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GEORGE MARCUS Y MICHAEL FISCHER. UNA CRISIS DE LA REPRESENTACIN EN LAS CIENCIAS HUMANAS.

En: La antropologa como crtica cultural. Un momento experimental en las ciencias humanas, Buenos Aires, Amorrortu, s/f [1986], captulo 1, pp. 27-39.

Vivimos una poca de revaluacin de ciertas ideas dominantes en las ciencias humanas (denominacin ms amplia e influyente que la tradicional de ciencias sociales), que afecta al derecho, el arte, la arquitectura, la filosofa, la literatura y hasta las ciencias naturales. Esa revaluacin es ms notoria en ciertas disciplinas que en otras, pero su presencia es general. No se rechazan slo las ideas, sino tambin el estilo paradigmtico en que se las ha presentado. En las ciencias sociales en particular, se impugna sobre todo el afn de organizar las disciplinas en marcos abstractos generales que abarquen y guen todos los esfuerzos de investigacin emprica. En su artculo Blurred genres (1980b), Clifford Geertz intent caracterizar la tendencia actual sealando el fluido traspaso de ideas y mtodos de una disciplina a otra. Sin embargo, Geertz no se propuso analizar las dificultades de cada disciplina. La prdida de las teoras universales es la misma para todas las disciplinas, pero varan tanto la formulacin de este problema como las respuestas que recibe. Por ejemplo, en la crtica literaria ha perdido terreno la nueva crtica, un paradigma que afirmaba que el significado de los textos poda examinarse por entero en funcin de su construccin interna. Ahora, los crticos literarios han incorporado, entre otras orientaciones, las teoras sociales de la produccin y la recepcin literarias (vanse Lentricchia, 1980, y la excelente discusin presentada en Beautiful theories, de Elizabeth Bruss, 1982). En el mbito del derecho, han surgido las crticas desmitificadoras que el movimiento de Estudios Legales Crticos dirige al modelo de razonamiento jurdico que goz de autoridad durante largo tiempo (vase, por ejemplo, Livingston, 1982). En el arte y la arquitectura, lo mismo que en la literatura, tcnicas que en su momento fueron conmocionantes o dieron a la percepcin una nueva orientacin, como el surrealismo, han perdido hoy su fuerza original, lo que estimula un debate acerca de la naturaleza de la esttica posmoderna (vase Jameson, 1984). En la teora social, la tendencia se refleja en el cuestionamiento del positivismo imperante (vanse Giddens, 1976, 1979). En la economa neoclsica, se expresa en una crisis del pronstico y de la poltica econmica (vase Thurow, 1983), as como en una crtica del ideal de crecimiento en la teora econmica (vanse Hirsch, 1976, y Piore y Sabel, 1984). En la filosofa, toma la forma de un reconocimiento de las devastadoras consecuencias que ciertas cuestiones de contextualidad y la indeterminacin de la vida humana traen para la construccin de sistemas abstractos, basados en principios universales y claramente establecidos de justicia, moralidad y discurso (vanse Unger, 1976, 1984; Rorty 1979). En el intenso debate actual acerca de la posibilidad de una inteligencia artificial, una cuestin decisiva es justamente la de un lenguaje adecuado descriptivo (vase Dennett, 1984, pg. 1454). Por ltimo, en las ciencias naturales (especialmente la fsica) y en la matemtica, la tendencia se refleja en la predileccin que muestran algunos tericos por concentrarse menos en las elegantes visiones tericas del orden y ms en los micropatrones del desorden; por ejemplo, en la atencin de que recientemente ha sido objeto la teora del caos en la fsica, la qumica, la biologa y la matemtica (puede hallarse una versin simplificada de este desarrollo en Gleick, 1984).

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Las actuales condiciones del conocimiento no se definen tanto por lo que son cuanto por lo que las ha precedido. De hecho, en la discusin general en el campo de las humanidades y las ciencias sociales, el presente suele ser caracterizado como posparadigma; por ejemplo, posmodernismo, posestructuralismo, posmarxismo. Es llamativo que tambin en la aguda exploracin que lleva a cabo en The postmodern condition: A report on knowledge (1984 [19791), Jean-Franois Lyotard mencione la actual incredulidad respecto de las metanarrativas que antes legitimaban las reglas de la ciencia. Se refiere a una crisis de las narrativas con un giro hacia una pluralidad de juegos de lenguaje que dan origen a instituciones fragmentadas. El conocimiento posmoderno, dice, no es una simple herramienta de las autoridades; agudiza nuestra sensibilidad para las diferencias y refuerza nuestra capacidad de tolerar lo inconmensurable (pg. xxv). Lo que define el momento actual es, pues, el debilitamiento de visiones totalizadoras definidas que se impongan a comunidades cientficas de hecho fragmentadas o de estilos paradigmticos que organicen toda investigacin. La autoridad de los estilos gran teora parece momentneamente suspendida en favor de una atenta consideracin de cuestiones como la contextualidad, el sentido de la vida social para quienes la protagonizan y la explicacin de las excepciones y la indeterminacin en los fenmenos observados, en desmedro de las regularidades: cuestiones todas aquellas que tornan problemtico lo que, segn se daba por sentado, eran los hechos o las certidumbres en que se basaba la validez de los paradigmas. La parte de aquellas condiciones en la que estamos ms interesados es lo que llamamos crisis de la representacin. Esa crisis es el estmulo intelectual responsable de la vitalidad que muestra actualmente la escritura experimental en la antropologa. La crisis nace de la incertidumbre acerca de los medios apropiados para describir la realidad social. En los Estados Unidos es expresin de la ineptitud de los paradigmas surgidos con posterioridad a la Segunda Guerra Mundial, o de las ideas unificadoras de una considerable cantidad de campos, para dar cuenta de las condiciones presentes en la sociedad estadounidense, si no en las sociedades occidentales en general, que parecen hallarse en un estado de profunda transicin. Esta tendencia puede estar muy relacionada con el desfavorable cambio en la posicin relativa del poder y la influencia de los Estados Unidos en el mundo, y con la difundida percepcin de la disolucin, en el pas, del modelo dominante de la posguerra, esto es, el modelo liberal del Estado benefactor. El gusto por los marcos totalizadores y el predominio, en muchas disciplinas acadmicas, de modelos generales de estabilidad para el orden social y natural, coincidieron, en apariencia, con un perodo anterior en el que el estado de nimo nacional era ms confiado y seguro. El actual agotamiento de ese estilo de teorizacin sencillamente subraya el contexto politizado en que se formaron desde el principio las orientaciones ideolgicas posteriores a la Segunda Guerra Mundial. El cuestionamiento de los paradigmas especficos de la posguerra, como el constituido por la teora social de Talcott Parsons, cobr fuerza durante la dcada de 1960, cuando se produjo en los Estados Unidos una extensa politizacin del pensamiento acadmico. Con todo, eran tiempos tan dominados todava por imgenes esperanzadas de masivas transformaciones revolucionarias de la sociedad (o por reacciones a ellas), que las visiones tericas grandiosas y abstractas siguieron estando de moda. Aun cuando el pensamiento social conserv, como herencia de la dcada de 1960, su dimensin politizada, desde entonces se ha vuelto ms suspicaz respecto de la capacidad de los paradigmas universales para plantear las preguntas correctas, y, ni que decir, para darles respuesta, en relacin con las diversas
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reacciones locales al funcionamiento de los sistemas globales, que no se comprenden con tanta certidumbre como antes se crey bajo el rgimen de los estilos de la gran teora. En consecuencia, en muchos mbitos los debates tericos ms interesantes se han trasladado al nivel del mtodo, a problemas de epistemologa y de interpretacin, y a las formas discursivas de representacin en uso por los pensadores sociales. Promovidos a preocupacin fundamental de la reflexin terica, los problemas de descripcin se transforman en problemas de representacin. Donde ms vigorosamente han sido exploradas esas cuestiones, es en las teoras filosficas y literarias de la interpretacin; de ah la importancia que estas cobran ahora como fuente de inspiracin de la reflexin terica y autocrtica en tantas disciplinas. Al considerar estos desarrollos recientes, el historiador de las ideas debe de experimentar un sentimiento de dj vu; recapitulan, en efecto, cuestiones debatidas en otros perodos, de los cuales el ms cercano es el de las dcadas de 1920 y 1930. En la historia de las ideas suele haber un movimiento circular, un regreso con perspectivas novedosas a cuestiones examinadas con anterioridad, olvidadas o momentneamente resueltas, que despus se vuelven a plantear en el intento de solucionar dilemas contemporneos inabordables. Sin embargo, es ms apropiado imaginar esa historia como una espiral y no como un crculo. El conocimiento no es mera repeticin, sino que es acumulativo; crece, a travs del redescubrimiento creador de cuestiones antiguas que no han perdido fuerza, en respuesta a momentos de insatisfaccin vivamente experimentados por el estado de la prctica de una disciplina, ligados a la percepcin de que en el mundo se han producido cambios sin precedentes. El nuestro es, una vez ms, un perodo rico en experimentacin y en apuestas conceptuales. Los viejos marcos dominantes no son rechazados no existe nada igualmente grande que permita sustituirlos sino que ms bien se los deja en suspenso. Las ideas que encarnan siguen constituyendo recursos conceptuales que pueden ser utilizados de manera novedosa y desprejuiciada. El ms cercano de esos perodos anteriores fue el de las dcadas de 1920 y 1930, cuando los paradigmas evolucionistas, el liberalismo del laissez-faire y el socialismo y el marxismo revolucionarios pasaron a ser objeto de enrgicas crticas. En lugar de construir grandes teoras o elaborar obras enciclopdicas, los autores se dedicaron al ensayo, a documentar diversas experiencias sociales en mbitos prximos y a las iluminaciones fragmentarias. Era un clima de incertidumbre acerca de las tendencias fundamentales de cambio y la capacidad de las teoras sociales existentes para obtener una aprehensin holstica. El ensayo, la experiencia, la documentacin, la concentracin intensiva en los fragmentos y el detalle: esos eran los trminos y el vocabulario de la generacin de Walter Benjamin, Robert Musil, Ludwig Wittgenstein, los surrealistas y los documentalistas realistas estadounidenses de las dcadas de 1920 y 1930. El fascismo y la Segunda Guerra Mundial hicieron realidad los peores temores con los que se haba especulado en la preguerra acerca de los efectos que produciran las transformaciones sociales en el capitalismo industrial, las comunicaciones y la propaganda, y la produccin de mercancas. En el perodo que sigui, los Estados Unidos surgieron como la fuerza econmica dominante y crearon una nueva doctrina de modernizacin dinmica y eficiente. En las ciencias sociales, la sociologa de Parsons se convirti en el marco hegemnico, no meramente para la sociologa, sino tambin para la antropologa, la psicologa, las ciencias polticas y los modelos de desarrollo econmico. Basndose en su sntesis de los principales
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sistemas de la teora social decimonnica (que inclua a Durkheim y a Weber, pero exclua a Marx), Parsons proporcion una visin abstracta y general del sistema social y de su relacin con los sistemas particulares de la cultura y la personalidad. Su proyecto terico prometa coordinar y unificar conceptualmente el trabajo emprico de todas las ciencias sociales. Fue un esfuerzo conceptual de miras y ambiciones tan vastas que durante un tiempo ocup mentes y disciplinas. En la dcada de 1960, la sociologa parsonsiana perdi rpidamente su influencia, para desaparecer como punto de referencia comn en la poca de la muerte de Parsons tan bruscamente como antes haba desaparecido la sociologa spenceriana. El carcter apoltico y ahistrico de la teora de Parsons no poda sostenerse durante los cataclismos de la dcada de 1960. En trminos puramente analticos, result insatisfactorio reducir la riqueza de la vida social, en especial el conflicto, a las nociones de funcin y equilibrio del sistema, de las que dependa la visin de Parsons. Lo cual no significa que la teora haya desaparecido por completo; las generaciones de estudiantes, hoy destacados acadmicos, que se formaron en ella fueron demasiado numerosas como para que eso ocurriera. Pero el edificio terico de Parsons ha perdido por completo su legitimidad, aunque muchas de las ideas que contiene sigan siendo recursos conceptuales disponibles junto con un sinnmero de otras influencias. Adems, no se trata de que en la actualidad no haya cada tanto intentos por resucitar la sociologa de Parsons (ejemplo de ello son las obras de Niklas Luhmann, 1984, y Jefffey Alexander, 1982-1983) o de que no se hagan esfuerzos igualmente ambiciosos, aunque diferentes, por construir una gran teora (por ejemplo, la sociobiologa, la nueva sntesis; vase Wilson, 1975). El hecho es sencillamente que cada uno de ellos resulta ser slo una voz ms que escucharemos en su momento, pero que tiene escasas probabilidades de alcanzar una condicin hegemnica. En realidad, si Talcott Parsons escribiera en la actualidad, su esquema sinttico slo ocupara un lugar entre algunos otros grandes, y no tan grandes, programas y propuestas de investigacin, cada uno de los cuales llega a tener su sector de adherentes entre los especialistas en una o varias disciplinas. Del mismo modo, en la etapa contempornea un debilitamiento similar de la legitimidad y la autoridad afecta tambin al marxismo. El marxismo es un paradigma decimonnico que se presentaba como una ciencia natural de la sociedad, dotada de una identidad no solamente terica sino tambin poltica. Era una gran teora que deba llevarse a la prctica y medirse contra la historia. En el perodo en que la teora de Parsons era hegemnica en los Estados Unidos, el marxismo se mantuvo como una alternativa, reprimida y a la espera de su liberacin. En la actualidad hay an quienes desean preservar el marco, el dogma y la terminologa cannica del marxismo: formalistas como Maurice Godelier y Louis Althusser. Pero hay tambin marxistas ms interpretativos, que aceptan el marco de una manera amplia, como un dominio discursivo comn, pero que intentan descubrir en l, en trminos culturales y de experiencia, qu significan, en condiciones mundiales variadas y cambiantes, conceptos como los de modo de produccin, fetichismo de la mercanca o relaciones y fuerzas de produccin. La etiqueta misma de marxista se ha vuelto cada vez ms ambigua; la utilizacin de las ideas marxistas en el pensamiento social ha pasado a ser difusa y genrica, y no parece haber ya lmites paradigmticos claros para el marxismo. En realidad, en los escritos marxistas (vase Anderson, 1984) se advierte un nuevo clima, emprico y esencialmente etnogrfico y documental. Una dispersin tal de las ideas a travs de los lmites es precisamente lo que cabe esperar en un perodo como este, en el que
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los estilos paradigmticos de pensamiento social estn en suspenso. Las antiguas etiquetas son, pues, una gua muy pobre para la actual fluidez y entrecruzamiento de las orientaciones ideolgicas. Aunque la imagen del marxismo como sistema de ideas sigue siendo poderosa, en la prctica ya no es fcil identificar a los marxistas o distinguir una tradicin central en el marxismo contemporneo. La teora social de Parsons y el marxismo (al igual que, ms recientemente, el estructuralismo francs) han cumplido un papel destacado durante el perodo de posguerra como paradigmas o marcos disciplinados de la investigacin en las ciencias humanas. Todos ellos subsisten hoy como fuentes de conceptos, cuestiones metodolgicas y procedimientos, pero ninguno tiene autoridad para guiar programas de investigacin en gran escala. Se han convertido en simples alternativas entre muchas otras que los investigadores que proceden de manera mucho ms independiente usan o desechan a voluntad. El perodo actual, lo mismo que el de las dcadas de 1920 y 1930, se caracteriza por una aguda conciencia de los lmites de nuestros sistemas conceptuales como sistemas. Hasta aqu hemos visto la actual crisis de la representacin como el balanceo caracterstico y alternante de un pndulo que oscila entre perodos en que los paradigmas o las teoras totalizadoras estn relativamente seguros, y perodos en que los paradigmas pierden su legitimidad y su autoridad, es decir, en que los intereses tericos se desplazan hacia problemas de comprensin de los detalles de una realidad que supera la capacidad de los paradigmas dominantes para describirla y, con mayor razn, para explicarla. Vale la pena recapitular esta visin, concebida de manera amplia, de la historia de las ideas, que define el contexto de la experimentacin actual con la escritura antropolgica en trminos que captan especficamente las cualidades literarias y retricas de tales cambios. Para hacerlo recurrimos al precursor estudio de Hayden White, Metahistory (1973), que rastrea los principales cambios que se produjeron en la historia y la teora social europeas del siglo XIX, segn se registran en el nivel de las tcnicas de escritura sobre la sociedad. Una rpida consideracin del esquema de White permite ver que la antropologa del siglo XX, lo mismo que todas las disciplinas que han dependido de versiones discursivas y esencialmente literarias de sus temas, es comparable a la historiografa del siglo XIX, que se esforzaba por establecer una ciencia de la sociedad a travs de la presentacin de cuadros realistas y fieles de las condiciones y los acontecimientos. En toda obra histrica (o antropolgica) se observan, segn White, un entramado, una tesis y una implicacin ideolgica. Estos tres elementos pueden no concordar entre s o hallarse en una relacin inestable con los hechos que pretenden abarcar y ordenar. A partir de tal inestabilidad, surgen modalidades cambiantes de escritura, que exhiben adems conexiones con corrientes sociales ms amplias. La lucha por resolver los conflictos entre esos tres elementos cuando se escriben textos, en particular obras importantes y prestigiosas, plantea problemas metodolgicos para otros historiadores profesionales que definen un discurso terico acerca de la comprensin de la realidad. El esquema de White nos interesa aqu precisamente porque traduce el problema de la explicacin histrica (y antropolgica), que se concibe casi siempre como una colisin de paradigmas tericos, en el problema del escritor con la representacin. De acuerdo con White, la escritura histrica del siglo XIX comenz y termin con una actitud irnica. La irona es perturbadora: es una actitud concentrada que percibe la deficiencia de todas las conceptualizaciones complejas; desde el punto de vista estilstico, se vale de recursos retricos que indican un descreimiento, real o
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fingido, del autor respecto de la verdad de sus propias afirmaciones; suele centrarse en el reconocimiento de la naturaleza problemtica del lenguaje, de la virtual insensatez de todas las caracterizaciones lingsticas de la realidad, y se complace o se revuelca en tcnicas satricas. Con todo, la irona de fines de la Ilustracin era muy diferente de la de fines del siglo XIX. En el intervalo, los historiadores y los tericos sociales intentaron por lo menos tres grandes alternativas para romper con las condiciones de la irona y hallar de ese modo una representacin autntica (es decir, paradigmtica) del proceso histrico. Dicho en los trminos literarios de White, la mejor manera de concebir esas alternativas es verlas como estrategias de articulacin de la trama en la construccin de las obras de historia y de teora social: la gesta, la tragedia y la comedia. La gesta es la identificacin emptica del escritor con bsquedas que trascienden perodos especficos de la historia mundial: en etnologa, un ejemplo sera Sir James Frazer, quien concibi La rama dorada como una bsqueda de la batalla que la razn libra durante siglos dominados por supersticin. La tragedia es un avivamiento de la percepcin de fuerzas sociales en conflicto, en que el individuo o el acontecimiento no son ms que una instancia desdichada, en la cual, sin embargo, puede haber un incremento de la conciencia y la comprensin por medio de la experiencia del poder de los conflictos sociales. Tiene una sabidura ms mundana que la gesta; un ejemplo sera la visin que Marx tiene del conflicto de clases, derivada de sus anteriores indagaciones sobre la alienacin del trabajo humano. La comedia es la otra cara de la tragedia: cultiva el sentimiento de que puede haber triunfos y reconciliaciones transitorios, representados a menudo en la exaltacin de festivales y rituales que renen a los competidores y acallan el conflicto por un tiempo. Un ejemplo sera la visin de la solidaridad social en Las formas elementales de la vida religiosa, de Durkheim. A propsito de la historiografa del siglo XIX, White seala que se produjo un desplazamiento de la gesta a la tragedia, y de esta, a la comedia, que finalmente concluy en una profunda actitud irnica. Como hemos sealado, la irona de fines del siglo XIX era diferente de la de fines de la Ilustracin. La historiografa del siglo XIX era por regla general menos abstracta y ms emprica que la ilustrada. Durante el siglo XIX se sucedieron los esfuerzos por hallar un modo realista de descripcin. Todo concluy en la irona, sin embargo, porque haba, de los mismos acontecimientos, concepciones igualmente amplias y aceptables, pero que aparentemente se excluan entre s. A fines del siglo XIX, autores como Nietzsche y Croce tomaron como problema la conciencia irnica de la poca e intentaron hallar maneras de superar la perturbadora y confesa incapacidad de sta para tener fe en s misma. Croce intent una vez ms la modalidad de la gesta, pero slo logr profundizar la percepcin de las condiciones irnicas del conocimiento. Las ciencias humanas del siglo XX no han repetido exactamente el ciclo que White seala en las del siglo XIX; ms bien han presentado una oscilacin continua entre la irona y ciertas modalidades ms realistas de descripcin. Por ejemplo, la obra reciente del antroplogo Clifford Geertz, que fue uno de los que se destacaron en el desarrollo de la idea del sistema cultural a partir de la teora de Parsons antes mencionada, se aparta de ste y representa una orientacin hacia la gesta. Lo mismo que Croce, recurre a una imagen o un smbolo para poner de manifiesto el pensamiento cultural, definirlo e imponerle un esquema reconocible, sea este la ria de gallos, a fin de explorar los patrones del pensamiento en Bali, o el estado teatral, para discutir un aspecto de la poltica menospreciado en el pensamiento occidental. Pero al mismo tiempo el modo en que selecciona tales smbolos e imgenes atrae la
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atencin sobre cuestiones de perspectiva y pone en duda los supuestos de una objetividad cientfica. De modo anlogo, el renovado inters contemporneo en los puntos de vista marxistas prolonga el movimiento trgico de las obras de Marx, al tiempo que manifiesta una preocupacin cada vez mayor por cuestiones de epistemologa. As, a lo largo del siglo XX la irona ha conservado su fuerza y ha cobrado particular relevancia en los dos perodos el de las dcadas de 1920 y 1930 y el de las de 1970 y 1980 que han puesto de manifiesto una ubicua suspensin de la fe en la idea de las grandes teoras inclusivas y los paradigmas de investigacin imperantes en muchos campos. La tarea, sobre todo ahora, no consiste en eludir la naturaleza profundamente suspicaz y crtica de la modalidad irnica de escritura, sino en aceptarla y utilizarla en combinacin con otras estrategias para producir descripciones realistas de la sociedad. El hecho de que sea deseable conciliar la persistencia de la irona con otros modos de representacin deriva a su vez del reconocimiento de que, como todas las perspectivas e interpretaciones estn sujetas a revisin crtica, deben subsistir en definitiva como alternativas mltiples y abiertas. La nica manera de alcanzar una visin rigurosa y un conocimiento fiel del mundo es el recurso a una epistemologa refinada que tome plenamente en cuenta la contradiccin, la paradoja, la irona y la incertidumbre irreductibles en la explicacin de las actividades humanas. Ese parece ser el espritu de las respuestas que se elaboran en las distintas disciplinas a lo que hemos descripto como una crisis contempornea de la representacin. Los perodos de mayor irona en los medios que se emplean para representar la realidad social parecen acompaar una percepcin ms aguda, en toda la sociedad, de que se viven momentos histricos de profundo cambio. El contenido de la teora social se politiza y se historiza; se tornan ms ntidas las condiciones que limitan la teora. Los campos estrechamente unidos por su inters en describir y explicar los fenmenos sociales que experimentan cambios complejos, representan un grave desafo interno para los paradigmas dominantes y la idea misma de paradigma. As, durante las dcadas de 1970 y 1980, hallamos obras de teora social generales como New rules of sociological method (1976) y Central problems of social theory: Action, structure, and contradiction in social analysis (1979), de Anthony Giddens; The coming crisis in Western sociology (1970), de Alvin Gouldner; The restructuring of social and political theory (1976), de R. J. Bernstein, y Outline of a theory of practice (1977), de Pierre Bourdieu. Al mismo tiempo, los problemas planteados en esas obras de discurso terico se abordan de manera ms directa y convincente en el proceso mismo de investigacin, el cual, en campos como la antropologa cultural y la historia, consiste, significativamente, en la tarea de representar, en forma narrativa, realidades sociales y culturales. Las monografas basadas en investigaciones empricas se convierten tambin, por la reflexiva atencin que prestan a sus estrategias de escritura, en obras ambiciosas de elevada significacin terica. Por consiguiente, desde el punto de vista intelectual, el problema del momento no es tanto el de explicar los cambios dentro de un amplio marco terico inclusivo, a partir de un inters por preservar el propsito y la legitimidad de esa forma de teorizacin, cuanto el de explorar modos innovadores de describir, en un nivel microscpico, el proceso mismo de cambio. Se requiere pues con urgencia una visin del mundo como la que puede proporcionar la mirada de un orfebre, y es esto, precisamente, lo que hoy confiere a la antropologa cultural su fuerza y atractivo. Como veremos en el captulo siguiente, el mtodo de investigacin propio de la antropologa, esto es, la
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etnografa, se ha concentrado desde hace tiempo justamente en problemas relacionados con el registro, la interpretacin y la descripcin de procesos culturales y sociales observados de cerca. Si bien su pblico la ha asociado desde hace mucho con el estudio de las sociedades aisladas, llamadas primitivas, la antropologa en realidad ha aplicado su mtodo de mirada de orfebre durante cierto tiempo en sociedades nacionales complejas, incluida, cada vez con mayor asiduidad, la nuestra. Adems, las innovaciones que se introducen en la actualidad en la escritura antropolgica, causadas por la misma crisis de representacin que afecta a otras disciplinas, la impulsan hacia una sensibilidad poltica y social sin precedentes, que transforma el modo de retratar la diversidad cultural. Con sus intereses firmemente establecidos a lo largo de la divisoria tradicional que separa a las ciencias sociales y las humanidades, la antropologa (junto con otras disciplinas, como la crtica literaria) cumple as el papel de canal para la difusin de ideas y de mtodos entre unas y otras. Los cambios que actualmente se producen en las convenciones que en el pasado presidieron la escritura sobre otras culturas, son el lugar de operacin de esa funcin estratgica que actualmente desempea la antropologa. En la propia antropologa, la actual ausencia de la autoridad de un paradigma se refleja en el hecho de que existen varias antropologas: los esfuerzos dirigidos a revitalizar viejos programas de investigacin como la etnosemntica, el funcionalismo britnico, el estructuralismo francs, la ecologa cultural y la antropologa psicolgica; los que se proponen lograr una sntesis entre los enfoques marxistas y el estructuralismo, la semitica y otras formas de anlisis simblico; los que tienden a establecer marcos ms amplios de explicacin, como la sociobiologa, a fin de alcanzar la meta de una antropologa ms acabadamente cientfica; los que procuran fusionar el influyente estudio del lenguaje en la antropologa con los intereses de la teora social. Todos ellos presentan mritos y debilidades en distinta proporcin; pero se inspiran en la prctica de la etnografa y la inspiran, como denominador comn en un perodo muy fragmentado. El discurso explcito que se refleja en el ejercicio y la escritura de la etnografa misma es lo que llamamos antropologa comprensiva. Se desarroll a partir de la antropologa cultural de la dcada de 1960, y pas poco a poco de hacer hincapi en el intento por construir una teora general de la cultura a destacar una reflexin sobre el trabajo de campo y la escritura etnogrficos. Tiene su principal vocero en Clifford Geertz, cuya obra la ha convertido en el estilo de antropologa con ms influencia entre un pblico intelectual amplio. Es, asimismo, la orientacin de la antropologa de la dcada de 1960 que dio origen a las etnografas experimentales contemporneas, tema central del presente ensayo. Abandonamos ahora la orientacin terica ms amplia que influye en la antropologa, para abordar esa historia interna. Examinaremos primero el papel central que el mtodo etnogrfico, y en especial la produccin de textos etnogrficos, ha desempeado en la antropologa cultural moderna. Detallaremos luego la evolucin de la antropologa comprensiva, desde su aparicin como discurso sobre esa prctica investigativa fundamental hasta su revisin en respuesta a la crisis de la representacin que hemos analizado en este captulo.

GEORGE MARCUS Y MICHAEL FISCHER. LA ETNOGRAFA Y LA ANTROPOLOGA COMPRENSIVA.

En: La antropologa como crtica cultural. Un momento experimental en las ciencias humanas, Buenos Aires, Amorrortu, s/f [1986], captulo 2, pp. 41-79.

La antropologa del siglo XX difiere mucho de la antropologa de mediados y fines del siglo XIX. En ese entonces, esta era un campo inquieto del saber acadmico occidental en una poca dominada por una ubicua ideologa de progreso social; la guiaba la esperanza de fundar una ciencia general del Hombre y descubrir leyes sociales en la larga evolucin de los seres humanos hacia niveles cada vez ms elevados de racionalidad. Las que hoy son ramas especializadas de la antropologa la arqueologa, la antropologa fsica y la antropologa sociocultural seguan entonces integradas y eran competencia de todos los antroplogos, quienes se proponan hacer generalizaciones acerca de la especie humana a partir de la comparacin de datos referidos a todo el espectro, pasado y presente, de la diversidad humana. Los antroplogos socioculturales de nuestros das mencionarn sobre todo a Edward Tylor y James Frazer en Inglaterra, a mile Durkheim en Francia y a Lewis Henry Morgan en los Estados Unidos como sus precursores en la teora. Fueron caractersticas de todos ellos las grandes concepciones tericas destinadas a establecer los orgenes de las instituciones, rituales, costumbres y hbitos de pensamiento modernos por las contraposiciones entre estadios evolutivos del desarrollo de la sociedad humana. Los materiales referidos a los pueblos salvajes o primitivos contemporneos les servan como analogas culturales vivientes con el pasado. La suya fue una poca de etnologa de gabinete. Si bien a veces hacan viajes, en lo que concierne a los datos de primera mano sobre esos pueblos dependan de fuentes tales como los informes de viajeros, los archivos coloniales y el conocimiento de los misioneros. Junto con otros, esos grandes autores fijaron en el estilo, el alcance y el tema de las discusiones antropolgicas un programa que hered el siglo XX. La transicin crtica en la ndole de los estudios antropolgicos britnicos y estadounidenses se produjo en el primer tercio del siglo XX. Debemos entender este cambio en el contexto ms amplio de la profesionalizacin de las ciencias sociales y las humanidades y su transformacin en disciplinas universitarias especializadas, en particular en los Estados Unidos (vase Haskell, 1977). La divisin del trabajo acadmico, la especializacin por disciplina, la adopcin de mtodos especiales, de lenguajes analticos y de estndares, fueron las consignas de la hora. Los ambiciosos campos generalistas del siglo XIX algunos ya bien establecidos, como la historia, y otros incipientes, como la antropologa pasaron a ser disciplinas como las dems. Sus grandiosos proyectos se transformaron en especialidades de un mundo acadmico burocratizado. Al hallar un lugar institucional en la universidad como una ciencia social ms, la antropologa ha sido la disciplina ms revoltosa e interdisciplinaria para deleite y desesperacin del orden acadmico establecido. Segn se lamentaba Ernest Becker en su ensayo The lost science of man (1971), la antropologa social y cultural sobrevivi en las mrgenes de las ciencias sociales, incmodamente atada a su parentesco histrico con la arqueologa y la antropologa fsica, y acusada a menudo de dedicarse slo a la descripcin de las costumbres ms ajenas, exticas y primitivas. Si bien todava subsisten en la antropologa el espritu y la retrica de

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su visin decimonnica, y aunque algunos an buscan una ciencia general del Hombre, sobre todo en la enseanza de la materia, los antroplogos prcticamente han pasado a utilizar mtodos ms especializados y a cultivar intereses mucho ms difusos. Esto trajo a la antropologa social y cultural un problema de imagen, puesto que el pblico y los especialistas de muchas otras disciplinas siguen concibiendo la antropologa de acuerdo con las metas que tena en el siglo XIX y no advierten el importante cambio producido a comienzos del siglo XX en el inters central de esta subespecialidad. Ese cambio hizo que un mtodo especial pasase a ser el centro de la antropologa social y cultural en su nueva situacin disciplinaria como ciencia social. Se trata de un cambio que antes se vio retrospectivamente como una revolucin en la antropologa (Jarvie, 1964), pero en realidad fue, segn demostraciones recientes, una transicin y reelaboracin continuas de la antropologa del pasado (Boon, 1982). Ese mtodo caracterstico fue la etnografa. Su principal innovacin consisti en reunir en una prctica profesional integrada los procesos, antes separados, de recoleccin de datos en pueblos no occidentales, a cargo principalmente de estudiosos aficionados o de observadores directos, y la teorizacin y el anlisis de gabinete, a cargo del antroplogo acadmico. La etnografa es un proceso de investigacin en que el antroplogo observa de cerca la vida cotidiana de otra cultura, la registra y participa en ella experiencia conocida como mtodo de trabajo de campo, y escribe luego informes acerca de esa cultura, atendiendo al detalle descriptivo. Esos informes constituyen la forma primaria en que se ponen al alcance de los profesionales y de otros lectores los procedimientos del trabajo de campo, la otra cultura y las reflexiones personales y tericas del etngrafo. Una herencia del pasado generalista de la antropologa en su nuevo mundo de profesiones y especializaciones acadmicas es la diversidad de temas a los que ha dirigido su atencin etnogrfica. Aunque todava se los identifica por su tradicional inters en las sociedades simples y calificadas de primitivas, los antroplogos han realizado investigaciones en sociedades de toda ndole, incluidas las occidentales, sobre temas que van desde la religin hasta la economa. En lo que concierne a la teora, la antropologa siempre ha sido creativamente parasitaria, y somete a prueba generalidades (a menudo etnocntricas) acerca del hombre sobre la base de casos especficos de otras culturas, investigados en la fuente con el mtodo etnogrfico. La transicin al mtodo etnogrfico tiene una compleja historia que an no se ha escrito (por ejemplo, muchos distinguidos etngrafos semiprofesionales trabajaron en reas coloniales britnicas y cada uno de ellos tiene una historia de la etnografa diferente de la versin metropolitana de la antropologa prctica, que slo poco a poco cobr autoridad). 1 De todos modos, un solo antroplogo es recordado hoy por los antroplogos estadounidenses y por los britnicos como el fundador del mtodo etnogrfico: Bronislaw Malinowski, quien, al describir el mtodo en el
Aun en el siglo XX, Malinowski, Radcliffe-Brown y, ms tarde, Max Gluckman conservaron una tajante distincin entre los antroplogos acadmicos y los antroplogos del gobierno que trabajaban en la administracin colonial. Malinowski y Radcliffe-Brown dictaron cursos para estos ltimos, y con esos ingresos costearon la antropologa acadmica. Gluckman fortaleci la distincin a travs del Instituto Rhodes-Livingstone, pidiendo a los antroplogos acadmicos que redactaran sus crnicas cuando regresaran a Inglaterra, lejos de la influencia de los administradores prcticos y sus problemas. Es la lnea acadmica del antroplogo la que se consagr como la versin metropolitana autorizada, aunque mucha etnografa valiosa provino de los otros. En los Estados Unidos, Franz Boas impuso una versin autorizada similar, que eclips tanto las tradiciones etnogrficas precedentes cuanto las contemporneas.
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captulo inicial de su primera obra fundamental, Argonauts of the Western Pacific (1922), anunciaba una prctica para la profesin que entonces emerga en departamentos de universidades britnicas y estadounidenses. Sir James Frazer escribi para ese libro un prefacio aprobatorio, y Malinowski fue el primero en promover la etnografa como un camino ms elevado para alcanzar las metas que se haba propuesto la antropologa del siglo XIX. Con todo, el captulo inicial de Malinowski suele ser ledo hoy como el enunciado clsico del mtodo que pas a ser la justificacin esencial y el sello caracterstico de una disciplina transformada. La paradoja de la antropologa social y cultural moderna es, pues, que se content con la funcin primaria de describir sistemticamente la diversidad cultural del mundo, mientras que, con la transformacin de la vida acadmica que hemos mencionado, el ambicioso proyecto de lograr una ciencia general del Hombre en realidad se desvaneci. El formidable desafo conceptual y el atractivo de la etnografa en s, en medio de una serie de cambiantes pretensiones de abarcar objetivos ms vastos dentro de las corrientes del pensamiento social occidental, no ha dejado de caracterizar a la antropologa social y cultural desde entonces. Durante las dcadas de 1920 y 1930, la antropologa cultural estadounidense avanz con la perspectiva general del relativismo cultural, y la antropologa social britnica lo hizo con la del funcionalismo. Este ltimo, del que nos ocuparemos en la seccin siguiente, era en lo esencial una teora para reflexionar sobre materiales de campo y organizar los informes etnogrficos; era una tendencia de la teora social europea domesticada en provecho de los que haban llegado a ser los propsitos descriptivos y comparativos especficos de la antropologa. Al igual que el funcionalismo, el relativismo cultural fue originariamente un conjunto de pautas metodolgicas 2 que favorecan el inters dominante de la antropologa por registrar la diversidad cultural. No obstante, a travs de debates acadmicos e ideolgicos desarrollados en los Estados Unidos en las dcadas de 1920 y 1930, la expresin del relativismo cultural pas a constituir ms una doctrina o una postura que un mtodo. Decay como tema destacado de la antropologa estadounidense hacia fines de la Segunda Guerra Mundial (slo para regresar en el presente, como veremos). Por su parte, la teora funcionalista se mantuvo estrechamente ligada a las preocupaciones por convertir a la etnografa en el ncleo de la antropologa. En consecuencia, lleg a ser tan influyente como discurso general sobre la teora y el mtodo entre los antroplogos estadounidenses (en particular despus de la Segunda Guerra Mundial y el cese de las discusiones explcitas sobre el relativismo cultural) como lo haba sido entre los antroplogos britnicos. Con todo, ampliamente identificada por su pblico con la postura del relativismo cultural, la antropologa mantuvo viva una tradicin generalista en las ciencias sociales estadounidenses. Hizo aportes esenciales a los debates, iniciados dentro de las ciencias sociales, acerca de la racionalidad, la existencia de universales humanos, la maleabilidad cultural de las instituciones humanas y la naturaleza de la tradicin y la modernidad en un mundo cambiante. En los Estados Unidos, la antropologa cultural fue un vigoroso aliado del liberalismo e influy en
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Esas pautas eran: que no haba ninguna forma de organizar la sociedad que pudiera considerarse la mejor o la ms racional; que en diferentes culturas se haban desarrollado diferentes constelaciones de valores y de mecanismos sociales; que suele ser ms realista intentar conocer nuevas formas de organizar las sociedades observando otras culturas que especulando en una torre de marfil acerca de la reforma de la sociedad; que los valores culturales no pueden ser ticamente juzgados en trminos filosficos abstractos, sino que se los debe valorar por sus efectos reales en la vida social. 11

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l. Aport un relativismo de base emprica y forma tica para poner en tela de juicio la reduccin y la desestimacin de la diversidad humana que caracteriza la labor de otras ciencias sociales en su compromiso, acaso excesivamente celoso, con un modelo de ciencia generalizadora y descubridora de leyes. Adems, ech las bases de la crtica de la idea de que poda haber una ciencia social exenta de valores, idea que fue muy popular en la dcada de 1950 pero que durante la de 1960 fue cada vez ms cuestionada. 3 Por lo tanto, si hubiera que establecer cul es el lugar de orden y la fuente del principal aporte intelectual de la antropologa moderna al saber acadmico, habra que decir que es el proceso de la investigacin etnogrfica, apoyado en sus dos justificaciones. Una es la captacin de la diversidad cultural, principalmente entre los pueblos tribales y no occidentales, en la tradicin, ahora incierta, del proyecto de la antropologa decimonnica. La otra es la crtica cultural de nosotros mismos, que en el pasado fue a menudo limitada, pero que tiene hoy una renovada capacidad de desarrollo. A causa de la actual crisis de la representacin y el inters en la retrica de cada disciplina, en el presente ensayo nos ocupa en especial slo una parte del proceso de investigacin etnogrfica: la etnografa como producto escrito del trabajo de campo, antes que la experiencia misma del trabajo de campo. Son dos las formas en que podra examinarse el carcter central de la etnografa en la antropologa social y cultural moderna. Una, en trminos de su desarrollo como gnero de escritura; la otra, de acuerdo con el papel que desempea en la definicin y la prctica profesionales de la antropologa. Nos referiremos brevemente a ambas. Desde el punto de vista institucional, la importancia de la etnografa puede atribuirse a los tres papeles que ha desempeado en la carrera profesional de los antroplogos. Primero, la lectura y la enseanza de textos etnogrficos ejemplares ha sido el principal medio para transmitir a los estudiantes lo que los antroplogos hacen y saben. En lugar de perder actualidad, como ocurre en otros campos, las obras antropolgicas clsicas siguen siendo de vital importancia, y sus materiales son una fuente perenne para el planteo de nuevos problemas conceptuales y tericos. Esto puede darle al discurso interno de la antropologa un matiz conservador y ahistrico, puesto que lo que tiende a ejercer una influencia cognitiva en la definicin de los trminos de los debates antropolgicos es la visin de determinados pueblos estudiados hace dcadas, fijada en obras clsicas, y no el registro de sus cambiantes circunstancias presentes. Esta fuente de ahistoricismo ha sido objeto de frecuentes ataques. En este ensayo veremos hasta qu punto las etnografas contemporneas insisten en la autoconciencia del contexto histrico de su produccin y desalientan de ese modo las lecturas que pudieran fijar sus descripciones como formas sociales o culturales eternas. En segundo lugar, la etnografa es un vehculo muy personal e imaginativo, a travs del cual se espera que los antroplogos hagan su contribucin a las discusiones tericas y conceptuales, tanto dentro de su disciplina como fuera de ella. En cierto sentido, por haber hecho el trabajo de campo en soledad, el etngrafo
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La discusin sobre si las ciencias sociales pueden llegar a ser alguna vez puramente objetivas, tcnicas o similares a la matemtica, es antigua. Los trminos clsicos fueron planteados por Max Weber, quien distingui entre determinadas tcnicas de investigacin que eran herramientas objetivas (esto es, exentas de valores) y la formulacin de intereses investigativos que eran valorativos, esto es, relacionados, como cualquier otra actividad social, con metas, valores y puntos de vista. Quienes, en la dcada de 1960, criticaron la pretensin de la sociologa de Parsons de estar exenta de valores, sostuvieron que utilizaba el prestigio de la ciencia para imponer una ideologa hegemnica y excluir puntos de vista diferentes. 12

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tiene una autonoma en el gobierno de ese medio de expresin mayor que la posible en los gneros expositivos de otras disciplinas. Son cada vez ms comunes las revisiones y los proyectos mltiples acerca del mismo grupo de temas etnogrficos, pero, con todo, el etngrafo escribe a partir de una experiencia de investigacin en gran medida nica a la que solamente l tiene acceso prctico dentro de la comunidad acadmica. Como veremos, recin desde hace muy poco se han comenzado a examinar en gran escala las posibilidades creativas de este medio. En tercer lugar, y esto es muy importante, la etnografa ha sido la actividad inicial que ha dado impulso a carreras y cimentado prestigios. No es posible exagerar la importancia de la expectativa de que todo antroplogo nefito pase por la prueba del trabajo de campo en una lengua, una cultura y un modo de vida extraos, puesto que, sea lo que fuere lo que vayan a hacer despus y la libertad que la antropologa ofrece a la diversidad de investigaciones es mucho ms grande que en cualquier otra disciplina, lo que todos los antroplogos comparten es una camaradera etnogrfica que suele ser idealizada. Este consenso no analizado acerca de la naturaleza de la etnografa se ha visto profundamente afectado por las duras crticas internas de la antropologa durante los ltimos diez o ms aos, las cuales han influido en la manera en que hoy se escriben las etnografas. Por qu esta relativa falta de atencin a lo que despus de todo ha sido la prctica central de la antropologa social y cultural? Parece ser en gran medida el resultado de la sensibilidad y la vulnerabilidad de los antroplogos a la incmoda situacin de su disciplina en la organizacin moderna del saber acadmico, frente al valor que las ciencias sociales positivistas asignan a los mtodos y los diseos de investigacin formales. No se trata de que la antropologa social y cultural haya sido ideolgicamente menos positivista durante el apogeo de este estilo de indagacin en el perodo que sigui a la Segunda Guerra Mundial. Pero ello hizo que los antroplogos fueran tanto ms sensibles al carcter no convencional de su mtodo. Aunque algunos han abogado por un enfoque ms riguroso del diseo de la investigacin y de la obtencin de datos en el trabajo de campo (en especial la antropologa cognitiva o el movimiento de la etnociencia de la dcada de 1960, que examinaremos en la seccin siguiente), y aunque se ha elaborado una jerga formalista para hablar del trabajo de campo (como observacin participante), en lo esencial ha habido una experiencia desordenada, cualitativa, que contrasta con la visin que tienen del mtodo las ciencias sociales positivistas. 4 Respecto del producto escrito del trabajo de campo, las convenciones de gnero que encarnaron la escritura etnogrfica incorporaron gran parte de la orientacin generalista del proyecto decimonnico de la antropologa. Con ello dieron cabida a la posibilidad de una visin de la teora y la investigacin sociales muy diferente del estilo positivista dominante en que se forj la antropologa moderna. El silencio acerca de la escritura etnogrfica se rompi justamente porque la crisis de la
No se debera exagerar la naturaleza cualitativa, idiosincrsica, del trabajo de campo y de los informes escritos que derivan de l. Tambin los filsofos de las ciencias naturales han distinguido hace tiempo entre la naturaleza asistemtica del descubrimiento, la intuicin y las corazonadas de las que depende el desarrollo cientfico, y los procedimientos sistemticos ulteriores para la verificacin o confirmacin que convierten la intuicin en ciencia. Del mismo modo, la cantidad y la calidad de los datos verificables determinan el valor del trabajo etnogrfico. Comoquiera que sea, la naturaleza fortuita de lo que somos azarosamente capaces de ver en el campo colorea el modo de escribir una etnografa. Por otra parte, hay maneras de redactar una serie cualquiera de observaciones que refuerzan las percepciones del lector; en este ltimo aspecto, la antropologa diverge significativamente de las ciencias naturales. 13

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representacin puso en tela de juicio la legitimidad de las metas positivistas de las ciencias sociales en general, y la antropologa se ha adelantado en esta orientacin. En la transicin de la grandiosa visin decimonnica de una ciencia antropolgica del Hombre a su reorganizacin intensiva y caracterstica en el siglo XX, en torno del mtodo etnogrfico, las ambiciones generalistas de la antropologa social y cultural fueron redefinidas, dentro de la prctica de la etnografa, de dos maneras. En primer lugar, se atenu la tendencia del siglo XIX a formular enunciados globales absolutos. Como etngrafo, el antroplogo centra sus esfuerzos en un holismo de una especie distinta: no para formular enunciados universalmente vlidos, sino para representar, lo ms plenamente posible, un modo de vida particular. La naturaleza de este holismo de lo que significa proporcionar una imagen completa de un modo de vida observado de cerca es una de las piedras angulares de la etnografa del siglo XX que, como veremos, est siendo objeto de una crtica y una revisin serias. La cuestin es, no obstante, que los etngrafos asumen la responsabilidad de dar al menos acceso a una visin cada vez ms completa de las culturas que describen. La esencia de la representacin holstica en la etnografa moderna no ha sido producir un catlogo o una enciclopedia (por ms que el supuesto clsico en el que se apoya la autoridad del escritor etnogrfico es que posee esa suerte de conocimiento de fondo), sino contextualizar los elementos de una cultura y establecer entre ellos relaciones sistemticas. En segundo lugar, la dimensin comparativa de la visin global de la antropologa dej de encuadrarse en un esquema evolucionista o de orientarse a la medicin del progreso relativo por referencia a valores racionales, aun cuando la comparacin qued incorporada a la retrica de todo texto etnogrfico. El aspecto subdesarrollado, relativamente implcito, de la descripcin etnogrfica centrada en un otro cultural, es la referencia que ella hace al mundo supuesto y mutuamente familiar que comparten el escritor y sus lectores. Una de las justificaciones contemporneas cruciales del conocimiento antropolgico ha derivado de este aspecto comparativo, nosotros-ellos, de la etnografa, que tambin est siendo objeto de una importante revisin. La dispersa serie de convenciones de gnero que llegaron a definir los textos etnogrficos y sobre la base de la cual se los ha valorado en los ltimos sesenta aos de antropologa social y cultural ha sido colectivamente denominada realismo etnogrfico por Marcus y Cushman (1982), entre otros. 5 Hay aqu una alusin a la ficcin realista del siglo XIX. El realismo es un modo de escribir que procura representar la realidad de todo un mundo o toda una forma de vida. Como ha dicho el especialista en literatura J. P. Stern (1973), por ejemplo, refirindose a una digresin descriptiva de una novela de Dickens: El principal propsito de la digresin es aadir ms y ms elementos a esa sensacin de seguridad, abundancia y realidad que nos habla desde cada pgina y cada episodio de la novela... (pg. 2). De manera similar, las etnografas realistas se escriben para aludir a un todo por medio de las partes o los focos de atencin analtica que constantemente evocan una totalidad social y cultural. Otros aspectos de la escritura realista son la
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A veces se ha preferido usar la expresin naturalismo etnogrfico en lugar de realismo etnogrfico (vanse Willis, 1977, apndice, y Webster, 1982, 1983), a fin de reflejar, ms que el contexto literario, el contexto cientfico-social positivista en que se ha producido el desarrollo de la etnografa. Gran parte de la flexibilidad del realismo literario no ha estado a disposicin de la etnografa, que busc principalmente un lenguaje neutro, mnimamente evocativo, para sus descripciones de la vida social. 14

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atencin minuciosa al detalle y las demostraciones redundantes de que el escritor comparti y experiment todo ese mundo cultural distinto. De hecho, lo que da al etngrafo autoridad y al texto una ubicua impresin de realidad concreta, es la pretensin del autor de representar un mundo como slo puede hacerlo el que lo conoce de primera mano, lo cual forja un vnculo ntimo entre la escritura y el trabajo de campo etnogrficos. La alusin al realismo no quiere decir que la etnografa haya gozado en las estrategias de escritura de la misma flexibilidad o del mismo juego de la imaginacin que posee la novela realista; su capacidad de experimentar con el realismo y aun de trascender esas convenciones es muy reciente y no est exenta de un carcter polmico. Antes bien, como consecuencia de su inters por la representacin holstica de otros modos de vida, la etnografa ha desarrollado una forma de realismo particular (y, desde el punto de vista literario, limitada), vinculada a los motivos narrativos histricos dominantes en los que ha sido moldeada. Como gnero, las etnografas presentaban similitudes con los informes de viajeros y exploradores, en los que el principal motivo narrativo era el descubrimiento romntico, por parte del escritor, de pueblos y lugares que el lector desconoca. Aunque inclua algo de ese sentido de la gesta romntica y el descubrimiento, la etnografa intent tambin, a causa de sus metas cientficas, distanciarse de los informes de viajeros y los etngrafos aficionados. El principal motivo que la etnografa como ciencia elabor para hacerlo, fue el de preservar la diversidad cultural, amenazada por la occidentalizacin global, en especial durante la poca del colonialismo. El etngrafo capturara en la escritura la autenticidad de culturas cambiantes, de modo que pudiera incorporrselas al registro para el gran proyecto comparativo de la antropologa, que iba a apoyar la meta occidental del progreso social y econmico. El motivo de la preservacin como propsito de relevancia cientfica (junto con un motivo romntico del descubrimiento algo ms atenuado) ha conservado una fuerte presencia en la etnografa hasta hoy. El inconveniente es que esos motivos ya no son suficientemente aptos para reflejar el mundo en que ahora trabajan los etngrafos. Hoy todos los pueblos son al menos conocidos y estn localizados, y la occidentalizacin es una nocin demasiado simple del cambio cultural contemporneo para decir que el motivo por el que la antropologa se interesa en otras culturas es la preservacin. Con todo, la funcin de la etnografa no se ha vuelto obsoleta por el mero hecho de que sus motivos narrativos duraderos se hayan desgastado. Las culturas de los pueblos del mundo deben ser constantemente redescubiertas, dado que esos pueblos las reinventan al cambiar las circunstancias histricas, especialmente en un momento en que carecemos de metanarrativas o paradigmas confiables: como hemos observado, la nuestra es una era de poscondiciones: posmoderna, poscolonial, postradicional. Esa funcin constante de la etnografa reclama nuevos motivos narrativos, y el debate acerca de cules podran ser esos motivos ocupa un lugar central en la actual corriente de experimentos con las pasadas convenciones del realismo etnogrfico. El tratamiento exhaustivo de esas convenciones requerira un estudio especial (que se ha iniciado en otros trabajos: Marcus y Cushman, 1982, y Clifford, 1983b). Identificaremos y examinaremos algunas de ellas con ms detalle en el siguiente captulo, cuando comentemos las etnografas experimentales. Aqu slo deseamos sealar que, desde la perspectiva del lector profesional de etnografas, una buena etnografa, sea lo que fuere lo que se sustente en ella, es la que transmite una impresin de las condiciones del trabajo de campo, de la vida cotidiana, de los
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procesos de pequea escala (una validacin implcita del mtodo de trabajo de campo que indica de por s que el antroplogo estuvo ah), de traduccin a travs de las fronteras culturales y lingsticas (la exgesis conceptual y lingstica de las ideas locales, lo que demuestra tanto la competencia lingstica del etngrafo cuanto su xito en captar los significados y la subjetividad nativos) y de holismo. Las dos ltimas caractersticas de gnero de la etnografa son, en particular, puntos de referencia decisivos de los cambios en curso. El logro de la meta realista del retrato holstico de la cultura es el punto en que ms ha puesto el acento la escritura etnogrfica del pasado; era el nico aspecto que el funcionalismo el discurso terico que haba dominado la antropologa social y cultural estaba destinado a facilitar. No obstante, desde la dcada de 1960 la discusin terica y el inters de la antropologa se desplazaron, por razones que examinaremos en la prxima seccin, a la traduccin y la explicacin de la cultura mental: captar el punto de vista del nativo, su relacin con la vida, comprender su visin de su mundo, como lo seal Malinowski en su clsica enunciacin del mtodo etnogrfico (1922, pg. 25). Fue a partir de la reflexin acerca de esa tarea del trabajo de campo y de ese rasgo de la escritura etnogrfica como surgi la antropologa comprensiva. LA APARICIN DE LA ANTROPOLOGA COMPRENSIVA La expresin antropologa comprensiva es una designacin general que abarca una variada serie de reflexiones acerca de la prctica de la etnografa y del concepto de cultura. Naci de la confluencia, producida en las dcadas de 1960 y 1970, de ideas que provenan de la versin de la teora social dominante por entonces la sociologa de Talcott Parsons, la sociologa weberiana clsica y la incidencia simultnea de varias orientaciones filosficas e intelectuales, entre ellas la fenomenologa, el estructuralismo, la lingstica estructural y transformacional, la semitica, la teora crtica de la Escuela de Francfort y la hermenutica. Esos recursos tericos suministraron los elementos para la aparicin de discusiones tericas de un refinamiento sin precedentes, centradas en la aspiracin primaria de la etnografa, presente desde sus inicios modernos, de obtener el punto de vista nativo y dilucidar de qu modo diferentes construcciones culturales de la realidad afectan la accin social. Al mismo tiempo, esas influencias tericas se aplicaron tambin al examen de los procesos comunicativos mediante los cuales el antroplogo obtiene, en el trabajo de campo, un conocimiento de los sistemas de significacin cultural de sus sujetos a fin de representarlos en textos etnogrficos. La validez de la comprensin etnogrfica pas a depender de una idea y una discusin ms acabadas del proceso mismo de investigacin. La antropologa comprensiva opera, pues, en dos niveles al mismo tiempo: suministra informes de otros mundos desde el interior y reflexiona acerca de los fundamentos epistemolgicos de tales informes. El comentario de los desarrollos del pensamiento antropolgico durante esas dos dcadas ha tendido a centrarse en el desplazamiento del acento desde la conducta y la estructura social, apuntalado por la meta de una ciencia natural de la sociedad, hasta el sentido, los smbolos y el lenguaje, y el renovado reconocimiento, central para las ciencias humanas, de que la vida social debe ser concebida fundamentalmente como negociacin de sentidos. De tal modo, la antropologa comprensiva da prioridad al estudio del aspecto ms desordenado de la accin social, que las perspectivas que, al contrario, enfatizaban el estudio de la conducta, objetivamente mensurada y evaluada por el cientfico imparcial, haban
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relegado a una condicin marginal. No obstante, los comentarios acerca del surgimiento de la antropologa comprensiva han prestado menos atencin a la forma en que, de manera casi inadvertida, el esfuerzo por concebir la cultura bsicamente como sistemas de sentido ha llegado a centrarse en el proceso mismo de comprensin, esto es, en la etnografa como proceso de conocimiento. La metfora de las culturas como textos, popularizada por Clifford Geertz (1973d), sirvi para destacar con nitidez la diferencia entre el cientfico de la conducta y el intrprete de la cultura. De acuerdo con este punto de vista, las actividades sociales pueden ser ledas por el observador para conocer sus significados, tal como, en un sentido ms convencional, pueden serlo los materiales escritos y hablados. Ms an, no solamente el etngrafo lee smbolos en accin, sino que tambin lo hacen los observados: los actores en su relacin recproca. La cuestin crtica es definir lo que representa esa metfora evocativa de la interpretacin como lectura de textos, tanto por parte del observador como de los observados, en el proceso real de la investigacin. Eso ha conducido al actual inters predominante, dentro de la antropologa comprensiva, por la forma en que construye las interpretaciones el antroplogo, que a su vez trabaja a partir de las interpretaciones de sus informantes. Lo que ocurri no fue tanto que los antroplogos se transformaran en una extraa variedad de crticos literarios, ni que renunciaran necesariamente a las metas de una ciencia unificada que abarcase tanto la conducta cuanto el pensamiento, sino, ms bien, que su predileccin por las teoras que plantean la actividad comprensiva como un desafo para las metas de largo plazo de las ciencias sociales los llev a sumirse en extensas reflexiones crticas sobre la prctica central de la etnografa. Bajo la hegemona de las ciencias sociales positivistas, esa prctica, relativamente poco meditada por los antroplogos u otros cientficos, se haca pasar por un mtodo como cualquier otro. El atractivo de la antropologa comprensiva en este momento reside precisamente en su indagacin sutil sobre la naturaleza del informe etnogrfico, que es no slo la base de todo conocimiento antropolgico, sea cual fuere su orientacin terica, sino tambin una aceptable fuente de inspiracin para otras ciencias sociales en la resolucin de sus propias dificultades, suscitadas por la crisis contempornea de la representacin; histricamente, la antropologa ha estado siempre cerca de ellas en su definicin institucional como ciencia social, pero lejos por la singularidad de su objeto y de su mtodo. La manera ms simple de rastrear el desarrollo de la antropologa comprensiva consiste en considerar los cambios en el estilo de la etnografa desde la dcada de 1920. La etnografa estadounidense de la etapa inicial (desde fines del siglo XIX hasta la dcada de 1930) fue cultivada de distintos modos y, a su manera, siempre fue experimental; abarca desde los intentos de Adolph Bandelier por escribir una novela de fundamentos etnogrficos sobre los indios pueblo (1971 [1890]) hasta los esfuerzos documentales de Franz Boas por preservar las culturas que enfrentaban un cambio inminente debido al contacto con los europeos; desde el tesonero entusiasmo de Frank Cushing, revelado por su profunda inmersin en la cultura zui, hasta la bsqueda distanciada de Ruth Benedict de los estilos y las emociones que organizan las distintas culturas en Patterns of Culture (1934). A partir de la dcada de 1930, la escritura etnogrfica recibi una creciente influencia del funcionalismo, desarrollado en Inglaterra por Bronislaw Malinowski y A. R. Radcliffe-Brown. El funcionalismo consista en una serie de preguntas metodolgicas destinadas a guiar la prctica y la escritura de la etnografa; no era una teora de la sociedad, por ms que, en especial a travs de Radcliffe-Brown,
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asimil un fuerte aporte de la sociologa durkheimiana. Esas preguntas metodolgicas deban garantizar que el etngrafo siempre indagase el entramado de cada institucin o creencia particular con otras instituciones, y su contribucin a la persistencia de un sistema sociocultural como un todo o de patrones particulares de accin social. Los funcionalistas eran especialmente afectos a mostrar que las instituciones econmicas visibles de una sociedad estaban en realidad estructuradas por el parentesco o la religin, que el sistema ritual estimulaba la produccin econmica y organizaba la poltica, o que los mitos no eran vanos relatos o especulaciones sino estatutos que codificaban y regulaban las relaciones sociales. Las preguntas del funcionalismo, que despertaron mucho inters en su poca, contrastaban agudamente con los proyectos del pensamiento antropolgico del siglo XIX, referidos, por ejemplo, al rastreo de la difusin de rasgos culturales o de la evolucin de las instituciones independientemente de sus diversos contextos sociales. La formulacin de tales preguntas pas a ser parte del sentido comn antropolgico del siglo XX, y las etnografas funcionalistas, en un comienzo imbuidas del sentimiento de realizar descubrimientos precursores y conscientes del papel del etngrafo, adquirieron caractersticas rutinarias: una secuencia fija de captulos (ecologa, economa, parentesco, organizacin poltica y, finalmente, religin), la eliminacin de las referencias al papel del investigador y la reificacin de las instituciones en casilleros tipolgicos a los fines de la comparacin intercultural. Las discusiones se centraron cada vez ms, por ejemplo, en las razones por las que la nocin de linaje vigente en frica no era aplicable en Nueva Guinea, o el concepto de ascendencia aplicable al parentesco africano no era vlido para el sur de Asia. Este callejn sin salida de debates tipolgicos acadmicos cada vez ms rgidos y de ridos compendios de instituciones se remedi durante la dcada de 1960 en una obra influida por el estructuralismo francs e, irnicamente, por el principal terico funcionalista del momento, Talcott Parsons. En su abstracta y macroscpica teora de la sociedad, Parsons hizo lugar al sistema cultural, que l mismo haba ignorado en gran medida, dejando su elaboracin a cargo de los antroplogos. Dos de los principales precursores en la aparicin de la antropologa comprensiva durante la dcada de 1960, Clifford Geertz y David Schneider, se haban formado incluso en el Departamento de Relaciones Sociales de Parsons, en Harvard. Esas dos iniciativas, procedentes de direcciones divergentes, intentaron quebrar las reificaciones sociolgicas del funcionalismo preguntndose cmo las culturas en cuestin construan, en trminos conceptuales, las instituciones. El sistema cultural de Parsons intentaba ocuparse de cada sociedad en sus propios trminos, mientras que el estructuralismo de Lvi-Strauss procuraba descubrir una gramtica o una sintaxis universales para todos los sistemas culturales. Ambos hicieron as que la atencin se trasladara de la estructura social (los sistemas sociales) a los fenmenos mentales o culturales. La lingstica se convirti en un modelo por emular; en efecto, el lenguaje se consider central para la cultura, y la propia lingstica pareci haber elaborado un mtodo ms riguroso para agrupar fenmenos en pautas culturales y definirlos en funcin de las llamadas estructuras profundas, de las que los hablantes no son conscientes. Las experimentaciones con los modelos lingsticos fueron diversas: la antropologa cognitiva (Tyler, 1969), el estructuralismo (Lvi-Strauss, 1963, 1966, 1969a [1949]) y el anlisis simblico (Geertz, 1973a) fueron sus variedades principales. La primera intent ordenar las categoras culturales cotejndolas con grillas objetivas de categoras culturalmente neutrales; el segundo intent
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describir la cultura como un sistema de diferencias donde el significado de cada unidad se define por un sistema de contrastes con otras unidades, y el tercero trat de establecer las redes de sentido de una pluralidad de niveles, cuyo vehculo eran las palabras, los actos, las concepciones y otras formas simblicas. La atencin que se prest a los fenmenos y a los modelos lingsticos condujo a consideraciones ms generales acerca de la comunicacin como proceso y del modo en que los individuos formulan las nociones de los mundos en los que actan, incluyendo no slo a los sujetos de la etnografa sino tambin, en un sentido reflexivo, a los propios antroplogos. Las esperanzas que la antropologa cognitiva depositaba en las grillas objetivas llegaron a verse como un conjunto de construcciones culturales entre otras; sus marcos no eran en absoluto culturalmente neutrales, sino que se lanzaban al ruedo con las categoras y los supuestos culturales del propio analista, lo cual viciaba el proyecto. Se critic al estructuralismo, con resultados menos devastadores, por situarse a demasiada distancia de la intencionalidad y la experiencia de los actores sociales, en tanto que al anlisis simblico en antropologa se le achac el pecado inverso: ser poco sistmico y ver un sentido donde y como el analista lo deseara, en lugar de tener algn mtodo o criterio objetivo de evaluacin. Una respuesta a tales dilemas consisti en decir que el entendimiento intercultural, como todo entendimiento social, no es sino una aproximacin, que se alcanza de manera variable a travs del dilogo, esto es, mediante una correccin mutua del entendimiento entre las dos partes que conversan, hasta que se llega a un nivel de acuerdo apropiado para cualquier interaccin particular de que se trate. El antroplogo, como en su momento concluira Clifford Geertz (1973c), elige en una cultura algo que le llama la atencin, y despus agrega los detalles y una elaboracin descriptiva a fin de dar a conocer, a los lectores de su propia cultura, los sentidos de la cultura descripta. De acuerdo con esta solucin eminentemente pragmtica, la etnografa es, en el mejor de los casos, una conversacin entre cdigos culturales y, como mnimo, el formulario escrito de un conferencista que adecua el estilo y el contenido a la inteligencia de su auditorio. El nfasis que Geertz pone en los niveles o grados de aproximacin y apertura como caractersticas de la interpretacin es saludable, aunque ha tendido a concebir al intrprete ms bien alejado del objeto de la interpretacin, como podra estarlo un lector que emprendiera la lectura de un texto, y no de acuerdo con la metfora del dilogo, que sugiere de manera ms literal la situacin real de la comprensin antropolgica en el trabajo de campo. Segn veremos, esta metfora ha llegado a constituirse ms recientemente en una poderosa imagen para enmarcar el discurso continuo de la antropologa comprensiva. Otras reacciones ante las insuficiencias de los enfoques de la cultura dominados por la lingstica de la dcada de 1960 consistieron en acentuar los esfuerzos por conceptualizar de una manera ms precisa lo que quiere decir representar el punto de vista nativo, como tambin por exponer el modo en que se desenvuelve el proceso de documentacin que lleva hacia esa meta, a fin de que el lector pueda corroborar la confiabilidad de los datos etnogrficos. Esos esfuerzos se basaron eclcticamente en distintas orientaciones del pensamiento europeo. En antropologa, la fenomenologa se transform en una etiqueta para denominar la atencin cuidadosa al nativo en su visin del mundo, poniendo entre parntesis, en la medida de lo posible, el punto de vista del etngrafo. Se vea en ello el cumplimiento del reclamo de Weber de una verstehendes Soziologie, una sociologa que atribuya el papel central a la comprensin de los actores, y del primer esbozo
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programtico que Dilthey traz de las Geisteswissenschaften (las ciencias humanas, por oposicin a las ciencias naturales). De igual modo, la hermenutica se convirti en una etiqueta para la minuciosa reflexin acerca de la manera en que los nativos descifran y decodifican sus propios textos complejos, sea que se trate literalmente de textos o de otras formas de comunicacin cultural, como los rituales; se interesaba por sus reglas de inferencia, las pautas de asociacin y la lgica de la implicacin. La hermenutica se refiere tambin al inters del antroplogo por su propia reflexin en el curso de la tarea de comprensin intercultural. El anlisis marxista se convirti en una etiqueta para designar el inters por el modo en que las ideas culturales estn al servicio de intereses polticos o econmicos particulares, incluidos, una vez ms, tanto los del observador cuanto los de los observados en la investigacin etnogrfica. Son esas tres influencias tericas generales en la antropologa comprensiva las que configuraron la escritura de las etnografas experimentales. Las discusiones sobre la escritura como actividad se han centrado recientemente en la metfora del dilogo, dejando en segundo plano la anterior metfora del texto. El dilogo se ha convertido en la imagen para expresar el modo en que los antroplogos (y, por extensin, sus lectores) deben encarar un proceso de comunicacin activa con otra cultura. Es un intercambio bidireccional y bidimensional, en que los procesos interpretativos son necesarios tanto para la comunicacin interna, dentro de un sistema cultural, cuanto externa, entre distintos sistemas de sentidos. En ocasiones la metfora del dilogo se tom de manera en exceso simplista, lo que hizo posible que algunos etngrafos se deslizaran hacia un modo confesional de escritura, como si el intercambio comunicativo externo entre un etngrafo determinado y sus sujetos filera el principal objetivo de la investigacin, con exclusin de una representacin equilibrada y consumada de la comunicacin tanto dentro de las fronteras culturales como a travs de ellas. Dentro de la nocin engaosamente simple de dilogo caben algunas ideas ms elaboradas con pertinencia para la prctica etnogrfica, tales como la perspectiva dialctica del dilogo de Gadamer, la nocin lacaniana de la presencia de terceros en toda conversacin o entrevista bidireccional y la yuxtaposicin que hace Geertz de los conceptos de experiencia prxima y experiencia distante. 6 Para entender el punto de vista de los nativos, seala Geertz, no hace falta una intuicin emptica ni meterse de alguna manera en la cabeza de los otros. La empata puede ser un auxiliar til, pero la comunicacin depende de un
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Los conceptos de experiencia prxima y experiencia distante son una versin revisada de la otrora influyente distincin, introducida por la antropologa cognitiva, entre las categoras culturales micas y ticas. Las primeras son internas a un lenguaje o cultura, y derivan de las segundas, que se proponen como universales o cientficas (la distincin se basa a su vez en la conocida distincin lingstica entre fonmica y fontica; los fonemas son los sonidos que un lenguaje elige, para valerse de ellos, entre el universo de sonidos que la voz humana puede producir). Los trminos ticos proporcionaran la grilla de lenguaje necesaria para la comparacin intercultural objetiva. La critica epistemolgica de esta distincin puso de manifiesto la falta de validez de categoras puramente ticas que se sitan de algn modo fuera de todo contexto ligado a una cultura. Se pueden elaborar categoras cientficas, pero tales categoras se mantienen ligadas a sus definiciones axiomticas y arbitrarias (por ejemplo, las categoras cromticas pueden ser medidas segn el espectro de la refraccin de la luz; pero la confusin surge cuando se supone que la nica referencia primaria de rojo es el espectro visto como dominio natural exento de cultura; y la confusin es an ms grande cuando tambin se supone que la palabra espaola rojo, la inglesa red, la francesa rouge y la persa sorkh significan la misma cosa). Las categoras micas y ticas se convierten entonces en trminos relativos, hecho que se refleja mejor en la distincin entre experiencia prxima y experiencia distante, propuesta por Geertz. 20

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intercambio. En la conversacin corriente hay mensajes redundantes y una correccin mutua de la comprensin hasta que se llega en comn a un acuerdo o una significacin. En la comunicacin intercultural, y en la escritura acerca de una cultura dirigida a los miembros de otra, los conceptos de la experiencia prxima o local del otro cultural se yuxtaponen a los conceptos, ms cmodos, de la experiencia distante que el escritor comparte con sus lectores. El acto de traduccin que implica todo acto de interpretacin intercultural es, pues, una cuestin relativa, con un etngrafo como mediador entre distintas series de categoras y concepciones culturales que interactan de diferentes maneras en diferentes momentos del proceso etnogrfico. La primera yuxtaposicin y negociacin de conceptos se produce en los dilogos del trabajo de campo; la segunda, en la reelaboracin de la primera cuando el antroplogo se comunica con sus lectores al escribir un informe etnogrfico. Gran parte de la escritura experimental contempornea se refiere a estrategias concebidas para incorporar directamente a las etnografas resultantes representaciones ms autnticas de los conceptos de experiencia prxima y experiencia distante, que aparecen durante el proceso de trabajo de campo. La yuxtaposicin pasa a ser, pues, un componente importante de la antropologa comprensiva vista como dilogo. Pero no se trata de una yuxtaposicin de conceptos o categoras aislados de sus contextos sociales. Lacan y otros han sealado que en una conversacin entre dos personas hay siempre por lo menos un tercero, esto es, la mediacin de las estructuras culturales insertas o inconscientes del lenguaje, las terminologas, los cdigos no verbales de comportamiento y los supuestos acerca de lo que constituye lo imaginario, lo real y lo simblico. Esas estructuras mediadoras de la comunicacin son el objeto del anlisis etnogrfico configurado de acuerdo con la metfora del dilogo. Finalmente, la hermenutica histrica de Gadamer es una concepcin del dilogo que incorpora las nociones de yuxtaposicin y mediacin antes mencionadas. A Gadamer le interesa la interpretacin de los horizontes pasados de la historia, pero el problema de la interpretacin es el mismo, no importa si se desarrolla a travs del tiempo o a travs de las culturas. Cada perodo histrico tiene sus propios supuestos y prejuicios, y el proceso de comunicacin es la interrelacin de las nociones del perodo (o de la cultura) al que uno pertenece con las de otro. Es, pues, inevitable que la cualidad y el contenido de la comprensin alcanzada al leer a Gregorio de Tours, por ejemplo, sean diferentes en un lector del siglo IX y en uno del siglo XX. Una hermenutica histrica debera ser capaz de identificar y esclarecer la naturaleza de esa diferencia, y una hermenutica cultural debera hacer lo mismo en el proceso etnogrfico. De qu modo se relacionan, pues, con el pasado de la disciplina estos desarrollos de la teora antropolgica que se han producido ms recientemente (esto es, desde el giro hacia la comprensin, producido en la dcada de 1960, hasta el intenso inters por el propio proceso etnogrfico que hoy se registra)? En el contexto de la historia moderna de la antropologa estadounidense, la manera ms apropiada de entender la antropologa comprensiva podra ser concebirla como la heredera, fortalecida y refinada, del relativismo, perspectiva que tuvo su precursora en la antropologa cultural y en la que se bas en las dcadas de 1920 y 1930. Con muchsima frecuencia se ha presentado al relativismo como una doctrina antes que como un mtodo y una reflexin acerca del proceso comprensivo. Esto lo ha vuelto especialmente vulnerable a las crticas que lo acusan de haber afirmado que todos los sistemas de valores son igualmente vlidos, lo cual hace imposible los juicios
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morales, y de insistir en el respeto fundamental por las diferencias culturales entre las sociedades humanas, y paralizar as todos los esquemas de generalizacin mediante los cuales se progresa en todas las ciencias. Es cierto, sin duda, que en el pensamiento poltico estadounidense el concepto antropolgico de relativismo fue un fuerte aliado de la doctrina liberal en lo que se refiere a la promocin del valor de la tolerancia y el respeto del pluralismo, en contra, en determinado momento, de doctrinas tan racistas como la eugenesia y el darwinismo social. En la polmica de los debates polticos tanto dentro como filera del mbito acadmico, la posicin del relativismo se plante a veces en trminos extremos. Pero las apuestas eran altas, y el resultado fije crtico. El liberalismo, que inclua un fuerte componente relativista, triunf como ideologa explcita de la poltica pblica, el gobierno y la moralidad social de los Estados Unidos. Pas a ser el marco definitorio de las discusiones sobre los derechos y la justicia a que podan aspirar toda clase de grupos en una sociedad plural y un Estado benefactor. Recin ahora, a fines del siglo XX, cuando se ataca el largo reinado del liberalismo, aparecen nuevas discusiones acadmicas sobre el relativismo, tanto favorables como desfavorables a l (vanse Hollis y Lukes, 1982; Hatch, 1983, y Geertz, 1984). Sin embargo, esta vez el relativismo halla una fuerte manifestacin terica en las perspectivas de la antropologa comprensiva, y las cuestiones en debate tienen un planteo mucho ms complejo y una base histrica mucho ms amplia que en su perodo inicial. La antropologa comprensiva contempornea, resumida en la metfora del dilogo que hemos considerado, es la esencia del relativismo concebido con propiedad como modo de indagacin acerca de la comunicacin dentro de una cultura y entre distintas culturas. Frente a las estructuras innegablemente globales del poder poltico y econmico, la etnografa, como concrecin prctica del relativismo y la antropologa comprensiva, pone en tela de juicio todas aquellas visiones de la realidad sustentadas en el pensamiento social que prematuramente pasen por alto o reduzcan la diversidad cultural en beneficio de la capacidad de generalizar o de afirmar valores universales, por lo comn desde el punto de mira, an privilegiado, de una homogeneizacin global que emana de Occidente. Aunque sin negar una jerarqua de los valores humanos bsicos (con la tolerancia cerca de la cspide) ni oponerse a la generalizacin, la antropologa comprensiva, en cuanto se expresa como reflexin acerca de la etnografa, ejerce un valioso oficio crtico sobre las ciencias sociales y otras disciplinas con las que est asociada. As, la antropologa comprensiva contempornea no es otra cosa que un relativismo, con nuevas armas y fortalecido para una poca de fermento ideolgico, que no es distinta pero s mucho ms compleja que aquella en que se lo formul. LA REVISIN DE LA ANTROPOLOGA COMPRENSIVA La emergencia de la antropologa comprensiva debe ser entendida como una de las tres crticas internas de la antropologa que surgieron en la dcada de 1960. Fue, no obstante, la nica que tuvo una influencia temprana e importante en el cambio de la prctica de los antroplogos. Como hemos visto, logr que el anlisis antropolgico desplazara su foco de la conducta y la estructura social al estudio de los smbolos, las significaciones y la mentalidad. Las otras dos crticas -la del trabajo de campo como mtodo diferencial de la investigacin etnogrfica y la de la naturaleza ahistrica y apoltica de la escritura etnogrfica- fueron simples manifiestos y polmicas, parte de la atmsfera acadmica muy politizada de aquel perodo. Slo con el actual momento experimental de la escritura etnogrfica, como
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versin, en la antropologa, de la difundida crisis contempornea de la representacin, esas crticas metodolgicas y polticas han confluido con el anterior cambio en el modo de escribir acerca de la cultura. Esta tarea de integrar las tres crticas y hacer que fructifiquen en una transformacin sin precedentes del modelo dominante de la investigacin etnogrfica se registra sobre todo en la obra de quienes, habiendo sido estudiantes de posgrado en las dcadas de 1960 y 1970, se formaron en los nuevos desarrollos de la antropologa comprensiva, y que adems tienen en cuenta el valor de las otras crticas para la investigacin acadmica. La crtica inicial del trabajo de campo se concret en una gran afluencia de memorias sobre la experiencia de campo y de guas para estudiantes, entre las cuales se destacan an como las mejores las de Bowen (1964), Casagrande (1960), Chagnon (1968), Golde (1970) y Maybury-Lewis (1965). Aunque en estas obras pueden percibirse los elementos de una crtica metodolgica, no se las present de esa manera. Antes bien, el tono general era celebratorio, un gnero confesional acerca de la realizacin del trabajo de campo que, si bien expona las tribulaciones y fallas de esa actividad, presentaba al antroplogo como hroe, segn la acertada frase de Susan Sontag. De un orden algo distinto fueron la traduccin en ingls de Tristes tropiques (1974 [1955]), de Lvi-Strauss, y la publicacin, en 1967, de los diarios de campo de Malinowski, A diary in the strict sense, que suscit una discusin momentnea pero inquietante. La primera de estas dos obras era filosfica, elegante, digna de ser objeto de reflexin y de nuevas lecturas, y destinada a ser enseada en las clases de literatura como modelo de belles lettres. La segunda era un texto personal, de autopsicoanlisis, y result desmitificadora: un llamado al equilibrio para los antroplogos inspirados en otras formulaciones entusiastas y precursoras (1922) del mismo autor acerca del trabajo de campo como mtodo de la disciplina. En la dcada de 1970 comenz a aparecer una nueva serie de reflexiones acerca del trabajo de campo; ellas incluan una crtica ms franca e incisiva del proceso de investigacin etnogrfica. Obras notables, como Reflections on fieldwork in Morocco (1977) de Paul Rabinow y The headman and I (1978) de Jean-Paul Dumont mantuvieron el carcter personal y lleno de confesiones de los anteriores informes sobre el trabajo de campo, pero contribuyeron a promover un debate serio acerca de la epistemologa de ese trabajo y su jerarqua como mtodo. Sus informes giraban en torno de los dilogos significativos iniciados entre antroplogos y miembros de otras culturas durante el trabajo de campo, lo que marcaba el paso, dentro de la antropologa comprensiva, hacia un centramiento terico en la comunicacin en las culturas y entre las culturas. Ambos autores pusieron de manifiesto, adems, una aguda sensibilidad y refinamiento en relacin con los contextos histricos y polticos del trabajo de campo, con lo que reflejaban la inquietud de la tercera crtica de la antropologa. Esa tercera crtica, cuyo blanco era la insensibilidad o incompetencia de la antropologa para ocuparse de cuestiones relacionadas con el contexto histrico y la economa poltica, relevantes no slo para sus sujetos sino tambin para su propio proceso de investigacin, se desarroll durante la dcada de 1960, especficamente como un cuestionamiento de la relacin de la disciplina con el colonialismo y, ms recientemente, con el neocolonialismo. La exposicin ms destacada de esa crtica en la antropologa britnica se encuentra en la coleccin de artculos incluidos en Anthropology and the colonial encounter (compilado por Talal Asad, 1973). En los Estados Unidos haba aparecido anteriormente un volumen de crtica, Reinventing anthropology (compilado por Dell Hymes, 1969). insto retrospectivamente, este
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volumen es en gran medida un documento de poca, cuando un gran sector del mbito acadmico se radicaliz temporariamente y se entreg a una retrica de cambio revolucionario en respuesta a la Guerra de Vietnam y las agitaciones internas. Aunque el propsito crtico de este volumen fue a menudo certero, el esfuerzo general resultaba excesivamente inmoderado y falto de fundamentos en la prctica para que tuviese muchos efectos. 7 El Proyecto Camelot (un intento frustrado de la dcada de 1960 por tentar a especialistas en ciencias sociales con subvenciones a cambio de investigaciones tiles para la lucha contra la guerrilla en Amrica latina) y el asunto tailands (acusaciones, hechas en las Reuniones de Estudios Asiticos de 1970, e investigadas despus por una Comisin de tica apresuradamente creada en la Asociacin Estadounidense de Antropologa, de que en Tailandia septentrional se utilizaba la investigacin etnogrfica en la lucha antisubversiva que se libraba contra grupos asociados con las fuerzas comunistas de Indochina) se destacan entre los casos que despertaron la conciencia poltica de los antroplogos estadounidenses. En trminos de la investigacin antropolgica desarrollada en la dcada de 1960, un marcado inters por la historia y la economa poltica caracteriz la obra de los autotitulados materialistas (su base era sobre todo la Universidad de Columbia), cuyo enfoque combinaba la ecologa cultural con un marxismo atemperado. Hubo tambin un redescubrimiento generalizado de las crticas de la Escuela de Francfort a las sociedades liberales de masas, crticas que pasaron a integrar los repertorios conceptuales de los especialistas estadounidenses en ciencias sociales, entre otros, los antroplogos. En el terreno de la antropologa, la investigacin sobre la economa poltica ha tenido una marcada continuidad desde la dcada de 1960, cuando la revitalizaron especialistas como Eric Wolf, Sidney Mintz y June Nash. No obstante, como veremos en un captulo ulterior, en esta rama vigorosamente desarrollada de la investigacin sobre la economa poltica en el terreno de la antropologa, la condicin de la cultura y del anlisis cultural ha sido problemtica, y recin ahora estn apareciendo obras experimentales que plantean, en su construccin misma, el problema de reconciliar las dos variedades, la interesada en la economa poltica y la comprensiva, de la investigacin antropolgica contempornea. Para tener una percepcin ms viva de la modificacin que las crticas mencionadas han producido en la conciencia de los antroplogos, es preciso entender su influencia problemtica en el proceso de investigacin etnogrfica, especialmente en relacin con sus dos etapas principales: trasladarse al campo, esto es, hallar un sitio donde el antroplogo pueda sumergirse en otra cultura, y, a su debido tiempo, volver a casa y escribir para los especialistas, y a veces para un pblico ms amplio, sobre el conocimiento adquirido en el trabajo de campo. Desde los comienzos del trabajo de campo moderno, los antroplogos han recorrido Estados y sociedades coloniales y poscoloniales en busca de campos que se acerquen a la cultura prstina, con sus prcticas inveteradas, a pesar de que hace ya siglos que el Tercer Mundo se ha integrado a la economa global. Adems, en esa bsqueda los antroplogos por lo comn han requerido la colaboracin y el apoyo de esos Estados y de los sectores modernos de las sociedades en las que han trabajado. En la medida en que los lugares apartados y de tierra adentro
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La tesis doctoral de Arthur J. Vidich, The political impact of colonial administration (Universidad de Harvard, 1952), es, aunque poco conocida, un informe aun ms penetrante del papel de la antropologa estadounidense en la administracin militar de Micronesia despus de la Segunda Guerra Mundial. 24

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pudieran seguir percibindose como prstinos segn los hbitos profesionales de pensamiento y de escritura, los antroplogos podan ser plenamente conscientes de los contextos polticos, econmicos e histricos de su trabajo como una cuestin prctica, sin que esa conciencia influyera en el modo en que se perciban a s mismos como profesionales en el campo o en que producan a posteriori sus informes a partir del trabajo de campo. Como resultado de las tendencias ideolgicas domsticas que ya hemos considerado (por ejemplo, el surgimiento de las contundentes crticas de la representacin occidental de los miembros de otras culturas) y los cambios reales producidos en el Tercer Mundo, los lugares para el trabajo de campo que los antroplogos tradicionalmente buscaban, ya no pueden hallarse o siquiera imaginarse sin disentimiento. La descripcin que hace Paul Rabinow de su despertar, durante el trabajo de campo, a los efectos del colonialismo en la vida del pueblo marroqu en que viva (1977), y el relato que Jean-Paul Dumont hace de su descubrimiento de la identidad que l tena para la tribu amaznica que estudiaba (1978), son conmovedores testimonios del cambio de conciencia que conlleva el trabajo de campo contemporneo. 8 Uno de los procesos ms significativos que han subvertido la inclinacin a hallar lo prstino en el trabajo de campo es la adaptacin de los pueblos que durante largo tiempo frieron sujetos del inters antropolgico, a los propios antroplogos y a su retrica habitual. En el folklore profesional abundan historias apcrifas acerca del informante indio norteamericano que para responder a la pregunta del etngrafo consulta la obra de Alfred Kroeber, o del aldeano africano que, en la misma situacin, toma su ejemplar de Meyer Fortes. La convincente irona de esas historias no puede ser ya asumida meramente como folklore por los antroplogos que abordan sus comunidades y sus culturas aisladas, no como absolutamente extraas, sino como tipos conocidos. Los pueblos que en particular han llegado a ser sujetos clsicos de la antropologa, tales como los samoanos, los habitantes de las islas Trobriand, los hopi y los todas de la India, conocen muy bien
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A propsito del actual redescubrimiento de los episodios de revelacin en las anteriores etapas de la historia del trabajo de campo, similares a los de Rabinow y Dumont, vase el informe de James Clifford (1983a) sobre el trabajo de campo realizado por Marcel Griaule en la dcada de 1930 entre los dogon de frica Occidental, uno de los pueblos que ejercieron constante fascinacin en los antroplogos y sus lectores. Tras comenzar con la imagen de una expedicin colonial emprendida para conquistar el conocimiento cultural de los dogon, la percepcin que Griaule tiene de su trabajo de campo se reduce a la imagen ms humilde, pero a la vez ms sabia y ms fructfera, del carcter dialgico de sus conversaciones con el notable informante Ogatammli, quien revel aspectos de la cultura dogon como l los entenda. La etnografa francesa de las dcadas de 1920 y 1930 (a la que sucedera la moda estructuralista) estaba muy adelantada en cuestiones que hoy son centrales para la antropologa angloestadounidense. En realidad, no sera justo decir que los contextos poltico e histrico de la prctica etnogrfica de esta ltima la dejaron subsistir sin cambio alguno hasta ahora: ni las estrategias del trabajo de campo ni las convenciones de la escritura etnogrfica se mantuvieron completamente en suspenso. Lo cierto es, ms bien, que en la medida en que se han hecho correcciones en la planificacin del trabajo de campo y en la escritura a l referida, estas han sido, por su ndole, compromisos que permiten preservar los motivos histricos que dominaron en la etnografa. Aunque se reconozca la contemporaneidad y el moldeado histrico de las culturas, subsiste en el trabajo de campo un fuerte impulso a hallar lugares autnticamente tradicionales o mnimamente afectados, y en la escritura, a mostrar una y otra vez que la tradicin y las estructuras profundas siguen vislumbrndose a pesar del cambio. Obras como las de Rabinow y Dumont acerca del trabajo de campo, y de Clifford (1983b) y Marcus y Cushman (1982) acerca de la retrica de la escritura etnogrfica crean un espritu de autocrtica que hace a los antroplogos hiperconscientes, antes de ir al terreno o de acercarse a la computadora, de un mundo muy diferente de aquel en el que se presuma el ejercicio de la etnografa. 25

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su condicin y asimilaron, con cierta ambivalencia, el conocimiento antropolgico acerca de ellos como parte de la percepcin que tienen de s mismos. Un ejemplo reciente, del que hemos tomado conocimiento en forma personal, rile la visita a Houston de una mujer toda. Enfermera diplomada entre los suyos y tambin agente cultural, realiz una gira por los Estados Unidos dando charlas acerca de los todas, del tipo de las que podran haber dado los antroplogos en las dcadas pasadas. Ella estaba casualmente de visita en casa de uno de nuestros colegas cuando pararon por televisin un documental de la BBC sobre su pueblo, en el que la visitante haba desempeado un papel destacado como principal informante del realizador del filme. Los comentarios que hizo mientras miraba el programa junto con nuestro colega no se refirieron tanto a los detalles de la cultura toda, sino que ms bien trataron de las curiosidades de las muchas representaciones de su pueblo: las que proponan ella misma, los antroplogos y la BBC. Una historia semejante puede ser tomada como una actualizacin contempornea de las que durante largo tiempo han formado parte del folklore profesional, pero la leccin que deja es aun ms convincente. La penetracin de una economa mundial, las comunicaciones y los problemas de identidad y autenticidad cultural, que alguna vez se creyeron limitados a la modernidad avanzada, han aumentado notablemente en la mayor parte de las culturas locales y regionales de todo el mundo, dando origen a una etnografa al revs en muchos pueblos que pueden no slo asimilar la jerga profesional de la antropologa, sino tambin relativizarla al ponerla junto a otras alternativas y modos de conocimiento. Eso no quiere decir que la retrica y la tarea tradicionales de la antropologa de representar formas culturales de vida distintivas y sistemticas hayan sido fundamentalmente subvertidas o apropiadas por sus sujetos. Antes bien, su misin tradicional es ahora mucho ms complicada y requiere nuevas formas de sensibilidad cuando se emprende el trabajo de campo, as como estrategias diferentes para su descripcin escrita. Cuando, a su regreso del terreno, el antroplogo se dispone a escribir una etnografa, enfrenta un conjunto de desafos diferentes, aunque no inconexos. Uno de esos retos es de naturaleza estrictamente profesional, y otro arraiga en las condiciones actuales de la recepcin ms general de la escritura antropolgica filera de la disciplina. En lo que se refiere al primero, el problema ha sido siempre el de reducir los materiales diversos y difusos procedentes del trabajo de campo, registrados en la memoria y en formas intermedias de escritura como los diarios y las notas, a textos configurados por las convenciones del gnero. Con todo, dada la elevada autoconciencia crtica con que se emprende y se lleva adelante el trabajo de campo, la habitual discrepancia entre lo que se sabe a partir de ese trabajo y lo que se est obligado a informar de acuerdo con las convenciones del gnero puede tornarse intolerable. Quiz los controles del gnero pesan ms cuando est en juego la calificacin profesional: la escritura de la etnografa para la tesis doctoral. Pero cuando ese momento de la carrera ha quedado atrs, cuando la tesis se ha transformado en libro o es archivada para utilizarla ms tarde en un proyecto de escritura de otra especie, que nos permita aprovechar mejor la gama de materiales recogidos en el terreno y tambin posteriormente, aparecen, sobre todo en la actualidad, oportunidades para el intento experimental. En relacin con el ambiente de ideas en el que se produce la recepcin de la escritura antropolgica, en otra poca hubo, para los informes acerca de otras culturas, un lugar ms seguro y viable que hoy no parece existir. Segn veremos en nuestro posterior tratamiento de la funcin de la antropologa como forma de crtica
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de nuestra propia cultura, declina entre un pblico lector ms refinado el atractivo de lo primitivo o lo extico como marco retrico poderoso para emitir mensajes crticos acerca de la cultura estadounidense. Lo que aqu nos proponemos es, simplemente, sealar aspectos de la actual recepcin de la antropologa por los especialistas y un pblico lector que cuestiona la autoridad y la relevancia de su escritura. Existe hoy para las obras de antropologa un pblico escptico que no es tan tonto como para creer en la existencia de culturas enteramente aisladas o completamente diferentes. Los escpticos, tan impresionados por los profundos cambios habidos en el mundo como los especialistas en ciencias sociales encargados de describirlos y explicarlos, se preguntan finalmente si en el juego de los acontecimientos mundiales las innegables diferencias culturales realmente tienen importancia. Curiosamente, parte de ese escepticismo se debe a que el pensamiento liberal asimil las lecciones del relativismo antropolgico en un momento anterior de este siglo. Las creencias extremas en una diferencia, que se expresan como racismo y valoraciones etnocntricas, son peligrosas y se alimentan a s mismas. Pueden reconocerse diferencias culturales, pero si amagan con cuestionar una creencia superior en la especie humana o en una humanidad universal, abordan la clase de problemas que el liberalismo se esforz arduamente por superar. No se trata de que la antropologa lleve a ese extremo las diferencias culturales, pero en los Estados Unidos domina un ambiente de ideas propenso a atenuar la importancia de ellas, y que menosprecia sus consecuencias en favor de los hechos concretos de inters poltico o econmico, o bien de un humanismo general. considrense, por ejemplo, las afirmaciones humanistas de Mircea Eliade y otros autores, en el sentido de que, a pesar de sus diferencias, todas las religiones son en ltima instancia la misma, ya que responden a las mismas cuestiones existenciales y pueden ser incluidas en una misma secuencia evolutiva. O bien tngase en cuenta la propensin, tanto de la sociologa parsonsiana como de la marxista, a reducir las diferencias culturales a fenmenos superficiales que ocultan funciones sociales ms dinmicas, promotoras de formas de solidaridad o de conflicto identificables en cualquier sociedad. Tal aceptacin de las diferencias culturales, pero acompaada por el escepticismo en cuanto a las consecuencias que puedan traer, se ve fortalecida por la ms reciente y generalizada percepcin de que el mundo se homogeiniza rpidamente gracias a la difusin de la tecnologa, la comunicacin y el movimiento de poblaciones. Una vez ms, no se trata de que las personas no crean en la continuada existencia de una diversidad cultural; lo que ocurre es que, desde el privilegiado punto de mira de las sociedades occidentales, no creen ya en que las diferencias culturales o las visiones contrapuestas del mundo puedan afectar el accionar de un sistema de economa poltica globalmente compartido. Los antroplogos, que durante mucho tiempo se manifestaron en contra de las predicciones prematuras de que la modernidad transformara el mundo, son cada vez ms ignorados, como romnticos o gente que halla placer en minucias superfluas o en lo decorativo y superficial. Por ejemplo, el resurgimiento del fundamentalismo islmico en Medio Oriente, un proceso marcadamente cultural, es traducido rutinariamente por los medios y otros analistas en trminos polticos y econmicos que se consideran a nuestro alcance: los mullahs seran meramente una elite poltica, o la guerra entre Irn e Irak habra terminado slo porque representaba un desangramiento econmico. Lo que no podemos entender se atribuye respetuosamente a la misteriosa categora residual de cultura. Los tericos del desarrollo continan sosteniendo que todas las cuestiones prcticas son
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de naturaleza esencialmente tcnica, y que pueden ser analizadas por referencia a estrategias ms o menos eficaces o redituables. Para esos pensadores, la cultura constituye fundamentalmente una categora de resistencia que debe ser tenida en cuenta en la planificacin para el cambio. Esos retos a la retrica tradicional de los informes etnogrficos se han incrementado en proporcin directa a la contraccin del mundo en un sistema mundial cada vez ms interdependiente. Los zules, los timorenses, los namibios, los miskitos de Nicaragua, los kurdos, los afganos o los maronitas y los chitas del Lbano no pueden ser tratados ya como culturas completamente extraas, autnomas, ni siquiera con el propsito de definir la unidad de anlisis tradicional de la antropologa: una cultura. Todo lector de peridicos o espectador de televisin los sabe parte integrante del mismo mundo que afecta a su propia sociedad. Por lo tanto, la etnografa debe ser capaz de captar con mayor fidelidad el contexto histrico de sus sujetos y de registrar los efectos constitutivos de los impersonales sistemas polticos y econmicos internacionales en el nivel local donde habitualmente se desenvuelve el trabajo de campo. Ya no es posible dar cuenta de esos efectos como meras incidencias externas en culturas locales autnomas. Antes bien, los sistemas externos tienen su definicin y penetracin enteramente locales, y son formativos de los smbolos y los significados compartidos dentro de los mundos de vida ms ntimos de los sujetos etnogrficos. Salvo en el panorama ms general, la distincin entre lo tradicional y lo moderno tiene poca relevancia en el anlisis etnogrfico contemporneo. Esas son, pues, las dimensiones decisivas de la desafiante atmsfera que los antroplogos enfrentan cuando regresan del terreno con el fin de producir etnografa. Para que su trabajo tenga importancia ms all de un limitado crculo de especialistas que hablan su propio lenguaje, y signifique un claro aporte en otros campos que encuentran la antropologa comprensiva esclarecedora cuando se enfrentan a sus propias versiones de la actual crisis conceptual de la representacin, la conciencia autocrtica que ya se ha formado debe hallar expresin en el proceso de investigacin etnogrfica, tanto en el terreno cuanto, y con ms consecuencias, en los escritos etnogrficos. Es precisamente eso lo que est aconteciendo con el espritu experimental que caracteriza hoy la escritura de etnografas. ESPRITU Y ALCANCE DE LA ESCRITURA ETNOGRFICA EXPERIMENTAL El presente momento de experimentacin tanto con la forma como con el contenido de la etnografa no debe ser considerado una vanidad elitista. Es ms bien una expectativa generalizada entre los lectores de etnografas y una disposicin mental consciente entre los escritores. Tanto unos como otros esperan con anticipacin ms y ms textos que den mejores y ms interesantes pasos que sus predecesoras hacia la ampliacin de las posibilidades de la escritura etnogrfica. No todo vale igual, sin embargo. Por ejemplo, Las enseanzas de Don Juan, de Carlos Castaneda (1968), fue una obra experimental porque intentaba describir las experiencias de un antroplogo que sufra las transformaciones mentales de la conversin bajo la tutela de un chamar astuto y las alucinaciones provocadas por el peyote. Aunque constituye un eficaz logro potico, que ha influido en importantes figuras literarias chicanas, como Alurista, la mayora de los antroplogos rechazan resueltamente que se trate de un experimento etnogrfico, porque desconoce la obligacin de proporcionar a los lectores el modo de controlar y evaluar las frentes
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de la informacin presentada. No obstante, las obras de Castaneda, junto con muchos otros ejemplos de escritura de ficcin, han servido de estimulo para pensar en estrategias textuales diferentes dentro de la tradicin etnogrfica. La mayor parte de las etnografas experimentales busca inspiracin en el pasado, en las obras clsicas de Malinowski, Evans-Pritchard y otros, hace de ellas una oportuna lectura errnea y extrae sus posibilidades desestimadas, olvidadas o latentes. 9 Una etnografa experimental funciona si se inserta de manera reconocible en la tradicin de la escritura etnogrfica y si logra un efecto de innovacin. La legitimacin de un experimento mediante la recuperacin de una posibilidad olvidada es la forma ms frecuente con que un etngrafo logra equilibrar esas dos tendencias opuestas. As, si bien la mayor parte de la experimentacin no implica una ruptura tajante con la prctica etnogrfica del pasado, constituye sin embargo una reorientacin fundamental. Las etnografas siempre han sido en cierto sentido experimentales, y ocasionalmente los etngrafos han hecho explcita su preocupacin por las estrategias de escritura. Naven, de Gregory Bateson (1936), es un ejemplo temprano y llamativo de un texto que expone su inters por los modos alternativos de representacin. No obstante, slo en el presente esas inquietudes se han convertido en un inters ubicuo y marcadamente consciente. La etnografa experimental de Bateson, que se interesa en varios anlisis diferentes de un ritual de una tribu de Nueva Guinea, es destacable justamente por su carcter excepcional y porque no fue asimilada por la bibliografa antropolgica durante largo tiempo, pero ahora es frente de inspiracin para la tendencia experimental. En el contexto de ideas ms amplio que hemos fijado para la actual crisis de representacin, los perodos en que se asumen riesgos y se aportan innovaciones al mtodo de una disciplina no carecen de precedentes, y tienen en realidad ciertas caracterstica peculiares. Esos perodos experimentales son comunes tanto en los comienzos cuanto en el momento en que se produce el agotamiento de los paradigmas tericos orientadores. En la antropologa, pues, no debe sorprender que haya una reconocida camaradera entre los autotitulados experimentadores de hoy y quienes forjaron el mtodo de la etnografa durante el primer tercio del siglo. Las etnografas precursoras de las dcadas de 1920 y 1930 llegaron a ser ledas como modelos, y la teora en que se basaban, el funcionalismo, proporcion el marco para la escritura de informes holsticos sobre unidades sociales autnomas: tribus, pueblos, culturas. Hasta el presente, a travs del disperso conjunto de convenciones de gnero que denominamos realismo etnogrfico, los antroplogos creyeron que compartan un consenso en lo que se refiere a la escritura etnogrfica: cmo deba ser una buena y slida monografa. Aunque desde el apogeo del funcionalismo se han elaborado muchas teoras o enfoques analticos, la forma misma de la escritura etnogrfica ha seguido siendo en gran medida conservadora. En trminos relativos, pues, el actual cambio de actitud y
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Por ejemplo, Clifford (1983b) lee The Nuer, la obra precursora y modelo de la etnografa funcionalista de Evans-Pritchard, y la entiende enteramente alineada con tcnicas exploradas en las obras experimentales contemporneas. De manera semejante, Michael Meeker advierte (comunicacin personal) que las etnografas de Reo Fortune (The sorcerers of Dobu, 1932, y Manus religion, 1935) anticipan muchas prcticas textuales que se consideran contemporneas. Mezcla de gneros, extraamiento, dramas sociales, abundantes citas textuales, anlisis de gneros, disidencia y subversin culturales: todos esos recursos contemporneos pueden hallarse en la obra de Fortune. Por ltimo, Marcus (1985) ha notado cmo se invoca Naven, de Gregory Bateson (1936), en el marco del espritu experimental contemporneo. 29

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expectativas entre los lectores y escritores profesionales de etnografas parece radical: de un consenso imaginado y no investigado se ha pasado a una incesante insatisfaccin con los modos de escribir del pasado y un escrupuloso examen de los modos de reelaborar las etnografas. Los pblicos que simpatizan con las etnografas experimentales las indagan, no con la esperanza de hallar un nuevo paradigma, sino ms bien con la intencin de detectar ideas, movimientos retricos, hallazgos epistemolgicos y estrategias analticas originados por diferentes situaciones de investigacin. La atmsfera de la experimentacin es liberadora en la medida en que permite a cada lector y escritor elaborar nuevas ideas de manera acumulativa. Las obras especficas son de inters general tanto por lo que hacen textualmente cuanto por su contenido. Cada lector y escritor est, por lo tanto, ms a cargo de su proyecto, y las recompensas, en trminos de aprobacin e inters editorial, se destinan al inconformismo antes que a la rplica artesanal de modelos. Lo que reviste particular importancia en la discusin que sobrevuela los textos intencionadamente experimentales, no es la experimentacin por la experimentacin misma, sino la inteligencia terica que el juego con la tcnica de escritura lleva a la conciencia, y la sensacin de que la innovacin permanente en la naturaleza de la etnografa puede ser una herramienta para el desarrollo de la teora. El espritu que mueve a la experimentacin es, pues, la oposicin al gnero, para evitar el restablecimiento de un canon limitado como el del pasado reciente. Individualmente, las obras influyen en otros autores etnogrficos, pero no se las escribe con el propsito deliberado de que sean modelos que los dems deban seguir, ni de que sirvan de base a una escuela de produccin etnogrfica. De algunos textos puede pensarse que son desmaados o incluso que han fracasado en alcanzar las metas que se propusieron, pero de todos modos pueden ser interesantes y valiosos por las posibilidades que abren para otros etngrafos. En un perodo experimental, el peligro es precisamente que se lo clausure antes de tiempo, que algunos experimentos se tomen equivocadamente como modelos, den lugar a una corriente mecnica de imitadores o restablezcan convenciones sobre bases dbiles. Determinados experimentos se plantean problemas particulares a fin de examinarlos, cosa que hacen ms o menos bien; pueden llevar al lmite determinada cuestin, y su contribucin est en demostrar ese lmite. Una obra en particular puede cumplir una tarea que no tendra objeto repetir. Pero una lnea de experimentacin puede perder su razn de ser si se vuelve identificable como subgnero. Por ejemplo, a diferencia de la etnografa funcionalista, en la que el escritor estaba ausente o dispona slo de una voz marginal en las notas al pie de pgina y en los prefacios, la presencia del autor en el texto y la exposicin de reflexiones tanto acerca de su trabajo de campo como de la estrategia textual del informe resultante, se han convertido, por razones tericas muy importantes, en signos omnipresentes de los experimentos actuales. Pero existe tambin la tendencia a detenerse demasiado en la experiencia del trabajo de campo y sus problemas. El placer de relatar la experiencia del trabajo en el terreno puede sobreactuarse, al extremo del exhibicionismo, especialmente en el caso de los escritores que llegan a considerar la meditacin reflexiva no slo como el medio sino como el objetivo de la escritura etnogrfica. til hasta cierto punto, la reiteracin incesante de la introspeccin relacionada con el trabajo de campo puede convertirse en un

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subgnero que pierda tanto su novedad cuanto su valor como medio para desarrollar un conocimiento de otras culturas. Dado que los perodos experimentales son por naturaleza inestables y transitorios, intercalados como estn entre perodos de convenciones investigativas ms consolidadas, es difcil estimar las orientaciones futuras. El perodo actual parecera sugerir un cambio en la direccin global de la antropologa social y cultural, puesto que est en cuestin su prctica fundante. Pero no creemos que sea as. Segn nuestro modo de ver, los experimentos actuales adaptan y ponen enrgicamente a la antropologa en consonancia con las promesas que ella ha hecho en este siglo de representar autnticamente las diferencias culturales y de utilizar ese conocimiento como una indagacin crtica de nuestras propias formas de vida y de pensamiento. Los experimentos hoy aceptan problemas que en realidad fueron reconocidos en el pasado, pero que resultaron ignorados u omitidos por el imperio de otras ideas dominantes. Lo menos que puede surgir de este momento experimental es una prctica etnogrfica mucho ms refinada y completa, que responda al mundo y a las condiciones intelectuales de nuestro tiempo, muy diferentes de aquellas en las que lleg a ser un gnero de una especie particular. El verdadero alcance de los experimentos contemporneos en la escritura de la etnografa se deduce de la influencia que la revisin de la antropologa comprensiva ejerce en el proceso de investigacin etnogrfica que hemos descripto en la seccin anterior. Distinguimos dos tendencias, a las que dedicaremos a continuacin sendos captulos. Una de ellas es una radicalizacin del inters por la manera de representar la diferencia cultural en la etnografa. La estimula la sensacin de que la etnografa del pasado en realidad no logr hacer comprender de manera convincente las frentes autnticas y decisivas de la distincin entre las culturas. En el esfuerzo por mejorar las descripciones del largamente buscado punto de vista nativo, esos experimentos se valen de diferentes estrategias textuales para transmitir a sus lectores una comprensin ms rica y ms compleja de la experiencia de sus sujetos. Estas etnografas de la experiencia, como las denominamos en general, se esfuerzan por hallar nuevas maneras de demostrar lo que significa ser samoano, ilongote o balins, y, con ello, persuadir al lector de que la cultura tiene ms importancia de lo que supone. Al mismo tiempo, tambin exploran nuevos territorios tericos en el rea de la esttica, la epistemologa y la psicologa interculturales. La tensin esencial que alimenta esta forma de experimentacin deriva del hecho de que la experiencia siempre ha sido ms compleja que la representacin que de ella permiten las tcnicas tradicionales de descripcin y de anlisis en la escritura de las ciencias sociales. Las ciencias sociales positivistas no consideraron que la descripcin plena de la experiencia frese su tarea, y la dejaron en manos del arte y la literatura. En cambio, la antropologa dispone desde hace tiempo de una retrica que abarca la representacin de la experiencia de sus sujetos, aun cuando sus conceptos orientadores y sus convenciones de escritura no facilitan el logro sustancial de esa retrica. Las etnografas de la experiencia intentan hoy hacer un uso pleno del conocimiento que el antroplogo adquiere en el trabajo de campo, que es mucho ms rico y variado que el que ha sido capaz de infundir a las monografas analticas convencionales. La tarea de esta tendencia de la experimentacin es, por lo tanto, ampliar los lmites actuales del gnero etnogrfico a fin de escribir informes ms completos y ms ricamente producidos de otras experiencias culturales.
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La otra tendencia de la experimentacin est ms o menos satisfecha con la capacidad actual de los enfoques comprensivos de representar de manera convincente la singularidad cultural de sus sujetos. Intenta, en cambio, hallar maneras ms eficaces de describir la intervencin de los sujetos etnogrficos en los procesos ms generales de la economa poltica histrica. Estas etnografas de economa poltica, como las denominamos, intentan llevar a la prctica los recientes llamamientos a una conciliacin entre los progresos en el estudio del significado cultural logrados por la antropologa comprensiva y el inters de los etngrafos por situar a sus sujetos con firmeza en el decurso de los acontecimientos histricos y el funcionamiento a largo plazo de los sistemas econmicos y polticos mundiales. En resumen, una de las tendencias de la experimentacin responde a la supuesta superficialidad o inadecuacin de los medios existentes para representar las diferencias autnticas de otros sujetos culturales. La otra responde a la acusacin de que la antropologa comprensiva, interesada fundamentalmente en la subjetividad cultural, logra su cometido ignorando o atenuando de manera predecible cuestiones relacionadas con el poder, la economa y el contexto histrico. 10 Aunque refinados en la representacin de sistemas de significados y de smbolos, los enfoques comprensivos slo pueden seguir siendo pertinentes para un pblico lector ms amplio y constituir una respuesta convincente a la percepcin de una inevitable homogeneizacin global de la diversidad cultural si logran adaptarse a la penetracin de los sistemas polticos y econmicos de gran escala que han afectado, y hasta moldeado, las culturas de los sujetos etnogrficos en casi todo el mundo.

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Las dos formas de experimentacin no se excluyen entre si. Pueden aparecer en textos independientes o complementarios o, en las obras ms hbilmente escritas, integrarse en el mismo texto. Algunas de las obras que describiremos son slo en parte etnografas en el sentido tradicional. Esto es, tratan en detalle slo un aspecto del proceso de investigacin etnogrfica, tal como el trabajo de campo, o citan la investigacin etnogrfica que el autor ha realizado, pero son en realidad muy parcas en cuanto a la informacin etnogrfica que incluyen, o reinterpretan el material de otro etngrafo en apoyo de su propia tesis. Para nuestros propsitos lo importante es que los autores de tales experimentos establecen retricamente, mediante cualquier estrategia, su autoridad como etngrafos, sin ajustarse necesariamente a la estrecha frmula de que el texto debe ser predominantemente un informe de la investigacin sobre el terreno para que se lo considere un experimento etnogrfico. En realidad, uno de los aspectos esenciales de la experimentacin estriba en plantearse problemas filosficos o de explicacin sociolgica o histrica diferentes de los que los etngrafos estn acostumbrados a abordar, y emplear, directa o indirectamente, el material etnogrfico propio para tratar esos problemas de la manera ms creativa posible. Tales textos pueden no ser etnogrficos para algunos antroplogos, que quiz lamenten la declinacin de la etnografa que consiste principalmente en un compendio de descripciones, pero para nosotros son, de todos modos, experimentos etnogrficos. 32