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Lo que un da fue amor

Mona Camuari

Lo que un da fue AMOR


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Lo que un da fue amor

Mona Camuari

Dedico esta primera historia ma a los tres soles de mi vida: mi marido Jos Antonio y mis dos pequeos, Jos Antonio Jr. y Mateo Csar. Soy una mujer afortunada, porque os tengo. A la memoria de mi madre: Mam, s que de ah de donde ests nos sigues cuidando. Te echamos mucho de menos A mis dos hermanos, Gheorghe y Vitalie Mocanu, a mi cuada Doina y a la vida que lleva dentro, y a mis dos sobrinitas Lacramioara y Madalina. A Cesare. Grazie per tutto, nonno. A mis profesoras de castellano, Angela Chirita y Ludmila Sevtov y tambin a mis compaeras de Universidad: queridas mas, lo hemos conseguido.

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PRLOGO

Hay veces cuando parece que el Cielo permanece sordo a nuestras plegarias, despertando en nosotros la decepcin. De sta, a su turno, nace la desesperacin, la madre del sentirse abandonado. Nos ofende que precisamente lo que pedimos con ms ardor y fe se quede perdido por entre las nubes, sin llegar al Creador. O eso pensamos, porque al fin y al cabo, todo tiene un porqu, todo respeta el antiguo y eterno rumbo del destino, pero estamos tan perdidos en la compasin por nosotros mismos, tan cegados por la bsqueda de un culpable de toda la desdicha por la que pasamos, que aunque tengamos la respuesta a nuestras plegarias delante de nosotros, somos incapaces de verla Margaret Oakland pasaba por el segundo ciclo de esa verdad, el de la desesperacin. Haban pasado pocas semanas tras la muerte de su padre y senta su alma dividida en dos: una parte lloraba la prdida del nico ser querido que le quedaba en la familia tras la muerte de su madre cuatro aos antes, mientras que la otra no poda perdonarle el haberla privado de la posibilidad de pasar su vida junto a quien amaba. Nunca haba querido casarse. No si no era con Richard. Ahora se encontraba atada a un hombre al que despreciaba, mas tena que llevar esa cruz por el bien de todos los que dependan del condado cuya heredera era, porque su madrastra haba disipado casi todo el dinero de los Oakland en joyas, mansiones y malas inversiones. Edmund Woodville, su marido, haba comprado la deuda a cambio de que ella accediera a casarse con l. Cuando Richard Ryvers vuelve por fin de las Amricas, rico y ms guapo de como lo recordaba, la vida le parece a Margaret ms injusta todava. Y cuando tambin vuelve su marido despus de una ausencia de dos meses, tras abandonar Longford la misma noche de sus nupcias y sin haber consumado el matrimonio, Margaret empezar el viaje hacia el encuentro de su destino.

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De haber sido posible esculpir la cara de la traicin, Margaret habra plasmado con su cincel lo que estaba viendo desde la ventana de su dormitorio, el bello rostro de su recin enviudada madrastra, apasionado y perdido en la agona de los besos que reciba abandonndose al placer Rica, bella, joven y libre de un esposo a quien quera con locura por su dinero. Habr algo ms romntico que quedar con tu amante en el jardn, con el roco an en la hierba y a tan solo unos pasos de la tumba de tu recin enterrado marido cuando el amanecer est a punto de romper?, pens cnicamente Margaret. Era justo ese el panorama que anhelaba ver desde su ventana al despertarse esa maana: la dolida ama de casa profanando la memoria de su padre junto al Algn da descubrira quin era el desgraciado en cuyos brazos llevaba derritindose desde antes de que su padre abandonara la casa para mudarse al jardn se prometi ella, porque por mucho que se esforzaba, su mente no lograba componer un rostro humano con carcter y vida, teniendo como referencia tan slo un par de piernas, unos brazos y una espalda. La cabeza de la sabandija estaba escondida entre las manos de su madrastra, y la cara entre los pechos de sta. Por Dios! No quera saber cul sera el desenlace del apareamiento de un gusarapo y una alimaa. Qu asco! Dio la espalda a la ventana, llena de ira, vergenza y ganas de vengar el honor de su nombre. En momentos de soledad como ste, que no le dejaban un solo rinconcito de alma donde refugiarse, senta ms que nunca la pesadez de ser hija nica. Si hubiera tenido un hermano o si Richard hubiera estado all, con ella Se dej presa de los recuerdos y su mente vivi las viejas imgenes como si hubieran nacido la noche anterior <<Te lo has pasado bien, Maggie? le pregunt Richard a la niita de 8 aos que se le pegaba como una lapa siempre que sus padres, ntimos amigos de los suyos, venan de visita a Sudeley. S, to Richard, el poni es muy bonito y se ha comido tooodas mis zanahorias le dijo ella entusiasmada. Eres muy graciosa, pequea le desgre l ms el pelo castao y desmelenado por el paseo en poni. Yo soy grande ya. Tus padres me llaman seorita se enfad ella, queriendo que l correspondiera al brote del infantil amor que floreca en sus adentros.

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Claro, claro la enamor l ms con su amplia y bella sonrisa que naca primero en sus ojos, bajaba hasta las mejillas, cavando en ellas los hoyuelos que ella adoraba, y paraba en sus sensuales y viriles labios. Eres tan guapo, to Richard! solt ella sinceramente lo que pensaba. Te casars conmigo cuando sea mayor, verdad? Uajajajaja rio l con ganas. Pero t sabes qu significa estar casados, Maggie? la cogi l en brazos para ayudarla a desmontar el pequeo caballo. Pues, claro. Cuando estemos casados t me pasears en poni toooodos los das y me ayudars a darle muuuuchas zanahorias, como hoy le mir ella a los ojos sin haberse desprendido an de su cuello. Y luego me llevars en brazos muuuuuucho mucho, como ahora, y yo no me despegar de tu cuello hasta que me des tres besos verdad? No es esto estar casados? Maggie, de verdad, vaya ideas de nia que pasan por esa cabecita tuya, desde luego, pequea chantajista le dio l el beso de pago. Dos ms cont ella sonriendo y ensendole los deditos ndice y corazn de su mano derecha. Richard se limit a rer con ganas, dejando que la pequea chantajista permanezca en sus brazos el tramo que quedaba hasta la entrada del ala Sur de Sudeley. Saba que no le dejara en paz hasta cobrar el ltimo de los besos. Su colonia ola a especias y mar Tena muy bien guardada esa fragancia en la memoria de su nariz. Le gustaba abrazarle el cuello siempre que la ayudaba a bajar del poni. Lo tena fuerte, sobre hombros tan anchos como se lo permitan sus quince aos, pero desde la perspectiva de sus ocho eran muy, muy grandes. Todo en Richard era hermoso, perfecto. Su cara angulosa, sus ojos de un profundo azul grisceo, sus cabellos color miel, sus oscuras, bien marcadas y ligeramente arqueadas cejas, sus negras pestaas de un largo imposible, su aristocrtica nariz, todo en l encarnaba la perfeccin. Cuando descansaba la cabeza en su fuerte hombro, el tierno y sincero amor que le tena pareca completo Cunto llor ese da de septiembre, cuando se enter de que su Richard haba dejado el hogar para formarse, como lo haban hecho todos los varones Ryvers a lo largo de muchas generaciones; y ella que se haba puesto especialmente guapa para l Quera serlo ms que sus hermosas y muchas amigas, de las que haba odo hablar a dos de sus doncellas cuando pensaban que nadie las estaba escuchando. No lo haba visto desde aquella tarde de paseo en el poni. Tena quince ahora. Era una seorita en pleno sentido de la palabra: ms alta, ahora joven, ya no nia y, le decan, muy guapa. Haba cambiado en muchos aspectos.

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Esa nia atrevida y franca floreci en una casi mujer alta una cabeza ms que sus amigas de cuerpo esbelto, tirando a plano, pero tampoco esculido. Tena el pelo de un castao claro con destellos rubios y cobrizos, la cara en forma de corazn con los ojos dominando el rostro; unos ojos color avellana con unas islitas verdes en torno de las pupilas, grandes, difanos, de una brillantez diamantina que les confera vida, agudeza y profundidad. Conservaba la misma nariz de nia, quizs un poco ms alargada ahora. Sus labios sensibles, carnosos y palpitantes cuando se emocionaba, invitaban a ser besados. Llevaba el pelo semirecogido en un sofisticado moo en la nuca, del cual bajaban unos cuantos mechones ondulados que reposaban en su espalda. Se haba puesto uno de sus mejores vestidos, uno ceido, de cintura baja, el ltimo grito de la moda: vaporoso, de seda pesada y tul liso de color lavanda plido que hacia resaltar sus ojos y el color de su pelo. Y todo para qu? Richard no estaba para ver lo mucho que haba cambiado, lo hermosa que se haba vuelto la nia a quien l paseaba en el poni haca siete otoos. Lo nico que no haba cambiado una pizca era el amor que todava le tena, y el trono en su altar de perfeccin masculina. Quera verle. Quera ver en qu haba acabado la metamorfosis de su ya perfecta adolescencia. Sera tan fatal su atractivo como lo describan las doncellas de las mujeres que cortejaba? Habra roto tantos corazones de jvenes, mujeres casadas y prometidas que se mereca que le llamaran el Casanova de Sudeley? Sera tan bueno con las pistolas y la espada que ya nadie se atreva a enfrentarlo en un duelo? Y si todo era verdad, se fijara en ella? Se acordara el futuro duque de Gloucester de esa chiquilla que se agarraba tanto a su cuello que no haba forma de quitrsela de encima si antes no le daba tres besos? Le ardan las mejillas siempre que lo recordaba. Por un lado era mejor que no estuviera, no podra haberle mirado a la cara con la decencia de una Oakland. El castillo de Sudeley segua teniendo el mismo efecto sobre ella que cuando era una cra. La intimidaba, la enamoraba y la fascinaba a la vez. Las colinas que sostenan sus cimientos, hermanas de muchas otras que lo rodeaban, seguan ah con sus vientos jugando al pilla-pilla con la hierba y los rboles, haciendo florecer en ella una plcida sensacin de paz y libertad, dejando que la huella de sentirse total y completamente parte del entorno brotara de sus ojos en alguna que otra tmida lgrima. Era una de esas veces cuando la naturaleza te haca comprender lo pequeo e insignificante que era el ser humano ante su grandeza, arrodillando alma y espritu con su esplendor>>

El amanecer la encontr soando con los ojos abiertos. De no haber sido por Anne su doncella que entr en la habitacin evidentemente turbada por algo, habra estado soando Dios sabe cunto ms.

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Perdone mi osada de haber entrado sin que Su Seora me llamase antes, milady, pero las noticias que traigo me tuvieron en ascuas toda la noche y no pude esperar ms. Qu ocurre, Anne? se alarm Margaret. No me digas que ha vuelto mi marido! se horroriz. No, milady, no es eso. Espero que no tenga ese disgusto pronto. Entonces qu es? Dmelo de una vez! la presion. Su Seora, el marqus de Berkshire ha vuelto. Richard Su Richard haba vuelto, por fin. Y ahora qu? Se presentara delante de l y le dira: Hola, to Richard. Te acuerdas de m? Soy la pequea chantajista que casi te deja con las cervicales descolocadas. Era ridculo. Todo era ridculo: su amor por l, su vida, su matrimonio Al recordar lo ltimo se pregunt por qu le importara tanto que su madrastra mancillara la memoria de su padre. Al fin y al cabo, le haba destrozado la vida poco antes de abandonarla completamente sola en su desdicha. De no ser por los aos en los que le haba llenado la vida de amor, habra dudado mucho de que algn da le tuvo cario. Porque su ltima voluntad no fue la de un padre amoroso, sino ms bien la de un verdugo. Y si no cmo llamar el obligarla a casarse con Edmund Woodville, cuando saba mejor que nadie que amaba a Richard con todas sus fuerzas? Record todo el calvario por el que la hizo pasar cuando se present esa tarde con Edmund. Se lo present como a un amigo suyo, que estaba de paso y a quien le habra gustado mucho que ella conociera. Y ella, la inocente, se empe en hacer uso de todos los modales y la etiqueta que haba aprendido y rodo a lo largo de muchos aos para que no se notara la falta de su madre. Y, precisamente cuando acababan con el t y la tarta de manzana, su padre se levant diciendo que tena una cosa urgente que atender, dejndola a solas con Edmund, cosa que jams, JAMS haba hecho antes. La incomodidad de la situacin la hizo levantarse de la mesa y dirigirse hacia una de las ventanas que daban al pequeo corte interior de Longford, la residencia del cuarto conde de Radnor, su padre. Necesitaba hacer algo para lograr escapar del escrutinio de Woodville. No saba cmo calificar la decisin de su padre. Nunca haba sido tan imprudente. Saba de sobra que era el colmo de la indecencia dejarla a solas con un hombre del que slo conoca el nombre. Seorita Oakland empez l, supongo que se estar preguntando por qu su padre nos ha dejado a solas. Es Ud. muy intuitivo, seor Woodville. Estaba pensando exactamente en

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eso. Es una indecencia estar con Ud. a solas, cosa, como seguramente sabr, consentida solamente a los prometidos. As es y espero que lo que le voy a decir pueda disipar sus dudas. Parece Ud. sensata y razonable, por lo que me voy a permitir ser sincero y directo. Su padre no es ningn desconocedor de la tica, como Ud. bien sabe. Qu quiere decir Ud., seor Woodville? indag ella fijndose en l por primera vez. Lo haba visto, s, pero no mirado an. Era demasiado joven para ser tan buen amigo de su padre. Tendra treinta aos. Era un hombre agradable. Est bien, apuesto. Vale!, era ms que apuesto. No como su Richard, claro. Nadie era como su Richard, pero tena atractivo: alto, fornido, ojos grises, bronceado y vesta impecablemente. Y tena un envidiable dominio de s mismo, cosa que aada a su natural encanto. Seorita Oakland? Tengo la impresin de que se encuentra a millas de aqu concluy. Oh, perdone. Dejarme llevar as cuando Ud. tiene algo importante que decirme Perdone mi despiste. Deca Ud.? Deca que si su padre nos ha dejado a solas como si furamos prometidos, es porque lo somos repiti l. Margaret se qued de piedra. Seguramente haba escuchado mal. Perdone? dijo, no pudiendo creer a sus propios odos. Lo ha escuchado bien, seorita Oakland o mejor dicho Margaret ya que somos prometidos nos podemos tutear, no crees? Oiga, seor Woodville, no estoy para bromas. Me parece de muy mal gusto que haga mofa de algo tan delicadamente privado como la vida y el futuro de alguien. Con su permiso se encamin ella hacia el pasillo que llevaba a su dormitorio. Su padre se est muriendo, seorita Oakland. Esas palabras helaron su mano en el pomo de la puerta. Antes de ir a echarle nada en cara, le aconsejo que piense en que su corazn es demasiado dbil como para aguantar una discusin con Ud. Por eso me he permitido, como prometido suyo que soy, hablarle en persona de su enfermedad. Y, claro est, no hace falta decirle que es un asunto de suma delicadeza y confidencialidad, por lo que cuento con su total discrecin.

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Deje ya de llamarse mi prometido. Yo no he dado el consentimiento a ningn compromiso, que yo sepa. Adems, veo el matrimonio como algo sagrado, y lo de que me est hablando tiene mucho aspecto de farsa, seor Woodville. Me llamo Edmund la corrigi l. Asumo plenamente el riesgo de parecer una maleducada, pero me importa muy poco como se llame. Desde luego que presentarse aqu reclamando sus derechos sobre m, sin siquiera conocerme, me parece una falta de respeto de lo ms aberrante. Pensaba que a las seoritas de buena familia se les instrua sobre lo que es la vida de un aristcrata, no me diga que nunca ha odo hablar sobre los matrimonios de conveniencia. Y no me he presentado aqu por gusto propio, crame. He cedido despus de que su padre me contara lo de su afeccin. Adems est muy preocupado por Ud., por lo sola que se pueda sentir despus de su muerte, ya que no tiene hermanos y su parientes viven muy lejos de aqu. De verdad? Qu exageracin! Pero si resolvi este problema hace dos aos, cuando me present a la ms encantadora de las madrastras dramatiz. Estaba furiosa, de no ser por los aos de experiencia en el dominio de la buena conducta, habra expresado toda su ira de forma muy poco distinguida para una seorita de su rango, practicando arrebatadamente el tiro al plato e imaginando la cara de su madrastra dibujada en ellos. No hace falta que se ponga cnica, seorita Oakland. Sabe muy bien que su herencia queda sin tocar. Oh, esto es lo que ms me preocupa continu dramatizando Margaret. Adems, me ha hablado mucho de Ud. Crame o no, pero es como si la conociera desde hace mucho. Pues para m no basta con eso para casarme con alguien. No si no hay se cort. Amor? continu l. La crea ms sensata, seorita Oakland. No se estar llenando la cabeza de absurdo romanticismo, verdad? Sabe muy bien que los cuentos no caben en el mundo real le dijo. Y es Ud. quien me encontraba cnica? levant ella una ceja en un gesto de puro desprecio De repente me ha entrado una migraa muy fuerte, seor Woodville. Prefiero zanjar el tema e irme a descansar se dirigi ella hacia la puerta por segunda vez.

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Es por Richard? pregunt el. Y supo que era as por el momento de perplejidad que se apoder del bello rostro de Margaret. Es evidente que no pensaba que lo supiera, pero ya ve que s. Su padre piensa que un amor de testarudez infantil no debe ser obstculo para su futuro. Y sinceramente, opino lo mismo. Permtame dudar que un enamoramiento pueril, por muy intenso que haya sido, pueda seguir llamndose constante despus de pasados 12 aos. Ni siquiera una romntica, por muy perdida en la nocin de amar al amor que est, se lo puede creer. Y Ud. no tiene cara de ingenua, seorita Oakland. Por lo que me atrevo a decir que har tiempo que se dio cuenta de que lo que defina como amor no fue ms que un nimio empeo. Margaret lo mir tranquila. Logr pasar su asombro de la cara a sus adentros, encerrndolo. Se alej de la puerta por segunda vez esa tarde, acercndose al bloque de hielo que se haca llamar Edmund. Era evidente que una persona tan fra, inmutable y desalmada no haba amado a nadie ms que a s misma en toda su vida. Y ahora estaba all delante de ella, mirndola, no, examinndola como si hubiera ido a comprar un caballo, solo faltaba que le pidiera abrir la boca para verle los dientes. Haba algo amenazador en su forma de mirarla. Cuando hubo acortado la distancia entre ellos, dejando tan solo un par de pasos en medio, le clav los carmbanos de su indiferente mirada en los ojos y le dijo: No esperaba que un tmpano sepa nada sobre qu es el calor de sentir. Y veo que mi intuicin, mi pura y pueril intuicin no me ha fallado. Nunca lo ha hecho. Igual que el afecto que existe en m, tan vivo ahora como lo estuvo siempre. Igual que lo obvio de que Ud. y yo no tenemos nada en comn, y jams lo tendremos. Ud. es de aquellos hombres que piensan que el amor y la lujuria es lo mismo. He vivido muy de cerca la respuesta a eso y le puedo asegurar que aunque mi padre haya saciado la suya casndose con mi madrastra, jams la quiso como a mi madre. Y mrelo ahora Prefiero estar sola tres vidas a llegar a ser testigo de la muerte de mi alma y estar condenada a respirar sabiendo que fui yo quien la mat. Necesita que le aclare algo ms acerca de mi respuesta a su proposicin, seor Woodville? Ha sido Ud. muy esclarecedora, seorita Oakland, pero me temo que no tiene Ud. eleccin. No le entiendo, seor Woodville. Parece ser que el saciar su lujuria, como bien ha mencionado Ud. antes, ha dejado muchos agujeros en los bolsillos de su padre. Su madrastra se ha asegurado

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tan bien la vida que no necesitar heredar nada para vivir como una reina dos vidas ms. Ha sido muy lista. En cuanto vio que no caba la posibilidad de alumbrar un heredero, cosa que habra resultado desastrosa para Ud., ha ahogado casi toda la fortuna de su padre en joyas, un apartamento en Londres, una mansin con todos los lujos en Bath y otras inversiones que pens le aseguraran el futuro. Pero muchas de ellas fueron hechas sin saber del asunto y resultaron ser un fiasco. Est insinuando Ud., seor Woodville, que mi padre no tiene dinero? le interrumpi ella. Veo que lo est cogiendo al vuelo, seorita Oakland. Y crame, una propiedad tan extensa como el condado de Wiltshire necesita de mucha dedicacin, dinero para mantenerla y sobretodo un cerebro ms agudo y experto con las inversiones que el de su madrastra. Y el poseedor de tal cerebro es, claro est, Ud. dijo ella irnicamente. Y dgame, seor Woodville, qu gana Ud. de todo esto, adems del extenso condado de Wiltshire, claro aadi con cinismo. Tengo especial inters en adquirir estas propiedades, seorita Oakland pas l por alto el evidente latigazo destinado a su orgullo. Puedo saber cules, adems del ttulo? le sigui fustigando Margaret. Ya tengo edad para sentar cabeza, seorita Oakland. Y prefiero una buena estirpe para mis futuros vstagos. Tena razn, haba venido a comprar un caballo, uno de pura sangre. Mucho me temo que eso no puede ser, seor Woodville. Aunque accediera a casarme con Ud. por salvar el buen nombre de mi familia y conservar las propiedades, no podra tener hijos con Ud. Los hijos deben nacer del amor. Y si yo pudiera sacrificarme como un cordero por el bien de la gente que trabaja y vive en Wiltshire, JAMS sacrificara el hogar que quiero para mis hijos. Y cree que podra tener un hogar con el mayor mujeriego que ha conocido el mundo despus de Casanova? solt l con desprecio. La crea menos ingenua, seorita Oakland. No se atreva a hablar as de Richard! Lo taladr ella con la mirada. No cuando no lo conoce en absoluto. Bendigo a mi suerte por ese regalo concluy, seorita Oakland, entiendo que necesita de tiempo para pensar en todo, y lo respeto. Le dar una semana para pensarlo. Me pasar por aqu el sbado que viene.

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Seor Woodville, yo no Permtame pedirle que no me d una respuesta ahora le dijo l anticipando su victoria. La ver dentro de una semana. Ha sido un placer conocerla, seorita Oakland la salud con un ligero movimiento de cabeza y se fue.

El da de la boda, Margaret resplandeca llevando el vestido de las ltimas tres novias de los Oakland, una preciosidad de seda de corte sencillo, pero muy favorecedor, de un blanco azucena y mangas largas de una seda casi transparente, cubiertas aqu y all de diminutas perlas; con cuello alto y escote en forma de abanico que dejaba admirar lo decente de la lnea de nacimiento de los senos, envuelto en un encaje muy fino y salpicado de una lluvia de perlas y pequeos diamantes, que lo llenaban de luz. La haban puesto preciosa, todo lo contrario a como se senta por dentro: vaca, incompleta, no viviente. Cuando vio la cara sonriente de su padre esperndola para llevarla al altar, quiso morir. Cmo poda estar tan contento cuando saba que era el altar donde sacrificara su vida, sus sueos, su felicidad? Desde ese momento solo tuvo ojos para mirar la ceremonia, como un observador desde fuera de su cuerpo. Arranc forzosamente a sus labios el S, quiero y le tendi a su alma el pauelo de la consolacin de saber que hacia lo justo. Nadie te puede quitar a Richard, la alent ella en un intento de no hacer fsicos los sollozos de su corazn l siempre estar contigo, siempre. T nunca sers de nadie ms. Lade su cabeza cuando Edmund le quiso dar el beso oficial de marido y ste acabo besndole la comisura derecha. Le agradeci para sus adentros el no intentarlo una segunda vez. Esa noche, cuando por fin le quitaron el antes adorado vestido de sus inocentes sueos con la boda imaginaria entre Richard y ella, al acostarse casi se muere del susto cuando vio a Edmund cerca de uno de los pies de su cama con dosel, lo nico cercano que le quedaba, con el torso desnudo y quitndose lo que le quedaba de ropa. Dio un grito subindose las sabanas hasta el cuello. Pero qu hace Ud. aqu? le pregunt ella horrorizada Que pregunta ms fuera del lugar, Margaret. Es nuestra noche de bodas, dnde esperabas que estuviera? Donde sea, menos aqu. Ya hablamos sobre que no quiero tener hijos con Ud., recuerda?

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No tiene nada que ver con eso, querida. Un matrimonio se debe consumar para ser vlido, y eso no tiene por qu resultar en hijos. Pero Cmo? Yo No te preocupes, s cmo hacerlo. A veces hasta resulta agradable se meti l en la cama como su madre lo trajo al mundo. Yo no quiero estar en una cama con Ud. desnudo salt ella de debajo las sbanas, corriendo hacia la puerta. Est cerrada, Margaret le dijo l agitando las llaves en el aire. Tuvo de repente un mal presentimiento, como si la amenazaran, como si algo malo estuviera por pasarle. Se sinti como un cervatillo acorralado e indefenso, cuando su madre no est cerca. Toda la soledad que haba llevado en sus pequeos hombros desde que sta haba muerto la aplastaba, demasiado insoportable, demasiado montaa. Las rodillas se le pusieron de algodn, y habra cado si Edmund no la hubiera cogido entre sus brazos. La llevaba hacia la cama. Ya no le importaba lo que le hara. Su ltimo trocito de sueo se haba apagado, ya no quedaba nada Cuando las manos de Edmund empezaron a quitarle la ropa, ya no tena fuerza ni deseo alguno de resistirse. Toda la amargura que llevaba dentro surc sus mejillas en una muda danza de agua salada y piel. Decidi enfrentar lo que ocurrira con la resignacin de un mrtir y escondi su cara para no dejarle gozar de su humillacin. Hgame saber cuando haya acabado dijo, renunciando a seguir soando con que la vida era bella

Cundo volvi, Anne? le pregunt Margaret a su doncella que la estaba ayudando a ponerse el soso vestido del luto. Quedaban ms de 10 meses para cumplir el ao de duelo por su padre. Muri una semana despus de haberla ofrendado por el bien de sus propiedades. Ahuyent los negros pensamientos de su mente y prest atencin a lo que le deca Anne. Kate, la ayudante de la cocinera, me dijo que a Babette, la cocinera, se lo cont Bernie, el mayordomo de Sudeley y marido de Babette, quien escuch hablar del asunto a los duques durante la cena de anoche. Vaya camino que ha hecho la noticia antes de llegar a mis odos le dijo

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Margaret a su fiel doncella, quien se haba convertido en lo ms cercano a una hermana para ella. Saba que estaba rompiendo el protocolo, pero le importaba muy poco lo que pudieran decir los dems y la opinin de su madrastra, la que ms protestaba al respecto, menos an. Pensar que hablando con Anne me puedo enterar de sus pasiones matutinas pens. Preferira no haberme enterado, no de la forma que sucedi. Voy a desayunar en mi habitacin, Anne. No me apetece bajar dijo en voz alta. Quiero un poco de leche caliente y dos galletitas, no tengo mucho apetito hoy. Milady, debera comer algo que le d ms fuerzas, ha adelgazado mucho ltimamente. Estoy bien, Anne. No voy a necesitar nada ms de momento deca eso siempre que quera que la dejaran sola. Y Anne lo saba. Enseguida vuelvo con el desayuno, milady sali sta, cerrando la puerta tras de s. Se acerc al precioso ejemplar de mueble que ocupaba el rincn a la derecha de su cama. En los cajones de su tocador de bano guardaba todos sus tesoros. Alguna joya que le haba regalado su madre por su cumpleaos, un pauelo de Richard, con sus iniciales bordadas en una de las puntas, se lo dio para secarse las lgrimas el da que se haba cado del poni por primera y ltima vez. Y el mayor tesoro de todos: la carta que le envi Richard despus de que su madre falleciera. La nica que le haba enviado jams. La bes, como haca siempre que la sacaba de debajo de las cosas que yacan en el cajn cerrado con llave de su tocador. El sobre se haba gastado de tanto uso la lea todos los das desde hacia cinco aos ya y conoca el texto de memoria: Pequea, siento mucho no poder estar ah para decirte en persona lo mucho que siento su prdida. S cunto queras a tu madre. Espero poder volver a casa pronto y, cuando lo haga, ir a veros. Transmtele mi ms sentido psame al conde, estar destrozado. Lo siento. P.S.: Todava me duele el cuello a veces Sonrea siempre que lea el Post Scriptum, saba a qu se estaba refiriendo. Cmo no iba a tenerle afecto a alguien capaz de sentir su dolor desde tan lejos? Cmo podra preferir un Edmund a su Richard? Cmo poda no amarle? Pas sus finos dedos por encima del ya amarillento papel y se lo llev al pecho, acaricindolo. Lo haban tocado las manos de Richard, se senta ms cerca

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de l cuando lo haca. A estas alturas, Richard se habr enterado ya de la muerte de su padre, seguramente. Si no era hoy, maana como mucho estara en Longford y por fin lo vera, despus de 12 infinitos aos. Vivi el extrao baile de las mariposas en su estmago, con un eufrico sentimiento de anticipacin, que esta vez, presenta, sera completa. Encontraba siempre la paz que buscaba en su cuarto de estar en el ala este del castillo. Su padre la haba hecho construir al nacer ella. En el saln hexagonal la elegancia femenina se respiraba en todos los elementos: desde los valiosos muebles isabelinos de bano, sndalo y madera de rosa, los costosos cuadros que cubran las paredes color hueso, hasta las pesadas cortinas bord cosidas con hilo de oro. Se sent en un sof que junto con tres redondeados sillones y otros dos divanes formaban, justo en el medio de la habitacin, un ntimo crculo rosa plido. En el corazn de ste haba una preciosa mesita de t, que una en perfecta armona los tres tipos de las mismas maderas y el marfil. La chimenea se ergua soberbia en el lado opuesto a las dos imponentes ventanas, desde las que poda ver el Avon siguiendo su eterno y susurrante camino. El hermoso da de mayo, con sus rboles en flor y la verde hierba brotando, llenaba de paz y esencia primaveral el vaco que senta dentro. Sonri. Era la primera vez que lo haca desde aquella espantosa noche, cuando pens que su alma no llegara a conocer otro amanecer. Recordaba muy bien su asombro cuando despus de haberle dicho aquello a Edmund, las manos de ste quedaron paralizadas sobre sus hombros, cuando intentaba quitarle los tirantes de su fino camisn de seda blanca. Se levant de la cama y sin decir palabra desapareci en el dormitorio contiguo. Esa noche no pudo dormir. Estuvo sentada en la cama abrazndose las rodillas y clavando los ojos en la puerta por la que ste haba desaparecido. El miedo a que pudiera volver y acabar lo que haba empezado la mantuvo alerta. No pudo pegar ojo, pese al cansancio que le mola el cuerpo. Al da siguiente Anne le dijo que Edmund haba pedido que la informaran sobre su viaje a Salisbury, donde tena varios asuntos pendientes, y que no saba cundo volvera. Una semana despus, en el funeral de su padre, estuvo a su lado todo el tiempo, pero no la mir ni una sola vez. Tampoco le dirigi la palabra ms que en una ocasin cuando solt un fro lo siento. Se fue nada ms acabar la ceremonia, sin decir a dnde iba, sin despedirse. Bendijo su destino y slo peda que no volviese jams. Aunque reconoci que se haba equivocado por lo menos en un aspecto en cuanto a l: era un caballero. Algo humano tendra cuando no se aprovech de ella, a pesar del derecho que tena como marido suyo que era. Todava no haba tenido la ocasin de agradecrselo en voz alta, porque en sus pensamientos lo haba hecho un sinfn de veces. No haba ledo una sola letra del libro que tena abierto delante de sus ojos. Estaba totalmente absorta en sus

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reflexiones. Milady? Se puso de pie de un salto. El libro que pretenda leer se le cay al suelo. Quieres mi muerte, Anne? se cubri ella la base de la garganta con las palmas de las manos. Perdone, milady. Llevo un par de minutos llamando a la puerta. No lo haba odo. Qu hay? Por qu tantas prisas? logr ella tranquilizarse un poco. El marqus de Berkshire la est esperando en el saln azul. Se sent repentinamente, medio cayendo en la silla. Un temblor que no haca caso a su voluntad, pese a sus esfuerzos, sacuda sus manos. Sinti la boca y la garganta como llenas de papel de lija, mas como su voz no conceba tener que recorrer un camino tan seco, la abandon a merced del silencio. No estaba tan eufrica hacia media hora cuando pensaba en que hoy podra venir a visitarla? Entonces por qu senta ese miedo contndole todos y cada uno de los poros de su piel? Por favor! Estaba siendo ridcula, ya no era una nia de 8 aos. Y si quera que el duque de sus sueos se fijara en ella, desde luego no se esforzaba mucho en ayudarse. Milady, Se siente Ud. bien? La voz de Anne le son lejana, como si hubieran estado frente a frente en los bordes de un precipicio, con el abismo de por medio. Cogi con manos temblorosas el vaso con agua que apareci, como por arte de magia, delante de sus ojos e intent llevrselo a la boca. El frescor que sinti escurrindosele entre los pechos salud su espalda con un escalofro, pero tambin la ayud a volver de ese extrao y confuso mundo a su sala de estar. Se tom lo poco del agua que no haba derramado en su vestido y, cuando sinti que la lija ya estaba de camino hacia su estmago dijo con un hilo de voz: Ests segura, Anne? Ests segura de que es l? As se present cuando pregunt por Ud., milady. Lo que s le puedo asegurar, es que no es su padre, porque es joven. Se habra presentado como el duque de Gloucester, de ser as Dios, me he puesto como para recibir al hombre que a un marqus. He echado a perder mi vestido. No es que le tenga mucho cario, pero har esperar demasiado a Rich al marqus si me lo cambio ahora.

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Yo la ayudar, milady la anim Anne. De repente quiso poder ponerse uno de los mejores vestidos que tena. Quera ser resplandeciente, quera enamorarlo de ella, para luego pedirle que la ayudara a escapar del infierno en el que viva. Pero saba que vestir algo inadecuado sera una ofensa a la memoria de su padre, y tambin una falta de respeto tanto hacia el nombre de los Oakland como hacia su persona. Un cuarto de hora ms tarde, llevando un decente vestido negro, de cuello alto y mangas largas, intentaba retener sus pasos que queran volar sobre los escalones del pasillo que llevaba al saln azul. No tena ni idea de lo bien que defina el ms oscuro de los colores su sana palidez. De cmo haca resaltar el brillo de sus ojos y el suave rosa de sus prominentes pmulos. De lo angelical que se vea, a pesar de haberse puesto un montono vestido de luto. De que al llevarlo invitaba a los ojos ajenos a mirarla a ella, y slo a ella. Par delante de la puerta de roble, sin decidirse a entrar. La anticipacin del reencuentro no le caba en el pecho y la hizo soltar el pomo para medir lo ancho del pasillo a pasos menudos y rebosando de nervios. Cuando por fin abri la puerta se qued en el umbral, congelada por la imagen que tena delante de sus ojos. El joven que vio dentro no se dio la vuelta por lo que decidi que no la haba odo entrar. Richard estaba absorto en examinar un cuadro que colgaba encima de la chimenea. Ms alto de cmo lo recordaba, mucho ms. Su pelo, ahora de un rubio ms bien oscuro estaba recogido en una coleta que acababa en unos rizos color trigo en la nuca. Los hombros anchos, ahora vistos desde la perspectiva de sus 20 aos, le seguan pareciendo muuuy grandes, ms que cuando era nia. Sus ojos se deslizaron sobre la chaqueta de un oscuro azul cobalto de corte impecable que vesta, adivinando la fornida espalda que sta esconda. Toc, avergonzada, su hombro izquierdo con la barbilla, cuando su vista par donde empezaba el nombre menos decente del dorso. Se acerc de puntillas a la puerta por donde haba entrado haca rato, acobardada y decidida a subir a su habitacin y encontrar alguna excusa para no verle. Tena miedo de hacer el ridculo por superarla las emociones, de darle una imagen falsa de lo que era, de no ser capaz articular una sola palabra. Tena miedo de no poder contenerse y abrazarle el cuello como haca cuando era una nia, de que l creyera que todava lo era. Cuando tena la mano en el tirador, el escalofro que not recorrindole la espalda al or una voz estremecedora, desconocida y profunda la inmoviliz: Pequea? Crey que el fuerte latido que dio su corazn sera el ltimo. Margaret?

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Cmo sonaba su nombre en boca de l! Se dio la vuelta, recogiendo los restos de su desfallecida voluntad, lista a enfrentar lo que estuviera por venir. No esperaba que lo encontrara a tan slo un paso cuando se gir y casi tropez con l. No poda dejar de mirarle la cara, buscando algn rastro de los familiares rasgos tan celosamente guardados en sus recuerdos. Esos ojos ahora de un azul menos manchado de gris que la miraban curiosos, incrdulos y sorprendidos, bajo las mismas espesas y largas pestaas, la nariz ms hombruna pero igual de perfecta. Las mejillas masculinas, ms consumidas por los aos y la misma sonrisa pcara que ahora slo dibujaba la delgada huella de lo que un da fueron dos hoyuelos. Su Richard ya era un hombre. Ms de como lo haba imaginado, soado y deseado. Y el clido abrazo en el que la envolvi deca ms que mil palabras. Le segua teniendo cario y con eso tena suficiente. Permanecieron un buen rato abrazados, y cuando Richard se alej para mirarle la cara, ya lo echaba de menos. Djame verte, Dios, Margaret, cmo has cambiado! Eres toda una mujer, una mujer muy bella. Pero eso ya lo intua desde hace tiempo, cuando an me llamabas to Richard. Recuerdas? Por qu no me hablas? Es que te ha comido la lengua el gato, pequea? esboz l una sonrisa de las pcaras que, saba, ella adoraba. Margaret no saba cmo deshacer el nudo que senta en la garganta, era como si las lgrimas sin derramar que murieron en su interior se hubieran emparejado al caer en el olvido, hacinndose en un amargo cristal que le resultaba imposible tragar. Lo hubiera mirado as eternamente, regalndole esa sonrisa de chico y descubriendo la mujer en ella. Han pasado tantos aos, verdad, pequea? le dijo l y su sonrisa fue desvanecindose hasta desaparecer como si nunca la hubiera dibujado. Siento mucho lo de tu padre, Margaret y perdname por haberme permitido abrazarte as, eres una mujer casada ahora. Una pualada le habra dolido menos que esas palabras. El cristal de su garganta se rompi en mil aicos venenosos, que se le clavaron dentro, inyectndole tortura hasta en rincones cuya existencia haba ignorado completamente hasta el momento. Baj los ojos, dolida. El estar con l tan cerca la hizo olvidar el da a da de su insignificante e indeseable vida. Se alej para poder encontrarse y le dijo con una voz resignada, calma y falta de la jovialidad que en otros tiempos personificaba: Perdneme, tiene Ud. toda la razn. Dnde se habr perdido mi espritu de anfitriona? No le he propuesto nada para tomar ni tampoco aperitivo alguno.

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Tendr ganas de almorzar despus de tanto camino Qu le puedo ofrecer? habl ella como recitando un texto que haba aprendido de memoria. La magia del primer momento que haban vivido tan felizmente, por lo menos ella, se haba desvanecido. Richard tena razn, no podan permitirse tales cosas, aunque ella no hubiera estado casada. Ya no tena ocho aos, cuando se le poda perdonar y pasar por alto el comportamiento para con l. Y aunque su matrimonio no se haba consumado, a los ojos de los dems segua siendo una mujer casada. Gracias, seora Woodville. No tengo hambre. Suena ridculo el hablarnos como dos extraos, no crees? Por qu no nos sentamos y me cuentas como te va la vida de casada, Margaret? Sabes que puedes confiar en m. Soy lo ms cercano a un hermano para ti, verdad? Me imagino que llevas tiempo sin poder abrirte a nadie. Habla conmigo, pequea. Si haca unos momentos se sinti herida, ya no se acordaba. Su Richard era as, de confianza, cercano y protector. Cuando mir esos ojos que le prometan alivio, comprensin y consuelo supo que se haba quedado con el alma desnuda ante l, supo que poda quitar el freno a sus penas y despertar a la vida esas lgrimas que no haba derramado. Sus finas manos le taparon el rostro y su frgil cuerpo vibr con la amargura de cuatro aos de soledad y desdicha. Margaret, pequea! La envolvi l en sus fuertes brazos besndole la coronilla. Pequea Se vea tan delicada, tan nia an. Ya no ests sola, estoy aqu, contigo. Las sacudidas que agitaban el delgado cuerpo de Margaret se agudizaron. Pareca una chiquilla lastimada buscando la serenidad en el regazo de su madre que al recibir el ansiado consuelo lloraba an ms desconsolada. Cuando hasta la ltima lgrima hubo salido, despejando su alma, not las manos de Richard en su barbilla, obligndola a mirarle. Las verdes islitas que rodeaban sus pupilas parecan de esmeralda por el llanto. Junto con el beso fraternal que Richard pos en su frente sinti la calma cubrindola como una bendicin divina. No la solt hasta que los incontrolables residuos de los sollozos la abandonaron por completo. Se puede saber que es lo que le hace a mi esposa? La voz de Edmund son como un trueno, ahuyentando la paz que haba dominado hasta ese momento almas y aire. Margaret se apart como si hubiera tocado fuego. Ignoraba cmo tena que

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actuar y lo nico que le preocupaba era lo que le pasara a Richard. Seor Woodville, permtame presentarme. Soy Richard Ryvers, marqus de Berkshire y antiguo amigo de los Oakland. Edmund mir a Margaret con un reproche asesino en los ojos. No dudo de su antigedad como amigo, a la vista est, marqus. Tampoco fue su nombre lo que le pregunt, sino qu son esas libertades que se permite con mi esposa, seor Ryvers. Edmund intervino Margaret, llamndole por primera vez por su nombre de pila te lo puedo explicar. El marqus ha venido a presentarnos sus condolencias. La culpa fue ma por no poder refrenar mis emociones. l slo ha actuado como un viejo amigo de familia que es, ofrecindome su hombro. Lo siento Margaret, querida, djalo en mis manos. Creo que el seor Woodville lo podr comprender correctamente. Nada ms lejos de mi intencin que las libertades a las que se refiere, conde. Margaret es como una hermana pequea para m. Los ojos de Margaret eran el ruego encarnado. Le suplicaban no revelarle a Richard que el amor que senta por l nada tena de fraternal. Es eso cierto, Margaret? Le pregunt Edmund. Le haba tendido una trampa. La estaba obligando decir que quera a Richard como a un hermano para poder acusarla de mentirosa despus. No tena ni idea de lo mucho que haba cultivado su agudeza el vivir bajo el mismo techo que su madrastra. As es, Edmund, Richard me quiere como a una hermana. Y t, Margaret, tambin t le quieres como a un hermano? quiso saber l. Esa no se la perdonara en la vida, vil mezquino. Se puede saber que es todo este alboroto? pregunt una voz viniendo del umbral de la puerta por la que haba entrado antes Margaret. Estaba tan aliviada que le habra dado las gracias hasta a su madrastra por haberla salvado de la humillacin. No es nada, Agnes, tena una visita y ha vuelto mi marido. Oh, Edmund, has vuelto. No pensaba que volveras tan pronto se le acerc ella evidentemente contenta.

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Margaret no quiso hacer conjeturas, pero habra dicho que haba demasiada cercana en su forma de hablarle a Edmund. No fue l quien le dijo que los haba dejado con agujeros en los bolsillos? A qu vena tanta cordialidad ahora? Agnes le bes ste los nudillos yo tambin me alegro de verte. Qu cosa ms agradable encontrar a alguien que te d la bienvenida a casa. Es que todo lo que sala de su boca tenan que ser latigazos? Luego hablara con l y dejara las cosas bien claras. Agnes, su madrastra, preciosa pese a sus casi cuarenta, hizo su entrada en el saln con paso convencido, majestuosa y elegante. Al mirar a la mujer de mediana estatura, formas voluptuosas y cintura de avispa podas comprender por qu su difunto padre haba perdido la cabeza por una mujer veinte aos ms joven que l. Era una de esas bellezas exticas que escondan la noche en su pelo, con dos almendrados azabaches haciendo de ojos, nariz fina y recta, naciendo en medio de unas cejas arqueadas y finas. Su frente ms bien pequea era perfecta para su ovalado rostro de porcelana y sus carnosos labios que tenan la invitacin al amor tallada en su pulpa, ensombrecan una pequea y aguda barbilla. Era la encarnacin de la femme fatale. El vestido negro que llevaba no era suficiente para esconder esa verdad, todo lo contrario, la acentuaba. Y Agnes lo saba, por eso estaba tan segura de s misma, demostrndolo en cada paso o movimiento que haca. Pero a Margaret no le engaaba su apariencia, saba mejor que nadie que todo lo que le sobraba en belleza, se lo haba quitado a su corazn, dejndolo seco y egosta. No me vas a presentar a tu husped, Margaret, querida? pregunt ella con la ms melosa de las voces. Perdone, Agnes. Se me haba olvidado, lo siento. Djeme presentarle a Richard Ryvers, marqus de Berkshire y antiguo amigo de la familia. No he tenido el placer de conocerle, milord le tendi ella la mano, como esperando que l se la besara. Ser porque su llegada a Longford fue mucho despus de mi ltima visita aqu le contest l cogindole la mano con una ligera inclinacin Reciba mi ms sentido psame, milady. Gracias, milord. Joseph fue un excelente marido y un padre sin igual. Lo echamos mucho de menos, verdad, Margaret? Claro que s, Agnes. Ud. como esposa fiel y dolida es la que ms lo sufre. Apenas sale, permanece todo el da en su cuarto y todo por la tortura que supone

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para Ud. la ausencia de mi padre. Debera darse alguna alegra, aunque sea muy pequea. Despus de tanto sufrir, se la merece con creces le dijo Margaret clavndola con la mirada. Los azabaches perdieron el brillo de transformndose en dos trozos de carbn apagado. la forma ms repentina,

Te agradezco la preocupacin, querida, pero el deber de una viuda es respetar la memoria de su difunto marido, no entregarse a las alegras de la vida contest Agnes. Tendr cara dura! Ms que hipcrita, farsante, impostora, uuufff dichosos modales, maldito sea quien los hubiera inventado!, pens Margaret cerrando los puos de tanta rabia que senta en su interior. Con qu ganas le habra mirado la cara despus de decirle que vio su respeto de viuda por la ventana esa misma maana. Pero se mordi la lengua. Al fin y al cabo, quisiera ella o no, era una Oakland ahora, y decir nada de aquello habra mancillado su nombre tambin. Conociendo a mi hijastra, seguro que no le ha ofrecido nada para almorzar, marqus. Le pido disculpas en su nombre y le pido por favor que honoris nuestra humilde casa aceptando tomar algo con nosotras. Edmund estar hambriento tambin. Verdad, querido? Estoy hambriento y deseoso de que mi esposa me reciba como le corresponde a una mujer que ha echado mucho de menos a su marido despus de estar ausente dos meses. Al fin y al cabo, somos una pareja de recin casados. Verdad, mi amor? la mir l evidentemente complacido con verla acorralada. Los puos cerrados de Margaret se pusieron blancos de tanto apretarlos. Las uas se le clavaban en la carne hacindole dao. Qu quera? Que fuera a darle un beso de gracias por haberme hundido la vida? Gracias por su invitacin, seora dijo Richard salvando la situacin pero le voy a decir lo mismo que a Margaret cuando me lo propuso hace un rato: no tengo hambre. Ir, como buena esposa que soy, a dejar palabra en la cocina que preparen algo para mi hambriento marido se excus Margaret. Seguramente basta con mi encantadora madrastra para entreteneros a los dos. Margaret, yo me marcho ya la retuvo Richard. Tengo varios compromisos ms para hoy. Aprovecho el estar aqu para invitaros a Sudeley. Mi querida madre te echa mucho de menos y le gustara tenerte ms cerca aunque sea una semana. Tambin sera una buena ocasin para que conocieran mejor a tu

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marido. Qu me dicen? Se qued l a la espera. Me gustara poder decir que me encantara, Ri milord. Pero al ser una mujer casada ahora, mucho me temo que no soy totalmente duea de mi misma, por lo tanto habra que hablarlo con mi con el seor Woodville dijo ella con cinismo. El ser mi mujer no es tenerte en una jaula, Margaret le respondi ste. Puedes ir a Sudeley cuando quieras, conmigo o sin m. Tu padre me habl de lo mucho que queras a Su Seora, la duquesa de Gloucester. Y s que es de los pocos seres queridos que te quedan en este mundo. Sera un crimen privarte de su compaa. Es una cosa que no hara ni siquiera un monstruo como yo Disculpadme, de repente he perdido el apetito dijo l con una calma rozando la tristeza. Marqus, Agnes, con vuestro permiso. Dicho eso se alej y desapareci por la puerta que llevaba a sus aposentos. Margaret reconoci que las decisiones de su mar de Edmund la desconcertaron desde el momento en que lo haba conocido. Y comprender por qu quedaba ms all de su alcance Nada de lo que pasaba tena lgica alguna. Por qu tan repentinamente ese comportamiento de enamorado herido, cuando ella no le importaba un rbano? De lo contrario, no le habra destrozado la vida cuando la saba enamorada de otro, ni la habra comprado como lo hizo. Pero por otro lado, no quiso aprovecharse de ella en su lecho, aun teniendo todos los derechos, y hoy estoPasaba algo raro, todo este asunto de su boda y lo que sigui despus ola a sospechoso. Y se jur a s misma que descubrira qu era. Por ahora haba decidido hablar con su marido. Dirigindose hacia su dormitorio, con el corazn latindole como a un ratoncito asustado, dej atrs el luminoso pasillo del ala oeste del castillo para detenerse delante de una imponente puerta de nogal, detrs de la cual estaba el dormitorio donde muchas generaciones de los varones Oakland haban vivido sus noches. Se qued con la mano en alto, preparada para llamar, pero no lo hizo. Quera tener la ventaja de la sorpresa de su lado. Entrara, lo mirara y le dira todo lo que ansiaba decirle, sin dejarle siquiera abrir la boca. Tena derecho a saber la verdad, fuera cual fuera. Entr decidida en la habitacin, pero la oscuridad que la recibi al pasar le estrope todos los planes. El dormitorio yaca en los brazos de una tenebrosidad ms negra que el carbn. Las pesadas cortinas estaban corridas y slo despus de permanecer ah unos instantes sus ojos la ayudaron a intuir las formas de los muebles. Un tacao rayo de sol, la nica prueba de que fuera haca un da precioso, se deslizaba por debajo de la tupida tela que cubra la ventana ms cercana a la cama. Cuando su vista se hubo acostumbrado a las sombras mir hacia donde estaba sta y la encontr vaca. Pero que cosa ms

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No tuvo tiempo ni para terminar de pensar. En un abrazo casi violento, unos brazos fuertes le envolvieron, posesivos, la espalda. Margaret se qued sin poder mover un dedo, inerte por la sorpresa. Cuando sinti una mejilla algo rasposa rozndole la suya y unos labios clidos besndole la mandbula y subiendo hacia la oreja, quiso gritar, pero la voz que escuch, sinceramente profunda, ronca de deseo y sonando como una ntima caricia, la dej muda. Te he echado de menos, amor. Las horas se volvieron siglos sin ti le susurraba al odo mientras jugueteaba, mordisquendole el lbulo. Cuando dos expertas manos empezaron una a bajar por la espalda y otra a escalarle el vientre hasta llegar a sus pechos, pens que se iba a caer. La punzada del comprender qu estaba ocurriendo le parti el corazn como con una espada, estremecindole todo el cuerpo. Estaba viviendo la respuesta a sentir el alma dolor? El latigazo de la verdad le quemaba el cerebro: su marido era el amante de su madrastra. Todo haba sido una trampa, todo haba sido mentiras. Le mintieron, la humillaron y le mancillaron el nombre. Ahora comprenda el porqu del comportamiento tan caballeroso de Edmund. Cmo iba a imponer sus derechos matrimoniales a una mujer que lo detestaba, cuando l amaba a otra que por casualidad viva bajo el mismo techo? Lgrimas de rabia le agostaron los ojos, pidiendo libertad. Se apart hasta llegar a la ventana y descorri las cortinas. El orgullo le impidi mirar hacia atrs. Se qued mirando por la ventana el hermoso da de mayo, soleado, rebosando de verde y vida. Era un pecado sentir tanta tristeza un da como ese. Ir a decirle a mi madrastra que la est esperando. Procurar no tardar mucho. Si las horas le parecieron siglos, no quiero hacerle esperar unos aos ms le dijo mirndole por entre la niebla de las lgrimas que haban ganado la guerra. Y sali. Antes de que pudiera cerrar la puerta tras de s, sinti una mano de acero frenndole el paso. El eco de la bofetada que le dio reson en todo el pasillo. Pero no la solt antes de mirarla a los ojos qu cara! y encontrar ah todo el desprecio de la faz de la tierra. Margaret, no es lo que t El estruendo de la segunda cachetada le impidi acabar la frase. Se atreva a negar lo evidente? Desde luego haba que ver hasta dnde poda llegar la sed de poder y dinero de algunos. No saba cmo los pasos la llevaron a su dormitorio, porque no haba palabra para definir lo que senta. No era desengao ni decepcin. No era desilusin ni

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desencanto. No era disgusto ni frustracin. No era ninguno de esos sentimientos lo que defina el sinvivir de su alma. Era todo aquello junto y ms. Pero qu tonta haba sido! Cmo se haba dejado atrapar tan fcilmente? Acaso no saba de sobra lo retorcida que era la mente de Agnes? Cmo iba a necesitar un hijo si tena al heredero de Wiltshire en su cama? Placer, negocio y beneficio todo junto. Le daba asco que la hubiera tocado ese mezquino. Vaya, hombre! Le haban parecido siglos las horas. Miserable, infame, repugnante y odiosa serpiente. Canalla degenerado y ruin. No haba suficientes voces para todo cuanto se mereca. Cmo se habrn redo de ella esta misma maana cuando estaban en el parque! A lo mejor hasta viva en el castillo en alguna habitacin para huspedes, haba docenas de ellas. Era el escondite perfecto, nadie entraba ah. De da dormiran porque acabaran exhaustos despus de todas las noches y las madrugadas en el parque haciendo eso. Y ella que haba empezado a respetarlo por creerlo un caballero. Anne le estaba preparando en silencio el bao de lavanda, tal y como se lo haba pedido. Necesitaba sentirse limpia, libre de las despreciables y venenosas babas que ese degenerado haba dejado en su piel. Y luego pensara qu hacer con su vida, porque si saba una cosa, era que as no poda continuar. Tena que escapar. Tena que huir de ah. Necesitaba ayuda. Podra obtener la anulacin de la farsa llamada su matrimonio por una irrefutable razn: no se haba consumado. Claro! Ira a Sudeley, si quedaba alguien en el mundo que la quera de verdad, estaba ah, estaban ah. Tanto Madeleine como James. Y Richard, su Richard. Cunto necesitaba hablar con l para quitarle esas dudas que pesaban como montaas en sus hombros y protegerla. Esta misma noche, cuando todos se hubieran dormido huira. Estaba decidida. Preparara un pequeo bal con lo ms imprescindible y, con un poco de suerte, maana por la maana, cuando se percataran de su ausencia, ella estara ya en Sudeley. Necesitaba encontrar un coche. No, mejor ir en caballo ella misma, sera ms rpido. La duquesa le prestara algo de ropa, no necesitaba llevarse nada ms que sus polvos de dientes, los cepillos, sus preciados tesoros y unas cuantas mudas de lencera. Y dinero, claro que s. No poda salir sin dinero. Menos mal que tena una pequea fortuna de unas 200 libras ahorradas a lo largo de muchos aos. Para llevarse todo esto bastaba con un bolso mediano Y Anne? La necesitara ah. Bueno, mandara a por ella despus. Estaba ms segura aqu si no saba adnde haba ido su duea. Se sobresalt. Le pareci haber odo llamar a la puerta. Se qued tensa, agudizando el odo. La llamada se repiti, ms viva esta vez. Sera Anne? Le haba pedido que la dejaran tranquila. Se levant de la cama, encaminndose hacia la puerta. Tena el pelo hmedo aun cayndole en suaves ondas hasta la cintura. Y si era l o su

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madrastra? Y si le cont a su amante que los haba descubierto? Podan hacerle dao o incluso matarla para quitrsela de encima. El miedo le quit el lugar a la rabia y se dio cuenta de que su vida pudiera correr peligro. Por Dios, era mejor que no abriera la puerta. A lo mejor al ver que no contestaba se iran y la dejaran tranquila. Y maana, maana ya estara a salvo. Margaret? S que no ests dormida. Por favor, tenemos que hablar. Margaret? Era Edmund. Margaret se sent en el suelo con la espalda tocando la puerta y abrazndose las rodillas. Cerr los ojos y rez para que se fuera. Slo quera una noche ms. Maana habr dejado todo esto atrs. Escuch los pasos alejndose y respir aliviada. Tena que tenerlo todo preparado para dentro de una hora, cuando todos estuvieran dormidos. Ya haba recogido sus tesoros del tocador de bano y cuando se dispona a sacar sus ahorros del escondite donde los tena, sinti una mano en su hombro. Margaret? Tenemos que hablar. Si se hubiera encontrado desnuda en la nieve habra temblado menos. De qu? Es que mi madrastra ha tardado mucho? He hecho que le llegara el mensaje enseguida le dijo ella sin mirarle, de repente muy ocupada con alisar un pliegue inexistente en su bata. Le indignaba sobremanera la osada que mostraba el gusarapo, desde luego la sinvergonzonera de algunos no tena lmites. Por dnde haba entrado si haba echado el pestillo? Oh! La puerta del dormitorio, se le haba olvidado por completo. Las prisas! Margaret te encuentras bien? Por qu tiemblas as? le pregunt l alarmado, intentando ayudarla. Oh, pobrecillo, se estaba preocupando! Ya le haba demostrado con creces lo bueno que era como actor, no haca falta disimular. No se atreva a tocarme. Me acabo de baar y no me apetece volver a hacerlo a estas horas. Me repugna todo lo que sea Ud. sacudi ella el hombro para quitarle la mano. Lo hizo con tanta fuerza que poco le falt para caerse. Margaret, por favor. Te lo puedo explicar todo. No es lo que parece. Oiga, seor Woodville. No existe cosa en el mundo que pueda decirme y hacer que mi actitud hacia Ud. cambie, estoy siendo clara? No quiero escucharle. Quiero quedarme tranquila en mi dormitorio y descansar. Ha sido un da muy, muy pleno, demasiado. Y la verdad, el aparecer aqu despus de todo lo que me ha

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hecho, no tiene nombre. O es que se ha enfadado Agnes con Ud. por haberos descubierto? Quiere que vaya a hablar con ella? se meti ella debajo de las sabanas dando la conversacin por concluida. Soy tu marido, Margaret. No me faltes al respeto! Es Ud. el respeto encarnado, seor Woodville. Pues claro que no tena nada ms que contestarle! Cuando abri los ojos despus de unos momentos que le parecieron horas, vio que se encontraba sola. Se haba ido. Se levant deprisa y empez a vestirse. Tena poco tiempo y hasta Sudeley haba horas de camino. Se sinti segura slo despus de haber dejado Longford unas cuantas millas atrs. Haca una de esas noches sin estrellas ni luna que no le pona nada fcil el avanzar. Menos mal que era buena jinete y conoca el camino hasta Sudeley como la palma de su mano, porque era todo un reto cabalgar en una oscuridad que no te dejaba ver ni camino, ni caballo.

Edmund estaba midiendo la biblioteca con pasos nerviosos, rgido como una tabla. Los msculos de su mandbula formaban pequeas olas bajo su piel. Se haba pasado de la raya. Si Margaret no apareca, no se lo perdonara jams. Si es que era una imposible. No lo quiso escuchar y su paciencia, con ese carcter suyo y esa lengua que cortara hasta el cemento, siempre se le agotaba mucho antes de lo planeado. Y haba querido tanto decirle que era a ella a quien estaba esperando, que la quera con locura y que le dola que su esposa, la mujer a la que amaba con cuerpo y alma, estuviera enamorada de otro, de un fantasma del pasado, de un nombre. Haba enviado a su mensajero a Sudeley esa maana temprano, cuando al querer hablarle vio que su dormitorio estaba vaco, que no estaba por ningn sitio y no haba dormido en casa. No imaginaba que hubiese podido ir a otro sitio. Estara ah. Necesitaba creerlo. Estara sana y salva? Habra encontrado el camino? Cmo se le haba ocurrido marcharse sin ms? Se habr llevado dinero? No haba ido en coche, porque Star, su yegua preferida, faltaba del establo. Slo de imaginarla sola cabalgando por la noche se le pona la piel de gallina. A l, quien estuvo aos y aos en el Nuevo Mundo, donde haba pasado por situaciones que casi le mandan a la tumba. Pero nunca, nunca en su vida haba sentido tanto miedo

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como ahora. Se sobresalt impaciente al or llamar a la puerta. Eran casi las 12 y todava no tena noticia alguna. Adelante! se qued l paralizado. Era Noah, su mayordomo. Milord, slo quera saber si ha tenido noticia alguna sobre Margaret. No puedo evitar pensar en ella y me temo que tenga el corazn demasiado viejo. No s nada an, Noah. Sers el primero en saber cuando las haya. No hace falta decirte que hagas pasar a John en cuanto llegue. S, milord. Gracias, milord. Pobre viejo pens Edmund mirando a Noah saliendo. Margaret no pens en cmo quedaran los dems tras su huida. Toda la culpa era de l, no tena que haberse excedido de esa forma. Saba muy bien que era tan orgullosa como sensible y que no se quedara ah despus de haberla humillado as. Pero es que le pona furioso el recordar la escena de Richard consolndola y ver el amor brillndole en los ojos y saber que no era para l. Y l quien pensaba que despus de su noche de bodas, cuando su cuerpo arda en deseos de hacerla suya, su opinin y quizs sus sentimientos haca l cambiaran. Estaba ms guapa que nunca y se sinti el hombre ms feliz de la tierra cuando su suegro se la haba entregado en el altar. Record cmo haba apartado los labios para no recibir su beso y el Hgame saber cuando haya acabado le segua torturando el alma. Pens que si le daba tiempo, empezara a respetarle por no haberle hecho dao, y luego el respeto crecera en amor. Se arrepinti de haberle hecho la mala jugada del dormitorio en cuanto le mir con esos ojos baados en lgrimas y sali orgullosa de la habitacin. Se toc las mejillas, recordando los bien merecidos bofetones que le haba dado. Y tambin record como fue sentirla pegada a su cuerpo, tocarla, saborear su piel, sentirla estremecindose en sus brazos. Estaba seguro que su cuerpo haba respondido a sus caricias, aunque era muy probable que ella misma no lo supiese an. Se sent en la silla del escritorio de roble, donde llevaba la correspondencia de sus negocios, pero se volvi a levantar. Tena que llenar el tiempo de algo hasta tener novedades o se volvera loco. En cuanto la tuviera en casa, se lo contara todo. Todo No saba por donde empezara, era tan complicado todo que pareca inverosmil. Caba la posibilidad de que no le creyera, pero prefera arriesgarse a continuar con ese juego. Se estaba volviendo demasiado enredado. Lo ms importante ahora era encontrar a Margaret. Volvieron a llamar a la puerta, como si alguien de detrs de ella hubiera escuchado sus pensamientos.

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Adelante! dijo hecho todo un ovillo de nervios John! gracias a Dios se le acerc el cogindolo de los hombros Y Dime, est ah? Lo siento, milord. Margaret no ha llegado a Sudeley. Edmund sinti un sudor fro recorrindole la frente. Solt los hombros de John con la desesperacin tallada en la cara. Ests seguro, John? Milord, sabe mejor que yo que no tenan por qu esconderle nada. S, tienes razn. Me han pedido que le transmitiera que si necesitaba de ayuda poda contar con todo su apoyo, milord. S, gracias. Y qu me dices de las posadas del camino hacia Sudeley? No la ha visto nadie? No ha cambiado el caballo en ninguna de ellas? Lo siento, milord. Nadie la ha visto, por las posadas no ha pasado. Noah, haz que me preparen a Arrow! le dijo l al mayordomo al salir de la biblioteca para subir a su dormitorio. Precisaba coger su revlver. Nunca se poda saber cuando hiciera falta uno y no quera lamentar no haberlo cogido por si lo necesitara. A Margaret le haba pasado algo. Algo malo, lo presenta. Arrow honraba su nombre. Era rpido como una flecha. El purasangre negro con una mancha blanca en forma de estrella en la frente volaba con su dueo encima dejando atrs la colina que esconda Longford. Edmund cabalgaba perdido en sus pensamientos. Tena unas cinco horas hasta caer la noche. Si Margaret no haba llegado a Sudeley ni haba sido vista en las posadas, era porque no haba llegado a salir del bosque que quedaba a unas dos horas a caballo y por donde haba un atajo que Margaret habra tomado para llegar antes a su destino. Porque su destino era Sudeley. Estaba seguro de ello. Todas las personas a las que quera se encontraban all. No tena sentido alguno pensar que haba pensado ir a otro sitio. A no ser que No, eso era poco probable. No poda haber quedado con Richard para fugarse. Su persona de confianza en Sudeley se lo habra dicho. Empezara por ah. Rezaba que no le hubiera pasado nada y que no hubiera encontrado a los piratas de tierra que preferan la frondosidad a los barcos. Haba odo que ltimamente los saqueadores proliferaban por ah. Y ellos cumpliran con mucho gusto el Hganme saber cuando hayan acabado. Y despus moriran disparados como perros por l. No le habr pasado nada, estar errando por el bosque buscando el camino. Eso quera creer, tena que ser as, porque de ello dependa su amor, su felicidad, su vida.

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Haba buscado cada claro del bosque, cada sendero, cada rbol y de Margaret, ni rastro, tres horas de bsqueda sin fruto. Una pesadumbre vecina a la desesperacin se estaba apoderando de su mente. Dentro de unos minutos sera de noche y no podra seguir rastreando hasta el da siguiente. Y no le vala esperar hasta el da siguiente. Con cada hora que pasaba la probabilidad de que estuviera sana y salva disminua, igual que su esperanza de encontrarla. Cuando estaba a punto de girar a Arrow hacia una senda que le llevara de vuelta a Longford, le pareci or un relinche. Dueo y caballo se tensaron a la vez. Edmund levantndose en la silla de montar y Arrow moviendo sus peludas orejas. Cuando el animal rompi a galope sin seal alguna por parte de l, Edmund casi se cae de la montura por la sorpresa. Qu poda haberle pasado? No se haba odo ningn ruido, ni el ms leve. Y Arrow era un caballo adiestrado y dcil. Cuando, igual de repentinamente, par en seco. Estaba a punto de soltarle un grito cuando vio a unos pasos a Star. Absorto por completo en sus pensamientos ni se haba dado cuenta que delante de l se alzaba, por entre arbustos, matorrales y hierbas tan altas como l, una diminuta cabaa. El corazn empez a latirle desbocado en el pecho, amenazando con salirse. No recordaba cundo haba desmontado el caballo. Su urgencia por entrar y averiguar si Margaret estaba ah era tal, que de camino hacia la casita tropez varias veces, y no porque hubieran piedras en la vereda. Y si haba alguien ms en la cabaa? Algn saqueador que la tena prisionera. Toc en su bolsillo el revlver. Si le hiciera falta no dudara ni un instante en usarlo. En la puerta tard unos momentos ms y agarr el picaporte decidido a enfrentar la situacin, fuera cual fuera. Abri la puerta sin hacer ruido, y se qued paralizado en el umbral. Margaret dorma plcidamente en la cama, envuelta en una manta agujereada. Gracias a Dios dijo Edmund con la alegra pintada en la cara y acercndose, de puntillas, a la cama. Mas cuando estuvo a un par de pasos de sta, su alegra empez a desvanecerse. La cara de Margaret era de un plido que nada tena de vivo. En un abrir y cerrar de ojos cort los cuatro pasos que le quedaban hasta el lecho, arrodillndose en el lado donde yaca la cabeza de Margaret. Sus manos se acercaron, temblorosas, al desvado rostro. La indecisin le reconcoma las entraas. Y si la tocaba y estaba fra? Y si no lo haca y as perdera los preciosos minutos que pudieran salvarle la vida? Despus de una encarnizada lucha que le dio dolor de cabeza, aunque haba durado slo un par de instantes, el segundo pensamiento celebr su victoria y, luchando como nunca en su vida por recoger las migas de su valenta, le roz la frenteY cerr los ojos. Estaba fra. El pnico le hizo ponerse de pie y recorrer, mudo y alarmado, la pequea habitacin buscando

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respuesta a una sola pregunta que le estallaba la cabeza. Qu iba a hacer ahora? Un temblor iracundo le sacudi el cuerpo desde los hombros hasta los pies. No se poda obligar a acercarse una vez ms para tomarle el pulso. Prefera mil veces vivir con la duda a hacerlo para constatar que se haba ido Pas, nervioso, sus dedos por entre su melena color trigo, tirndose de los cabellos. Se acerc una vez ms a la cama, con el corazn en un puo Cuando sinti el hilo del casi impalpable pulso bajo su fra piel crey que llorara de alegra como un nio. Respir entrecortadamente hasta recuperar el aliento, tragndose las lgrimas. Empez a tocarle el cuerpo como lo hubiera hecho un mdico, para averiguar si tena alguna fractura que le impidiera llevrsela de all, pero el voluminoso vestido no se lo pona nada fcil. Al fijarse en su cara, ahora con ms calma, se dio cuenta de que tena los labios lvidos. Su negro vestido estaba mojado y desgarrado. Pero que le habr pasado, por Dios? Lo primero en que pens fue quitarle la ropa, pero no quera imaginar el espectculo si Margaret se despertaba mientras l lo hiciera. Pero qu estaba diciendo? Era su esposa y no dejara que sus caprichos infantiles se interpusieran en la misin de salvarla. Se puso manos a la obra. Jams hubiera pensado que quitarle el vestido a una mujer supondra una tarea tan difcil. Sera porque nunca antes tuvo que hacerlo, no le hizo falta. El hecho de que el cuerpo no colaboraba tambin le dificultaba el trabajo. Dios! Para qu tantos botones, lazos y ganchos? Qu horror! Es que esas dichosas capas no pensaban acabarse nunca? Cuando por fin logr quitarle el vestido y sus ojos se posaron sobre el cors encima de otras capas y enaguas, y ms ganchos, lazos y otra vez tongadas, sinti el repentino deseo de coger un par de tijeras y acabar de una vez por todas con esa tortura. Cenar un trozo de luna pareca ms probable que encontrar las piernas de Margaret, y respir aliviado cuando por fin lo hizo. Estaban sanas y salvas, aunque heladas, envueltas en unas medias de seda. Necesitaba secarle la ropa antes de sacarla de ah. Y hacer que entrara en calor. La volvi a tapar con la manta llena de agujeros de antes, pero solo despus de admirarle el inocente y exquisito cuerpo, ahora morado de fro, los senos maduros y perfectos, el vientre plano y su fina cintura. Tena que encender el fuego, y si lo quera hacer, tena que parar ah, en su vientre. La tap con mucho cario, metindole los bordes de la escasa manta debajo del cuerpo para que no se enfriara. Cinco minutos despus en la pequea estufa de lea arda, alegre, una diminuta llama, que con cada segundo se haca ms y ms hambrienta, engullendo el aperitivo de ramitas secas y preparndose para devorar los ya ms gruesos troncos. Edmund entr por la puerta, con una pequea bandolera de cuero en las manos. Haba encontrado algo de heno para los caballos y quera averiguar si poda

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aprovechar lo que Vivienne, la cocinera, le haba echado para comer. Pensaba que encontrara a Margaret con hambre y lo quera tener todo preparado por si las moscas. Sac pan, fiambres, queso y una botellita de whisky. Si pudiera hacerla tragar un poco, entrara antes en calor. La cogi y se acerc a la cama. Tena miedo de drselo as, profundamente dormida, o inconsciente como estaba. Y se decidi por algo que seguramente funcionara, le dara el calor de su cuerpo. Pensado eso, empez a despojarse rpidamente de la ropa. Cuando se qued ms desnudo que un recin nacido, se meti en la cama, compartiendo con Margaret la manta y pegndose a su cuerpo. Sinti escalofros recorrindole la espalda, pero se acostumbr enseguida. Slo lo haca para darle calor, slo era eso. Entonces por qu senta ganas de abrazarla, de ponerle la cabeza en su hombro y de besarla hasta perder l tambin el conocimiento? El calor que arda dentro de l, bastara para calentar una mansin de piedra. Y quizs Margaret era ms difcil de templar que un castillo abandonado, pero su cuerpo era ahora slo eso, un cuerpo fro, no un alma helada. Logr ponerle la cabeza en su hombro y la mir con todo el amor que, cuando era ms alma que cuerpo, jams la dej ver. Pas sus largos y fuertes dedos por su rostro, acaricindolo. Le sigui las lneas de cada rasgo, dibujando sus cejas, su nariz, su barbilla y por ltimo esos labios, ahora de un suave rosa, que mandaban su cuerpo a arder en el infierno siempre que los miraba, trmulos, maduros y suculentos, suaves, prometedores. Saba que si continuaba as, acabara besndola, pero no poda desprender sus ojos de ella Cuando toc su boca de terciopelo, sinti el fuego que lo consuma por dentro transformndose en lava corriendo por sus venas. No esperaba esa reaccin. Por el amor de Dios! No era un adolescente descubriendo el placer del primer beso Pero as se senta, embrujado, repleto de emociones, fascinado y con miedo a la vez. Miedo a que ella no acabara por aceptarlo en su corazn, a que eso rompiera el suyo. Margaret se movi y eso lo llen de alegra y temor a la vez. Si abriera los ojos y lo viera ah, a su lado, desnudo l y ella tambin, se volvera a desmayar y perdera la menor posibilidad de hacerla suya de verdad, con cuerpo y alma. Richard susurr ella sonriendo. Pensaba que saba cmo era que te arrebataran los sueos, que te los pisaran, que te desgarren el alma y te la dejen sin vida. Pero qu se senta cuando todo eso inundaba mente, cuerpo y espritu a la vez, lo experimentaba por primera vez en su vida. Su cara volvi a ser la mscara de antes. Fuera lo que fuera lo que le hubiera pasado, si pudo decir algo, maldito nombre!, su cerebro funcionaba. Ya

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poda llevarla de all y, pens mientras se vesta, tambin saba dnde. Margaret abri los ojos, pero no vio nada. Tena la mente entumecida y no saba dnde se encontraba. Quiso levantarse, pero un agudo dolor que hizo acto de presencia en su cabeza, la clav de nuevo a la cama. Cerr los ojos, y esper que disminuyeran los lacerantes latidos que senta en su nuca y en la coronilla. Cuando volvi a abrir los ojos, se dio cuenta de que era de noche, porque toda la habitacin flotaba en la ms negra de las sombras. Margaret, querida, por fin has despertado. Intent seguir el camino hasta donde naca aquella voz, que le sonaba muy familiar. La conoca tan bien se pareca a la de Madeleine, la madre de Richard, la duquesa de Gloucester. Cuando not una mano cogiendo la de ella, dio un brusco respingo por la sorpresa. Madeleine, es Ud.? Por favor, encienda la luz, no veo nada. Perdone que haya saltado as al notar su caricia, pero no me lo esperaba. Qu ha pasado? Por qu est en Longford? No es que no me alegre sobremanera su visita, pero Estamos en Longford, verdad? Margaret empezaba a darse cuenta de que algo no estaba bien. Por qu no le contestaba Madeleine? Por qu tardaba tanto en encender una vela? Y entonces lo comprendi. No es de noche, verdad? Dios mo, he perdido la vista! Nadie le contestaba, estaba sola en un mundo negro, sin luz, sin colores, sin vida. Sinti la ansiedad metindosele en los pulmones, ahuyentando hasta la ltima bocanada de aire. Pens que se ahogara. Puso sus palmas en el cuello, abrazndolo, con las puntas de los dedos casi tocndose la nuca, pero no hizo ms que empeorar su vana bsqueda de alguna fuente que le recuperara el aliento. Empez a tentar la cama, luchando por respirar y perdida en la desesperacin como un nio cuando busca a su madre y no la encuentra. Por favor, alguien? Estoy muy asustada, que alguien me ayude. Por favor?! Cuando alguien la cogi entre sus brazos, se agarr a l como un naufragado a un trozo de madera surgido de la nada Y empez a llorar como una nia. Margaret, vida ma, clmate. Estoy aqu contigo, cielo, tranquilzate. Richard? pregunt Margaret por entre sollozos eres t? Eres t de de verdad?

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S, pequea, soy yo la abraz l besndole la coronilla.Enseguida vendr el mdico para examinarte y nos dir que es lo que te pasa. Est bien? Slo pudo afirmar con la cabeza. Muy bien. Pero para que lo pueda hacer, es necesario que te tranquilices, pequea. De acuerdo? Sss logr Margaret serenarse un poco Pero por favor, no me dejes sola, tengo mucho miedo, Richard. Te prometo que estar aqu contigo, hasta que no me necesites ms. Eso nun Gracias. Podras acercarme a la ventana?, necesito respirar. Claro que s, deja que te gue. Confa en m y sgueme. Margaret daba pequeos pasos, un poco titubeantes, cogida con las dos manos del brazo de Richard. Sus ojos pestaeaban muy a menudo, ensombrecidos por el pensamiento de que la luz ya era algo que nunca podran ver. Richard la sent en una mecedora que haba junto a una de las ventanas. Estoy aqu cerca, Margaret. No oas a mi madre cuando pedas ayuda, pequea? Estuvo todo el rato intentando ayudarte y hablndote, pero era como si no la hubieras odo. Est aqu? pregunt ella. No, ahora no. Ha salido a ver si ha llegado el mdico. Est muy preocupada por ti. Todos lo estamos. Desde anoche, cuando te trajo Edmund aqu, nadie ha estado tranquilo. Edmund me trajo? Quin es Edmund? Dios mo! No recuerdo nada de lo que pas. Y mi padre, sabe que estoy aqu? Edmund, a quien Margaret haba tomado por Richard, senta que el alma se le pona ms y ms enferma con cada vez que la miraba. Sentada ah, en la mecedora, con los ojos errantes que parecan buscar el sentido perdido, tensa, asustada y bella, era una escena de lo ms desgarradora y triste. Habra ocupado en su lugar y habra sido el hombre ms feliz de la faz de la tierra si hubiera podido cambiar aquello. Contemplar su desesperacin y no poder ayudarla ms lo despedazaba y cada trocito dola como una vida de sufrimiento. Cunto le dola ser un nombre que no quera ser! Pero lo hara si era la nica forma de estar cerca de ella. Y ms ahora que pareca no recordar nada. Si pensaba que su padre viva A ver cmo hara lo de decirle que ya no estaba, y que l, Edmund, era su marido. Cunto sera que no recordaba? Pensaba averiguarlo y contestarle a la

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pregunta a la vez. No lo sabe, pequea. Est con Agnes de vacaciones, creo que han ido a Bath. Oh, esa mujer. Le dije a pap mil veces que no le convena, pero no me hizo caso. Es mejor que no lo sepa, Que goce de sus vacaciones! S recordaba a Agnes. Entonces su mente haba excluido slo lo que no quera que hubiera sucedido, a l. Le dola, pero tambin quera verlo como una nueva oportunidad para ellos. Si ella no saba que l era Edmund, a lo mejor llegara a conocerle y quererle. Le daba igual si tena que ser as, era mejor que perderla. Richard lo comprendera. Los duques haban sido muy amables con l. Estis en vuestra casa, Edmund le haba dicho James, el duque de Gloucester. A lo mejor era un golpe del azar, a lo mejor estaban destinados a estar juntos. A lo mejor quedaba una esperanza. Edmund pensaba que se le secara el cerebro de tanto darle vuelta a las cosas, cuando por fin entr el mdico, acompaado por Madeleine. Salt como quemado de la silla y se acerc a ellos. Cmo est, Ed? quiso decir Madeleine, pero cuando vio las seales que ste le haca vehementemente, no acab la frase Eee, el mdico ya est aqu. Margaret, querida, se le acerc, te veo ms serena. Mi pequea flor la abraz con cario, ya vers como todo sale bien, seguro que te has dado un golpe y lo que sufres son consecuencias pasajeras le bes ella la frente. Te ayudo a acostarte para que te examine Harry, Harry Hamilton, nuestro mdico y antiguo amigo de la familia. Te acordars de l, verdad? S, claro, milady. Cenamos muchas veces juntos aqu, en Sudeley. Hace mucho que no le veo, y siento no poder hacerlo ahora se trag ella dignamente las lgrimas. No te preocupes, nia le cogi Harry las manos entre las suyas. A ver lo que podemos hacer. Margaret, querida, Harry es el mejor mdico de todo el reino y si alguien te puede ayudar, esa persona es l. Confo plenamente en su profesionalidad. Adems tiene experiencia en casos como el tuyo. Verdad Harry? Eres demasiado buena conmigo, Madeleine, querida. As es, he atendido bastantes pacientes con esta dolencia. Ahora necesito que te recuestes, Margaret. Ha salido Richard? pregunt ella, le daba vergenza que la viera casi desnuda.

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Madeleine y Harry miraron atnitos a Edmund. ste junt las dos palmas delante de su pecho en una muda splica. Est saliendo ahora, nia le ech ella una mirada llena de reproche. Pequea, volver nada ms acabe Harry le dijo l encaminndose hacia la puerta. Os dejo tranquilos, si necesitas de algo est Mad mi madre. Cuando la puerta se cerr detrs de Edmund, Madeleine, todava estupefacta, ayud a Margaret a recostarse en la cama y a quitarse el vestido que ella le dej cuando ste la haba trado a Sudeley. Cuando creas que ests lista proseguimos, nia. Creo que lo estoy, seor Hamilton expir Margaret. Llmame Harry, los amigos de Sus Seoras tambin son mos y quin mejor que yo para saber cunto cario se te tiene en esta casa. Edmund meda el pasillo con los nervios salindosele por todos los poros. Haba pasado ms de media hora y el doctor no haba salido an. El pequeo pasaje que tena cinco pasos de largo y tres de ancho y una el de la habitacin donde estaba Margaret con otro ms largo que llevaba al saln de da, se haba convertido en su prisin. All pas la noche en la que trajo a Margaret a Sudeley, con el corazn desbordando preocupacin y el cansancio aplastndole el cuerpo y ahora aguardando el diagnstico de Harry. No fue nada fcil llevarla a caballo hasta el castillo, temblando cada segundo por su vida. Las plantas de los pies se le haban cubierto de llagas de tanto caminar al lado de Arrow sostenindolo con una mano y con la otra a Margaret. Cada paso que daba era una tortura, pero sentir el dolor le pareca mejor que estar sin hacer nada, cuando ella estaba en peligro. Saba que jams la dejara, incluso si no hubiera oportunidad alguna de que recuperara la vista. Margaret no sera feliz si se quedaba ciega. No haba nacido as para no saber lo que estaba perdiendo y conformarse. Estaba seguro que siendo tan sensible como la saba, la tristeza la marchitara y ella se dejara llevar. Y slo una persona su cara se crisp con el pensamiento era capaz de hacerla olvidar su desdicha, de alegrarle los das, de hacerla feliz en la medida de lo posible. Richard haba salido para Londres donde la temporada social estaba en pleno florecimiento y todava no estaba al tanto de lo que le haba sucedido a Margaret. Haba ido por la sesin inaugural del Parlamento. Haca ya tiempo que era el representante de Gloucester, porque su padre se encontraba delicado de salud. Slo vio a Madeleine cuando le puso la mano en el hombro. Se sobresalt. Perdona, no quera asustarte, pero como te llam y no me contestabas

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Se puede saber que es todo este juego que vas tramando, Edmund? Cmo es que Margaret te llama Richard? No quiero hablar de ello ahora. Qu es lo que dice Harry? Que se ha dado un golpe muy fuerte. Piensa que la contusin no ha salido a la superficie por ello cree que tiene algo como un saquito lleno de sangre que le est oprimiendo parte del cerebro y por eso no ve. Est bien de reflejos. Dice que cuando se absorba la sangre volver a ver, y que lo de la memoria es una amnesia temporal. Pobre criatura. Qu habr pasado para que salga de noche de casa huyendo hacia aqu? No tendrs nada que ver con eso, verdad? Puedo entrar a verla ahora? dej l bien clara su intencin de no seguir aquella conversacin. Por supuesto, me pidi que le dijera a Richard que poda pasar. Gracias por todo, milady la mir l con gratitud y luego le bes los nudillos. Espero que sepas lo que haces, Edmund le dijo Madeleine y lo dej slo. Llam a la puerta y pas cuando se lo permitieron. Harry estaba guardando sus utensilios en el maletn de mdico de color marrn claro que haba dejado en la mesita de noche. Richard, ests aqu? pregunt Margaret. S, pequea, estoy aqu se sent l en el borde de la cama, cogindole la mano izquierda entre las suyas y posando sobre ella un beso carioso. Estoy aqu, querida. Necesita reposar y mxima tranquilidad le mir Harry a los ojos. Estoy siendo claro, eeehm, Richard? alz l una ceja. Ms claro imposible, doctor le contest Edmund, poniendo una mueca cnica. Ya le he dejado instrucciones a Su Seora sobre cmo debe administrarle la medicina que le prescrib. Y me ha prometido encargarse ella misma de todo. No confa en nadie ms su mirada lo deca todo. Ahora os voy a dejar. Seorita Oakland, nos vemos maana. Si nota alguna molestia fuera de lo normal, no duden en llamarme a la hora que sea. Richard le apret l la mano, un poco demasiado fuerte, a ms ver. Hasta maana, doctor. Le acompao. No hace falta, s el camino de memoria. T qudate con Margaret. Te

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necesita ms que yo. El trancazo de la puerta cerrndose fue lo nico que haba sonado durante los ltimos minutos. Edmund no saba qu decirle y cmo. La estaba mirando tan frgil y pequea en la enorme cama, con su mano entre las suyas, tmida por el cruce, alegre y triste a la vez, incmoda ella tambin por no saber qu hacer ahora que estaban a solas. Pe Cuen empezaron ellos los dos a la vez. Sonrieron tambin a la par. T primero le dijo Margaret algo cohibida. No, por favor, empieza t le ofreci l ms que contento la posibilidad. Es que haba pensado tantas veces en cmo sera nuestro reencuentro. Y ahora que ests aqu, ahora no puedo la voz le fall a pesar de su esfuerzo y empez a llorar. Margaret, mi vida. Por favor, no llores. Ya has odo a Harry. Necesitas descanso y tranquilidad para dejar esto atrs. Yo s que lo vas a conseguir. Lo vamos a conseguir. Mira, decas que me queras ver, verdad? Sabes que cuando uno est falto de un sentido los dems se agudizan? le pregunt el cogindole las dos manos. Me puedes ver con tus manos, Margaret se las puso l en el rostro. Intntalo! Leme la cara con tus dedos y dime lo que ves, pequea. Margaret pensaba que nunca haba sido tan feliz ni tan triste como ahora, mientras sus dedos intentaban leer el rostro de Richard. Recorra sedienta cada rasgo de su cara, intentando ver como haba cambiado el hombre al que amaba con todo su corazn. Una frente alta y cejas con cuerpo, pero no exageradamente gruesas. Pestaas muy largas y parpados delicados. Nariz fina y larga, con alas sensibles cuando respiraba. Mejillas esbeltas y barbilla cuadrada, mandbula fuerte y labios Cuando lleg a los labios, la intimidad de la caricia la hizo parar su rastreo, pero Richard la oblig a seguir posndole las yemas encima de ellos. Sus dedos dibujaron trmulos la generosa lnea de su boca, parando en las comisuras y volviendo a subir. Cuando Richard los entreabri, Margaret qued paralizada. Y crey morirse cuando su ndice derecho acab atrapado entre ellos. Haba tanto cario en ese gesto que de repente se sinti un copo de nieve derritindose. Trag y pens que el estrpito de su vergenza al hacerlo se haba odo en todo el castillo. Saba que tena que parar, pero no quera. Cuntas fueron las veces que haba soado con sus besos? Cuntos sus sueos con que lo haca? Cuntas sus plegarias para que algn da se cumplieran? Y ahora cuando haca un momento se pensaba la mujer ms infeliz del mundo, el destino la bendijo con el saber que se

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senta cuando unos labios, no, sus labios acariciaban. Le daba miedo moverse y romper la magia del momento. Y cuando pensaba que no se poda ser ms feliz, Richard le demostr que s, besndole la palma de la mano y los ojos. Soy como esperabas, pequea? la voz despert un escalofro en su espalda, pidindole algo que ella no saba dar, porque nunca antes lo haba vivido. Si mis yemas no me engaan, creo que lo eres ms contest ella hechizada, incapaz de decir nada que no fuera la verdad de lo que senta. Si seguan con ese perfume a amor y lila que el viento traa en sus alas, echndolo por doquier, acabara rogndole que pasara de sus ojos a la boca y eso no era lo que le haban enseado acerca de la decencia. Richard tampoco pareca muy tendente a parar, pero era un hombre. Y si lo dejaba seguir, quizs pensara de ella cosas que ella no quera que pensase. Pero no encontraba fuerzas para obligarse a romper el delicioso momento que estaban compartiendo. Cuando Richard le dej bien claro el camino que quera seguir su boca, bajando sus labios entreabiertos por las mejillas, Margaret not unas extraas e intolerantes pulsaciones peregrinando por su cuerpo. Si quera parar esa locura, por muy deseada que fuera, ese era el momento lmite, porque su buena voluntad la estaba abandonando. Richard su voz son tan ronca que le pareci ajena. No est bien hacer eso Hacer qu, pequea? No me obligues a decirlo, por favor. Perdona se apart l, no quera incomodarte. Richard lo par ella ponindole la mano en el hombro como si lo hubiera visto, no me incomodas Sencillamente yo no quiero ser una de tus amigas. Perdona? Edmund esperaba lo que fuera menos eso. El tocarla le hizo olvidar enteramente el juego que haba de seguir. Llevaba tanto tiempo deseando sentir el calor de esos labios en los suyos que se dej llevar por completo. No haba Richard ni mundo, ni tiempo, slo estaban ellos dos y la magia de una hoja en blanco donde podan escribir otra historia. Mi doncella, Anne, me cont en una ocasin sobre las muchas amigas que tienes y que has roto ms corazones que el triple de los aos que tienes. Si rompieras el mo... yo... Por favor, por el cario que antes me tenas, es mejor que olvidemos lo que ha pasado hace un momento aqu.

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Conque Margaret saba de las proezas de Richard, y aun as le amaba. Y l, quien por ella estaba dispuesto a renunciar a su dignidad, su nombre y todo lo que tena, no era ms que un indigno de recordar. Saba que le dolera lo que le iba a decir, pero el dolor que le consuma los adentros peda salir. Acaso ha pasado algo, Margaret? repuso en un tono ms que fro. Haba dado en el clavo, porque la cara se le desfigur por el golpe. Margaret haba sufrido la ceguera mucho antes de que la desgracia ocurriera, porque no fue capaz de ver que lo tena. Y si era as, ya se encargara l de ensearle cmo era Richard. Y ahora tengo que dejarte, he de salir para arreglar unos cuantos asuntos pendientes. Quieres que le diga a mi madre que venga a quedarse contigo? le pregunt l en un tono no muy cercano. No hace falta, gracias repuso ella con la voz todava teida de tristeza. Tonta testaruda y orgullosa pens Edmund Y por qu l se sentira tan mal por dejarla sola cuando se lo mereca con creces?. Cuando la miraba como en esos momentos no poda perdonarse que se hubiera dejado cegar por la ira, aunque solo hubieran sido unos instantes. Pero es que a veces no poda comprender a las mujeres, a ella. Por qu se empeaba tanto en creer que estaba enamorada de un recuerdo de chiquilla? Pero si no saba de l ms que cosas que no daban el buen nombre a un caballero, cmo poda creer quererlo o ms, amarlo, cuando no lo conoca en absoluto? Cundo crecera, por Dios?! Odiaba hacerla sufrir, pero pareca ser que el dejarla ver que la quera no era la mejor estrategia para ganarle la guerra a su corazn todava de nia. Entonces adis. Si necesitas de algo, llama. Te he dejado la campanilla en la cama, a tu derecha. Adis. No la poda dejar as, pero tampoco poda hacerla creer que no. Fingi cerrar la puerta y se sent sigilosamente en un silln que haba cerca de la puerta. Se qued ah, mudo y pensativo, mirndola y culpndose por el quebranto esparcido por su semblante. Era un espectculo tan triste verla as de perdida en el no saber cmo desenvolverse con pequeas cosas, que estuvo a punto de traicionar su presencia, levantndose del silln. Margaret estaba reconociendo la cama, en busca de la campanilla. Se senta tan intil, desilusionada y sola que no sigui buscndola ms. Antes haba tomado tantas cosas por dadas que ahora no poda comprender y aceptar que para tomarse

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un vaso con agua necesitara de ayuda. Era como si hubiera despertado de un sueo hermoso para darse cuenta que la realidad era vivir en el infierno. Cmo vivira? Cmo aprendera depender de alguien para todo? Cmo consentir que la tratasen como a un beb cuando quera sentirse una mujer? Richard se estaba alejando de ella por lo mismo. Quin necesitara de una ciega? Quin querra un peso tan grande encima de sus hombros? Lo que ms le dola no era la ceguera. Eran sus sueos rotos los que le torturaban las entraas. Era el darse cuenta de que Richard no le tena afecto, no siendo una incapacitada. Y el no quererla tal como estaba, slo poda significar una cosa. Una cosa que dola ms que sus sueos rotos: nunca la haba querido. La confesin que su mente le hizo al alma la arroj a precipicios que no crea posibles caber en un cuerpo joven, a abismos donde el haber perdido la luz de sus ojos pareca la ms ftil de las cosas, a la sima de la ms dura y cruel de las verdades. Pensaba que sus ojos faltos de conocimiento se abandonaran a la amargura del llanto, pero se dio cuenta de que en ese averno no quedaba ni gota de lloro. Y jur que si algn da volva a ver, no tendra ojos para Richard Ryvers ni para ningn otro individuo. No poda permanecer ah, ya no. Ira esa misma tarde a su casa, a Longford. Necesitaba respirar. El tumor del desengao creca por instantes y si no coga aire acabara asfixiada por la herida que exista ya no slo en su garganta, sino en todo lo que era, mente y cuerpo. Se levant de la cama, caminando como si aprendiera a dar los primeros pasos, con el cuerpo tenso y los brazos hacia adelante y sus manos buscando algo en el aire, algo a lo que pudiera agarrarse. No saba hacia dnde dirigirse y cuando le pareci sentir una forma enfrente de ella, acab tendida en el suelo por haber tropezado con un pliegue en la alfombra. Se qued as queriendo morirse de pena, impotencia y vergenza. Veinte aos era poco tiempo para haber obrado algo por lo que mereciera llegar a vivir aquello. Edmund haba pensado siempre que llorar no era cosa de hombres. Por eso se mir incrdulo las yemas de los dedos cuando quit dos molestos granos de agua que bajaban por sus mejillas. Algo se haba roto dentro de l cuando vio la impotencia de la mujer que amaba y el arcoris de sentimientos que haba sido su rostro durante los ltimos minutos. No poda soportarlo ms y sali. Antes de que se cerrara la puerta, volvi a entrar y se lanz a ayudarla. La levant en sus brazos y la envolvi en ellos, como queriendo protegerla de s misma. Menos mal que no vea lo descompuesta que tena la cara. Ya estoy aqu, pequea. Por qu no has llamado si necesitabas de ayuda? le pregunt l medio enfadado.

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Slo quera respirar un poco de aire, pens que podra hacerlo yo sola le contest Margaret con la mezcla de impotencia y vergenza todava en la cara. He mandado a por Anne, Margaret le dijo intentando dominar su voz y aflojando el abrazo. Te lo agradezco, pero no haca falta. O quizs s, quiero volver a Longford hoy mismo. Es por mi actitud de antes? pregunt l rezando por que no fuera as. No, no es eso. Es simplemente que ya no soy una nia, Richard. Creo que he gastado demasiado tiempo creyendo en sueos imposibles. Ya tengo edad para casarme y tener mis propios hijos, no puedo seguir fantaseando como una cra. Por qu habr pensado haca unos momentos que le aliviara escucharla decir eso? No fue desahogo lo que percibi. Se sinti como un ladrn arrepentido que le haba robado la poca alegra de vivir que le quedaba. Fue, literalmente, descubrir cmo se senta uno despus de robarle a una ciega. Y l por partida doble, porque la amaba. Margaret estaba desilusionada, herida y dolida. Era obvio hasta para una invidente. Promteme que no te irs antes de volver yo. Slo te pido eso le bes l los nudillos. Por favor. Est bien, Richard, te lo prometo le dijo ella despus de haberle dejado ayudarla a sentarse en la mecedora de cerca de la ventana. No haba cosa que quisiera ms que volver con ella a Longford y vivir ah tranquilos, ellos dos solos. Pero tema saber que si lo hacan ahora, ella se ensimismara y las cosas empeoraran irreversiblemente. Necesitaba hacer algo ya. Iran a Longford, pero cuando Margaret lo hiciera no por refugiarse de nadie, sino por haber reconocido en l a su alma gemela, al hombre que ella quisiera como amigo, amante y padre de sus hijos. Tena que enamorarla antes, aqu, en la casa de Richard. Tena que hacerla quererle por encima de sus infantiles sueos. Tena que ayudarla a descubrir qu era amar, porque estaba convencido de que no lo saba an. Haba llegado el momento de poner todas las cartas sobre de la mesa. Era arriesgado y no caba en sus planes hacerlo, no hasta dentro de unos cuantos meses, pero las circunstancias haban cambiado y tena que ser ms flexible si quera lograr lo que se haba propuesto. Necesitaba ver a Richard y hablar con Madeleine. No me gustan a m estos juegos, Richard. Nunca me han gustado, y como

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dejes que pase ms tiempo, la liars gorda, hijo dijo Madeleine retorcindose nerviosa las manos ya te lo dije en su da y te lo vuelvo a decir. Es que no comprendo por qu era necesario todo este lo. Acaso no podas decirle a Margaret que eres t? A qu bueno tanto misterio? Y encima implicar a Edmund en toda esta representacin de cambio de nombres, cuando l est comprometido y a punto de casarse, me parece una aberracin, de verdad. No entiendo esta obsesin tuya de que te quiera por ti, no por tu nombre. Si Margaret te quiere desde que era una chiquilla, hijo. Y lo sabes. Todos lo sabemos. Por eso mismo, madre. No se da cuenta que ni siquiera me haba reconocido? No ve que se tir a los brazos de Edmund nada ms verlo slo porque crea que era yo? Llevbamos casados meses Ya, meses. T aqu y ella en Longford, vaya par de recin casados se indign Madeleine. Si tanto me hubiera querido continu Richard haciendo como si no hubiera odo la reprimenda de su madre, no se habra dejado engaar por un nombre, hubiera sabido que era Richard, no Edmund. A eso me refera cuando le deca que estaba enamorada de un sueo infantil, no de m. Y no quiero ser un sueo, madre. Quiero que me quiera por lo que soy, por quin soy. Qu mejor prueba quiere de que tena razn? Sigo sin comprenderte, Richard, pero sabes que tanto tu padre como yo te apoyamos en todo cuanto nos habas pedido. Y no s por cuanto tiempo ms ser capaz de seguir tu juego, porque ver a Margaret cmo est ahora me rompe el corazn y sabes que la quiero como si fuera mi hija. Me parece injusto que sigas con todo esto. Decirle la verdad ahora es intil, madre. Nunca me creera. No mientras no haya recuperado la memoria. Nadie pudo haber previsto la desgracia que le pas. Y no soy capaz de evitar sentirme culpable por ello. De habrselo dicho esa misma noche en Longford, hoy estara sana y salva. Y deje ya de reprocharme lo de la boda. No pude encontrar mejor solucin cuando Jacob me dijo que le quedaban das de vida y que quera dejar a su hija feliz antes de morir. Se fue sin llegar a verlo cumplirse, porque haba respetado mi condicin de no revelarle quin era. Y dej este mundo contento, pensando que algn da su hija lo comprendera todo y se lo agradecera. Si se lo digo ahora, su muerte habr sido en vano y Margaret acabara odindome. Pero, hijo empez Madeleine. Ya celebraremos una boda como a ti te guste cuando Margaret se haya

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recuperado y una vez acabado todo esto, te lo prometo y s que te lo debo. Pero ahora necesito que me ayudes, mam le cogi l las manos besndoselas, por favor le suplic con la mirada. Sabes que no puedo negrtelo cuando me miras as, rufin le dijo ella con cario besndole una mejilla, pero por favor, no hagas sufrir a Margaret, y acaba cuanto antes con todo esto, hijo. Por favor. Edmund o mejor dicho el autntico Richard senta el lazo de su propia trampa apretndole el cuello. Saba que en el fondo su madre tena razn, pero tambin saba que lo hubiera vuelto a hacer, de haber podido darle cuerda al tiempo. En los aos que estuvo fuera del pas, su forma de ver la vida, sus alegras y los regalos que antes haba tomado por dados, haba cambiado radicalmente. Cuando casi le mata la traicin de su socio, quien haba contratado a unos matones para quedarse l con la fortuna que sacaron despus de haber vendido el algodn y averiguar que era el amante de una de sus amistades del pasado, Richard empez a tomarse la vida ms en serio. Volvi a casa con la ms preciada de las fortunas su vida y unos cuantos millones bien invertidos. Pensaba ir a visitar a los Oakland. Se haba enterado de la muerte de Olivia, la madre de Margaret, y quera decrselo con palabras tambin, la carta que le haba mandado a Maggie le pareca insuficiente. Quera abrazarla y consolarla, porque saba lo mucho que la haba querido. Mas la inesperada visita de Jacob, el conde de Radnor, le hizo cambiar de planes. Recordaba con un nudo en la garganta la charla que tuvieron ese da de principios de mayo. La muerte de Olivia haba cambiado mucho el carcter alegre de su hija. Se haba ensimismado hasta no reconocerla y las cosas empeoraron despus de que l se haba vuelto a casar. Pensaba que la compaa de Agnes le hara bien a su pequea, pero se equivoc. Tras la boda sta revel sus verdaderas intenciones por las que haba ido al altar con l, demostrando lo poco que significaron para ella los votos. Tanto l como su hijastra dejaron de importarle, estando demasiado ocupada en gastarse todo lo que poda y ms y en no perderse ninguna fiesta o baile. Jacob estaba desesperado, enfermo y asustado por lo que poda pasarle a su hija despus de su muerte. La vuelta de Richard pareca la respuesta a sus largas noches de oraciones. Margaret lo quera, siempre lo haba hecho y esperaba a que Richard volviera. Por eso su debut en la sociedad londinense fue un fracaso. No quiso saber nada de los jvenes que se interesaron por ella y ms viniendo con semejante dote incluida. Siento que estoy perdiendo el control, hijo le dijo tristemente. Me

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duele en el alma saber que no me queda mucho y que dejo a Margaret sola, encerrada en s misma dentro de un castillo falto de hogar y con una madrastra derrochadora. No s que hacer, Richard. Por eso he pensado que quizs podras ayudarme hablando t con ella. A ti te har caso, siempre te lo ha hecho. Te lo ruego por lo que ms quieras, aydame. Tranquilcese, Jacob. Har todo lo que pueda, aunque la verdad no s qu ni cmo. Yo pensaba que como nuestras tierras limitan, quizs t Quizs yo est interesado en casarme con ella, Jacob? No me pareci una idea tan descabellada antes de orla salir de tu boca, Richard. En fin, fue solo una idea, hay muchos que se casan por menos en nuestros crculos, y lo sabes. Tan slo habla con ella, por favor. Est bien, lo har. Y siento que su idea me haya parecido descabellada, Jacob. Pero sabe que Margaret es una nia, y no puedo pensar en ella como en mi futura esposa, siempre la he visto como a mi hermana pequea. Margaret ya tiene veinte aos, Richard. Pero tienes razn, olvidemos eso. Para cundo podemos esperarte? La verdad es que pensaba ir a visitaros hoy mismo. As que si no tiene inconveniente, ir por la tarde. Claro que no. Voy a acabar unos asuntos pendientes en Salisbury y luego paso por aqu y vamos juntos a Longford, si te parece bien se levant Jacob del silln. Me parece muy bien. Slo le pido que no le diga a Margaret quin soy, le quiero dar una buena sorpresa, s que se alegrar mucho de verme. Dalo por hecho y gracias, Richard. Me dejas ms tranquilo ahora. Le acompao, Jacob. Nos vemos ms tarde entonces se despidi Jacob y subi a su coche.

Que Margaret se convertira en una belleza pasados los aos era ms que evidente, aunque tena slo ocho aos la ltima vez que la vio. Aun as no poda evitar perderse en indagaciones pensando en cmo estara ahora. Su madre le

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escriba con regularidad cuando estaba en Oxford, contndole sobre las visitas de Maggie a Sudeley. Intentaba dibujarla en su mente segn las descripciones que ella le iba dejando en las cartas. Se la imaginaba alta, delgaducha, con pelo castao y esas dos gemas que tena por ojos, que brillaban como dos astros cuando le miraban. Era una nia y no saba disimular lo que senta. Fue precisamente esa adoracin que tantas veces antes haba ledo en sus bonitos ojos de nia lo que le hizo seguir con la idea que naci en su mente esa tarde de mayo, cuando acompa a Jacob a Longford y se dio cuenta de que la haba visto haca cuatro aos en Londres sin saber que era ella Estaba en la mansin del Lord Whiteshore, un antiguo amigo de su familia, famoso por organizar los mejores bailes en toda la capital. Fue el ltimo antes de ir al Nuevo Mundo, donde quera poner en prctica los cinco aos de estudio en Oxford. Lo acompaaba su ltima y la ms codiciada de sus conquistas. Patricia Smallheart era una belleza, que adems de hermosa tambin era inteligente y ansiosa de atraparlo en las redes del matrimonio. Hacan buena pareja y le gustaba, compartan opiniones sobre muchas cosas, pero Richard no tena previsto casarse. No todava. Si hubiera sido como l quera, nunca lo habra hecho, pero la responsabilidad de hijo nico y futuro duque de Gloucester era dejar descendencia. Y si estaba obligado a hacerlo, lo aplazara hasta el ltimo momento. Era joven y quera disfrutar de la vida. Le gustaba vivirla como lo haca, libre, rico y con las jvenes suspirando a cada paso que daba. A las once de la noche, cuando la fiesta estaba en su cnit, Patricia se encontr repentinamente cansada y le pidi que la acompaara a casa, cosa que acept gustosamente. Se haba quedado a un lado esperando que ella se despidiera de sus amigas cuando vio a una joven que le quit el aliento. Alta, esbelta, de reluciente pelo castao y unos ojos que le robaron el sueo durante muchas noches. Se estaba acercando a un grupo de seoras de mediana edad y se perdi por entre ellas sin dejarle admirarla todo lo que l hubiera querido. Cuando Patricia le cogi del brazo se sobresalt porque no la haba visto acercndosele, demasiado perdido en sus indagaciones sobre quin pudiera ser esa preciosidad que ya quera para l. El sbito cansancio de Patricia se debi a que lo quera seducir para que luego su buen nombre lo obligara a pedirle la mano. Pareca ser que su fama de Casanova anteceda a la de su buen juicio. Y s, le gustaban las mujeres y haba batido en duelo a un par de prometidos celosos y unos cuantos esposos casi seniles, pero que Patricia le creyera tan lelo como para caer en su trampa era una ofensa de lo ms baja.

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Despus de dejarle bien claro lo que pensaba al respecto, volvi al baile para averiguar quin era la bella desconocida, pero se dio cuenta de que lo haba hecho en vano. Haba desaparecido por completo, y nadie supo decirle nada sobre ella, ni quin era, ni de dnde. Y ahora la tena delante de sus ojos, ms bella que aquella noche. Su cara en forma de corazn con las dos gemas que seguan siendo como las recordaba, slo que ahora parecan ms grandes y algo ensombrecidas por la tristeza, haban perdido el brillo tan vivo antao. Tena la misma naricita de nia, graciosa y fina, pmulos desafiantes y la boca, esa boca que lo volvi loco nada ms posar sus ojos sobre ella, peda jurarle que algn da la hara suya prometiendo emborracharle con el ms dulce de los nctares. Su cuerpo acababa de madurar, tentando a pecar; de curvas suculentas que ofrecan singulares placeres a quien las descubriera. Si no quera echar a perder su buen nombre y mantener su buen juicio intacto, tena que dejar de mirarla como si hubiera sido la nica mujer sobre la faz de la tierra. Y supo que ya lo era, porque su pequea Maggie haba crecido. Era la perfeccin de la tentacin encarnada y todo lo que l quera en una mujer. Decidi su vida en un instante y se vio junto a ella en Sudeley, con los nietos retozando en sus rodillas. Para cuando les sirvieron el t, su plan ya estaba pensado y repensado. Tema que Margaret le reconociera cuando su padre se lo present como a un amigo suyo, pero pronto se dio cuenta de que sus temores eran infundados. Acusarla de ser mala anfitriona habra sido una injusticia, pero tampoco le prestaba mucha atencin, como si le hubiera visto, pero no mirado. Era evidente que no quera estar ah con ellos. No se poda pedir ms a las memorias de una niita de ocho aos. Richard haba cambiado mucho, y del adolescente en quien ella pensaba al recordarlo, muy delgado, de cara alargada y ojos grises al hombre fornido, de facciones ms bien angulares, mandbula cuadrada y ojos de un oscuro gris azulado que tena ahora delante de ella, haba un largo camino de doce aos. Ella pensara en un Richard con la misma cabeza encima de otro cuerpo. La idea le hizo gracia. Pareca ser que la carcoma del tiempo se haba comido los colores de su adorada imagen. Era ms que obvio que Maggie estaba enamorada del amor y que en su interior segua siendo una muchachita de ocho aos amando un recuerdo. Un recuerdo que llevaba su nombre. Si alguien le hubiera dicho hace tiempo que llegara a tener celos de s mismo algn da, lo habra mirado como a un demente. Pero era exactamente eso lo que estaba sintiendo

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Te has vuelto loco, Richard? le pregunt Edmund con los ojos fuera de sus rbitas. Espera un momento, a ver si te he comprendido bien. Quieres que me haga pasar por ti para que puedas recuperar el amor de tu esposa que est locamente enamorada de ti? Bueno, se puede decir as tambin. En otras palabras, pero s, eso es lo que quiero. Ests seguro que no llevas aqu le dio l unos golpecitos con los nudillos en la cabeza algn bicho del Nuevo Mundo que te est comiendo la sesera, primo? Muy gracioso, Edmund se levant Richard del sof. Y por qu lo hara? Todava estoy enfadado contigo por no haberme invitado a tu boda. Pues, ya eres uno ms, te puedes unir al grupo de mis padres y a todos nuestros parientes. Mira, Richard, no quiero saberlo, habrs tenido tus motivos para casarte cuando tus padres estaban de vacaciones en Italia y sin decirles nada Pero no comprendes que si hubieran estado, adis mi plan!? le interrumpi ste. Si crees que mi madre se hubiera conformado con estar sentada y mirar la ceremonia, te aseguro que no la conoces. Espero que sepas lo que haces, Rick, ests caminando sobre arenas movedizas, y lo sabes. Lo s, Ed, por eso necesito que me ayudes. Quiero esfumar las sospechas que Maggie pueda tener sobre quin soy, y si apareces t, la probabilidad de que eso ocurra habr desaparecido, comprendes? Sabes lo que me ests pidiendo? le mir l serio. Sabes que si Nathalie se entera de todo esto dentro de dos meses asistirs a mi funeral en vez de a mi boda? Ed, s que te pido mucho. Y sabes mejor que nadie que de no ser imprescindible no lo hara le puso l una mano en el hombro. Me voy a arrepentir de ello, estoy seguro. Qu es lo que tengo que hacer? cedi l al final. Te debo mi felicidad, hermano. Nunca lo olvidar lo abraz Richard.

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Despus de contarle cmo y qu era lo que quera que hiciera para que Margaret lo tomase por l, Richard le cont su desengao y la tortura que sufra por el rechazo de su ahora esposa. Qu? Hgame saber cuando haya acabado? A ti? estall Edmund en carcajadas. Perdname, Rick, pero parece que tu fama de Casanova ha dado con la horma de su zapato. Supongo que me lo merezco por haberme tomado la vida tan a lo fcil antes. Lo siento, Rick, seguro que es duro cuando te lo dice la mujer que amas su voz son sinceramente arrepentida. Su primo Edmund tena cierto parecido con l, era un poquito ms bajo, pero muy apuesto y todo un caballero. Los dos tenan los ojos grises de los Ryvers, slo que los suyos haban prestado el tono azulado de Madeleine y eran ahora ms oscuros. Por eso haba pensado que Ed poda pasar fcilmente por Richard sin levantar sospecha alguna. Y si Margaret se metiera en la cabeza que ese era su Richard, dudaba de que se fijara en el parecido que tenan, porque a l lo odiaba Despus de su noche de bodas, si se le poda llamar as, vino a Sudeley herido hasta lo ms profundo de su alma. Su ego tambin haba sufrido, porque a Casanova de Sudeley no le bast toda su destreza en el arte de hacer el amor, que haba vuelto locas a muchas de sus antiguas amantes, para despertar a la Bella Durmiente de Longford que yaca en Margaret. Todava le dola en el centro del pecho su rechazo. Algn da, cuando todo esto haya acabado, Margaret, te torturar hasta que me supliques que te haga ma, lo juro por mi alma. Y por si fuera poco, cuando al volver de Florencia sus padres se enteraron de lo que haba hecho, su madre dej de hablarle. Y su padre aunque intentaba comprenderle no lo saba hacer muy bien cuando tena a su mujer enfadada con su hijo y con l por intentar justificar a ste. La muerte de Jacob trajo calor y tristeza a Sudeley. Y cuando Richard le pidi a su madre, que lo adoraba y no era capaz de estar enfadada con l ms de unos minutos y haban pasado das sin que le hablara que lo acompaara a Longford al funeral de su suegro, lo abraz y le dijo que haba hablado con su padre y que lo apoyara en lo que le hiciera falta. Ver a Margaret fue como conocer el rostro de un alma murindose. No era slo tristeza lo que henda su semblante, era tambin el darse cuenta de que no le quedaba nadie en el mundo, de dejar que todo el dolor y el enfado que le haba causado la muerte de su madre y la de sus sueos con Richard. Era el vivo cuadro

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que el aceptar existir cincelaba en una cara bella hasta en la tristeza. Le dola verla resignndose con slo estar. Quera verla vivir, quera ver el brillo de antao en sus preciosos ojos. Se le acerc para decirle lo mucho que lo senta. Estuvo a su lado todo el rato ofrecindole su mudo apoyo, pero no le volvi a hablar. Y se fue nada ms acabar el entierro, no antes de rogar a su madre que se quedara cuanto hiciera falta para que ella no se sintiera tan sola en su desdicha. No le haba preguntado por Richard a la duquesa, temiendo probablemente que sta pudiera poner en duda su decencia de mujer casada. Margaret, cario, lo siento en el alma la abraz Madeleine antes de irse Jacob fue el mejor amigo de mi marido y ha dejado un vaco en nuestros corazones, mi nia. No hace falta, porque lo sabes, pero te lo dir igual. Estamos para lo que sea que necesites. Sabes que te quiero como si fueras mi hija, verdad? la mir ella como queriendo decirle que ya lo era. Ven a Sudeley y qudate un tiempo con nosotros la anim. Vendrs? Dime que vendrs. Me gustara mucho, milady, pero lo tengo que hablar con mi marido antes le contest ella cabizbaja, porque no quera, precisamente en ese momento, dar freno libre a sus lgrimas. Gracias por haber venido y por su apoyo. Madeleine la bes una vez ms, y cuando la volvi a mirar las lgrimas asomaban en sus ojos tambin, aunque por otro motivo. Richard recibira una buena bronca cuando ella estuviera en casa. Pobre Margaret, con lo que sufra no estaba ahora para encima aguantar sus jueguecitos. Ya hablara ella con su hijo. Eso no poda continuar as. Madre, lo s. Le recuerdo que yo tambin estuve en el funeral le dijo Richard a Madeleine, quien nada ms llegar a casa se abalanz sobre l siguindolo a todas partes con sus regaas y sermones, como cuando tena cinco aos y no se quera comer las verduras. Pues ya que has estado, dime no te duele en el alma ver a Margaret en este estado y seguir con tus juegos? Aunque con lo poco que la has mirado, me extraa que hayas visto nada le fustig ella con la mirada. Madre, sabe lo mucho que le aprecio, pero no consentir que me hable de lo que segn Ud. tenga que hacer. Le pido permiso de hacer con mi vida qu y cundo crea conveniente. No seas cnico, Richard. Hace mucho que nadie te puede decir qu es lo que tienes que hacer y cundo. Siempre has hecho lo que te ha venido en gana. Pero esta vez, querido mo, no puedo dejarte seguir porque Margaret es mi nuera, y la quiero como si fuera mi hija. Y si a ti no te importan sus sentimientos, por

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testarudo, orgulloso y arrogante, a m s. Mi deber de madre es abrirte los ojos, y si no, pues hacer todo lo que est entre mis manos por acabar ya de una vez con esta farsa le dijo ella y despus respir. Si no te importa mi felicidad, lo hars, madre. Y sin decirle nada ms se retir a sus aposentos.

Y ahora, sentado detrs de su despacho en la impresionante biblioteca de Sudeley, los mismos sentimientos recorran su cuerpo: celos, impotencia y desesperacin. Se haba complicado todo, se senta perdido en el laberinto del minotauro como Teseo, pero su Ariadna haba perdido tanto la vista como la memoria y pareca que nunca encontrara la salida de la maldita situacin. Edmund haba ido a la inauguracin de la sesin parlamentaria Londres en su lugar, era ms importante estar al lado de Margaret cuando no saba qu era lo que estaba pasando, que estar sentado en un cmodo silln escuchando debates sobre qu ms leyes sacar para que los ricos puedan serlo ms aun. Y luego Edmund tena que ir con Nathalie, su prometida, a varios bailes. La temporada en Londres estaba en su cnit. Pero ahora no serva de nada que estuviera all, dada la situacin. Lo que ms le preocupaba ahora era qu poda hacer para quitarle de la cabeza a Margaret el irse a Longford. Slo tena dos opciones: decirle la verdad o dejar de poner negro a Richard en sus ojos y ser l mismo. O quizs poda hablar con su madre para que ella la convenciera de quedarse. Dej esto ltimo por si no funcionase su segunda eleccin. Decidido, se levant de su silla y sali de la biblioteca para encaminarse hacia el dormitorio matrimonial del ala este, donde su madre insisti en acomodarla como a la nuera suya que era. Haba llegado el momento de poner su corazn en palabras y decirle a Margaret cunto la quera y hacerlo siendo l mismo. La encontr en la mecedora, tal como la haba dejado. Al or la puerta, gir su cabeza hacia el ruido y se qued a la espera. Demasiado perdido en cmo le iba a decir todo, Richard no articul palabra alguna, por lo que Margaret empez a inquietarse al no saber quin haba entrado en la habitacin. Richard, eres t? pregunt ella algo agitada. Oh, perdname, pequea, s, soy yo. Estoy aqu le toc l la mejilla con el dorso de su mano.

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Margaret no se sobresalt como l haba esperado, todo lo contrario, atrap la fuerte mano entre su palma y su mejilla inclinando la cabeza en una suave caricia que le llen el corazn de jbilo. Margaret, tenemos que hablar le dijo l poniendo todo su cario en esas cuatro palabras. Ella no dijo nada, como quedndose a la espera. Tan solo le bes la mano y luego puso la suya en la de l. Yo yo No s cmo empezar, Margaret. Y era verdad. No saba qu decirle, no saba cmo. Es sobre mi vuelta a Longford? intent ayudarle ella. S, sobre eso y ms. Quizs me haya precipitado con mi decisin de volver. Si mi padre est de vacaciones con mi madrastra la verdad es que me sentira demasiado sola ah Me gustara quedarme aqu hasta que l vuelva si no es mucho pedir, claro. Puedo, Richard? Quiso besarla por habrselo puesto tan fcil. Claro que puedes, pequea. Es ms, te agradezco que hayas reflexionado y elegido lo que, en estos momentos, es mejor para ti. Qu era lo que me queras decir adems de quedarme? le pregunt ella con un intento de sonrer en la cara. Pues que dentro de poco vendr Harry a verte. Has notado algo diferente en cmo te sientes? S, me siento mejor y ya no me duele tanto la cabeza. Qu alivio, or eso! le bes l la mano. Es como si empez ella. Es cmo qu, Margaret? quiso saber l. No, nada escondi ella la cara, bajando la mirada hacia su regazo. Ven aqu! la oblig Richard a levantarse de la mecedora, abrazndola y dejndola sentir todo el amor que haca latir su corazn. Margaret se habra quedado as, en sus brazos para siempre. Se senta tan como en casa entre ellos, senta tanto calor hogareo con su mejilla apoyada contra su pecho, escuchando la armona de dos corazones latiendo en unsono, los de

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Richard tan vivos y fuertes y los suyos como renaciendo en sus odos, que quiso que el tiempo parara y que los minutos se volvieran das. Por qu senta tanto amor en ese abrazo? Por qu la dejaba pensar que la quera cuando haca poco le dijo que el momento mgico que haban compartido slo fue mgico para ella? Por qu mataba sus esperanzas para luego hacerlas renacer de sus propias cenizas como un Ave Fnix? Por qu no acababa de una vez con su agona? El perfume a especias y a mar de Richard acariciaba su olfato rebrotando en su memoria los das cuando la paseaba en el poni y se le pegaba al cuello ms que una lapa al ayudarla a desmontar. Recuerdas alguna vez nuestros paseos por las colinas de Sudeley, pequea? Le pregunt Richard. Margaret se encogi al or la pregunta. Cmo has sabido que estaba pensando en lo mismo? se maravill ella. Slo te lo dir si acabas la frase de antes. Eres un chantajista sonri ella contra su pecho. Puede le bes l el pelo. Me lo vas a decir? Es slo que no s como comprenderte, Richard. A veces me tratas con tanto cario que me haces creer que te importo. Y otras eres tan fro y distante que tus palabras me hacen querer morir, pens Margaret y slo logr susurrar: No era nada importante, de verdad. Me interesa saberlo igual insisti l. En ese momento llamaron a la puerta y el hechizo se rompi. Margaret se separ de l tropezando con la mecedora que estaba detrs. Madeleine y Harry entraron en la habitacin y cuando los vieron tan alborotados, intercambiaron una mirada llena de irona. Margaret, querida se le acerc la duquesa, ya est Harry aqu. Quieres que te ayude a acomodarte en la cama? le puso ella una mano encima del hombro. S, gracias, milady se dej ella guiar. Yo estar esperando en el pasillo dijo Richard y sali. Cmo te encuentras hoy, Margaret? le pregunt Harry. Estoy mejor, sin fuertes dolores de cabeza, pero me zumban mucho los odos.

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Ms que antes? S, bastante ms. Es eso malo, doctor? se alarm ella cuando Harry no dijo nada. Puede ser malo o bueno, Margaret. Te lo dir dentro de una semana, segn vayas evolucionando. Aunque, sinceramente yo creo que vas mejorando. El color ha vuelto a tu cara, tienes mejor aspecto, pero eso tambin se puede deber a otras cosas. Margaret se puso como un tomate. Seguramente los haban visto abrazados al entrar. Madeleine y Harry sonrieron con complicidad al mirarla, pero no dijeron nada. Te viene muy bien ese cambio, nia intent ste aliviar su bochorno. Es ms, te recomiendo que tengas esos nimos todo el tiempo que puedas. Dios! Es que no piensa parar? La duquesa est aqu. Tierra, trgame! Qu pensar Madeleine de m ahora? Qu vergenza, Virgen Santa!. No haba sentido tal sofoco ni siquiera el da que volvi a ver a Richard, sabiendo lo apegada que haba sido a l de pequea. Claro, el aire de primavera hace maravillas. Te ests refiriendo a eso, verdad Harry? dijo Madeleine. Oh, s, buen intento! Esto no me lo hubiera credo ni con cinco aos, Madeleine. Pero, gracias. Pues claro que me refiero a eso. A qu si no? sonri Harry sabiendo que el guio que le hizo a la duquesa seguira desapercibido por ojos ajenos. Milady decidi cambiar de tema Margaret, Richard me dijo que a Sudeley me haba trado un tal Edmund. Quin es? Su nombre no me suena de nada y me gustara agradecerle el haberlo hecho. Y tambin preguntarle qu fue lo que pas y dnde me encontr. Creo que deberas preguntarle eso a Richard, querida. Yo s lo mismo que t. Bueno, por lo menos pareca ser que haba logrado desviar la atencin de los dos hacia otras cosas, porque esos dilogos sobre el aire primaveral le tean la cara de todos los matices del rojo. Ests bien dentro de lo que cabe, Margaret le dijo Harry despus de haber acabado su trabajo. Creo que pronto podremos estar ms seguros de cundo volvers a ver y recobrar la

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La fuerza de antes le interrumpi Madeleine mirndole con una pizca de reproche. Exactamente repuso Harry con una mirada de gratitud. Deberas salir un poco ya, nia. El aire fresco te har bien. Pero tiene que ser acompaada, para tener a alguien a tu lado en caso de que necesites ayuda. S, Anne, mi doncella, me ayudar. Espero que est aqu pronto. Debera llegar hoy. Supongo que traer consigo tus cosas le tomara ms tiempo de lo que pensbamos opin Madeleine. S, seguramente es eso estuvo de acuerdo Margaret. Voy a encargar que te suban algo para comer, pequea, y de paso acompao a Harry. S, claro. Vendr maana a verte, nia. No hace falta que te diga que si notas algo nuevo, me lo hacis saber y acudir en cuanto pueda. Gracias, doctor. Gracias por todo le apret ella la mano que ste le haba tendido. Y a Ud. tambin, milady. A m no me las des, Margaret. Sabes que te quiero como si fueses mi hija le pos ella un beso sobre la coronilla. Subir a verte ms tarde y nos tomamos juntas el t, te parece? Claro que s, ser un placer para m, como siempre le dijo Margaret verdaderamente complacida. Cuando oy la puerta cerrndose, la sonrisa abandon su rostro. Haba algo raro en el comportamiento de esos dos. Tena la impresin de que el doctor haba querido decir otra cosa cuando Madeleine lo interrumpi. Ah pasaban cosas un poco raras. Quin era ese Edmund que la haba trado a Sudeley? Dnde la haba encontrado? Por qu no estaba en Longford? Estaba segura de que no estaba ah cuando se golpe, de ser as la habran ayudado sus criados. Por qu no recordaba nada? No recordaba nada No sera que No, no poda ser. Ella recordaba Dios, no recordaba ni cuando, ni cmo, ni por qu haba salido de Longford! No recordaba qu haba pasado ese da. O sea que adems de ser ciega, tena amnesia. Claro, Harry haba querido decir cundo volvers a ver y recobrar la memoria Pero por qu Madeleine no querra que ella lo supiera? Para protegerla De qu? o de quin? La cabeza empez a dolerle ms de lo habitual y decidi echarse un poco. Richard la encontr dormida. Por fin haba llegado Anne, y despus de disponer que la acomodaran en la habitacin enfrente de la de Margaret, se lo

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quera hacer saber. Haba llamado varias veces y al no tener respuesta alguna entr medio asustado por si le haba pasado algo malo. Abri la puerta algo apresurado, pero al verla tan plcidamente dormida, la cerr suavemente para no despertarla. Era la primera vez que la poda mirar tranquilamente presa de los hechizos de Morfeo. En la cabaa, cuando su propio nombre lo haba sacado de la cama, esper el alba sentado en un escaso escabel que haba encontrado entre el cabezal de la cama y la pared de madera. Todava senta en las venas los residuos de las pulsaciones del miedo a perderla en sus sienes cuando le pareca que su respiracin se perda para no volver. Ahora, sentado en la orilla de la cama con sus dedos jugando con unos rebeldes mechones rizados que sin agujas, ni lazos que los sujetaran, tocaban el plido rostro de su duea en una caricia que despertaba en l la ms absurda de las envidias. Cmo haba llegado todo a complicarse tanto? Cundo? En momentos as la tentacin de decirle toda la verdad le saba a dulce alivio. Pero no una sola vez le haba demostrado que su amor segua verde todava. Y no haba cosa en el mundo que desease ms que a Margaret enamorndose de l. Richard sonri ella su nombre. Saba que era irrisorio tener celos de s mismo, pero no lo poda evitar. Margaret tena la imagen de su primo en la memoria de sus ojos cuando lo pronunciaba, era en l en quien pensaba su mente al recordarlo, aunque ella no se acordara an. Y por culpa de quin ser?, protest su pensamiento. Sufra los latigazos de sus propios celos con la dignidad de su apellido. Si bien era verdad que no estaba cmodo con la situacin, tambin saba que lo hubiera vuelto a hacer. Lo habra hecho y dado todo porque la mujer a quien estaba mirando ahora volviera a recordar sus ltimos meses de vida y ver en l a un hombre, sin nombre, sin fortuna, sin cara. Tan slo un hombre de quien se enamorara en el instante del primer encuentro de sus ojos. Como lo haba sentido l cuando la vio en Longford y no tuvo ojos ni mente, ni noches para nada ms que no fuera ella. Anhelaba que toda ella, cada trocito de su piel, mente y alma se empapara de l, que respirara su nombre, que besara sus recuerdos antes de acostarse, que hasta sus sueos le pertenecieran Le dola amarla tanto. Le dola y no hubiera sabido decir qu. Le dola pero anhelaba el dulce hormigueo, las intensas pulsaciones y las cortantes e intolerantes punzadas que ese dolor mandaba por todo su cuerpo. El verla, mirarla, orla y tocarla se haba vuelto vital como el aire que lo mantena con vida. Y cuando lo haca como ahora, fundiendo sus pieles en suaves e intensas caricias senta que jugaba con fuego. Supo que no podra resistirse a besarla un instante antes de hacerlo, pero cedi. Dios! Qu estaba haciendo? Saba que poda entrar alguien en cualquier momento o que Margaret se poda despertar, pero no poda

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apartarse de ella. Era su perdicin, era su dulce y prohibida tentacin y sentir bajo sus ardientes labios el fresco terciopelo de su piel, lo volva loco de deseo y siempre acababa queriendo ms Cuando Margaret se dio la vuelta encarcelndole el brazo debajo de su hombro, Richard sinti el anhelo de satisfacer su impulso de seguir por el tan deliciosamente expuesto cuello y besar su cuerpo cachito a cachito hasta que le suplicara hacerla suya y liberarse de esa angustiosa tortura que le quitaba el sueo por las noches. El conjunto de emociones que senta le haca respirar entrecortadamente como si hubiera cabalgado durante horas. Le faltaba el aire y saba que lo encontrara en el rosceo frescor de esa boca sonriendo en sueos. Y no pudo esperar ms La bes como a una reliquia, con labios saqueadores, trmulos, miedosos. La urgencia que bramaba en sus adentros creca por instantes queriendo ms, exigiendo ms, pidiendo a gritos ms. Saba que ya era muy tarde parar. No poda. No quera. Crey que la pasin le desgarrara el cuerpo cuando los labios de Margaret le respondieron abrindose con un pequeo gemido. Una parte de los largos y lacerantes meses de abstinencia se le subi a la garganta, quitndole el aliento, la otra la sinti como a un verdugo en las ingles, torturndole hasta lo imposible la esencia de su virilidad. El gemido que se le escap no poda ser suyo. Lo senta demasiado salvaje, ajeno, como si una voz extraa y desfigurada se hubiera colado en el aire de la habitacin acabando en su garganta al respirar. No supo cuando sus manos acabaron con la parte de arriba del vestido, porque cuando se dio cuenta tena la seda de sus blancos senos bajo sus yemas. Margaret se dio la vuelta, liberndole la mano prisionera y congelndolo al pensar que la haba despertado. Su cordura slo vivi unos instantes, porque ella le rode el cuello con las manos, poniendo ms pasin en la respuesta a su beso. La ltima pizca de su razn se desalent con el quejido ronco y avasallador que muri en la garganta de Margaret cuando su lengua invadi la dulce intimidad de su boca Cuando llamaron a la puerta Richard crey que su corazn dejara de latir por la rapidez con la que su razn volvi en s. En un santiamn tap a Margaret con la sabana hasta el cuello, se pas las manos por el pelo alborotado y se apresur a abrirla, para no dejar entrar a quien fuera que estuviera llamando. No poda permitir que Margaret se despertara y se encontrara con los pechos desnudos y los labios inflamados por sus besos Era su madre, quien haba venido a ver si su nuera estaba dispuesta a que tomaran el t juntas, tal como haban decidido antes. Al ver a Richard en el umbral prohibindole la entrada, puso los ojos como platos por la sorpresa. Pero qu? . Est dormida, madre dijo l con una voz evidentemente turbada.

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Y t le estabas vigilando el sueo, supongo concluy Madeleine subiendo una ceja sin poder evitar sonrer. Le haca gracia ver a su hijo acorralado, como cuando era pequeo y alguna de sus travesuras acababa por ser descubierta. No quiso abochornarlo ms, lo que estaba haciendo con su esposa en su casa, no era de su incumbencia. Est bien, hijo. Ya tomaremos el t juntas otro da. Dispondr que no la molesten hasta la cena le medio sonri ella cerrando la puerta. Por los pelos, pens Richard volviendo a sentarse esta vez en el silln que haba junto a la cama. Pero qu estuvo a punto de hacer, por Dios? Es que se haba vuelto loco? No poda arriesgarse de esa manera si quera seguir cuerdo. Qu hubiera dicho Margaret si se hubiera despertado en el acto? Tena que mantener las distancias con ella. Mientras se segua maldiciendo en silencio, el objeto de su adoracin empez a ponerse tensa en la cama. Se retorca como si hubiera tenido una pesadilla. Pero si estaba medio desnuda, Dios! Tena que hacer algo antes de que ella despertara. Y cmo? Si Margaret no paraba de moverse. Se le acerc cautelosamente y aprovech un momento de quietud para subirle los hombros del vestido y abrocharle los cuatro botones delanteros. Cuando estaba acabando con el ltimo de ellos, la cara de Margaret se crisp en una mueca dolorosa y se sent repentinamente en la cama, llorando con desconsolacin. Los arrebatadores sollozos que sacudan su frgil ser le cortaban la respiracin. Margaret, mi vida, qu es lo que te pasa? le pregunt l con la voz llena de preocupacin, enterrndola en su abrazo. Richard? contest ella sobresaltndose, eres t? S, pequea, soy yo. Dios mo se dej ella abrazar de nuevo lo he recordado todo, Richard, todo. Mi padre No pudo continuar, porque las convulsiones en el pecho aplastaban las palabras en su garganta. Pequea, tranquilzate, Maggie. Estoy aqu, contigo. Por favor, no dejes que me haga dao, por favor le suplicaba ella por entre los lamentos. De qu ests hablando, Margaret? quiso saber l. Edmund Dios, Edmund es mi marido y Agnes l y Agnes en el parqueintentaba ella decir algo. Margaret, corazn, tranquilzate.

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Lo odio, lo detesto. Todo fue por su culpa. No quiero volver a verle nunca ms. Richard, me ayudars a divorciarme de l? El matrimonio no ha sido consumado. Aydame, por favor lo abraz ella dejando la barbilla en su fuerte hombro y apoyando las manos en su nuca. Te han cortado el pelo? pregunt ella desconcertada, apartndose algo bruscamente de l. No, por qu lo preguntas? la mir l confuso. T t no eres Richard. Quin eres?

Richard sinti de repente todo el peso del universo sobre sus hombros. Pero cmo pudo ser tan descuidado? Edmund llevaba coleta. Se emocion tanto cuando Margaret le dijo que lo haba recordado todo, que cay en la red de sus propias mentiras. El fustigante rechazo que ella senta por su persona le hera en el alma. Quizs la recuperacin del sentido perdido fuera cuestin de das o incluso horas y estaba ms que claro que Margaret no pensaba perdonar. O no poda. Y estaba en todos sus derechos. No le poda mentir ms. No quera hacerlo. Tienes razn, Margaret. Soy Edmund, tu marido le dijo l esperando su sentencia. No poda soportar la repulsin que ley en la cara de la mujer que amaba ni el sbito respingo que dio al orle, refugindose, asustada y asqueada, en el ms remoto rincn de la cama, escondiendo el cuerpo bajo las sbanas y el rostro detrs de sus manos. Margaret, por favor, escchame intent l acercrsele. No se acerque, Edmund se puso ella ms tensa an. Es Ud. la ms baja, vil y mezquina de todas las personas que aguanta la faz de la tierra. Ni siquiera a Ud. le crea capaz de engaar a una ciega. Pero veo que esperaba que el olmo diera peras. Maggie, pequea, escu No se atreva a llamarme as, impostor. Esccheme bien, seor Woodville, porque no pienso volver a hablarle nunca ms. Quiero que me d el divorcio y desaparezca para siempre de mi vida. Puede quedarse con alguna finca que le devuelva el dinero con el que me ha comprado. Y claro, tiene mi bendicin para

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casarse con Agnes. Les deseo a los dos que sean muy felices. Y ahora, si me disculpa, quiero quedarme sola. La frialdad que ocup su voz cuando le dijo la verdad le parti el corazn. Margaret ya no era una ciega que no vea. Era una que no quera ver. Era intil hablarle a un par de odos no dispuestos a escuchar y hacer ver a unos ojos que deseaban estar faltos de sentido. Si eso era lo que quera, se lo dara.

Pasaron cuatro semanas desde que Richard haba dejado Sudeley. No le haba revelado a nadie el lugar de su cobijo. Aunque le mandaba cartas cada semana dicindole que se encontraba bien y que estaba superando el duro golpe que haba recibido, Madeleine estaba triste. Lo estaba porque conoca muy bien a su hijo y saba que debajo de esa capa de aparente frivolidad en cuanto a los asuntos del corazn, ella, su madre lo haba criado y era la ms indicada para afirmar con la ms feroz de las certezas que Richard sufra mucho esa ruptura y que un mes era demasiado poco para que se hubiera recuperado. Le haba pedido en una de las cartas que no le dijera nada a Margaret. No pensaba hacerlo tampoco antes de recibirla. Era algo que tenan que resolver ellos dos. Pero al ritmo al que iban las cosas dudaba de que eso ocurriera. Su todava nuera empezaba a distinguir la luz de la oscuridad y vea, vagamente, los perfiles de las personas, los contornos de los muebles y las habitaciones, pero los colores todava no la haban bendecido con su presencia en su ya casi reconquistado sentido, aunque, aun as, la alegra de volver a ver era muy grande. Quizs eso de ver el mundo en colores era cuestin de tiempo. No obstante Madeleine pensaba que tena que ver ms bien con su estado de nimo, porque la conoca lo suficientemente como para osar decir que estaba infeliz y no le faltaban razones. Desde que Richard se haba ido, el brillo de esa luz que la haca resplandecer se apag y el empezar a recuperar la vista, no la alegr tanto como ella esperaba. Como madre le hubiera gustado creer que se deba a la ausencia de su hijo, pero como suegra comprenda que era porque Margaret se senta ms sola que nunca y que adems de las penas que le atormentaban el alma antes, ahora la consuma tambin el desengao que vino despus de que su hijo le dijera que era Edmund, su marido y su nuera no poda saber que no le haba mentido.

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Su mente vol lejos trayendo al presente preciadas imgenes de aos atrs <<Se vio joven al lado de James, su marido, con Richard recin nacido entre los brazos. Era la criatura ms esperada y bonita del mundo y no lo deca porque era su madre. No era precisamente una jovencita cuando James y ella se casaron. Una seorita de veinticinco aos era vista como agua pasada en los crculos donde ellos se movan. Pero haba nacido decente y por sus venas corra la elegancia de su nombre. Era una Woodville y su sabio padre no comparta la opinin de los dems en cuanto al matrimonio, por ello siempre la haba educado en el estilo mejor sola que mal acompaada. Era un espritu libre que no comprenda los lmites de unir dos fortunas en un matrimonio, por muy grandes, antiguas y renombradas que hubieran sido, por eso su padre, el duque de Sussex, no vea nada malo en que las decenas de propuestas que reciba su hija quedaran baldas mientras dejaran vaco su corazn. Toda la filosofa de una vida dej de tener sentido cuando apareci James, el duque de Gloucester. Al cabo de seis meses ya estaban felizmente casados y viviendo en Sudeley. Madeleine se haba enamorado del lugar nada ms verlo, y se senta verdaderamente como en casa. Richard tard mucho en llegar al mundo, al cabo de cinco aos, cuando ya haban abandonado la esperanza de que algn da tendran hijos. El parto fue difcil, pero la alegra de tenerlo era mayor y pronto se olvidaron de la sentencia de Harry quien les haba dicho que no podran engendrar ms vstagos, por la complicacin que Madeleine haba tenido tras dar a luz. El sueo de ambos de tener una casa llena de alegres gritos de nios se esfum, pero su unignito supo borrar la tristeza de sus ojos, porque creca sano, alegre y bueno, y el pensar que algn da tendran muchos nietos los reconfortaba. Quera que su hijo viviera la misma felicidad en el matrimonio que ella, por eso nunca lo haba apurado con que lo quera ver casado. Quera que amara. Que amara de verdad El da que su cuada Harriette, la esposa del hermano menor de James, acompaada por ste vinieron a conocer al recin nacido, que todava no tena nombre, le trajo un bonito traje de la ms pura seda ndigo y encaje con hilo de oro, una pequea obra de arte. Cuando las dos amigas se quedaron solas, ya que James y Stuart entraron en el despacho Verde para fumar sus puros y tomar sus whiskeys, Harriette le record el trato que haban hecho haca aos, cuando las dos fantaseaban sobre sus vidas de casadas sin que ninguna de las dos tuviera idea de qu era eso. A qu trato te refieres, Harriette? le haba preguntado Madeleine. Al de los nombres de nuestros bebs, querida ma. Si yo tambin tengo un varn se acarici ella la enorme barriga cosa que hara desmesuradamente feliz a Stuart, y a m tambin, claro, aunque a m me da igual si es nio o nia, te quedas con el derecho de llamarlo Richard Edmund por mucho que lo quiera para el mo. Sera raro que dos primos

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tuvieran el mismo nombre, no crees? Veo que no lo has olvidado dijo Madeleine con una pizca de melancola en los ojos. Edmund Richard tampoco est mal. Para ti ser Richard y para los dems Edmund. As estamos contentas las dos. De verdad que no te importara? intent contener su alegra Harriette. Pues claro que no, Hattie. Cmo podra quitarte el sueo de llamar a tu hijo con los dos nombres que nos tenan locas de pequeas? Qu ms da si Edmond Dants viene despus de Richard Corazn de Len? Los tienes a los dos, querida, igual que yo>> En qu estabas pensando, amor mo? le dio James un beso despus de meterse en su lado de la cama. Richard? Cmo me conoces, cario apoy ella la cabeza en el hombro de su marido. S, estaba pensando en nuestro hijo. Me gustara verlo feliz, como lo somos nosotros. Dale tiempo, tesoro, dale tiempo la abraz l.

Margaret se senta el ser ms desdichado del mundo, a pesar de que empezaba volver a ver. No quera ser una desagradecida, pero no poda evitarlo, sus nimos la podan y desde que se enter que Edmund se haba hecho pasar por su Richard, no volvi a sonrer. No comprenda cmo poda ser alguien tan vil y caer tan bajo. Pero lo que ms la desconcertaba era el porqu del asunto. Y ahora que su vista, con cada da que pasaba era ms y ms suya, pensaba dedicar todo su tiempo al asunto. Ya lo haba pensado y todo aquello era demasiado raro y traa demasiadas preguntas sin respuestas. Como por ejemplo saba Madeleine algo al respecto? Probablemente no, porque de ser as, qu motivos tendra de encubrir a Edmund cuando apenas lo conoca? No osaba preguntarle dnde estaba Richard, era una mujer casada y preguntar por l y por su marido no, era inconcebible. Saba que Madeleine la quera como a una hija y seguramente no pensara mal por hacerle una inocente pregunta. Adems conoca a Richard desde que tena uso de razn. Era absurdo pensar que eso perjudicara la imagen que Madeleine tena de ella. En cuanto tuviera la oportunidad, lo hara. Anne le dijo, el da de su llegada, que Agnes se haba ido a Bath y que Longford se haba quedado sin dueo, al cuidado del personal. Confiaba en Noah, saba que se encargara de todo hasta volver ella.

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Seguro que Edmund est en Bath con ella. Ms tal para cual, imposible, pens. Eso que la reconcoma por dentro eran los restos de la ira que todava senta cuando pensaba en cmo Woodville se haba hecho pasar por Richard. Bueno, ella tambin se haba dejado engaar fcilmente. Y cmo le lata el corazn cuando hablaba con l, como le corra la sangre por las venas cuando la acariciaba. Y ese fuego que se haba impregnado en sus labios cuando la bes y ella pensaba que estaba soando. Ni toda el agua del castillo, ni el montn de toallas que us para quitrselo no consiguieron hacerlo perecedero. Las brasas que senta en su boca al pensar en l se expandan por todo su cuerpo, torturndolo con perpetuas llamas que no saba con qu apagar. Ahora comprenda, por mucha rabia que le diera reconocerlo, por qu su madrastra tena esa cara la maana cuando los vio en el parque de Longford. Woodville saba cmo derretir a una mujer, no a ella, claro, pero admita que su cuerpo, slo su cuerpo, estaba de lo ms raro cuando recordaba aquel beso. Y ese cario que notaba en todo cuanto haca al tratarse de ella, ya sea hablarle, abrazarla o consolarla pareca tan irrealmente real que Ya era suficiente, lo nico que tena que recordar de l era cmo la haba traicionado, humillado y engaado, NADA ms. Y de dnde saba l cmo la llamaba Richard de pequea? El autntico no la haba llamado Maggie jams, lo recordaba muy bien ahora. Quin se lo habra dicho? Madeleine no se habra involucrado en una amistosa charla con su marido, lo conoca demasiado poco. James menos an. Y Richard no estaba ah y aunque lo estuviera era muy poco probable que le hablara de eso a su todava marido. No lo saba nadie. Se confunda ms y ms cada vez que pensaba en todo aquello. Haba demasiados cabos sueltos. A no ser que No. Eso no era posible. Era la idea ms absurda que se le cruz por la cabeza en toda su vida. Tena que ser imbcil para pensar en algo as La nica verdad era que Woodville era un impostor que se quera hacer con su nombre y su ms que tentadora dote. Todo lo dems, ni cmo se senta su cuerpo, ni lo bien que se haba comportado con ella, ni que la haba cuidado con toda la dedicacin del mundo, nada de eso tena importancia. Pronto tendra el divorcio y sera una mujer libre de hacer lo que le placiera con su vida. Necesitaba tomar el aire. En el dormitorio haba poco, as que sali al jardn. Estaba sentada en uno de los bancos hermosamente tallados en roble rodeado de hierro forjado. Le haca bien respirar el menguante perfume de los lilos, abrazado con el de los narcisos y los lirios blancos que abundaban en el pequeo jardn interno del ala sur de Sudeley. Cerr los ojos casando en su mente olores y colores. Estaba contenta de poder volver a ver, pero el mundo sin colorido era un mundo grisceo y triste. Nunca antes haba pensado en cmo se vera la vida sin pigmentos ni en cmo cambiaban los matices de todos y cada uno de los

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colores. Cada verde era distinto, el oscuro de las hojas de lirio con sus suaves y finas lneas atravesndolas, el de los narcisos, crudo y rebelde con un desviado toque de amarillo en las puntas y el verde mate, opaco y falto de jugosidad del lilo. Era increble como su mente haba almacenado todos aquellos detalles en los cules nunca antes pens detenidamente. Hace un da esplndido, verdad? escuch una voz dulce y desconocida que la hizo sobresaltarse. Perdona si te he asustado, me pareci de mala educacin seguir en el jardn y dejarte creer que ests sola. Y tampoco quise irme sin decir palabra. Margaret se incorpor nada ms escucharla y no dej de mirar a la bella y encantadora joven que tena delante acariciando una rama de lilo con sus finos dedos. Las flores de mayo se estaban despidiendo de la primavera. Estaban a principios de junio y el aire hmedo y veraniego le peda sitio al primaveral. En todo el arbusto apenas quedaba un racimo de color rosa tinta. Perdname se le acerc la joven, no me he presentado. Me permites sentarme a tu lado? pregunt. Claro, toma asiento le contest Margaret con simpata y hacindole sitio. Esa seorita le caa muy bien y no sabra decir por qu. Soy Nathalie Westwood le sonri. Yo soy Margaret, Margaret Oakland le devolvi ella la sonrisa. El silencio que reinaba en el jardn no era nada incmodo. Todo lo contrario. Parecan compartir un mudo lenguaje que no necesitaba de voces para hacerse comprendido. Sudeley es una maravilla en esta poca del ao dijo Nathalie dejando que el sol le besara la cara. S, as es. Siempre lo ha sido. Parece que lo conozcas de una vida la mir la joven. Se puede decir que s, s susurr algo tmida Margaret. Entonces seguramente conocers a mi prometido Oh, ah viene mir Nathalie el bien cuidado sendero que mora a los pies del banco donde ellas estaban sentadas. Margaret crey perder la vista otra vez, porque todo se puso negro de repente. Quien se les estaba acercando no era otro que su Richard. Le hubiera gustado levantarse y echar a correr, pero no pudo. El no me lo

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puedo creer la clav al banco sin dejarla mover un solo dedo. No saba que el vaco fuera tan pequeo, porque cupo entero en su cuerpo. No senta nada. Ya no quedaba nada. Le haban arrebatado todo, todo. La invadi el mismo sentimiento de indiferencia e infinito desgarro que el que haba vivido la noche de su boda, quitndole las ganas de ver, or y existir. Una explosin de tonos le martiriz las pupilas y vio el mundo en colores ms brillantes que nunca. Era ella quien haca unos momentos quera empaparse los irises de ellos? Ahora que los tena, sus ojos suplicaban borrarlos todos, prefiriendo el luto. Pas una eternidad hasta que Richard, que ya no poda ser suyo, lleg al banco. Y ella quera estar a otra eternidad de ah. Margaret, que grata sorpresa verte! se le acerc l, besndole los nudillos de la mano que l mismo acerc a sus labios, porque Margaret pareca totalmente aptica. Lo mismo digo se levant ella deprisa del banco. Y ahora si me perdonis, me tengo que retirar, me ha entrado una repentina migraa se excus ella. Nathalie, un placer conocerte. Adis. El placer ha sido mo, Margaret. Necesitas que te acompae? le pregunt ella verdaderamente preocupada por la sbita palidez en su rostro. No, gracias. De verdad, no hace falta. Espero poder verte pronto repuso la joven. S, claro, yo tambin baj ella la mirada y se alej. Una vez llegada a su dormitorio no se puso a llorar, como crea que hara. Tampoco se arroj encima de la cama maldiciendo su mala suerte. Se qued tranquila en la mecedora de cerca de la ventana que daba al jardn donde haba estado haca tan slo un par de minutos. Eran tan felices Y qu haca ella ah espindolos? Por Dios! Se levant, como si el beso del que fue testigo la hubiera herido en lo ms profundo de su ser, clavndole afiladas y desoladoras cuchillas en cada trocito de su piel, mente y corazn. As dolan los sueos rotos cuando iban de la mano con los celos y el agotamiento. Se sent encima de la cama comindose por dentro para mantener la calma. Todo en su cara lloraba Todo, menos sus ojos. Los trmulos labios seguan las rtmicas convulsiones de su barbilla, esforzando las comisuras para apaciguarlas. Las tensas y plidas mejillas se pegaron a las mandbulas en un esfuerzo sobrehumano de contener la liberacin. Y los ojos, sus pobres, tristes y hermosos ojos, sedientos de refrescar los colores de sus memorias, sentan tanta presin por contener las lgrimas, que notaban las punzadas de los hmedos gritos en cada clula. Todo su rostro bramaba, rogando

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alivio. Cuando se dio cuenta de que era una simple mortal que quera cargar con el peso de Atlas, su grito fue tal, que de no haberlo ahogado con la almohada se habra odo desde Longford. Desgarrador, como el de un valiente gladiador vencido con un golpe por la espalda, deshonrado, denigrado y avergonzado al que le arrebataron hasta la ltima miga de orgullo dejndolo yacer en el polvo, comida para los cuervos, como a un traidor. No saba que existieran sentimientos sin apellido, pero se senta llena de ellos, llena a reventar, como un espantapjaros al que se le sale la paja por las costuras. Y todos y cada uno de ellos pedan sus nombres a gritos, a sacudidas, a desengaos. La mirada de Madeleine le dijo a su sobrino que el asunto de Margaret segua sin estar resuelto. Ahora comprenda el porqu del comportamiento de su prima poltica. Ella segua creyendo que l, Edmund, era Richard. Maldita fuera la hora en la que acept ser parte de los juegos de su primo! Pobre criatura! Sufriendo por una mentira. Estaba muy inquieto en el cmodo sof que su ta le haba ofrecido a su prometida y a l despus de cenar. Necesitaba hablar con ella, consolarla de alguna forma. Se sentira tan sola, muy sola. No saba en qu estara pensando su primo, pero desde luego desaparecer tal como lo hizo no le pareca caballeresco. Tena que hacer algo. Tena que decirle a Margaret que Richard y l eran dos personas distintas. No era tan fcil hacerlo con su prometida al lado. Nathalie no saba nada del asunto. Y enterarse a esas alturas sera lo mismo que romper su compromiso, y eso no lo poda permitir. La amaba y quera compartir su vida con ella. Le haba costado demasiado llegar a su corazn como para echarlo todo a perder ahora. Pero intuir que Margaret sufra de esa forma estaba fuera del alcance de su naturaleza. De verdad que no entenda cmo Richard pudo haber llegado tan lejos. Y el to James, ta Madeleine? pregunt. En su biblioteca como siempre, hijo, ya sabes. Nathalie, cario. Sera mucha molestia si me acercara a tomar el oporto con l? Claro que no, Eddie. Por supuesto que puedes ir. No es ninguna molestia le regal ella una sincera sonrisa. Yo estar aqu con la duquesa. Me vendran bien unos cuantos consejos para la boda. Edmund se levant dirigindose hacia la biblioteca, pero cuando desapareci del campo de vista de las mujeres gir a la derecha para ir al ala sur, donde estaba el dormitorio de Richard. Supuso que Margaret ocupara, como esposa suya que era, el contiguo.

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Cuando faltaban unos diez pasos para entrar, escuch unos sollozos que hubieran convertido en cera fundida hasta a una roca, y l estaba hecho de carne, por Dios. Entr corriendo en la habitacin, pero no estaba preparado para ver lo que vio. Margaret, arrodillada al lado de la cama, sollozaba desconsoladamente con la cara oculta en una almohada. Las sacudidas estremecan violentamente todo su cuerpo con una fuerza que pareca le rompera el cuerpo en mil pedazos. Edmund qued petrificado sin saber cmo proceder, si acercrsele y consolarla y hablarle despus o hablarle primero. Pero viendo el estado en el que se encontraba decidi que contarle algo ms sera la ltima gota. Tan slo se le acerc arrodillndose a su lado y ofrecindole su hombro, le dio un casto beso en una de sus mejillas baadas en agua de sal, susurrndole palabras de consuelo. Margaret, no llores, por favor. Me duele en el alma verte as, pequea. Pppoor ppoorr qu qu qu, Richard? Tttan solo, slo dime por ppor qu. Margaret, la verdad es que no s cmo decrtelo, ni s por dnde empezar. Lo nico que puedo afirmar con certeza es que las cosas son ms sencillas de lo que parecen la abraz l ms fuerte. Lo sern para ti se separ Margaret de su lado, ponindose de pie. Perdona por haber perdido mi compostura le dijo ella por entre hipos, alisndose el vestido. De verdad crees que me importa eso ahora? se levant l tambin, acercndosele. Supongo que no intent ella mirarle, pero no pudo subir su mirada ms all de su torso. Margaret, escchame la cogi l de la barbilla obligndola a mirarle a los ojos yo No hay nada ms que decir, de verdad. T no tienes la culpa de que yo vea en ti a un hombre y t en m tan slo a una hermana. S que no me puedes querer como yo a ti dej ella caer su cabeza en el hombro de Edmund. Tu Richard te quiere, pequea, te quiere ms de lo que t sabes o crees intent l decirle con los ojos lo que no poda poner en palabras. Entonces por qu no estamos juntos? dej ella que una lgrima se le deslizara por su mejilla. Por qu nuestro amor no puede ser si t tambin me quieres? Edmund qued paralizado. En el umbral de la puerta estaban Madeleine y

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Nathalie, quien lo miraba con la cara desfigurada por la sorpresa y el dolor. Lo mir con ojos traicionados y llenos de decepcin y se alej corriendo. Edmund se desprendi de Margaret, mir a su ta, luego a Margaret y sali volando del dormitorio. Nathalie, espera. Nathalie, no es lo que parece, mi amor. Nattie. El eco de su voz se hizo cada vez ms sordo, hasta que el silencio invadi de nuevo los pasillos de Sudeley. Madeleine segua en el umbral de la puerta, mirando a Margaret. sta pareca despertar de un sueo, porque lo miraba todo con confusin e incredulidad. Le haba advertido a su hijo que algo as podra pasar, y cuando Nathalie le rog que la llevara con Margaret, porque le haba cado muy bien y quera hablar con ella antes de irse, la acompa. Ni en la ms remota de sus ideas se habra atrevido a pensar que Edmund haba ido a ver a Margaret y no a su marido. Pareca que la red de la mentira de su hijo no tena fondo, porque quera tragarse, adems del matrimonio de ste, tambin el compromiso de su sobrino. Cundo acabara todo aquello, Dios? Se sinti de repente cansada y con diez aos ms sobre sus hombros. Y qu pensara Nathalie de Margaret ahora? Qu habra del compromiso de ella y Edmund? Dios mo, qu he hecho? balbuce Margaret llevndose las manos a sus labios. Oh, Cielos! las piernas se le doblaron como cortadas por la mitad y acab de rodillas en el suelo. Qu he hecho, QU he hecho? no dejaba de repetir lo mismo una y otra vez. Richard me odiar, Nathalie me odiar, Ud. me odiar mir ella a Madeleine. Despus de alojarme en su casa y cuidar de m como si de su hija se tratara, cmo le pago yo? Destrozando el compromiso y la felicidad de su hijo. No puedo permanecer aqu ni un minuto ms, tengo que irme, no traigo ms que desgracias. Agnes tena razn, todo lo malo que pasa es por mi culpa, soy una mala suerte enterr ella el rostro en sus manos ahuecadas, dejando salir todo el pesar que no haba llorado an. Si no le hubiera importado tanto la completa felicidad de su hijo, Madeleine habra roto en ese mismo instante la promesa que le haba hecho a Richard. Pero s haba algo que ella poda hacer para ayudar a Margaret salir de sus dudas y seguir siendo discreta. Y haba llegado el momento de hacerlo. Se le acerc y con mucho cario la ayud a ponerse de pie. Luego la mir con todo el amor que le tena y la abraz. Clmate, Margaret, mi vida. Te prometo que te dejar ir cuando t quieras, si sigues deseando marcharte. Pero antes te quiero ensear algo. Y despus me gustara que bajaras conmigo y cenaras algo, llevas sin comer desde esta maana.

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Vamos? Margaret no comprenda la calma de la duquesa. Acaso no acababa de arruinar la felicidad de su hijo? Por qu se portaba tan bien con ella cuando no se lo mereca? Estupefacta y confusa la sigui sin decir una sola palabra. Recordaba muy bien este trayecto, iban camino al dormitorio de Madeleine. Haba estado muchas veces ah con su madre cuando era pequea, y tambin ese da cuando se puso guapa para Richard y l ya no estaba. Esa haba sido la ltima visita de su madre a Sudeley. La alcoba de la duquesa de Gloucester haba cambiado de color desde la vez pasada. Estaba pintada en un suave color melocotn con destellos dorados, cosa que le confera una luz clida y hogarea al ambiente. Las dobles y hermosamente cosidas cortinas en oro y rojo guinda alegraban la vista y los impactantes aunque finos muebles demostraban el exquisito gusto de la duea. Sintate, tesoro le indic Madeleine uno de los sofs isabelinos de color bord donde Margaret se sent en la orilla. Madeleine abri uno de los cajones de un precioso tocador trabajado en caoba, bano y marfil y cogi una hermosa caja de joyas de oro y hueso con la que se acerc, sentndose al lado de Margaret. Esta caja de joyas me la regal mi padre hace muchos aos, cuando tena tu edad le dijo con un rastro de nostalgia en los ojos. Es la caja ms bonita que he visto en toda mi vida, Su Seora. Es una joya para guardar joyas. Es muy bonita s, pero la quiero ms por lo que guardo dentro de ella. Es la caja de mis atesoradas memorias. Sin ellas slo sera una caja ms y as de hermosa y cara como la ves, estara guardada y olvidada en una habitacin, falta de las caricias que le doy por los recuerdos que me trae. No la guardara, no en mi tocador. A veces miramos mucho lo de fuera, cielo, sin ver o quizs sin darnos cuenta de que lo ms importante est en el interior. La quieres abrir? le pregunt esperando que dijera que s. Yo? No osara, Su Seora, son sus tesoros y yo no brela, por favor. Guardo dentro algo muy especial para las dos. Papara las dos? la mir atnita Margaret S, mi pequea. Para las dos. Cuando abri la caja, Margaret contuvo la respiracin. Dentro haba un

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collar, una pulsera y unos pendientes de diamantes rosa que brillaban bajo los ltimos rayos del rey astro como pequeos soles. Miro a Madeleine y volvi a mirar el pequeo e inestimable tesoro. Es, es precioso logr articular. Madeleine rezaba que viera la dedicacin con letra de oro sobre la tela de terciopelo negro, grabada en la tapa de la caja. Tena que verla, si no todo su esfuerzo sera en vano. Como si hubiera escuchado su pensamiento, Margaret pas sus dedos por la grabacin. Puedo? le pregunt curiosa. Claro, por favor le dijo ella algo precipitada, contenindose para no acercarle la caja ms. Para Madeleine, hija y luz de mi vida. Lo haba visto. Estaba segura de ello. La mirada de Margaret fue asombro, estupor y alegra, reencarnndose en el destello que slo el descubrir la felicidad poda dejar en los ojos Tena que disimular el contento al ver la reaccin de su nuera, y por ahora desviar la atencin de sta del asunto. Necesitara de tiempo e intimidad para digerir toda la informacin y amontonarla en una sola verdad. El juego de diamantes que ves es un regalo que tu madre me hizo prometer guardar para el da ms feliz de tu vida, Margaret. Esperar que ese da llegue para poder cumplir con mi promesa. Un regalo de mi madre? pregunt pasmada la joven. Madeleine sonri complacida. Haba alcanzado su meta. S, mi nia. Te acuerdas de vuestra ltima visita juntas? Claro, claro que s. Olivia saba que era la ltima no pudo ella contener sus lgrimas. Se puso muy triste por tener que abandonarte cuando ms la necesitabas, por eso me hizo jurar que cuidara de ti como si fueras mi hija, y que el da ms feliz de tu vida te hara este regalo de su parte. Como te vi tan desanimada pens que te alegrara saberlo. Y me alegra dijo Margaret despus de unos instantes de silencio. Aunque dara todos los diamantes que tengo por tenerla conmigo.

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Ver a las dos mujeres abrazadas y llorando juntas era una escena de lo ms tierna, lgrimas y almas unindose en una silenciosa complicidad. Se sonrieron serenamente cuando se volvieron a mirar, madre por saber haber ayudado a su hijo en alcanzar la felicidad, e hija por descubrir dos verdades que la llenaban de la ms pura y grande de las felicidades. Lo era tanto que todava no se lo poda creer. Su madre le haba dejado otra al irse, y su ms ntimo y atesorado sueo se haba hecho realidad: Richard la quera. No saba cmo iba a desenredar todo aquello hasta encontrar el hilo de un nuevo comienzo, lo que s saba y senta con todos y cada uno de los poros de su piel y cada trocito de materia de su alma, era que era demasiado bonito y complicado para ser verdad. Ya se enterara de por qu Richard tuvo que hacer lo que haba hecho, aunque ya lo intua. Su Seora, la cena est servida anunci el mayordomo. Gracias, Bernie, enseguida bajamos. Lo que menos quera Margaret en esos momentos era comer. Estaba segura de que no le entrara ni una miga de pan. Tena el estmago lleno de mariposas y un hormigueo agradable le cosquilleaba todo el cuerpo, desde la coronilla hasta las puntas de los dedos de sus pies. Estaba descubriendo que la felicidad tambin se poda respirar. Y toda la pena y la desdicha que haba sentido media hora antes, desapareci sin dejar huella. Senta mil deleitosos sentimientos que no saba definir. Quera estar sola con todo lo que acababa de desvestir para llegar a crerselo Su Seora, he perdido el apetito de repente. No se lo tomara como una falta de respeto si le ruego que perdone mi ausencia en la cena? le pregunt con toda la humildad y el cario que esa madre se mereca. Claro que no, mi nia. Seguramente nuestra charla te ha trado recuerdos que quieres repasar a solas le respondi ella con una mirada sonriente y comprensiva. Estar en mi dormitorio si necesitas de algo. Gracias la abraz Margaret poniendo en esa caricia todo el afecto y admiracin que la duquesa despertaba en ella. Gracias por todo. No tienes que darme las gracias por nada, hija le dio ella un beso en la frente. Ests en tu casa, ya lo sabes. Gracias le dio Margaret un beso en la mejilla. Ve, cielo, ve. Margaret suba volando las escaleras del pasillo que llevaba a su dormitorio. Madeleine se la qued mirando con la sonrisa de una buena madre dibujada en la

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cara. Estaba feliz por lo rpido que su nia haba aceptado las cosas y se le vea tan feliz, despreocupada, tranquila y completa, que no le caba el corazn en el pecho de tanta felicidad. Saba que Margaret era una joven muy despierta y que a pesar de sus veinte aos tena la mente empapada de sabidura. La ausencia de su madre ms todo lo que haba vivido en los ltimos cuatro aos, la hicieron madurar antes de tiempo. Echaba mucho de menos a Richard, quera que volviera y fuera feliz con su esposa. Se lo mereca. Pese a su testarudez y orgullo, era una persona sensible y magnnima, ella lo saba como madre suya que era. Se dirigi a la galera del castillo que ocupaba el pasillo central del ala oeste de Sudeley, donde colgados en las paredes tapizadas en terciopelo bord, retratos de semblantes y cuerpos de generaciones Ryvers miraban como vivos detrs de los marcos de caoba, plata y oro. El ms reciente de los cuadros de Richard estaba vigilando el pasillo. Su mirada triste y la sonrisa forzada que haba esbozado mientras posaba quedaron eternizadas en el lienzo. Ese divorcio entre sonrisa y mirada le daba un aire de melanclico perdido y romntico incurable, llevando su instinto maternal a descubrir limites desconocidos siempre que lo miraba. Se lo hicieron despus de haberse refugiado en Sudeley, cuando la misma noche de su boda abandon herido y dolido Longford y a Margaret. Siempre que lo echaba de menos, y pasaba varias veces al da, iba a verlo y decirle que no estaba solo, estuviera donde estuviese. Cuando sali del saln del ala ms amante del sol del castillo para girar hacia el pasillo-galera, su pie qued suspendido en el aire, porque vio a Margaret delante del cuadro, con los ojos perdidos en el vaco, mirando ms all de la tela pintada. Decidi dejarla sola con sus conclusiones, halagando la brillantez de su mente. Ya no haba duda, Margaret saba que Richard y su esposo compartan el mismo rostro, cuerpo y alma. Se alej silenciosamente encaminndose hacia su dormitorio. La cara de Margaret era un libro abierto, el estupor se le poda leer en cada rasgo, desde las cejas levantadas por el asombro, los ojos muy abiertos y llenos de porqus, hasta la boca entreabierta por una tmida pregunta que no se atreva a salir a la luz. Se senta traicionada y traidora a la vez. Tantas cosas tenan sentido ahora que saba la verdad Eran dos las Margaret que habitaban su esencia, una la vctima de un engao y la otra la que lo haba provocado. Cmo podra quererlo ahora que saba quin era? Cmo podra borrar el rostro que su mente haba aceptado como Richard y llegar a aceptar al que hasta entonces haba odiado con tanto empeo? Y cmo no iba a comprender el comportamiento de su marido cuando la vea enamorada de un recuerdo sin ver que L estaba lastimado, en carne y hueso delante de ella? Cunto sufrira cuando ella afirmaba que le quera y l viva lo contrario cada da. Habra tenido celos de s mismo? Cundo se habra

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enamorado de ella? Cmo? La seguira queriendo todava? Dnde estara? Era evidente que Madeleine quera lo mejor para los dos. Dios, Madeleine era su suegra! Sonri y le dio las gracias una vez ms por haberla ayudado a encontrar la ltima pieza del rompecabezas cuyos dudas y porqus llevaban semanas torturndola. Para Madeleine, hija y luz de mi vida. Con todo el amor, Edward Woodville. Cuando ley aquello sinti el corazn en su garganta, porque no osaba creer lo que su mente haba concluido. Eso no poda ser! Edmund no poda ser Richard! El amor de su vida estaba casado con ella y ella no fue capaz de querer verlo! Lo haba echado de su vida, le haba dicho que no deseaba volver a verle ni a hablarle ms. Estaba tan fielmente enamorada de un sueo que no supo quitar de sus ojos el velo de lo que ella crea amor, ni siquiera cuando el objeto de su adoracin estuvo delante de ella, ni siquiera cuando la toc y la bes Su cuerpo fue ms despierto, porque l s que se haba dado cuenta de la llama que surga entre ellos cuando ltimamente estaban cerca. l, su cuerpo, lo haba reconocido. Qu sera de sus vidas ahora? Dnde estaba Richard? La odiaba? O quizs senta el mismo miedo de perder a quien amaba quemndole las venas. La mezcla de regocijo y confusin que estaba viviendo la dejaba ardiendo y helada a la vez. Conociendo a Richard, seguro que le tena prohibido a su madre contarle nada sobre el asunto. Habra puesto la mano en el fuego por que Madeleine cambiara de tema si ella se lo preguntara y no quera pagarle el bien que le haba hecho con esa moneda. Tena que resolverlo todo ella sola. Siguiendo un impulso que exiga satisfaccin desde lo ms profundo de su corazn, peg su mejilla contra el lienzo murmurando: Vuelve conmigo, mi amor. Perdname y vuelve.

Esa noche Margaret no pudo pegar ojo. Record a su padre con ojos hartos de lgrimas. Ahora comprenda por qu estaba tan contento y feliz el da de su boda. Lo estaba porque saba a quin entregaba su mano, saba que haba cumplido el ms deseado de sus sueos y tambin saba que algn da su hija lo comprendera todo y se lo agradecera. El regalo que su madre quiso que Madeleine le diera en su da ms feliz, que supona sera el de su boda, pero la duquesa no lo quiso mencionar por evidentes razones, le haba desviado la atencin de lo que realmente le interesaba, que

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tambin supuso sera cosa de Madeleine. No pudo evitar sonrer ni culparla, ya haba hecho demasiado yendo en contra de la voluntad de Richard y ayudndola a desvelar, astuta y discretamente, la verdad. El cosquilleo que segua sintiendo en los pulmones al respirar y las emociones que le haban invadido el cuerpo nada ms enterarse de todo, no parecan pensar dejarla vivir sin ellos. No poda estarse quieta con toda esa carga de sentires jugando al escondite con su espritu y su materia. El hormigueo se le estaba haciendo fsico, obligndola a apaciguarlo midiendo el largo y el ancho del dormitorio. Y si hubiera podido, habra intentado medir el alto tambin. Ya no era duea de su cuerpo, que se sacuda, de vez en vez, con algn escalofro o temblor que la hacan sonrer y apesadumbrarse en el mismo instante. Tema que si pensara en todo de golpe, la cabeza le reventara como una sanda bien madura. Tena que digerirlo todo cachito a cachito, para poder crerselo, para poder seguir respirando. El saber que Richard era su marido le cortaba el aliento. Necesitaba de aire y el del castillo era poco. Le urga que la brisa fresca de la noche le enfriara la mente. Tena tantas cosas en qu pensar y tantos sentimientos por clasificar y volver a sentir de otra manera, que Sudeley se le qued pequeo. Apenas pudo abrir la puerta del dormitorio, las manos le temblaban con la fuerza del huracn de emociones que desde muy adentro pedan libertad. En el jardn se sent en el mismo banco donde haca pocas horas se haba sentido el ser ms desdichado del universo. Y ahora no saba cmo se senta, si estaba as por la felicidad que no le caba en el pecho o por la confusin de no saber cmo crerselo. Tampoco fuera poda pensar con serenidad. Necesitaba hacer algo. Pens que lo mejor sera dar un paseo alrededor del castillo. Era una noche de lo ms luminosa, algo fresca, pero de un cielo repleto de argnteas estrellas y una luna muy entrada en carnes y feliz ya que cada rayo de su luz llevaba esa alegra en el incorpreo aroma de su esencia. Era magnfico volver a contemplar todo aquello con unos agradecidos ojos que adems de mirar, ahora lo vean todo. Haba salido por la puerta trasera, no quera que el mayordomo se enterase de su escapada nocturna. Quera estar a solas con sus pensamientos. El jardn envuelto en aromas tardas de manzano, lirio y narciso pareca un lugar mgico, tanto por la plateada luz de Selene, cuyo juego de luces y sombras lo vesta de misterio, como por la mezcla de los sonidos y aromas noctmbulos que despertaban en Margaret sobresaltos y curiosidad a la vez. Par sus pasos, observando el cielo y despus dej que sus parpados le cubrieran dulcemente los ojos. Respiro vida y celosamente el oscuro frescor de la noche, sintiendo tener que expirarlo despus. Haba acertado en pensar que le hara bien sentir la brisa en su cara ya que se senta ms serena. Ahora tena que decidir qu hacer con su relacin

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con Richard en adelante. Estaba segura que necesitaba de muy poco para volver a enamorarse de l, y le importaba muy poco su cara, quera darle la oportunidad de hacerla verle como quien era, que la enamorara de l, que la amara y que la que la hiciera suya. Baj sus ojos avergonzada y con las mejillas encendidas como si hubiera gritado su pensamiento a los cuatro vientos. Cmo sera que la hiciera suya? Dios, puede que despus de la humillacin que haba sufrido la noche de bodas ya no quisiera acercrsele. Apart el desolador pensamiento de su cabeza. No, de ser as no la habra abrazado y besado como lo hizo. Volvi a vivir el escalofro que ese recuerdo le haca padecer siempre que le vena a la mente. Richard la quera! Su Richard la quera. Comparti su felicidad con todo lo all presente, girando y girando, regalando a todo cuanto la rodeaba, sus sonrisas, sus ms ocultas e intrpidas emociones y el rebosante optimismo que estaba naciendo dentro de ella. Cuando el alba dej los colores de su vergenza en el cielo, haciendo lugar a los primeros rayos del sol asomndose tmidamente detrs del horizonte, Margaret se sinti en paz consigo misma. Una calma sin reservas se hizo duea de su hermoso rostro, luciendo en sus ojos un destello virgen que los haca ms acogedores, ms tolerantes, ms sabios. Quera que fuera Richard quien le dijese quin era. Esperara todo el tiempo que l pudiera necesitar y se dara la oportunidad de conocerle y aprender a quererle. Estaba cansada por la noche en vela, pero tranquila y mitigada, como si toda su vida hubiera cabido en la esa ltima noche de insomnio. Volvi a entrar por la puerta trasera del ala este. Era muy temprano an, seran las cinco, cuando vencida por el molimiento, decidi retirarse a sus aposentos. Cuando pas por delante de la biblioteca, decidi entrar a coger algn libro por si no pudiera dormirse. La puerta estaba abierta. Pareca que James haba tenido otra de sus malas noches y al no poder dormir se refugi, como haca siempre, en su biblioteca. Mejor, as la ayudara a encontrar el libro que quera. Entr decidida por la imponente puerta de nogal, con un atisbo de sonrisa en los labios: Su Seora, qu bien que est aq! qued ella con la mano en el aire, preparada para llamar. Su sonriente cara se apag en el momento que vio a Richard sentado detrs del escritorio. ste se levant como si la silla hubiera sido de ascuas. Se qued mirndola sin poder articular palabra. Margaret se llev las manos al pecho, como intentando no dejar que el corazn se le saliera del pecho, ruborizndose hasta las

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races del pelo. Las refinadas manos divagaron confusas tocndole el cuello, la boca y subiendo hacia las mejillas, como si hubiera querido borrar la vergenza que sus sentimientos hacia el all presente sacaban en su piel. Le mir un instante para volver a posar sus ojos sobre el sof de cuero que se encontraba a su derecha. Las manos se le volvieron extraas, como hechas de plomo y al no saber qu hacer con ellas, las dej caer hacia los lados. El aire dej de ser ter ponindose denso, imposible de respirar. Estaban ah los dos, l mirndola y ella con la vista perdida y tocando la piel del sof como si nada ms importante existiera en el mundo. Pero ninguno de los dos dio seales de querer irse. Cuando el silencio empez a pesar demasiado, Margaret se dio media vuelta, pero no se atrevi a salir, temiendo que si lo hiciera no volvera a verle jams. Buenos das, seorita Oakland le dijo l al final. Siento que se haya tenido que tropezar con mi presencia. No pensaba encontrar a nadie tan temprano aqu. No hace falta que se vaya, ya me iba yo. Slo he venido a traer los papeles del divorcio. Ya la he hecho esperar demasiado. Disculpe que el tiempo que tard en hacerlos haya sido tan largo. Y ya que est aqu sali l de detrs del escritorio y sabiendo la urgencia que tiene por que esto acabe cuanto antes, los puede firmar ahora mismo, y dentro de un momento ser la mujer libre que tanto ansa ser dijo Richard y dejando un paso entre ellos, le tendi los papeles.

Margaret sinti el nudo de la garganta subiendo hacia su boca, quemndosela como si fuera un cardo encendido. La lengua se le volvi pesada, quitndole el aliento y el poder hablar. Los segundos pasaban, Richard todava le estaba tendiendo los papeles y ella no poda ni saba cmo reaccionar. Ni quera hacerlo. No era eso lo que deseaba ahora. Pero tampoco se permitira estropearlo todo y decirle que ya se haba enterado de la verdad. Recogi las cenizas de su compostura y le contest: Buenos das, seor Woodville. Voy a tener que leerlos primero. No suelo poner mi nombre en nada que no haya ledo antes. Y aunque la he recuperado, todava tengo la vista cansada. La voz le sali tranquila, aunque un poco ronca por las emociones, pero pacfica y cariosa. No pudo evitar lo ltimo cuando saba que era l. Se le acerc, queriendo recoger las hojas de sus manos y le mir a los ojos cuando lo hizo. Era evidente que Richard no esperaba esa reaccin por parte de ella, pudo leer el

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asombro en sus ojos. La alegra de volver a verle quera salrsele por los ojos, pero se contuvo. Ansiaba tocarlo como a su Richard, como a su esposo, y aunque le doli y le cost horrores, supo refrenar el impulso. El miedo a que l se percatara de su cambio de actitud la hizo bajar los ojos. Pero antes de hacerlo not el desconcierto y la duda apoderndose de los de Richard. Que sospechara algo era lo ltimo que quera ahora. Me alegra ver que ha recuperado la vista, seorita. Hgame saber cuando haya firmado los papeles dijo l encaminndose hacia la salida. Sigo siendo su esposa, seor Woodville? le pregunt Margaret con un hilo de voz. Richard par sus pasos cuando ya estaba en el umbral de la puerta. Se dio la vuelta lentamente, como si hubiera dudado de lo que estaba oyendo. La pregunta la hicieron sus ojos, porque sigui ah parado sin decir nada. Podra saber dnde ha estado todo este tiempo? quiso saber ella. No entiendo su repentino inters para con mi persona, seorita Oakland le contest l despus de unos momentos de silencio, pero le contestar. He estado donde me quiso: lejos de Ud. volvi l a darse la vuelta para salir. Edm seor Woodville lo retuvo ella una vez ms dando un paso hacia delante, y cuando l lo hizo por segunda vez, continu dnde le puedo encontrar cuando los haya firmado? No se preocupe, seorita Oakland, mandar a mi mensajero a recogerlos le dijo levantando sospechosamente una ceja. Se va a ir ya mismo? le pregunt ella antes de que Richard tuviera tiempo para darle la espalda, retorcindose las manos por los nervios. ste se la qued mirando lleno de dudas. A qu vena todo ese sbito inters? Al principio pensaba que vea lo que a l le habra gustado ver, pero era la tercera la vez que Margaret lo detena. Qu habra pasado para que sta cambiara tan repentinamente de actitud? Acaso no tena ahora todo lo que le haba pedido? No fue ella quien no le quiso escuchar y le mand desaparecer de su vida? Acaso no era ella quien quera ser libre? Cuando la vio entrar en la biblioteca con esa sonrisa naciendo en sus labios, tan hermosa, aunque cansada y ms delgada de como la recordaba, luciendo el soso vestido de luto cuyo contraste con su de nuevo sana palidez la favoreca sobremanera, fue como sentir un cuchillo reabrindole viejas heridas. Haba obtenido los papeles tres das despus de abandonar Sudeley, pero necesit de un

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mes ms para decidirse a llevrselos. Durante ese tiempo el padecer haba crecido hasta no caberle en el cuerpo y su esperanza de que todo se arreglara haba desaparecido casi por completo. Le dola en el alma que acabaran as, pero si eso la haca feliz, estaba dispuesto a cumplir con sus deseos. Y lo hara como un caballero que era, decentemente y con la cabeza bien alta. Cuando se le acerc tanto que casi le toca con su vestido, la emocin de tenerla a unas pulgadas de l le hizo tragar precipitadamente. Y cuando le mir a los ojos crey que echara a perder toda su decencia y orgullo. Haba descubierto una luz nueva en su mirada, la tena ms calma y arrepentida? ms cariosa? Seguramente la noche en vela le estaba jugando una mala pasada. Aoraba tanto tenerla cerca, abrazarla y besarla que si quera conservar lo poco de ego que le quedaba, tena que marcharse. La nica alegra, adems de verla fue el saber que haba recuperado su vista y aunque no estuviera bien del todo, le aliviaba que pudiera empezar una nueva vida estando bien No tengo nada ms aqu, seorita Oakland. S, me marcho ahora mismo. Sera mucho pedir si le rogara que fuera Ud. quien recogiera los documentos? Maana me marcho de Sudeley, podra pasar esta tarde a por ellos? le mir ella implorndole un s. Tengo la agenda muy apretada para esta tarde, pero supongo que puedo hacer un hueco le contest. Hasta pronto, seorita Oakland! Margaret se qued mirando el vaco que l haba dejado al marcharse. Se estaba colando en su cuerpo dejando huellas que dolan hasta las lgrimas. Pero le vera por la tarde y a lo mejor con un poco de suerte lograra hacerle comprender que lo quera de vuelta en su vida y que podran ser felices juntos. Esperando que as fuera se retir a descansar. Seorita Margaret, seorita, ya son las ocho de la tarde. Le he preparado el bao como me pidi Anne le hablaba en voz baja, para no asustarla. Las ocho? casi grit Margaret sentndose tan repentinamente en la cama que Anne dio un respingo por el susto. Dios mo, Anne! Por qu no me has despertado antes? Lo intent tres veces, seorita, pero dorma tan a gusto que me dio pena. Dios mo, me estar esperando! Date prisa y aydame a baarme rpidamente, Anne! Y preprame el vestido azul marino y lazos pastel. Me lo voy a poner para bajar. El vestido azul, seorita? le pregunt Anne con los ojos como platos.

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S, Anne, ese. Es un color que sigue siendo decente para el luto, pero me favorece ms. A Madeleine le preocupaba que Margaret no diera seales de vida a esas horas, pero cuando subi a su habitacin, la doncella le dijo que estaba profundamente dormida y prefiri dejarla descansar. Quera verle la cara ahora que estaba segura que lo saba todo. Recostada en un sof el saln de abajo intentaba leer un libro, pero estaba tan revuelta que no lograba concentrarse. Apenas haba pegado ojo en toda la noche. Lo de ayer le estaba dando vueltas en la cabeza. Cuando oy los pasos fuertes y pesados de su marido entrando en el saln, le habl sin levantar la vista del libro: Qu tal tu paseo, cielo? Bien, madre. Gracias. El libro se le cay de las manos y se incorpor rpidamente para levantarse: Richard se apresur ella a darle un abrazo. Pensaba que no volvera a verte, hijo le dio ella un beso en la mejilla. Dnde has estado todo este tiempo? Nos tenas preocupadsimos a todos. Le rogara que hablara ms bajo, madre. Adems le mand varias cartas. Ya le hice saber que estaba bien le contest l algo distante, pero se dej abrazar y besar. Ya lo s, pero sabes que cambiara todas las cartas por verte una sola vez. Y no te preocupes, Margaret est arriba. Has venido a quedarte, cario? No, no estoy solo y tengo mucha prisa. Slo paso a recoger los papeles del divorcio. Margaret ya los habr firmado. De de qu ests hablando, Richard? pregunt ella estupefacta. No has hablado con Margaret hoy? se interes l. No, hoy no ha bajado todava. Cuando sub a verla hace rato estaba durmiendo an. Que estaba durmiendo? no se lo poda creer Richard. Entonces hazle saber que pasar mi mensajero a por ellos. No puedo esperar ms. Pero Siento haber tardado tanto, seor Woodville dijo Margaret entrando en el saln. Buenas tardes, Su Seora salud con una pequea reverencia. Madeleine se qued sin habla mirando a los dos con mil preguntas en sus

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labios, pero no logr decir ni media. Margaret se vea espectacular en su vaporoso vestido azul oscuro que haca que su piel pareciese de porcelana. Anne la haba peinado con mucho esmero, llevaba el pelo recogido en hermosos bucles en la nuca, cosa que pona en evidencia su rostro en forma de corazn y sus bellos ojos color avellana. Richard qued embelesado al verla y no poda desprender su mirada de ella. Estaba radiante, luciendo esa belleza que la seguridad en s misma confera a una mujer. Pas muy mala noche ayer y hoy me he pasado durmiendo ms tiempo de lo habitual. Le ruego que disculpe mi demora le mir ella a la cara sonrindole. No voy a robarle mucho tiempo, seorita Oakland. Espero que ya tenga firmados los papeles. Dispongo de muy poco tiempo. S, claro. No se preocupe. Desea tomar algo? No, gracias, como bien le deca antes tengo la agenda muy apretada. Claro, lo entiendo. Ir a por la carpeta con los papeles, la he dejado en mi habitacin se encamin ella hacia la puerta. Margaret, mi nia, ir yo a por ella si me dices dnde la has dejado. Supongo que el seor Woodville y t tenis cosas de las que hablar. Disculpadme se retir ella, desapareciendo en el pasillo que llevaba al cuarto de su nuera. Richard la quera parar ya que no saba cul sera la suerte de los documentos una vez en la mano de su madre. Pero sta ya haba desaparecido. Puedo ofrecerle algo para refrescarse, seor Woodville? le pregunt ella dulcemente. Le agradezco su preocupacin, seorita Oakland, pero no tengo sed. El silencio cay algo incmodo en el saln. Ninguno de ellos saba qu hacer hasta que Madeleine volviera. Est Ud. radiante, seorita le dijo sinceramente Richard. Oh, es Ud. muy amable se ruboriz Margaret, como si la dedicacin con la que se haba arreglado para l hubiera quedado al descubierto. Pichi! Dnde est mi pichi? Pichooncn? se oy en el pasillo una voz de mujer de lo ms estridente y forzada. Seor, lo siento seor, he intentado pararla pero no hubo forma se excus Bernie entrando en el saln. Le sigui una belleza extica y rubia, de formas voluptuosas y cara de rasgos

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exquisitos. Oh, aqu ests, mi tigre se acerc ella a Richard posando un beso sonoro sobre sus labios. Margaret gir la cabeza para esconder el dolor que le crispaba la cara. Oh, perdona se excus ella al ver a Margaret. No saba que estuvieras acompaado. No le vas a presentar a tu casi novia a tu invitada? Parece que tu novio est tan emocionado por tu presencia aqu, que ha perdido el don del habla se le acerc Margaret, me voy a presentar yo misma. Soy Margaret Oakland, una mir ella a Richard una amiga muy ntima de la familia inclin sutilmente la cabeza. Oh, entonces espero que puedas ser la ma tambin. Yo soy Dalilah Sweetmouth. Oh, no ser Dalilah Sweetmouth, la famosa cantante de pera? Efectivameeenteee cant ella la palabra. Oh, me halagas, Margaret. En verdad soy yo. Soy una gran admiradora de su voz le sonri sta. Gracias le dijo Dalilah como si ya lo hubiera sabido. Si eres amiga de mi pichi-pichi lo mir ella abanicando sus pestaas y cogindolo posesivamente del brazo izquierdo, tambin eres mi amiga. Es todo un honor, seorita dijo Margaret mirndolos a los dos con una sonrisa melanclica en los labios. La verdad es que hacen una pareja preciosa. Verdad? Todos nos lo dicen afirm la cantante evidentemente complacida. No es as, pichoncn? Ya los he encontrado, mi nia entr Madeleine en el saln. Al ver a Richard con una mujer y a Margaret mirndolos con tristeza disfrazada de educacin, par, exigiendo explicaciones en silencio. Como Richard segua sin decir nada, Margaret se acerc a la duquesa, cogiendo los papeles que sta le estaba tendiendo. Me vas a presentar a tu amiga, querido? le pregunt Madeleine, quedndole fiel an en la ms extrema de las situaciones. Al ver que ste no poda abrir la boca por el desconcierto, Margaret dio un paso hacia adelante, acercndose junto con su suegra a la feliz pareja. Su Seora, permtame presentarle a Dalilah Sweetmouth, la estrella actual

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de la Royal Opera House. Seorita Sweetmouth, le presento a Madeleine Ryvers, la duquesa de Gloucester. Oh, Su Seora hizo Dalilah una profunda e impecable reverencia. Llevaba tiempo deseando conocerla. Me gustara poder decir lo mismo, seorita Sweetmouth. Perdneme, pero una terrible migraa me ha dejado sin ganas de visitas hoy. Margaret, cielo, te importara acompaar a la seorita a la puerta? Tengo algo que decirle a nuestro amigo mir ella a su hijo con reproche y amargura. Lo siento mucho, duquesa, espero que se mejore pronto dijo Dalilah en un tono ms serio. Te espero en el coche eso ltimo iba para Richard. Dicho eso, sigui a Margaret quien estaba esperando que se despidiera. Llegaron en silencio hasta la puerta, donde Margaret le pidi a Bernie que acompaara a Dalilah al coche. Cuando volva al saln, quiso subir a su dormitorio por otra puerta que no fuera la del saln, pero el estruendo de una bofetada la clav donde estaba. No escuch nada ms que eso, ni reproches, ni voces subidas de tono, ni discusiones. Unos instantes ms tarde, Richard pas a su lado con la mejilla izquierda en llamas y de un humor de perros. Se encontraron frente a frente, los dos intentando quitarse del camino del otro y como coincidan en los movimientos, acababan frente a frente de nuevo. El tercer intento de avanzar de Margaret termin en los brazos de Richard. Se puso roja como un tomate, queriendo odiarle por lo que le haba hecho, pero no pudo. Y la confusin que senta era tan grande que slo supo parar y tenderle los papeles que todava tena en sus manos. Cuando l los cogi, encontr una pizca de valor para mirarle a los ojos y le dijo: Espero que seas muy feliz. Ya le daba igual si Richard vea las vergonzosas lgrimas asomndose a sus ojos. La cara desfigurada por la ira que le haba provocado la bofetada de su madre suaviz sus rasgos, dejando a la vista tan slo incredulidad y asombro. El t de la que haca poco haba sido su esposa, no pas desapercibido. Pero en ese momento no tena ganas ni fuerzas para nada ms que lo que tena preparado para la mujer que lo estaba esperando en su coche. Le deseo lo mismo, seorita Oakland le dijo apartndose algo bruscamente de ella y sali haciendo temblar las paredes del recibidor con un ensordecedor portazo. Dalilah Sweetmouth era una antigua amante suya con quien se haba reencontrado haca poco en Londres, mientras paseaba abatido por Green Park. Su

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nico intento de olvidar a Margaret en los brazos de la cantante fracas en el primer intento de beso. No pudo hacerlo, la cara de la mujer que amaba viva detrs de sus prpados Ese da le haba pedido que la acompaara a uno de sus conciertos. Y como lo del divorcio lo tena con los nervios tensos como una cuerda de arco, acept. En ningn momento se le ocurri que Dalilah se tomara sus salidas en la sociedad como un noviazgo, o casi noviazgo, como se lo haba comunicado a Margaret. El comportamiento de su antigua amante en Sudeley lo dej pasmado. Pero ms lo dej el de su ya no esposa. De dnde sacaba esa fuerza de carcter para pisar lo que senta y ser correcta con quien no se lo mereca? Por qu con l no fue tan tolerante? Le haba admirado cada gesto, atesorado cada palabra y sorbido cada movimiento. Cuando se haba quedado a solas con su madre, sta le puso tanto reproche y desprecio en las miradas con las que lo envolvi que no hicieron falta palabras. Y la bofetada le haba dejado bien claro que su paciencia y lealtad tenan un lmite. Un lmite que l haba traspasado. Ahora, adems de viudo se senta tambin hurfano. La mujer que amaba se le estaba escapando y l la haba dejado hacerlo, la haba ayudado huir. Ya no haba vuelta atrs. Hoy firmara l tambin las tres hojas que dividan su vida en un antes y un despus. Todava no lo haba hecho. En algn rinconcito de su alma esperaba que su pequea no lo hiciera. Pero estaba claro que se haba sobrepasado en sus deseos. Margaret se qued mirando la puerta por donde su vida se estaba alejando de ella para ir a los brazos de otra mujer. El pensamiento le revolva cabeza y cuerpo y pens que se desplomara ah mismo sin llegar siquiera al saln. Tena los ojos nublados por la tela de agua que su voluntad quera detener en sus retinas. La razn se le enturbi, dejndole la boca pegajosa e inspida. No poda culpar a nadie ms que a ella misma por todo lo acaecido. Y en todo ese remolino de lo que estaba sintiendo y dejando de sentir pens que nunca lo haba visto sonrer. Nunca haba sido feliz con ella, porque el sentimiento que haca que la boca pareciera una media luna con las puntas buscando la Estrella Polar naca de eso, de la felicidad. Y l no le haba sonredo nunca. A lo mejor si hubiera visto los dos hoyuelos que ms quera en el mundo lo habra reconocido. A lo mejor si A lo mejor Tena que dejarle marchar. Madeleine la encontr con la vista perdida en el vaco. Estaba tan ausente que no la vio ni siquiera cuando estuvo en su campo de vista. Su corazn era una llaga sangrando por el sufrimiento que vea muy adentro en los ojos de su nuera. Margaret se sobresalt cuando, al tener miedo que algo malo pudiese pasarle,

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Madeleine le toc delicadamente el codo. Ver su pena, ahora ms viva y real le dej un agujero en el pecho que notaba casi fsicamente. La abraz llorando y as quedaron, las dos sintiendo el callado apoyo de la compasin. Ests segura de lo que haces, hija? le pregunt Madeleine a su nuera, quien ya tena los bales en un coche que mand a buscar en Longford el mismo da que Richard haba venido a por el divorcio. Yo creo que tienes que quedarte, sta es ahora tu casa. Eres mi hija y unas hojas de papel no me van a convencer de lo contrario. S que l te quiere, Margaret. Ser orgulloso, testarudo y metepatas, pero si estoy segura de algo es de que te quiere, mi nia. Lo he visto sufrir, sufrir mucho, como nunca antes estos ltimos meses. Me gustara creerlo, Su Seora, pero Cundo vas a dejar de llamarme as, Maggie? Espero que slo lo hagas por respeto y no por la poca confianza que te d. Si confo plenamente en alguien, es en Ud., lo sabe. Le agradezco No me tienes que agradecer nada. Una hija no le tiene que dar las gracias a su madre. La que est en deuda soy yo, por seguir querindolo aunque no se lo merezca. La culpa ha sido de los dos. Si yo hubiera Creo que es mejor no hablar ahora de eso. Gracias por dejar llevarme un recuerdo. Vendr a visitarte pronto, cielo. Y sabes que puedes volver cuando t quieras. Gracias. Gracias a los dos. Despdame una vez ms del duque. Lo har, mi nia. Ve con Dios. Madeleine se qued mirando el coche hasta que desapareci detrs de la esquina. Segua enfadada con su retoo por haber actuado de una forma tan poco caballerosa. Y estaba orgullosa de tener una hija, as era como senta por Margaret, tan sabia y digna. Para dentro de dos das tena programada una visita a los condes de Brighton, los padres de Nathalie. Tena que hablar con ella sobre el mal entendido que haba ocurrido en Sudeley. Despus de aquello, todos los intentos de Edmund por acercrsele y hablarle fueron en vano. Y el compromiso estaba a punto de ser anulado. Y ella quera ayudar. Nathalie le tena mucha estima y estaba segura de que la escuchara. Ya saba que su hijo no mereca que nadie pagara sus platos rotos, pero no quera que su futura sobrina estaba segura de que as sera pensara mal de Margaret. Lo que le urga en ese momento era enterarse de dnde estaba Richard. Porque si l crea que las cosas quedaran as,

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se estaba equivocando, lo encontrara y le hara pensar en qu estaba haciendo, le obligara si hiciese falta o ella no era Madeleine Woodville.

Margaret se qued mirando el ltimo cuadro de Richard que haba trado consigo de Sudeley. Despus de haberse ido con Dalilah Sweetmouth, cuando ella se haba calmado un poco fue a mirarlo por ltima vez. Yo tambin lo echo de menos le dijo Madeleine quien se le haba acercado sin que ella se diera cuenta. Saba que poda confiar en ella, por ello no se avergonz de lo que senta. Se quedaron observando las dos, madre y querida, codo a codo en una silenciosa confesin. Te gustara llevrtelo, nia? Todava no se poda creer que Madeleine se lo haba dado. Lo haba colgado en la galera de Longford, pegado al de ella. Necesitaba esa cercana. Longford no haba cambiado nada en su ausencia. Quizs se senta mejor ahora porque Agnes se haba ido a Bath. No dijo cuando volvera. Y si por ella fuera poda no volver jams, se senta ms en casa con sta lejos. Echaba de menos el parque, todo estaba tan bien cuidado que le pareca mentira que la duea hubiera estado ausente casi dos meses. Noah era muy leal, y aunque la edad le haba teido el pelo de plata, segua igual de eficiente como cuando era una nia. En la capilla, en los nichos donde sus padres yacan por fin juntos, haba flores recin cortadas. Se acerc a los nichos y los acarici, esta vez a los dos, porque desde que haba muerto su padre slo hablaba con su madre. El enfado que senta cada vez que lo recordaba no dejaba sitio para ms. Hola mam, hola pap. S que hace mucho que no vengo, pero no he estado aqu, como sabris. Te agradezco haber pensado en m, cuando era en ti en quin tenas que pensar ms, mam no pudo ella contener las lgrimas que recorrieron sus plidas mejillas en surcos triples por haberme dejado a alguien que me quiera. Y t, pap, perdname por haber estado enfadada contigo tanto tiempo, cuando lo nico que queras era verme feliz. Perdname por haberte juzgado mal se arrodill Margaret pegando la frente contra las fras piedras. Me siento tan sola. Por qu me habis dejado sola en un mundo tan grande e injusto? estall ella en desgarradores sollozos. Me tienes a m escuch una voz viniendo desde el portn de madera y hierro.

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Aquella voz No poda ser. Aquella voz que tena el poder de hacerla sentir muchas cosas a la vez sin poder definir ninguna de ellas sonaba muy real detrs de ella. Se levant sin darse la vuelta, lentamente, como si hubiera querido crerselo del todo. Cmo? Cundo? Tena que verlo para poder creerlo. Cuando por fin logr mandar a sus ojos que miraran hacia la entrada de una vez, casi choca con la figura masculina que tena a menos de un paso, a sus espaldas. Seor Woodville dio ella un respingo por la sorpresa. Estaba atrapada entre los nichos y l. No tena espacio ni para respirar, que no moverse. Qu que sorpresa verle aqu! De verdad, Margaret? Por qu te sorprende? He estado viviendo aqu los ltimos casi dos meses. Si bien recuerdo me permitiste quedarme con alguna finca que me devolviera el dinero con el que te compr se acerc l ms, si es que eso era posible. Y aqu estoy puso l sus manos a cada uno de los lados de ella, encerrndola entre ellas. Margaret trag impulsivamente. Todo haba pasado tan precipitadamente que no le dio tiempo a pensar en nada. No cuando la tena entre su cuerpo y la pared mirndola con una intensidad que nunca antes haba visto en sus ojos. Pens que as se tena que sentir el ratn cuando la serpiente lo hipnotizaba con la mirada, desprotegido, hechizado, impotente. Richard no dejaba de mirarle los labios y ella arda en deseos que se los besara. Una llama le recorri el cuerpo desde la coronilla hasta los dedos de sus pies, consumindola, exigindole que la apagara, slo que no saba cmo hacerlo. El aire se volvi denso, irrespirable, entrecortndole la respiracin. Cmo no pudo darse cuenta antes de que esos ojos fueran de l? Quizs porque nunca los haba mirado desde tan cerca o quizs porque slo se haba limitado a verlos. Dios! Estaban en la capilla, con sus padres y todos los Santos mirndolos, y sus miradas se decan tantas cosas irrespetuosas para pensarlas en aquel lugar. Margaret pens que se caera y no saba decir por qu. Por qu no firm el divorcio, seorita Oakland? le pregunt l con la ms despiadadamente melosa de las voces. Porque se me ha olvidado? pregunt Margaret sin quitar los ojos de sus grisceas retinas. Respuesta equivocada, Margaret baj l los labios hasta sentir el calor de la respiracin femenina en ellos. Te voy a dar otra oportunidad. Slo una ms. Por qu no has firmado los papeles? se acerc l tanto que casi le roza los labios con su boca.

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No me tortures ms, por favor pidi ella en una ronca splica acercndose para tocarlo justo antes de que l retrocediera un poco, slo para no dejarla hacerlo. Cuando? le pregunt en un murmullo. Margaret comprendi a qu se estaba refiriendo. Levant sus ojos empapados de lgrimas y susurr. Hace dos noches. En la galera le contest. El que ahora est colgado al lado del tuyo? indag. S contest vencida y liberada. T y yo hablaremos muy pronto, pequea. Pero antes tengo un asunto muy importante que resolver. Nathalie y Ed? no se atrevi a acabar la frase. S, Nathalie y Edmund. Es mi primo, casi ms que un hermano para m. No tiene por qu pagar mis platos rotos. Cundo volvers? pregunt resignada, que se fuera era lo ltimo que quera en ese momento. No tan pronto como me gustara le contest besndole los nudillos y preparndose para irse. Llevars cuidado, verdad? le retuvo Margaret la mano. Mucho. Mucho, pequea. Hasta muy pronto, espero le bes la mano una vez ms y se alej.

Las horas se arrastraban como siglos para Margaret. Le haba dicho mil veces a Anne que la peinara y despeinara, porque no se encontraba lo suficientemente guapa para l. Con cada bocado que le daba a la anticipacin, mil porqus y cmos le escalofriaban la esencia. Volvera ese da? Hasta Brighton haba dos horas y media en caballo. Con suerte, porque prisa saba que se dara, estara de vuelta a las nueve de la noche. Se lo diran ya todo? La besara? Se puso como una amapola al pensar en ello. Consumaran el matrimonio esa misma noche? Se cubri las mejillas encendidas con las palmas de las manos. Las tena sudorosas y fras por el dulce sinvivir que estaba siendo su vida desde haca cuatro horas. Mir

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por ensima vez el minutero del reloj de pared del saln, pero si no se mova! Oh, s que se mova, pero no todo lo rpido que ella quisiera. Se haba puesto docenas de vestidos y todos acabaron olvidados de nuevo en el armario, sintindose una estpida cuando se miraba en el espejo. Pero qu estaba haciendo? Tena que llenar los siglos que quedaban de algo. Y si cenara? No, quera cenar con l, y adems no le entrara ni una miga. Y si se acostara? As las horas que quedaran pasaran desapercibidas y ella descansara un poco. Tena el cuerpo molido y el espritu ms an. Creera que todo era real slo cuando Richard le sonriera y despus de hablarlo todo los dos, tranquilamente, como dos personas adultas. Slo dormir un poquito, slo hasta que vuelva, se dijo ella metindose bajo las sbanas. Pero en cuanto toc la almohada el sueo la hizo suya. Richard cabalgaba a Arrow sin ver hacia dnde iba. Todos sus pensamientos estaban en Longford, en un par de avellanas y otro de frescos ptalos de rosa. Le haba costado toda su fuerza de voluntad el no besarla y hacerla suya ah, en la capilla. Margaret le amaba! Sus ojos se lo revelaron en una dulce y rendida confesin y su cuerpo peda a gritos alivio. Era tan inocente que ni ella misma lo saba, pero su maduro cuerpo necesitaba que lo consumieran. Y lo hara, diantres! Por su vida que lo hara pero no antes de torturarla y hacerla que se lo implorara. Tenan tantas cosas de las que hablar, tenan tanta vida por delante. Le amaba! Lo supo cuando al llegar a Longford despus de dejar a Dalilah en Royal Opera House, desolada y rogando otra oportunidad, hoje los papeles y no encontr ni uno de ellos firmado. Margaret no haba firmado el divorcio! No se atrevi a dejar florecer la esperanza que brotaba en sus adentros. Seguro que se le haba olvidado. Como estaba recin levantada de la cama cuando llegu. Bueno, tambin es verdad que tuvo tiempo para hacerlo antes de acostarse si hubiera querido. Sera mejor que lo comprobara antes de ilusionarme con nada. Se estaba preparando para ir a Sudeley a pedirle explicaciones cuando vio en la galera de Longford su cuadro colgado pegado al de Margaret. Qu haca su cuadro ah? Cmo haba llegado a Longford? Quin lo haba trado? Cuando al encontrar a Noah quiso pedirle aclaraciones, ste se limit a decirle que la respuesta estaba en la capilla. Y desapareci antes de poderle pedir qu quera decir con ello. Ideas de todos los colores discutan en su cabeza. Sera su madre que le quera demostrar que ya no tena hijo? Saba que estaba muy enfadada con l. Nunca, jams en su vida le haba dado una bofetada, ni siquiera cuando se haba enterado de su primer duelo por haberse liado con una mujer casada. Era verdad que se lo mereca, eso y ms. Pero en ningn momento haba pensado que Dalilah se atreviera a entrar en su casa, ni mucho menos que ella lo viera como a su novio. El comportamiento de Margaret para con la cantante lo desconcert mucho tambin. Sabiendo la lengua

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que tena no esper esa conducta tan digna. Y no estaba seguro de si era dignidad o indiferencia hacia l lo que la haba movido a obrar de la manera que lo hizo. De camino a la capilla rezaba que su ltima duda recibiera un s por respuesta y fuera Margaret quien hubiera trado el cuadro. El desconsuelo y la desolacin que vio cuando entro por la puerta entreabierta pusieron una cruz en la tumba de sus vacilaciones. Ah, creyndose sola con sus padres, Margaret haba salido de su cscara, un polluelo frgil, desprotegido y solitario que le amaba. Mirar sus ojos humedecidos y un poco hinchados por la sal de las lgrimas, con las pestaas ms negras por el roco que an permaneca en ellas y brillando con el amor que le tena fue la confesin ms sincera y veraz que poda haberle hecho Al llegar a la mansin de los condes de Brighton, entr en el recibidor esperando que lo anunciaran. Que Margaret supiera quin era y siguiera amndole a pesar de todo lo que haba pasado, le devolvi la confianza y la madurez de antes. Estaba midiendo el ancho del pasillo con pasos relajados y convencidos cuando Elijah Westwood en persona se le acerc. Marqus le tendi la mano algo sorprendido. Qu grata sorpresa! Le pido perdn por haber venido sin avisar previamente, seor Westwood, pero el asunto que vengo a resolver es de suma importancia y no puede sufrir dilacin alguna. Claro, acompeme, podemos hablar en la biblioteca. Ah no nos interrumpir nadie le indic Elijah el camino. Siento haberle confundido, conde, pero con quien vena a hablar era con la seorita Nathalie, su hija. Con Nathalie? pregunt el conde sin poder ocultar su sorpresa. Me permite saber de qu le quiere hablar a mi hija, marqus? indag cuando Richard afirm con la cabeza. Porque si quiere hablarle de su primo, est perdiendo Ud. el tiempo. Hoy mismo queremos hacer pblico que su compromiso ha sido anulado. Podra decirme si lo han hecho ya? se interes. Todava no, Nathalie est redactando el texto, si es que no ha enviado ya la misiva. Espero que no, porque cometera una gran injusticia. He venido a hablarle a la seorita Nathalie de m, conde. Espero que no sea molestia alguna. Puede estar presente alguien de la familia mientras lo haga, para guardar las formas. Confo en Ud., marqus. Sgame, le acompaar hasta su cuarto de estar.

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Gracias, conde. Gracias de corazn. Nathalie estaba sumergida en pensamientos. Era fcil darse cuenta de que no eran gratos por el rastro de sinsabor que dejaban en su dulce rostro. El color haba huido de sus hermosos y altaneros pmulos y sus preciosos ojos azul noche divulgaban haber llorado haca poco. Quera a Edmund, pero lo que haba hecho superaba su capacidad de comprensin y perdn. Con lo bien que le haba cado Margaret! Y, aunque haba juzgado como rara la reaccin que sta tuvo cuando Edmund se les haba acercado, pareca ser una joven refinada y decente. Cmo poda ella saber que estaba perdidamente enamorada de su prometido? l nunca le haba hablado de ella Si lo hubiera sabido por lo que le haba dicho la joven se conocan desde muy pequeos nunca habra aceptado ser la novia de alguien que significaba tanto para otra. Y ahora, haba tres corazones de por medio, y los tres rotos. Habra jurado por su vida que conoca a Edmund, que era un caballero y que era del todo incapaz romperle el corazn a nadie Aunque le haba demostrado lo contrario, y que haba roto dos a la vez. Sus padres le insistieron en que por lo menos escuchara lo que tena que decir, que a lo mejor l nunca le haba dado esperanza alguna a la chica y que no era culpa suya si sta se haba enamorado sin ser correspondida. Qu miedo les daba el dar que hablar! Pero ella pensaba diferente y era que si Edmund haba roto un corazn, nada le costara romper un segundo, tarde o temprano. Ya lo haba hecho, pero nunca se lo dejara saber Llevaba horas intentando reunir diez palabras en una frase. El tanto pensar dio a luz un fuerte dolor de cabeza que lata como un corazn en sus sienes. Estaba intentando aliviarlo con las yemas de sus dedos cuando alguien llam a la puerta. Quin poda ser? Haba pedido que no la molestaran. Nathalie, hija, soy yo. Puedo entrar? Padre torci ella los ojos y se encamin hacia la puerta haba rogado que no me interrumpieran la abri ella con una mueca de disgusto. Oh, Richard mir ella asombrada primero a l, luego a su progenitor. Pasen, pasen se apart ella para dejarles espacio. Yo tengo un asunto urgente que atender se excus Elijah quedndose en el umbral de la entrada. Richard quiere hablar contigo, Nathalie, as que os voy a dejar. Gracias, conde, quedo en deuda con Ud. le mir el marqus con agradecimiento. Cuando se quedaron a solas, Nathalie retorci nerviosa las manos, no

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sabiendo cmo proceder. Puedo ofrecerle algo de beber, marqus? Nathalie, nos conocemos desde hace mucho tiempo, y somos ramos casi familia. Tutame como siempre lo has hecho, por favor. Est bien, Richard. Puedo ofrecerte algo? Te quieres sentar? La verdad es que me vendra bien un trago. Necesito de mucha valenta para contarte lo que he venido a decir. Pero prefiero tener la mente despejada. Eres el hombre ms valiente que conozco, Richard. Quin si no se atrevera a ser el amante de Mrs. Dryheart, sabiendo con quin est casada? Son cosas del pasado de las que no estoy muy orgulloso, Nat. Ya no. Te estoy escuchando, Richard. Pero te quiero advertir que si vienes a hablarme de Edmund Siento interrumpir a una dama, Nathalie. Pero es de m de quien vengo a hablarte. De m y de Margaret, mi esposa. Tu tu qu? abri Nathalie los ojos como platos. Me has odo bien. Margaret es mi esposa. sta se haba despertado haca rato. Se haba puesto una bata de seda verde por encima de una camisola casi transparente que le haba regalado en su boda. No saba quin haba sido, pero era lo nico que tena que no estuviera pasado de moda. Y quera lucir su mejor aspecto para cuando volviera Richard. Se haba dejado el pelo cayndole en suaves ondas sobre la espalda. Se haba quitado y puesto la bata seis veces sin decidir cmo le quedaba mejor. Al final opt por dejrsela puesta, no porque se viera ms guapa, sino porque la verdad, le daba mucha vergenza cmo la finsima tela dejaba casi al descubierto su cuerpo. Estaba sentada en su tocador pasndose el cepillo enmarcado en plata por las lustrosas mechas castaas una y otra vez, hasta dejarlo an ms brillante cuando oy llamar a la puerta. Se qued con el cepillo a mitad de camino, ponindose tensa. Salt del asiento casi tropezando con la alfombra de tantas prisas que tena por abrir. Cuando lo hizo, con la ms radiante de las sonrisas, sta muri en sus labios: Agnes apenas pudo articular. Veo que no me esperabas, pequea mala suerte le dijo su madrastra pasando sin esperar permiso.

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Buenas noches para ti tambin, Agnes. No te hagas la educada conmigo, Rita No me llegas ni a los talones y lo sabes Me llamo Margaret, Agnes. Y slo Margaret para ti. Te llamar como me venga en gana, mocosa. De dnde has sacado esa ropa, por Dios? Pareces una mujerzuela vulgar esperando en medio de la calle. Ya que te vistes as podras serlo tambin en la cama con tu marido, as no buscara placer entre los brazos de otras. Margaret quiso abrir la boca para protestar, pero se qued con ella as, intentando hacer salir sin xito alguno las palabras que le estaban atravesando la garganta. Te ha comido la lengua el gato? Pareces tan sorprendida No s por qu, la verdad, si sabas lo mo con Edmund desde hace tiempo. He venido precisamente por ello, quiero decirle que se venga conmigo a Bath. All podremos ser felices los dos, por fin. Pero por qu te lo cuento? Si es ms que obvio que una jovencita sin experiencia como t, tan fra e inhibida, no sabe proporcionarle placer a un hombre como Edmund. Lo mejor de todo es que no te importa. T te quitas de en medio el estorbo que l supone para ti y todos son felices. No ser difcil obtener el divorcio ya que el matrimonio no ha sido consumado. Ni me extraa. Cmo podra desear a un tmpano como t, cuando me tiene a m?... Acaso has visto un fantasma, mocosa? Pareces asombrada de que sepa tantas cosas sobre tu vida de casada. Pobre Edmund, necesitaba un hombro en el que llorar cuando t lo echaste del dormitorio la noche de vuestra boda. Te vas a quedar ah plantada sin decir ni media y mirndome como una boba? Con lo afilada que tienes esa lengua de vbora En fin, ests ms aguantable con la boca cerrada. Si ves a Edmund antes que yo, dile que lo estoy buscando sali ella por la puerta que no haba llegado a cerrarse.

Quiero que sepas que me ha costado mucho reconocer mi testarudez y mi, quizs, cobarda delante de ti, Nathalie, pero no poda cargar mi conciencia con el peso de haber destrozado vuestro compromiso. Y por favor, no culpes a Edmund de que no te lo haya dicho. No ha sido porque no confiara en ti, sino por la delicadeza del asunto y porque la promesa que me hizo le mantena los labios

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sellados. Edmund te quiere, Nat. Como a nadie antes ni despus, estoy seguro de ello. Y s de buena tinta que si vuestro compromiso llega a la ruptura, piensa irse al Nuevo Mundo, lejos de aqu. Qu? Al Nuevo Mundo? Por Dios, Richard. No lo voy a permitir. Es muy difcil creer lo que me dices, es inverosmil. Pero confo en ti y s que no ha sido fcil contrmelo cuando eso te compromete tanto, por ello lo creo. Podras hacer saber a Edmund que lo estoy esperando y que deseo hablar con l? Gracias, Nat le tom Richard la mano besndole los nudillos. Edmund es muy dichoso de tenerte y que le quieras tanto. Os deseo toda la felicidad del mundo. Os la merecis los dos. No me des las gracias, Richard. Gracias a ti por quererle ms que a tu ego. Slo un autntico caballero y hermano sera capaz de hacerlo. Eres demasiado generosa conmigo, Nathalie. Pasar por su casa antes de irme a Longford. No te acuestes temprano. Conocindole, no creo que pueda esperar hasta maana le sonri el. A ms ver. A ms ver, Richard, y saluda a tu esposa de parte ma le devolvi ella la sonrisa. Gracias, Nattie. Lo har. Margaret qued petrificada en el mismo sitio y haca media hora ya que su madrastra se haba marchado. No poda creer lo que acababa de or. No quera. En todo ese tiempo se le haba olvidado por completo lo que haba visto esa maana desde la ventana de su dormitorio Y algo dentro de ella le deca que era Richard a quien vio con su madrastra. Cerr los ojos, dolida y derrotada. Si bien ella no supo que l era Richard, l s saba que ella era Margaret y aun as Record su fornido y alto cuerpo pegado al de su madrastra, su rubia cabeza entre los pechos de sta, los gemidos de placer de Agnes Torci la cabeza como queriendo ahuyentar las imgenes que torturaban sus ojos. Y si no era verdad? Y si su madrastra slo quera envenenarle la vida ahora que la tena como ella quera? Tena que escuchar a Richard primero. Ya se podan haber ahorrado muchos disgustos antes si hubieran estado dispuestos a darse una oportunidad. Decidi que haba hecho lo suficiente la nia que se enfadaba por cualquier cosa y se qued despierta, determinada en saber la verdad antes de juzgar. Est Edmund, Thomas? le pregunt Richard al viejo mayordomo de su to Stuart, desmontando y entregndole sus guantes. S, seorito Richard. Est en la biblioteca y no en el mejor de sus humores,

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si desea hablar con l. No te lleves a Arrow a los establos. Tardar poco. No te molestes, conozco bien el camino. Gracias. Lo encontr apoyando la nuca en el sof, con los dorsos de sus manos cruzados en la frente. Estaba tan absorto en lo que fuera que estaba pensando que no lo oy llamar. Entr muy seguro de s mismo y se acerc al bar del rincn ms alejado para servirse una copa. Pensaba ya que Edmund se habra quedado dormido, porque se estaba acabando la copa, sentado en el silln justo delante de l, y ste no daba seal alguna de haberse percatado de su presencia. Pensaba dirigirse al escritorio de cerca de las estanteras llenas de libros para dejarle una nota e irse, no quera despertarle. Qu haces aqu, Richard? le pregunt su primo justo cuando estaba a mitad de camino. Oh! Perdona, pensaba que estabas dormido y quera dejarte una nota. Eso no es respuesta a mi pregunta. Qu es lo que te pasa, Edmund? se asombr Richard al verle tan fuera de s. Oh, ahora parece que te interesa de repente qu me est pasando. Y dnde ha estado tu inters antes de que mi compromiso y mi vida se vayan al carajo, hermano? escupi l las palabras, lleno de desprecio. Te quiero fuera de mi casa, Richard, ahora mismo. No me ir hasta que no haya dicho lo que he venido a decirte, Edmund. Nada de lo que tengas que decirme puede ser de mi inters. Fuera! Djame contradecirte, lo que HE DICHO FUERA! grit su primo como nunca antes lo haba odo. Ed, tranquilzate y djame decirte Un puetazo le impidi acabar la frase. No se lo esperaba, pero se necesitaba de ms para hacerle besar el suelo. Y no era que Edmund tuviera poca fuerza. Era su pasado que le haba vuelto casi inmune a armas tan leves. Se toc la mandbula que le estaba sangrando donde el puo de Edmund le haba cortado la piel. Y para la sorpresa de ste empez a rerse. Supongo que me lo merezco. Pero te aconsejo que te resistas a la tentacin que veo en tu cara, porque no s si mi ego me dejara no devolverte el favor le dijo y despus dibuj con su maxilar pequeos crculos para asegurarse de que la

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buena derecha de su primo no se lo haba descolocado. No voy a repetir una tercera vez dnde te quiero saber, Richard. No hace falta. Ya me iba se dirigi hacia la puerta. Slo vena a decirte que Nathalie te est esperando. Quiere hablar contigo. Y que estar despierta hasta tarde si no puedes esperar hasta maana. Adis! Ya estaba montando a Arrow cuando Edmund apareci en el umbral del portn de la entrada. Richard, espera! De qu me quiere hablar? Te dejara un ojo morado, Edmund. Pero no quiero estropearle a Nathalie el da de su boda. Boda? Me ests diciendo que?

Me quedara a hablar ms tiempo, pero tengo una esposa que me espera con la cena. Otro da ser anim Richard a Arrow y desapareci del campo de visin en pocos segundos. Thomas, que me ensillen a Storm! YA!

Siete horas a caballo podan poner a prueba el cuerpo del ms experimentado jinete. Y Richard lo senta. Tena el cuerpo dolorido de cansancio, pero el saber que Margaret lo estaba esperando, que tenan tantas cosas por hablar y hacer sonri, le haca encontrar fuerzas hasta de donde no las haba. Haba dejado a Arrow, exhausto tambin, en los establos. Lo sec, porque las noches eran bastante frescas todava, y era muy fcil que enfermara con lo recalentado que estaba. Lo dej slo despus de pedirle a John, uno de los peones del establo, que le diera una buena racin de hierba fresca y un tercio de cubo de avena. Se haba dado un bao en el pequeo lago que quedaba a mitad de camino entre los jardines y la entrada del Castillo. Necesitaba refrescarse y dudaba que tuviera tiempo y ganas para baarse con tranquilidad. Con el pelo an mojado, la camisa pegada a su cuerpo y la chaqueta en el brazo, fue directo al dormitorio de Margaret. Arda en deseos de abrazarla y besarla. Llam discretamente a la puerta, que se abri antes de que pudiera hacerlo una segunda vez. Margaret lo miraba con la cara hecha preocupacin.

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Gracias a Dios. Es tan tarde ya que pensaba que te haba pasado algo. Es de noche desde hace dos horas la abri ella de par en par invitndolo a entrar con un gesto. Perdname, pequea, no quera que te preocuparas por m. He tenido que pasar por la casa de mis tos para decirle a Edmund que Nathalie lo estaba esperando. Quieres decir que lo has podido solucionar? vio l un atisbo de sonrisa en su cara. S, y ahora quiero mi beso de bienvenida dio Richard un paso hacia adelante para abrazarla. No tienes hambre? le esquiv ella. S, claro, pero la mir l algo desconcertado por su gesto. Voy a decir que bajas y que te preparen algo se dirigi Margaret hacia la salida. Maggie No hace falta que bajes, para eso existen las campanillas y el servicio. Sus palabras la pararon a mitad de camino. Quieres decirme qu es lo que pasa? la abraz l por la espalda, sumergiendo sus labios en la seda de sus cabellos y parando en el terciopelo de su hombro, que desnud tirando de la manga de su bata. Margaret olvid respirar por unos momentos. Su cercana, y el saber que era L, la hacan querer acompaarle en el juego y dejar lo dems para despus Hueles tan bien, mi pequea le susurr l al odo con una voz grave y melosa, siguiendo el camino de sus besos con las manos, dejndole la bata en el suelo. Margaret trag impulsivamente y despus se humedeci los labios. Sus ganas de pedirle explicaciones se alejaban a pasos grandes, dejando detrs una niebla que le encapotaba la mente. Me has echado de menos? la sigui torturando con sus preguntas y besos que le quemaban la piel. S le contest. Mucho? Ms de lo que te mereces le dijo ladeando la cabeza para dejarle ms

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sitio para los besos. Richard le acarici la espalda, bajando hasta la base y girando hacia su vientre, sin dejar de juguetear con su lbulo, mordisquendolo suavemente y bajando por la fina lnea de su mandbula. Cuando sus manos empezaron a dibujar pequeos crculos ascendentes hacia sus pechos, Margaret inspir precipitadamente, dejando que se le escapara un intento de gemido, que muri en sus adentros, haciendo que sonara ms grave. Richard la apret ms an contra su cuerpo, volvindose loco de cmo sus redondeces acariciaban sus ingles, hacindolas despertar a la vida en dolorosas pulsaciones. Agnes ha vuelto oy decir a Margaret. El cuerpo de Richard se tens de una forma que alert a su esposa. Ha venido a hablarme sobre vosotros se qued ella a la espera sin apartarse de l. Richard no dijo nada, pero las manos le murieron en su vientre en el mismo sitio que haca dos frases. Tienes algo que decirme? Pens irme inmediatamente despus de haberme enterado, pero al reflexionarlo un poco cre que lo mejor sera escucharte antes de juzgar a nadie. Esta vez s se alej de l para poder verle la cara. No haca falta que le dijera nada, la culpa se le poda leer en todo el rostro y ms en sus ojos bajados por la vergenza. Haba esperado en un rinconcito de su corazn que su madrastra le hubiera mentido para soltar el veneno que le corra por las venas. Pero el silencio de Richard y su impotencia de mirarla a los ojos le confirmaron que Agnes le haba dicho la verdad. Si la hubieran matado a latigazos, le habra dolido menos. Le dola que siguiera amndole incluso despus de haberla traicionado. Y ella que pensaba que el amor tambin era lealtad y ms, mucho ms que la llamada de la carne. Aun cuando no saba quin era y no le quera, a ella no se le haba ocurrido buscar consuelo en la cama de nadie. Haba dado sus votos en la casa de Dios. Exista promesa ms inquebrantable que esa? Pareca ser que ella era la nica que lo vea as. Buenas noches le dijo abrindole la puerta del dormitorio contiguo en una clara invitacin a que abandonara el suyo. Maggie, te lo puedo explicar, yo No es el mejor momento, creme. Lo tengo todo demasiado a flor de piel como para darnos una oportunidad de hablar civilizadamente. Ya lo haremos maana. Me lo prometes? busc l una afirmacin en sus ojos.

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Hasta maana cerr ella la puerta sin aadir nada ms. Hasta nunca, amor mo susurr dejndose caer al suelo con los ojos llenos de lgrimas. Richard no pudo pegar ojo en toda la noche, a pesar de estar extenuado. Pareca que la suerte se haba empeado en hacerle pagar de golpe todos sus errores del pasado. Ahora que las cosas empezaban a sentarse donde le corresponda a cada una, tena que aparecer Agnes. Dej de pensar en ello en cuanto decidi, ya de madrugada, hablar con Margaret aunque ella se empeara en que no fuera el momento oportuno. En la cama, que dejaba bien claro que nadie haba pasado la noche en ella, encontr una carta encima de la almohada. La abri apresuradamente teniendo un mal presagio desde antes abrirla. Las dos palabras que vio hicieron que el asombro no cupiera en sus ojos: Eres libre. Sigui clavado ah durante varios minutos ms. Por mucho que se esforzara no llegaba a comprender el sentido de esas voces. No lo comprendi hasta que vio la carpeta con los papeles del divorcio sobre el tocador. Las hojas estaban a la vista, con la pluma encima de ellas. Saba que no le gustara lo que vera al cogerlas, y aun as lo hizo. Margaret los haba firmado. Haba firmado el divorcio. Intent permanecer lo ms razonable posible, y necesit de toda su fuerza de voluntad para hacerlo. Tena que haber una lgica. Si lo haba hecho tuvo que tener una razn irrefutable, fuera de lo comn. Porque de otra manera no se explicaba por qu ahora, cuando saba quin era y no antes, cuando lo haba tenido ms fcil. Y crea que saba quin guardaba la respuesta. Si piensas que voy a firmar esto, te ests equivocando, Margaret. Que vas a reflexionar antes de juzgar, decas? Si hacerme esto sin haber hablado conmigo no es juzgarme, no s qu es entonces rompi l los papeles para luego acercarse a la chimenea y prenderles fuego. Noah, Noah! entr Richard gritando en su dormitorio. S, Su Seora entr ste casi tropezando en la habitacin. Sabes algo sobre dnde est Margaret? quiso saber l. S, milord, pero me ha tomado la palabra de que no le dira nada. Agradezco tu sinceridad, Noah. Siempre has sido fiel a los Oakland y no te voy a obligar que faltes a la palabra. No te preocupes. Slo existe un lugar donde puede estar. Quiero a Arrow listo en cinco minutos. S, milord. Pasados un par de minutos ya se haba puesto los pantalones. Se estaba abotonando la camisa cuando vio a Agnes entrando en el dormitorio como si del

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suyo se tratase. Buenos das, Edmund. O debera llamarte Richard? le sonri ella ladeando la cabeza y apoyndose con una mano en el punto ms alto del umbral de la puerta que poda alcanzar. La otra reposaba en su cintura en una pose evidentemente pensada para seducir. Tan slo llevaba un camisn de luto, tan transparente que de no habrselo puesto se le habra visto ms vestida. Richard apart los ojos sintiendo vergenza ajena. Le resultaba repugnante que una mujer que se consideraba digna llevara tan bochornosamente el color del duelo. Qu haces aqu, Agnes? le pregunt evidentemente molesto. Yo tambin me alegro de verte, querido se le acerc ella metiendo sus manos por debajo de la camisa de Richard. Si no manifest mi alegra es porque no siento alguna, Agnes le retir el algo bruscamente las palmas de sus hombros. Y ahora con tu permiso, tengo mucha prisa mir l insinuantemente la puerta. Es que tu mujerzuela se ha ido, Richard? le pregunt ella enseando su verdadera naturaleza. Ests a una palabra de conocer mi parte menos caballerosa, Agnes. Y creme, no te conviene conocerla. Creo que la conozco bastante bien, marqus. Un caballero no se habra hecho pasar por otro para seducirme y comprar Longford. Sabas que si me hubiera enterado de que eras t, jams te habra vendido mi parte. Pero saber que Jacob te dio la mano de su hija sabiendo quin eras y no me dijo nada Pensaba que me quera ms. Jacob te quera ms de lo que te mereces, Agnes. Claro, por eso me ha dejado sin un penique. Acaso no te gastaste toda su fortuna en joyas, ropa y malas inversiones? Eso no es asunto tuyo, querido. S lo es, Agnes. No te olvides de que estoy casado con la heredera de los Oakland. Y todo lo suyo, tambin es mo. Oh! Entonces es por eso por lo que te casaste con ella? le sonri ella maliciosamente. Aunque no tuviera la dote de su madre, a la que gracias a Dios no le puedes poner tu ancha garra encima, Agnes, me habra casado con ella mil veces, porque la quiero. Y creme, comprendo tus celos y tu envidia para con ella, porque

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si a los dems los puedes engaar, t sabes mejor que nadie que careces de esa pureza y dulzura interior que hace tan especial a Margaret. Pero has de saber que si se le quiere, es porque ella sabe amar, cosa que va mucho ms all de tu comprensin. No me mires as, Agnes. El amor que te tienes no cuenta y no se llama amor. Incluso los seres ms viles se quieren a s mismos, pero por ello no dejan de ser lo que son. Y ahora dejemos a un lado las formalidades y las lecciones de vida. Por qu has vuelto? O acaso te has gastado ya todo el dinero que te di para dejarnos en paz? Lo que ms me sorprende, Richard es por qu no me has reprochado el haberle contado a Margaret lo nuestro cuando sabes que lo hice y por eso se fue. Porque por lo que veo mir a su alrededor y por las prisas que tienes en salir a estas horas, as es. Pinsalo t misma, Agnes. Sers egosta, pero no tonta. Por qu habr elegido para nuestros encuentros el tramo de parque donde dan las ventanas de Margaret, cuando en Longford hay docenas de sitios muchsimo ms ntimos? Me ests diciendo que me has utilizado para? Dios mo! Y luego me hablas a m de seres viles! T, canalla, mezquino!se lanz ella para darle una bofetada. Nunca he pegado a una mujer, Agnes le dijo cogindola de la mano antes de que sta le tocara la mejilla. No me hagas cambiar de opinin. Te lo dir una sola vez: como vuelvas a poner un pie en esta casa, me asegurar de que tu vida sea lo que te mereces: un infierno. Aprovecha esta ltima oportunidad que te doy por el respeto que le tena a Jacob y djanos a Margaret y a m en paz le solt Richard bruscamente el brazo. Y ahora con tu permiso le dijo alejndose sin mirar atrs. Cuando dos horas ms tarde desmontaba a Arrow delante del portal de Sudeley, Richard tena tallada en la cara la decisin de acabar con todo aquel mal entendido de una vez por todas. Ira a hablar con Margaret y la obligara a volver a Longford con l, aunque eso significara atarla y echarla a los lomos de Arrow como a una presa de caza. Esta vez no lograra escapar. Esta vez conocera su lado de hombre determinado. Entr en el saln, donde encontr a su madre inmersa en la lectura. Madeleine levant los ojos y al verle se levant precipitadamente. Richard le dijo ella alegrndose y a la vez queriendo seguir parecer enfadada con l. Buenos das, madre. He venido a hablar con Margaret. Est en su

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dormitorio? se dirigi l hacia el pasillo. Margaret se ha ido a Longford hace dos das ya, Richard. No est aqu. Cmo que no est aqu? Yo vengo de Longford y te aseguro que ah no est. Madre, ests segura de que no est aqu? Richard, no me asustes. Qu ha pasado? Dnde est Margaret?

Cinco largos das. Pasaron cinco siglos deslizndose apenas, como un caracol sobre la arena desde que Margaret haba desaparecido. Nadie saba dnde estaba. Cuando al volver de Sudeley su dueo le dijo que sta no haba pisado el suelo del castillo de sus padres, Noah se qued de piedra, porque a l le haba dicho antes de irse que era ah donde se estaba dirigiendo. Richard haba puesto patas arriba todo el castillo. Haba rebuscado cada trocito de jardn y alrededores. Haba ido a buscarla de nuevo en el bosque donde la haba encontrado la primera vez en la cabaa, nada. Tena la mente ms cansada que el cuerpo, esa jornada haba sido otra de baldas bsquedas, l mismo haba ido a preguntar en las posadas de los alrededores si alguien la haba visto. Le importaban muy poco el desaire que intentaban ocultar las miradas de quienes le vean en la cara la mezcla de desesperacin, agotamiento y esperanza pendiendo de un hilo que se quedaba ms fino con cada no que reciba por respuesta. Llevaba das partiendo con el amanecer y volviendo con las estrellas, tan cansado que slo tena fuerzas para llegar a la cama y dormir las pocas horas que le quedaran hasta el alba. Estaba pensando ya en pedirle a Montgomery Winslow, detective privado y amigo suyo que se ocupara l del caso. Si lo haba atrasado tanto tiempo era porque pensaba que Margaret tendra un poco de consideracin, y pasados un par de das le hara saber dnde estaba. Todava no poda creer que se hubiera enojado tanto con l. Tanto, como para marcharse y abandonar todo cuanto quera por unos cuantos besos que le haba dado a Agnes delante de sus ventanas, para que los viera y al reconocerle despertara en ella los celos que le reconcoman tanto los adentros que ya no saba qu ms hacer para que tuviera ojos para l. A no ser que a no ser que Agnes le hubiera contado que haba sido ms, mucho ms que eso. Dios! Cmo no se le haba pasado por la cabeza antes esa posibilidad? Slo el haber pensado que no la quera, que no la amaba habra podido llevarla al extremo de firmar el divorcio. Margaret no le perdonara la traicin, no cuando estaban

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casados y l pretenda demostrar que la amaba. Y no haba manera de saber si aquello era verdad. Agnes haba abandonado Longford el mismo da de la desaparicin de su esposa, y Margaret, ella Te ves horrible y te estoy haciendo un cumplido oy la voz de Edmund, quien haba apoyado su hombro en el marco de la puerta en una pose desenfadada. No estoy para visitas, Edmund le contest secamente. Es evidente, creme le dijo ste con una sonrisa de chiquillo cruzndole la cara de oreja a oreja. Veo que has hablado con Nathalie. Me alegro por vosotros. Por lo taciturno que ests, me resulta difcil creerte, pero gracias. Si has venido a decirme cmo estoy te aconsejo que hagas mejor uso de tu tiempo. Vena a invitarte a la boda. Te volv a mandar la invitacin hace das y como no me habas confirmado tu presencia, pens que lo mejor sera venir y preguntrtelo en persona. Mi enhorabuena, Edmund, pero no recib invitacin alguna. Qu curioso, te la envi junto con la nota de Margaret hace Cmo? Qu nota de Margaret? Dnde est Margaret? le pregunt Richard acercndosele en dos zancadas y cogindolo con las dos manos del cuello de su chaqueta. Qu es lo que te pasa, Rick? torci Edmund la nariz. Cunto hace que no te baas? Apestas, y te aseguro que este cumplido es infinitamente mayor que el anterior. Qu nota de Margaret, Edmund? Sabes dnde est? Llevo das que no hago otra cosa que buscarla. Dime que sabes dnde est lo zarande l ms fuerte. Est en la casa de Nathalie. Vino hace unos das para hablarle del incidente de Sudeley y Nathalie le pidi que se quedara para ayudarla con la boda y tambin que fuera su dama de honor. Pero antes de hacerlo mand una nota para comunicroslo. Por qu la buscabas, por Dios? Porque no recib nada. Ni tu invitacin, ni la nota. Y no me explico cmo es posible que? Agnes Maldita sea! No las habris enviado hace cinco das verdad?

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Ahora que lo pienso, s. Fue hace exactamente cinco das. Me acuerdo muy bien, porque hoy es sbado y el martes tuve que ir a Londres, por lo que las hice enviar bien temprano, justo antes de salir. Sigue en la casa de tu prometida? pregunt Richard ya ms calmado. S, he pasado por ah antes de venir. Estaba triste, pero bien. Noah! S, milord dijo ste entrando algo apresurado en la biblioteca. Quiero a Arrow listo en un minuto! No, que sea Star. Arrow est demasiado cansado. Enseguida, Su Seora contest el mayordomo saliendo. Noah, espera. Dgame, milord par ste sus pasos justo cuando estaba cruzando el umbral. Margaret est en la casa de Nathalie, la prometida de Edmund. Pensaba que querras saberlo. Oh! Gracias a Dios, Su Seora. Est bien? Por eso quiero a Star lista lo antes posible. Ir a verla. Una cosa ms, Noah. Ud. dir, milord. Recibiste algn mensaje el da que Margaret se fue? No, Su Seora. Pero s vino un mensajero con una nota urgente para la condesa, que ella misma recibi. Gracias, Noah. Puedes retirarte. S, milord. Maldita zorra! Qu vbora de mujer! Una arpa de lo ms bajo! rechin Richard los dientes cuando se qued a solas con Edmund. Cundo es tu boda, Ed? Estuvimos hablando de ello durante meses, Richard. Aunque con lo liado que vas con tus jueguecitos, no me extraa que se te haya olvidado que eres el caballero de honor. No me he olvidado de ello. Y no fue eso lo que te pregunt. Es maana por la tarde, Richard. Maana en la capilla de los condes de

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Brighton. All estar. Y ahora si me disculpas, me tengo que ir a aclarar algunas cosas con mi mujer dijo cogiendo una carpeta de piel que tena encima del escritorio. Richard! S? Perdname por lo del otro da. Y gracias por todo lo que hiciste. Era mi deber, Edmund. Te devolver la caricia despus de tu boda. Nos vemos maana en la capilla sali.

Que est aqu quin, Johana? no se lo poda creer Nathalie, quien haba bajado a la cocina a por un vaso de leche tibia para conciliar el sueo. El da siguiente quera tener el rostro luminoso y descansado y los nervios no la dejaban pegar ojo. El marqus de Berkshire, seorita. Aunque por la pinta que tiene yo dira que es ms bien un mendigo. No salga, seorita, me da un poco de miedo. No temas, Johana le dijo sta a su doncella. Ya me encargo yo. Encontr a Richard paseando nervioso de un lado al otro del recibidor. No le extraaba, ahora que lo vea, que Johana lo haya confundido con un mendigo. Una barba de varios das le cubra la cara y llevaba una camisa que debi haber sido blanca cuando se la haba puesto y que el polvo y el uso tieron de gris. Las botas las tena llenas de polvo y lodo seco, como si hubiera caminado por el fango, que se le haba subido hasta los pantalones. Richard, ests bien? le pregunt ella preocupada pensando de repente que podra haber sufrido algn accidente. Nathalie le dijo l acercndosele. Perdona mi aspecto y las horas que son todo menos idneas para las visitas. He sabido por Edmund que mi esposa se encuentra aqu y me gustara hablar con ella. Tiene que ser muy urgente e importante para que vengas a estas horas. No te preocupes, somos casi familia le sonri ella. Perdona mi torpeza, mi ms sincera enhorabuena por vuestro matrimonio. Me acercara a darte un abrazo, pero no estoy en mi mejor atuendo le devolvi l

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la sonrisa. Maana lo cobrar, no te preocupes le hizo ella un gesto para que la siguiera. Margaret se estaba baando cuando fui a darle las buenas noches hace un rato. Espero que no se haya acostado ya. Te ha visitado Edmund, entonces. S, lo he dejado en Longford. No le haba enviado la confirmacin y vino a saber por qu. As es. Nos tenas preocupados a todos. A todos? S. A Margaret ms que a nadie. Oh! Nunca lo habra imaginado. Es aqu, Richard le dijo pasando por alto lo ltimo. Voy a llamar a ver si est despierta. S. Gracias. Margaret? Ests despierta? pregunt ella en voz baja, apenas llamando a la puerta. Nathalie, eres t? Entra, estoy saliendo del bao. Un momento. Nathalie abri la puerta dejando entrar a Richard. Anne estaba esperando detrs del biombo con la bata preparada para envolver a Margaret una vez fuera. Cuando vio a ste quiso dejar escapar un grito de asombro, cosa que Nathalie le impidi poniendo el ndice derecho en sus labios y hacindole una seal para que abandonara la habitacin. No es nada, Margaret, slo vena a ver si estabas bien. Buenas noches, querida. Oh! Buenas noches, Nathalie. Que tengas dulces sueos! Y descansa bien. Maana es un gran da. Claro. Gracias. Lo mismo te deseo a ti. Hasta maana. Hasta maana. Nathalie sali dejndolos solos. Anne, ya puedes darme la bata. He terminado dijo Margaret desde detrs del cancel. Richard no saba qu hacer. Si seguirle el juego o revelar su presencia en ese

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mismo momento. Vio la bata que Anne en su asombro haba dejado caer sobre la alfombra y la recogi tendindosela por encima de la antipara. Gracias, Anne. Ya puedes retirar la tina. Me voy a la cama, maana habr muchsimo que hacer. Sabes si han llegado nuevas de Longford? Anne? Ests a? las palabras se le atragantaron cuando al salir de detrs del cancel vio a Richard. Lleg a pensar que de tanto asombro los ojos se le saldran de las rbitas en cualquier momento. Buenas noches, seorita Oakland rompi Richard el silencio. Me alegra ver que est en perfecta condicin. Margaret abri la boca en un intento de hablar, pero las palabras no pensaban hacerle caso. Los ojos se le llenaron de agua y un nudo que senta tan grande que no saba como era posible que le cupiera en la garganta, le impidi hasta respirar. Unas agudas punzadas la hicieron crispar la cara en un gesto de dolor. Qu le haba pasado? Por qu tena ese aspecto? La preocupacin que le colmaba las entraas la hizo dar varios pasos hasta llegar a l y abrazarlo con fuerza dejando su rostro en la polvorienta camisa que le tapaba el pecho. En cuestin de segundos se olvid de todo lo que la tuvo alejada de l, dejando que todo el amor que le tena cobrara vida. Qu te ha pasado, Richard? ste se esperaba todo menos esa inquietud en su voz, cuyas vibraciones le hicieron olvidar a qu haba venido y cayeron como blsamo sobre las punzantes heridas de su fuero interior. Era tan agradable y haba ansiado tanto orla llamarle por su nombre Volva a ser su Maggie, desnuda de cualquier rastro de egosmo, sincera y pura como cuando era una niita de ocho aos. Rencores, orgullo herido y pasado dejaron de existir. Slo estaban ellos dos y ese momento. Margaret lo mir con una ternura que lo desarm. Lo segua queriendo y eso era todo lo que le importaba. En silencio le tom de la mano y tirando suavemente de l le indic que la siguiera. Obedeci. No poda no hacerlo. No cuando lo miraba as. Lo llev detrs del biombo, donde todava estaba la tia con agua caliente. El aire hmedo ola a sales de lavanda y a manzana verde. Margaret lo solt para acercarse a un cubo grande del que an sala la aromtica neblina del agua caliente. Cogi un jarro de cobre que estaba al lado y ech unos cuantos al agua de la tina. Luego se le volvi a acercar y en silencio empez a desabotonarle la camisa. Richard se estremeci con el mariposeo de sus manos en su torso, pero se limit a tragar. Era observador de un mudo espectculo de algn ritual de amor. No saba qu quera hacer con l y eso lo volva loco. Cuando las manos de Margaret le tocaron los hombros, los brazos y luego las manos, empeada en que la camisa abandonara su

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cuerpo, Richard ya notaba su respiracin peligrosamente acelerada. Como siguiera queriendo despojarlo tambin de los pantalones, pasara la mayor vergenza de su vida. Margaret pareci haberle ledo la mente, porque lo siguiente que hizo fue empezar a desabrocharle el cinturn. Margaret, djame a m le retuvo l la mano. Llevo las botas llenas de barro y no quiero que ensucies tus preciosas manos le explic al leer en sus ojos un mudo porqu y por Dios le hubiera gustado creer lo que le acababa de decir. Te prometo que te dejar seguir una vez descalzo se las bes. Margaret se acerc al cabezal de la baera y lo esper ah pacientemente, pero sin quitarle los ojos de encima. El ver cmo sus msculos se movan debajo de su piel en suaves ondas la hizo querer sentirlos bajo sus palmas. El pensamiento la oblig a esconder, avergonzada, su mirada. Seguramente el sofoco le estara quemando las mejillas, traicionando sus deseos que tanto intentaba ocultar. Lo haba echado de menos. Tanto que lleg a prometerse que si lo volviera a ver, jams lo dejara marchar. Le dola que no diera signo de vida alguno, pasados tantos das despus de haberle enviado la nota. La haca pensar que haba exprimido hasta la ltima gota de su paciencia, y que no haba vuelta atrs. Y al verle ah, delante de ella pareca tan irreal que En qu ests pensando, Margaret? sinti su fuerte mano levantndole la barbilla. El agua se va a enfriar, Richard le contest. Por qu no entras? No he venido hasta aqu y ms a estas horas para baarme, pequea. En ningn momento he dicho que lo hicieras. No t. Qu qu quieres decir? No te hagas el loco, Richard. Mtete de una santa vez en la baera le sonri empujndolo suavemente en el costado. Richard no dijo nada ms. Dej que el agua perfumada y caliente le cubriera el cuerpo y se llevara el cansancio y los malos pensares. Margaret le toc los hombros para recostarlo ms y ahuec sus puos para mojarle el pelo, acaricindolo y poniendo en ello todo el cario y las ansias que tena por sentirlo y tener el escudo de una buena excusa para hacerlo. Le enjabon el pelo, lavndoselo con mucho esmero y aclarndolo con agua limpia del jarro. Tena a la vista el cuerpo y la cara de Richard y tiempo para estudiarle cada rasgo, cada expresin, cada movimiento. Pas sus manos mojadas por el rostro que tanto quera, por la frente alta, las cejas bien marcadas, los prpados cerrados y trmulos bajo su

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caricia, la nariz recta y las sensibles alas que delataban, por la apresurada respiracin de su dueo, la excitacin que ste estaba entraando. Al acercarse a la boca Margaret hesit unos momentos antes de dibujar con sus yemas la firme y a la vez sensible lnea de sus labios. Humedeci inconscientemente los suyos. Se encontr con la respiracin cada vez ms pesada y entrecortada, como si hubiera respirado densos vapores faltos de aire. Quera besarle tanto que tuvo que morderse la lengua para resistirse a esa tentacin. Tena que parar si no quera torturar ms su ya sin ello atormentado corazn. Se oblig a continuar enjabonndole el cuerpo, pero Richard la sorprendi introduciendo su ndice derecho en la boca. Cogi aire a medias por la sorpresa, olvidando de repente cosas tan fciles como respirar. Cmo poda un gesto tan inocente despertar tantas sensaciones dentro de ella? Muy adentro suyo, tan adentro que se puso como una amapola con slo pensarlo. Qu estaba haciendo Richard con su dedo? Jade cuando le sinti la lengua acaricindole cada una de las falanges, martirizadamente, sin prisas, tuvo que taparse la boca para no soltar un grito que no hubiera sabido decir si era de sorpresa o de placer. Igual de repentinamente se lo solt, tan deprisa que lleg a pensar que lo que acababa de suceder haba sido fruto de su imaginacin. Haca demasiado calor en la habitacin, seguramente por el agua todava caliente de la baera. Estaba contemplando la posibilidad de dejar que Richard acabara lo empezado por ella, porque no estaba segura de poder seguir llamndose decente por la multitud de los poco dignos pensamientos que se estaban apoderando de su mente. Era una tortura deslizar sus manos por el fuerte torso y palpar bajo el agua los latidos de su corazn, sintiendo tantas ganas de no dejar de hacerlo y saber que si segua perdera el delgado rastro de control que le quedaba. Tena que desarraigar esas malas hierbas de su cerebro. Por qu has tardado tanto? le pregunt con la voz todava turbada por lo acaecido. Por qu he tardado tanto en qu? En traerte el divorcio? le pregunt Richard ponindose tenso. Creo que tena que habrtelo dicho antes, pero como te vi tan impaciente por quitarme la ropa, decid dejarlo para cuando se presentara un momento mejor. Espero que no te importe que ests baando a un hombre casi desnudo que ya no es tu marido, Margaret. Las manos de sta quedaron congeladas en su pecho. Tienes una copia del documento en la carpeta que dej en el sof de la entrada, que me gustara que firmaras. Ya somos libres los dos, seorita Oakland. Salga de mi habitacin, seor Ryvers le dijo Margaret intentando disfrazar en vano la herida que le haban abierto sus palabras en lo ms profundo

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de su alma y que le desfiguraba el bello rostro en incontrolables gestos de sufrimiento. No le dara el gusto de desmoronarse delante de l. No va a acabar de baarme antes? pregunt l irnicamente. Bergante, mezquino y vil! perdi Margaret el control sobre s misma. Ya le importaba muy poco lo que pensara ese ese aarrgghh! En su rabia cogi lo que tena ms al alcance que fue ser una de las botas de Richard y empez a repartir golpes a diestra y siniestra. Ella que haba puesto su corazn en los ojos para que l lo viera, y l, l serpiente venenosa y diablica se lo haba aplastado como si de un bicho repugnante se tratase. Richard se puso de pie en la tina, dejndola que soltara toda la presin y la ira que llevaba acumuladas y que necesitaba dejar ir para ceder el sitio a la liberacin del pasado que tanta falta le haca. Lgrimas de impotencia y desolacin dieron lugar a sollozos desgarradores que le quitaron hasta la ltima pizca de fuerzas, dejndola caer en el suelo derrotada, exhausta, con las dos manos tapndose la cara, avergonzada por sus actos y humillada por lo que todava senta por el que acababa de romperle el corazn en mil pedazos. Podemos hablar ahora, pequea? le pregunt con una voz llena de preocupacin y compasin. Margaret no le contest, pero dej de sollozar. Cuando Richard se le acerc tendindole la mano para ayudarla a levantarse, se la dio cayendo con un estruendo en una de sus mejillas. Acabemos ya con esto, seor Ryvers se dirigi ella primero hacia el escritorio a por una pluma y luego al sof a por la carpeta. Cogi el portafolio de piel dura y lo abri para alcanzar el papel que tena que firmar. Qu es esto? pregunt ella agitando la carpeta vaca en el aire. Mi respuesta a tu peticin de divorcio le contest serenamente Richard. No no entiendo nada. No me acabas de decir que? Has estado jugando conmigo? se acerc ella amenazadoramente, con una cara que transmita todo menos contento. Maggie, te lo puedo explicar. Podemos hablarlo dibuj l una sonrisa de chiquillo en su cara. Era la primera vez que le sonrea, dejando al descubierto sus ansiados hoyuelos en las mejillas. Me has hecho pasar por el infierno y te parece gracioso? se le acerc ella ms, intentando sacarse de la cabeza esa imagen que la estaba desarmando. Eres

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el ser ms desalmado y despiadado que he conocido en toda mi vida, Richard Ryvers, y eso que he vivido bajo el mismo techo con Agnes. No tienes derecho a decir tales cosas, Margaret Oakland, cuando das crdito a lo que te cuenta tu malvada madrastra mientras a m ni siquiera me dejas margen para explicarme y encima te vas, dejndome el divorcio firmado encima de tu mesita de noche. Os he visto desde mi ventana besndoos, no, tu besndola con un ahnco de enamorado perdido no pensaba Margaret dar su brazo a torcer. Oh! Para estar tan enamorado qu raro que no haya encontrado, en todo Longford, un rincn ms ntimo para satisfacer la urgencia de mi amor, no te parece, pequea? Yo no me met en la cama de nadie para darte celos, Richard. En la cama? Pero qu? De qu ests hablando? la mir l desconfiado. No me digas que Agnes Dios mo! S que lo ha hecho Te ha dicho que me haba acostado con ella Y t, t la creste. Creste que yac con ella estando casado contigo. Por eso te fuiste. Es as, Margaret? sta arranc su mirada de la de l y quiso alejarse, pero no pudo. Richard la agarr del brazo, obligndola a soportar su cercana y clavndole la mirada en sus ojos. Es as Margaret? le volvi a preguntar esta vez con ms dureza. S, es as le contest poniendo pegas a las lgrimas que se empeaban en abandonar sus ojos. Y la creste? Contstame, Margaret! la sacudi brevemente. S, LA CRE. Entonces se liber del agarrn. Y ahora, ahora la sigues creyendo? quiso saber, preparado ya para abandonar la habitacin, si escuchara un s. Dios! No me tortures ms, Richard! Por favor se tap la boca con una de las manos en un intento de no estallar en sollozos. S o no, Margaret? la presion. NO, MALDITA SEA! Mi reaccin al verte no fue suficiente prueba de que no? falt ella a la palabra de no desmoronarse y se deshizo en sollozos. Richard la abraz justo cuando las rodillas le estaban fallando, tomndola en sus brazos como si de un nio se tratara.

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Margaret, Maggie pequea, no llores, por favor. Por favor la acurruc l contra su pecho y sentndose en la cama. No recib tu nota y me pas cinco das volvindome loco por no saber dnde estabas. Cuando mi madre me dijo que no habas estado en Sudeley, te busqu por todo Longford y los alrededores, fui a la cabaa donde te encontr aquella vez, pregunt por ti en todas las posadas del camino que lleva al castillo, pero nadie te haba visto. Me doli tu partida, porque sabas quin era y no me consideraste digno de una explicacin, yndote sin decir palabra y dejndome el divorcio firmado. No poda comprender cmo pudiste dar ms crdito a lo que te hubiera dicho Agnes, quien sabes cunto te odia, nos odia, y a m, a quien pensaba que queras, no me diste ni siquiera la oportunidad de mirarte a la cara y contarte toda la verdad. Margaret dej de llorar a medida que escuchaba a Richard contndole lo sucedido y su intuicin le deca que era sincero. Lo mir a la cara, an sentada en su regazo, y se limpi los ojos con las dos manos a la vez, como una cra. De verdad no recibiste mi mensaje? le pregunt en tono reconciliador. De verdad de la buena, pequea pos l un beso sobre su frente. Antes de irse para siempre de Longford Agnes se veng, dicindole a Noah que la nota que haba recibido era para ella. Se fue de Longford para siempre? Pero el testamento de mi padre deca claramente que se poda quedar a vivir ah hasta su muerte. Hay muy pocas cosas que el dinero no pueda arreglar, mi amor. Le compr ese derecho hace tiempo, cuando todava me conocas como Edmund. Esa fue la segunda razn de mi acercamiento a ella. La primera, como bien has intuido eran mis incontrolables ganas de despertar en ti los mismos achares que me reconcoman. Nunca llegu a pensar que uno pudiera tener celos de s mismo. Pero te vea tan enamorada de mi recuerdo que ni siquiera me diste la oportunidad de fijarte en m y ver que tu recuerdo y yo ramos uno. Vivir tu desprecio sabindote enamorada de m era insoportable, por eso comet errores que de tener la cabeza bien fra nunca habra dejado que ocurrieran. S que no es fcil y que hay mucho que perdonar, pero te lo pido igual Chsss le pos Margaret su ndice derecho sobre los labios. Hace tiempo que te lo he perdonado todo, Richard. Entiendo que no te lo puse fcil, y aunque hay cosas que yo que t no habra hecho, las puedo comprender. No pudimos hablarlo todo antes, serenamente como ahora? Has llegado a pensar cuntos das de nuestra vida juntos hemos desperdiciado? Claro que lo he pensado. He tenido cinco siglos para hacerlo. Los dos

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somos orgullosos y tercos, pero me alegro que le hayamos dado un nuevo comienzo lo que tenemos, pequea. Entonces, amigos? le sonri ampliamente Margaret. No se rio Richard a carcajadas al ver la cara de estupor que puso su esposa. Hay cosas que anso mucho ms que el ser tu amigo se puso repentinamente serio. Qu tal si empiezo con ser tu esposo primero? Todava no lo he sido. Margaret se levant sofocada por la intensidad de su mirada y se peg al alfizar de la ventana, de repente muy ocupada en observar cmo cambiaban de color sus nudillos de tanto torcerse las manos. No se asust cuando Richard la abraz, se lo estaba esperando, no, lo estaba deseando, pero las palabras de Agnes de que a un hombre como Richard le gustaban las mujeres experimentadas, que saban dar placer a un hombre la tenan preocupada. Haba ledo muchas novelas de amor e intua que ser esposa era mucho ms que unos cuantos besos, por muy apasionados que fueran, aunque ninguna de las autoras relataba de qu se trataba exactamente. Y si no saba qu hacer? Y si Richard la encontraba demasiado falta de experiencia, que as era, y? En qu ests pensando, pequea? le bes Richard la sien. En algo que me dijo Agnes y que me preocupa le contest sinceramente. Nada de lo que te haya dicho esa bruja debe preocuparte, de veras. Con la envidia que te tena Agnes? A m? Pero ella ella es una mujer muy guapa, y yoyo Maggie, Maggie. Cuanto ms bellas, ms inseguras vosotras las mujeres, no hay quien os comprenda, de verdad. Agnes es una mujer agradable al ojo y ms que guapa, es extica. Pero nunca va a llegar a ser tan preciosamente exquisita como t, amor mo. Si me cuentas lo que te inquieta, aqu me tienes para lo que necesites. De qu se trata? apoy l su barba en el hombro de Margaret en un gesto lleno de ternura y confianza. Bueno Es No se cmo empezar. Tmate el tiempo que necesites. Tenemos toda la noche por delante. Un momento ms tarde los dos estallaron en carcajadas porque las tripas de Richard pedan alimento incansablemente. Has cenado algo? le mir Margaret por encima del hombro. La verdad es que no me acuerdo cundo fue la ltima vez que com.

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Qu quieres decir? se dio ella la vuelta, convencida de que estaba bromeando. Pero la expresin de su rostro la convenci de lo contrario. Cunto hace que no comes, Richard? indag realmente preocupada. No lo s, un da, dos. No le des tanta importancia a una necedad como esta. Cuando trotaba por el Nuevo Mundo pasaba ms tiempo que eso sin comer y aqu estoy, sano y salvo. Voy a bajar a la cocina a por algo. No puedes estar tanto tiempo sin llevar nada a la boca. A m me parece que intentas huir de lo inevitable, Maggie no la dej l apartarse. Te da miedo el estar conmigo, pequea? le susurr al odo hacindola buscarle la mejilla con la suya. No minti ella. Yo creo que s. Le tienes tanto miedo a lo que te hago sentir que para evitarlo eres capaz de errar de noche por una casa que no es tuya a buscar algo que ni siquiera sabes dnde encontrar. Me equivoco, Margaret? le pregunt con una voz grave, ronca y apenas perceptible. S s dnde se apresur a decir ella humedecindose los labios y tragando compulsivamente. Tengo un hambre ms imperioso que me tortura, Margaret. Un hambre de casi tres meses, que dos das sin comer no pueden superar le mordisque l sugerentemente el cuello. Richard, por favor, no sigas. Yo Me gustara que que esto que pasramos nuestra noche de bodas en nuestra casa le par ella las manos que empezaron a desabotonarle el vestido. Me da reparo eh hacer hacer eso aqu, quiero que me hagas tuya y supongo que eso es ms que darnos besos baj avergonzada los ojos por ello quiero recordar nuestra primera noche juntos en Longford. Huyamos pues, vamos a Longford ahora mismo. No quiero esperar ms, Margaret. No puedo esperar ms intensific Richard sus caricias bajndole el vestido del hombro y posando tiernos, lentos y hmedos besos donde la tela dejaba al descubierto la seda de su piel. Richard, es casi de madrugada y en pocas horas se casan Nathalie y Edmund. No crees que nuestra presencia es lo mnimo que les podemos brindar despus de casi romperles el compromiso? se dio ella la vuelta posando un suave beso en su mejilla.

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Me esquivas tanto que empiezo a creer que no deseas mi proximidad, Margaret. Pero reconozco que tienes razn. Se lo debemos a los dos. Eso y mucho ms. Supongo que puedo esperar otro da, aunque no creo que comprendas el sacrificio que ello supone para m le acarici la mejilla con el dorso de su mano . Y ahora, vmonos a la cama. Maana va a ser un da muy, muy largo. Demasiado. Slo vamos a dormir, Margaret. No pongas esa cara de susto le sonri entretenido. Ven! Margaret le dio la mano y se dej llevar como una nia a la cama con dosel donde haba pasado las ltimas cinco noches de insomnio. Se meti ella primero y cuando vio a Richard quitndose, debajo de las sbanas, lo que le quedaba de ropa lo mir desconcertada con una pregunta ms que evidente en los ojos, pese a la ahogada luz de una vela que desperdiciaba lentamente su vida en la mesita de noche que haba al lado izquierdo del lecho. Tena que quitrmela, pequea. No tengo una muda limpia y lo que llevo est empapado despus del bao. Dormir en un charco es lo ltimo que quiero ahora. Es slo eso, no tengo otra cosa en mente, te lo prometo. No me mires as, por favor. Soy un caballero y si te dije que esperara hasta maana por la noche as ser. Adems me he quedado helado de estar cerca de la ventana abierta. Todava hace fresco de noche. No te habr empapado la bata, verdad?, porque si es as lo mejor es quitrtela se le acerc l decidido a comprobarlo por s mismo. No, no. Mi bata est bien, de veras. No hace falta que me la quite. Cmo dejarle acercarse cuando debajo de la misma no llevaba nada? Slo le dio tiempo ponerse la bata cuando le vio. Est bien, est bien estir los labios en una sonrisilla complacida. Buenas noches. Buenas noches le contest con el corazn en un puo por los nervios. Margaret? S? Puedo acercarme a ti? Tengo mucho fro. Slo hasta entrar en calor, te lo prometo. Est bien le respondi pero se arrepinti en seguida, porque en el momento que Richard, fuerte y viril, se le peg al cuerpo, un escalofro traicionero le recorri la espalda. Y no fue el fro el que se lo provoc. Perdona, te he enfriado, verdad? No ha sido nada. Cmo explicarle que lo que senta era todo lo

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contrario? Unas llamas que nacieron en su estmago le inundaron el pecho subiendo hacia su garganta, dejndosela seca como despus de un da de bochorno sin beber y que luego se anidaron en su vientre, consumindola y quitndole el aliento, volvindola jadeante y hambrienta de algo que ella no tena el conocimiento ni el poder de saciar. La fina tela de seda pareca haberse fundido con su piel, porque senta hasta el ms leve roce de los msculos que las inquietas piernas de Richard dejaban en la suyas en busca de calor. Dios mo, pequea! Llevas algo debajo de la camisola? No me ha dado tiempo a ponerme nada ms, lo siento. ste se apart como quemado. Haba faltado muy poco para que su cuerpo delatara su estado de agitacin, y no quera asustar a Margaret. Por qu te has alejado, Richard? Has entrado ya en calor? se dio ella la vuelta para poder verle la cara. S. Y no sabes cunto le contest con la voz quebrada por el deseo. Buenas noches, entonces le busc ella la mejilla para depositar en ella un beso, pero acab besndole la comisura de la boca. Perdona, yo no.Pretenda que fuera en la mejilla quiso apartarse, pero la mano de Richard no la dej. Te vas sin cobrar el de vuelta? le susurr con su mano todava en la suya. Ardo en deseos de besarte, Margaret se puso de costado. Lo llevo deseando desde que dej caer mis ojos sobre tus labios le dijo posando, tras cada palabra, ascendentes besos sobre su palma, mueca, brazo y hombro hasta llegar a su mandbula que acarici con su respiracin, haciendo que el resuello ya entrecortado de Margaret se volviera ms escarpado. Pero no lo voy a hacer, porque si lo hago perder tu confianza y el respeto que le tengo a mi palabra. Si slo es un beso? dijo ella deseando, necesitando que continuara. Nunca es slo un beso, Margaret. Y con cmo me haces sentir te aseguro que darte slo uno me resultara del todo imposible le bes Richard la barbilla. Puedo apoyar la cabeza en tu pecho? le pregunt algo avergonzada por el atrevimiento. Richard la mir con una dulzura de la que no se crea capaz y la abraz, acostndose para permitirle reposar la cabeza entre su hombro y su pecho viendo cumplirse lo que haca tiempo que llevaba anhelando. Richard? empez a jugar Margaret con el vello de su pecho, sin darse cuenta del efecto que ello tena en su marido.

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Dime, amor. Mi padre lo saba, verdad? S, cielo. Lo saba. Fue l quien vino a pedirme que hablara contigo para hacerte entrar en razn y aceptar alguna de las muchas pedidas de mano que recibas. Y yo me dispuse a hacerlo sin pensar que el verte cambiara mi forma de mirarte. Qu qu quieres decir? levant ella sus ojos para buscar en los de l que lo que ella pensaba que le dira era verdad. Que me enamor de ti nada ms verte, Margaret, eso quiero decir. Como un chiquillo. Perdida e irremediablemente. Pero si si me hablaste de la forma ms fra y cortante, como nadie antes en mi vida. Me hiri que me tuvieras delante sin que te dieras cuenta de que era yo, mientras afirmabas que sentas algo por m. Y no digas que mi manera de hablarte fue fra y cortante, que t me superaste con creces le sonri. Eso no es verdad intent ella negrselo riendo, sabiendo bien que lo era. Oh, s que lo es! Las risas y el ovillo de los recuerdos los fueron relajando sin que ellos mismos se percataran, pasando a hablar como dos viejos amigos que al verse despus de mucho tiempo intentaban reducir sus vidas a una hora de frases contadas con la alegra del volver a verse y la confianza quedada intacta a pesar del pasar de los aos. Cuando por fin el cansancio y la felicidad de reencontrarse ganaron la lucha contra los prpados de Margaret y estos cayeron como pesadas cortinas sobre sus ojos, Richard pos sobre su frente un beso susurrndole el buenas noches en la sien y se dej atrapar, cansado y feliz, por las redes de Morfeo. Amanecieron todava abrazados. Margaret fue la primera en abrir los ojos. Respir despacio el aroma de su piel, para no despertarle y, aunque tena el cuello dolorido de haber dormido en la misma posicin el par de horas que quedaban hasta el amanecer, no se atrevi a moverse. Quera aprovechar la intimidad que le daba el sueo profundo en el que estaba sumergido su amado. Ahora tendra tiempo y cercana para deleitar todos sus sentidos con la mitad de su alma que tena al lado. Mirndolo ahora no poda comprender cmo no se dio cuenta, nada ms verle, que era l. Porque jams le haba sonredo, como lo haca ahora en sueos, despertando en ella la necesidad de besarle la sonrisa. Era encantador, y

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era suyo. Apoy el mentn en su pecho desnudo y le mir. Tan plcidamente dormido, con un tenue gesto entreabrindole los labios pareca un bello Adonis nacido para amar. No pudo resistir el impulso que empujaba su mano hacia su cara y se la toc. Apenas, con las yemas trmulas por la emocin de que lo que senta debajo de ellas era real y suyo Aaaaaahhhhh! dio Margaret un grito cuando las manos de Richard la abrazaron obligndola a acostarse en su mitad de cama, con l apoyado a su costado. Los dos estallaron en unas sinceras carcajadas sin importarles ni una sola pizca que alguien pudiera orles. Aj! Me estabas espiando, eh? sonri l en su sien, dndole un beso en la mejilla. Dijo la sartn al cazo se indign Margaret pero le dur poco, porque no pudo contener su risa. Eres un embustero se liber ella de su abrazo y alcanzando una de las almohadas, se la lanz en la cara. Me has dado un susto de muerte. Richard dej que el arma de la venganza lo tocara y se tir en la cama, como si le hubieran lanzado una roca. Margaret solt una sonrisilla complacida. Desconoca ese lado de su marido, pero la diverta sobremanera. Tendr que pedirle algo de ropa a Nathalie. Molestarla el mismsimo da de su boda es lo que menos quiero, pero no puedes ir por la mansin as. Yo estoy muy bien aqu dentro. Pueden cerrar la puerta y llevarse las llaves, mientras estoy contigo me importa muy poco... Zalamero le rega Margaret con cario. Tranquila, amor, Noah me dijo que haba echado ropa limpia al saco de provisiones que siempre llevo encima. Estar ms arrugada que la cara de la vejez, pero es ropa y est limpia. No me dijiste anoche que no tenas una muda limpia? le mir con fingido reproche. Y es la verdad, slo que traerme el saco era lo ltimo que tena en la cabeza en esos momentos. Supongo que se lo habr llevado el mozo antes de dejar a Star en los establos. Y Arrow? pregunt preocupada Margaret, ya que saba que su marido nunca montaba otro caballo. Tenan una amistad muy bonita. Est bien?

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Est bien, pequea, no te preocupes se levant l de la cama para tranquilizarla, olvidndose de que no llevaba ropa. Margaret apart sus ojos, avergonzada. Perdname, se me haba olvidado se envolvi Richard alrededor de la cintura una sbana que alcanz de la cama. Aunque, amada ma, tendrs que acostumbrarte a verme as, pues es como ms pienso pasar el tiempo a tu lado. Riichard! no supo ella dnde mirar, colorada por su descaro. Me hace gracia la facilidad con la que te pones de mil colores, Margaret. Se te ve tan inocentemente dulce la acerc ms a s. Richard intent ella escabullirse as nunca llegaremos a la iglesia. Tienes miedo de lo que nos va a pasar esta noche, amor? le subi l la barbilla, mirndola intensamente y serio. Margaret no pudo hacer otra cosa que tragarse las palabras, perdindose sin remedio en lo azul de sus ojos que bajaron a sus labios, lentamente, como una caricia y volvieron a clavarse en los de ella, buscando en ellos la realidad con la que l haba sentido el beso que acababan de compartir. Y cometi el nico error posible en ese momento: se humedeci los labios. Como un hambriento halcn que se lanza sobre su presa, se apoder Richard de su boca. Sus manos la encarcelaron, invitndola a acercrsele ms, a fundirse con l. Deslizndose perezosa por sus piernas, la sbana que lo envolva acab en el suelo El rostro de Margaret se perdi en la suave caricia de dos grandes palmas, que lo rodearon protectoras como si tuvieran entre ellas el ms preciado de los tesoros. Con labios trmulos Richard imit el contorno de su boca con la suya, dejndola jadeante y hacindola tragar precipitadamente por la anticipacin. Bes cada uno de los resaltes, saborendolo sin prisas y ladendole la cabeza para tener mejor acceso. Luego jug con su madura ternura, encerrndolos entre los suyos hasta sentir que ya no tena suficiente y los separ pidiendo ms. Quera con toda su razn que Margaret disfrutara del vnculo que con cada roce se haca ms estrecho, ms ntimo. Y cmo le hubiera gustado seguir con la misma hambre con la que haba empezado!, pero el querer que Margaret tuviera un hermoso recuerdo de su primer beso, le convenci dejar sus deseos en un segundo plano. Verla tan jadeante y disfrutando de sus caricias lo volva loco de deseo. Separ sus labios suavemente de los de ella, mirndola. Los ojos de Margaret lo observaban perdidos y neblinosos tras los pesados prpados que se abran y se cerraban indolentes. Era la huella que el primer beso haba cosido a su esencia. Pos un segundo, casi etreo, para sellar el primero mientras sus manos deshacan el lazo de la bata que separaba sus pieles.

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El fuego del infierno corri por sus venas cuando Margaret, en un intento de esconder su desnudez, peg su cuerpo al de l. Del fuego que se aviv ms an cuando sinti los turgentes senos contra su vientre alto se desprendieron miles de llamas que lo quemaron y murieron para nacer un instante despus en un ramo de escalofros que le erizaron la piel. Y luego dej de pensar para slo sentir. Llev a Margaret a la cama, acostndola dulcemente sobre su brazo derecho sin dejar de besarla. La notaba tensa y por mucho que le hubiera gustado poner fin a su tortura en ese mismo momento, quera disfrutar a travs de ella y del cmo la haca sentir. La bes depositando en su frente, ojos y pmulos suaves besos, que se hicieron ms ardientes a medida que se acercaba a sus labios, de los que se apoder avaro y famlico en un beso ahora ms exigente y explorador. La calidez con la que Margaret le dio la bienvenida despert en l ternura y pasin. Una de sus manos baj desde su rostro hacia los hombros, dibujando suaves lneas a lo largo de sus clavculas y descendiendo hasta encontrar los pequeos colmos que encajaban perfectamente en el hueco de su palma. Acarici las pequeas cimas con los nudillos y sonri en el odo de su esposa cuando sta arque la espalda en busca de ms. Cuando los labios de Richard siguieron el camino de su mano, repitiendo cada uno de sus movimientos, Margaret abri la boca en busca de aire. Pens muchas veces en qu sentira cuando l la besara, pero jams, nunca haba imaginado que se pudiera percibir tanto en partes tan distintas de su cuerpo a la vez. Senta pulsaciones hasta en las puntas de los dedos cuando Richard le besaba los ojos y un fuego consumindola por dentro cuando su respiracin le acariciaba el hueco de la base del cuello... Milady! se oy la voz de Anne de detrs de la puerta. He venido a retirar la tina y traigo la ropa del seor. Diantres! se apart Richard. En el momento ms oportuno. Margaret le sonri dndole un beso en los labios y se levant tirando de la manta para taparse. Cuando lleg donde su bata yaca en el suelo la cogi y se la puso de camino hacia la puerta. La abri, le dijo algo a Anne y volvi a entrar con la pila de ropa planchada en las manos. Nathalie me necesita, Richard le dijo ella sin atreverse a mirarle. Sera mejor que que lo dejramos para cuando hayamos llegado a Longford. Por qu no me miras, pequea? le pregunt Richard cuando Margaret le tendi la ropa, divirtindose al ver sus mejillas encendidas. Te complace verme abochornada verdad? apoy ella las manos en su cintura, ladeando la cabeza y empequeeciendo los ojos.

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Culpable, me encantan tus mejillas encendidas, amor. Ser mejor que me marche. Nathalie me est esperando para que la ayude con los detalles de la boda abri ella el armario del cual sac un vestido sencillo y cmodo para llevar por casa. Voy al dormitorio contiguo a vestirme se dirigi hacia all. Necesitas de ayuda? le pregunt Richard con una sonrisa de chiquillo atravesndole la cara de oreja a oreja. Ni lo suees, Richard Ryvers. Tu poder sobre m se acab en el momento en el que llamaron a la puerta sonri complacida. Y mi beso de despedida? Voy para Longford en cuanto me acabe de vestir. Tengo que ir a Brighton luego para acompaar a Edmund hacia aqu y no te ver en todo el da. Oh, querido mo se aproxim Margaret al borde de la cama donde estaba sentado, as tendremos los dos algo con qu llenar las horas pos un carioso beso sobre su boca. Y parecern ms cortas. Pedir que suban algo de comer. Promteme que no te irs sin antes haber comido. Te lo prometo, pequea le sonri besndole la mano y luego la punta de la nariz. Y las horas me parecern interminables, llenas o no. A m tambin, Richard. A m tambin le ech una ltima mirada llena de dulzura antes de desaparecer por la puerta

La mansin de los condes de Brighton era una colorida mezcla de vaivenes de criados sumergidos en los ltimos preparativos para la boda y risas de nios correteando por los pasillos y el patio. Las emociones se respiraban en todos y cada uno de los rincones. Nathalie luca un hermoso vestido largo de satn y encaje bordado con perlas e hilo de plata, de cuello barca no muy profundo y manga de encaje que dejaba ver un palmo de piel encima de las muecas. Si estaba nerviosa, la novia lo saba disimular muy bien, porque pareca la tranquilidad personificada, serena y bella. Llevaba el pelo recogido en la nuca en un bonito moo que apenas asomaba de debajo del velo-sombrero que descansaba en una lluvia de encaje y diminutas perlas de ro en su frente, bajando en suaves cascadas hasta el borde de la cola de su vestido.

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Ests preciosa, Nathalie le dijo su casi prima poltica sonriendo sinceramente. Hoy todo es precioso para ti, Margaret le contest la novia estirando sus comisuras en una insinuante sonrisa. Qu cosas tienes! se ruboriz sta hasta la punta de los cabellos, escondiendo sus ojos. Me alegro de que os hayis reconciliado. Sois las personas ms tercas que he conocido y tambin las ms generosas y buenas. Y es imposible no quereros cuando uno sabe ver ms all de la piel. Quieres que te abra el camino en la iglesia con la cara hecha una amapola, verdad? Qu bonito es el amor! suspir Nathalie adrede. Te recuerdo que eres t quien se casa hoy sigui Margaret ajustndole, sin necesidad alguna, el velo sobre la cola del vestido. Yo amo a Edmund, y lo reconozco sin reparos. Y a ti te cuesta tanto que Estis listas, chicas? pregunt la condesa entrando en el saln que en la ltima semana se haba convertido en taller de costura y sitio preferido de las dos jvenes que pasaban el tiempo leyendo, reflexionando y hablando de todo un poco o sobre qu ms cosas aadirle o quitarle al vestido. S, mam. Estamos listas. Oh, mi nia, ests preciosa la abraz Suzanne. Mam, no te pondrs a llorar ahora, verdad? No, claro que no se dio ella la vuelta para secarse disimuladamente los ojos. Te espero en la iglesia, Nat. Condesa hizo Margaret una pequea reverencia y sali queriendo concederles un momento de madre a hija. A ella le habra gustado que as fuera el da de su boda. No, hoy no poda estar triste. Senta tantas emociones agolpndose en su pecho que mientras caminaba hacia la capilla le pareci estar flotando. Era culpa, en parte, del vestido que llevaba, uno plateado y vaporoso que ella no consideraba adecuado para una hija de luto, pero vea tan emocionada a Nathalie que al final se dej persuadir, convencida de que sus padres estaran felices de verla as. Llevaba el pelo en una trenza reposando en su hombro derecho, adornada con hilos de perlas que contrastaba agraciadamente con el color de su atuendo. Lo nico en que poda pensar era en llegar cuanto antes

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a la capilla y ver a Richard. No lo haba visto desde esa maana y le pareca mentira que le echara tanto de menos cuando haca unos cuantos das pensaba que la felicidad estaba lejos, a una eternidad de l. Las tres primas de Nathalie la esperaban en la puerta de la capilla. Y cuando por fin vio a la novia acercndose del brazo de su padre con dos pequeas vestidas de princesas que iban entusiasmadas detrs de ella llevndole la cola del vestido, supo que era la hora de entrar, primero las primas y ella detrs. Al pisar la alfombra de la capilla hermosamente adornada con flores que desprendan una perfecta mezcla de aromas, sinti un par de ojos que slo vean a ella. Richard estaba al lado de Edmund quien luca un traje de exquisito corte que le quedaba como un guante, mirndola como si fueran ellos quienes se estaban casando. Margaret le encontr la mirada y se arrepinti, ahora no tendra ojos para nada ni nadie ms. Estaba tan guapo que le dola. Y esa intensidad con la que la contemplaba la desnudaba en todos los sentidos, recordndole lo mucho que eran las pocas horas que quedaban hasta volver a Longford. Rez porque sus pensamientos no le tieran las mejillas de rosa intenso, pero era demasiado tarde. Y l sonrea! complacido y feliz de verla tan alborotada. Le estaba guiando? Slo esper que el rosa de sus mejillas no se volviera carmes. Dios, qu vergenza! Menos mal que iba la ltima y que tena que estar en el lado opuesto de donde estaba l. Sinti su mirada atravesando los cuerpos de las tres jvenes que tena al lado para parar en su rostro. Le ech otra de reproche, con un claro mensaje de dejar de hacerlo, lo que torci la cara de Richard en una media sonrisa llena de satisfaccin. Ests guapsima le decan sus ojos no veo la hora de llegar a Longford. Margaret se sonroj ms an, si es que eso era posible. Menos mal que Nathalie apareci del brazo de su padre y todas las miradas se dirigieron hacia la puerta de la capilla, porque Margaret empezaba a pensar que era el blanco de las ms de dos docenas de ojos que haba en el recinto. Richard sigui mirndola durante toda la ceremonia, sacndole una sonrisilla cuando Edmund tuvo que pedirle las alianzas dos veces seguidas. Era un imposible! Pero esa sonrisa de chiquillo tan llena de ya vers que le sacaba los hoyuelos en las mejillas la haca sentir un calor que nada tena que ver con el verano, porque a pesar de estar en junio, haca fresco. Cuando la marcha nupcial de Wagner inund el aire de la capilla, dando por concluido el enlace y todos felicitaban a los recin casados, Margaret sinti dos brazos envolvindola por la espalda. El susto slo dur un instante, porque al siguiente ya saba de quin se trataba. Tengo unas ganas enormes de quitarte ese vestido ahora mismo le susurr al odo. Riiichard! no poda Margaret creerse su descaro. Est lleno de gente.

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Estn demasiado ocupados con los tortolitos como para saber que estamos aqu. Buenos das, mis nios los salud Madeleine intentando, sin mucho xito, disimular una sonrisa. Veo que estis bien y me alegro muchsimo. Madre dijo Richard ocupando una postura ms decente, al lado de su esposa, pero con una mano apoyada en su cintura. Buenos das. Su Seora la salud Margaret con una impecable reverencia, aprovechando para esconder su cara encendida. Mi nia la abraz Madeleine con mucho cario. Veo que has recibido mi regalo le dijo mirando el collar que Olivia le haba dejado para regalrselo a su hija en el da ms feliz de su vida. Y haba acertado. Lo era. Me alegra tanto veros tan felices juntos que no me lo puedo creer an. Ests radiante, mi pequea. Esto es lo que llaman sentarte bien el matrimonio. No te avergences, Margaret. La felicidad nunca debe hacerlo. Cundo os animis a venir de visita a Sudeley? le pregunt esta vez a Richard, en un tono que todava denotaba un poco de enfado hacia l. Todava tenemos asuntos por resolver en Longford, madre, verdad, Margaret? la mir l seriamente. sta se encontr en un apuro buscando una respuesta que suene convincente. As es le ech ella una mirada de ya hablaremos de eso. Pero creo que podemos ir maana mismo, no es as, cario? le sonri satisfecha con su reaccin. Maana? le dirigi una ojeada de esta no te la perdonar jams. Maana seguramente estaremos muy cansados despus del da de hoy puso Richard una mueca de complacencia al ver que Margaret se sofocaba ms todava. Podis venir cuando queris y podis, nios. Os estaremos esperando. Y pap? pregunt su hijo. Est por ah hablando con Elijah. Luego lo saludis. Se alegrar de que por fin estis juntos. Os dejo, voy a ver si Suzanne necesita de ayuda. Hasta luego! les sonri cariosamente mirndolos a los dos. Hasta luego, Su Seora se despidi su nuera. Hasta luego, madre. Por qu le hablas tan serio, Richard? le pregunt Margaret cuando

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Madeleine estaba a una distancia desde donde no poda orlos. Pero si es ella quien sigue enfadada conmigo protest ste. Y no tendr ninguna razn para ello? aludi ella. S que la tiene, pero no fue mi culpa bueno, quizs s, pero no enteramente. No tena ni idea de que Bueno, ya tendremos tiempo para hablar de ello. Hoy es un da demasiado hermoso como para estropearlo con recuerdos desagradables, no crees? Te he dicho lo preciosa que ests con este vestido? se agach para darle un beso en el cuello. Zalamero! Si te pones as no me puedo enfadar contigo se apart ella dejndolo dando besos al aire. Enfdate despus de esta noche, si es que luego te acuerdas solt l una sonrisilla. Tengo entendido que los buenos amantes no presumen de serlo. Me ests retando, Margaret Oakland? empequeeci l los ojos. Nada ms lejos de mis intenciones, Richard Ryvers apart ella la mirada delatando su mentira. Mi venganza ser despiadada le prometi l medio en serio, medio en broma. Cuando despidieron a Nathalie y Edmund, quienes partieron para Florencia a pasar ah su luna de miel, Richard se le acerc abrazndola. Te parece si huimos ya, Maggie? le dijo al odo. Pero si todava no se ha acabado, Richard le contest esquivando su mirada. Por qu tengo la impresin de que ests evitando lo inevitable, pequea? Yo, yo no Acaso no te gust lo de esta maana? le susurr con voz ronca. Riiichard! le reprimi mirando hacia los lados para ver si alguien lo haba odo. Me he portado muy bien durante demasiado tiempo, Margaret. Mi paciencia tiene un lmite. Elige: o te vienes ahora mismo a Longford conmigo o empiezo a quitarte este precioso vestido ahora y aqu mismo. No osaras! le sonde con la mirada en busca de una seal que

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corroborara que estaba bromeando, pero slo encontr su rostro ms serio que haba visto jams. Ponme a prueba musit con la ms profunda y melosa de las voces. Est bien, vmonos slo pudo tragar Margaret. Sabia decisin la cogi l de la mano dirigindose juntos hacia la salida.

El camino de vuelta a Longford fue un desesperado sinvivir de sensaciones, pues Richard pens que la intimidad del coche era un buen sitio para empezar la noche, dejndola jadeante con sus besos y caricias. Empezaba a darse cuenta a qu se estaba refiriendo cuando le haba dicho que su venganza sera despiadada. No poda pensar sin estremecerse en cmo sera cuando no hubiera telas entre sus cuerpos. El mero hecho de imaginarlo la haca buscar vidamente el aire. Estaba deseando sentir sus labios en los suyos y recorrindole el cuerpo como esa maana Cuando el coche par, como una respuesta a sus plegarias, Richard la cogi en brazos, sin reparar en lo desaliados que iban los dos. En Longford no haba nadie. Ni una sola alma. Se dirigi hacia el dormitorio con ella an en brazos, depositando suaves besos en su frente, sus ojos y labios. Cierra los ojos, mi amor le susurr. Pero Tan slo hazlo, por favor rog apenas audible. Confa en m. Margaret lo hizo sin protestar. Cerr los ojos mientras el no saber qu pasara no le caba en el pecho. Shhh! le dijo respira profundo, pequea. Y siente, slo siente. Margaret intent hacerle caso, pero fracas rotundamente. Su voz logr el efecto contrario, hacindola jadear por la anticipacin. Sinti sus manos en la espalda, desabrochndole el vestido gancho tras gancho, lentamente, tan lentamente que le entraron ganas de meterle prisa. Cuando por fin el ltimo fue quitado del abrazo de su ojo, la mano de Richard dibuj una lnea recta a lo largo de su columna, separando los dos lados y pasando sus manos por entre la tela y su piel acogi en las palmas sus senos, sin haberle quitado el vestido an. Margaret pens que se sofocara. Una mezcla de alivio y fuego se apoderaron de su pecho, dificultndole la respiracin. Richard pos sus labios entre el cuello y

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el hombro, apenas rozndole la piel. Sinti su respiracin en la clavcula y lade su cabeza como indicndole dnde quera el siguiente roce. El vestido acab en el suelo, dejando a la vista tan slo una fina enagua y unas medias casi transparentes. En un instante, la enagua acab junto al vestido, obligando a Margaret a cruzar instintivamente sus brazos encima del pecho para cubrir su desnudez. Richard le dio la vuelta para mirarla a la cara, ofrecindole su pecho como amparo. Margaret lo abraz, apoyando su mejilla en el lado izquierdo de su torso. Margaret, mrame articul apenas. Soy yo, pequea, y eres tan ma como yo soy tuyo. Somos uno en alma, y muy pronto lo seremos en cuerpo tambin. No le tengas miedo a nada. Nunca te hara dao, lo sabes, no? S trag hechizada por el brillo en sus ojos que le miraban con tanta intensidad que lleg a pensar que se derretira. Bien, dime qu sientes Te gusta que te acaricie? le dio un beso fugaz en los labios. No me lo preguntes, por favor baj ella la mirada. Est bien. Sgueme la cogi de la mano. Margaret recogi su enagua del suelo y se tap los senos, luego le sigui. Maggie sonri Richard. No vamos a necesitar esto, mi amor se la volvi a quitar cuando llegaron al lado de la tina humeante que desprenda un suave aroma a rosa y lavanda. Ven la invit vamos a relajarnos un poco. Me ayudas a quitarme la ropa? le pidi. Margaret se le acerc vergonzosa, y sin atreverse a mirarle a la cara empez a desabrocharle primero la corbata y luego empez a desabotonarle la camisa, botn tras botn, como se lo haba hecho l, tocando la tela y su piel a la vez. Aprendes rpido, pequea le cogi l una mano besndole la palma. Pero creo que fue una mala idea pedrtelo, t esprame en la tina, yo voy enseguida. Lo he hecho mal? pregunt Margaret con un atisbo de decepcin en la cara. Lo has hecho demasiado bien, mi amor, pero quiero que esta noche sea inolvidable para ti, y si te dejo seguir, mucho me temo que no sabr esperar tanto. Est bien, pero no mires mientras voy a meterme en el agua. Ser nuestra primera vez y comprendo tu timidez se dio l la vuelta. Pero me encargar de que no quede ni rastro de ella tras esta noche.

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Richard? oy de detrs del cancel. Dime, amor sonri ste intuyendo qu era lo que quera saber. Qu clase de baera es esta? No te gusta, cielo? sigui l sonriendo. Uhmm, tiene una forma muy rara. La mand hacer para nosotros, pequea. Es para los dos. Para los dos? Y este uuy, qu susto me has dado! se sorprendi ella al verle detrs. Qu son estos pequeos peldaos de aqu? le pregunt curiosa. Son para sentarnos nosotros, abrazando al otro con las piernas mientras le lava o le masajea la espalda o sentarnos cara a cara, segn nos apetezca. Qu te parece? Eehhmm, es curioso. Nunca antes haba visto una cosa igual le sonri. Les cost trabajo hacerla como yo quera, pero es bastante cmoda, ya vers. Vamos, entra. Margaret obedeci, acomodndose en la baera. La tina de cobre era bastante ms larga de lo habitual, con una especie de asiento apenas saliente trabajado en el propio metal. Los laterales de la baera tenan reposabrazos y en los dos cabezales haba una especie de apoyacabezas tambin de cobre que terminaba en una almohadilla para mayor confort. Slo cuando se sent pudo Margaret apreciar lo cmodo que se estaba dentro y sinti desvanecindose el cansancio que llevaba encima. Mmmmm, nunca lo habra dicho, pero es muy, muy agradable. Me alegro de que te guste, pequea. Lo intua, pero nunca se sabe. Se baaron en tranquilidad y disfrutando del contacto del otro al lavarse las espaldas y lo que ms sorprendi a Margaret fue que en ningn momento hizo nada ms que disfrutar con ella de un bao relajante y agradable, tanto que ya empezaba a pensar que se dejaran vencidos por el agradable sopor que les invada el cuerpo y se iran a dormir. Richard se levant por fin y alcanz una toalla con la que se envolvi la cintura y le dio otra a Margaret para que se secase. Te voy a dejar un poco de intimidad mientras me visto le dijo encima de la cama tienes un vestido que me gustara que te pusieras para cenar. Podras

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no hacerme preguntas, mi amor? se le acerc dndole un tierno beso en una de las comisuras de su boca. Est bien. Te lo prometo le sonri. Richard desapareci por la puerta de su dormitorio. Margaret se acerc a la cama secndose el pelo. Despus de dejarlo casi seco, se lo pein en un sencillo semirecogido. Cuando se acerc a por el vestido se qued muda mirando hacia la cama. Era su vestido de novia. Con el velo y un estuche de joyas rojo atado con un lazo dorado al lado. Se tap la boca con una mano, esforzndose por no echarse a llorar. Richard quera que tuvieran una verdadera noche de bodas! Un gesto tan tierno y romntico no haba ledo ni siquiera en sus libros de novelas. Se puso el vestido como pudo, sin lograr abrochrselo. Te ayudo, pequea? le pregunt Richard. S, por favor se limit a contestar. Le abroch paciente y en silencio los ganchos, acaricindole la espalda siempre que suba a por el siguiente. Cuando termin, cogi el regalo de la cama y se lo entreg. Espero que te guste, lo he elegido pensando en ti le dijo intentando contener su emocin. Margaret desat el lazo con la paciencia al lmite. Cuando lo abri, un sorprendido oh escap de sus labios, mir a Richard y luego volvi a mirar el contenido. Con dedos trmulos toc el terciopelo negro y sac delicadamente un collar de diminutas y finsimas margaritas trabajado en oro con pequeos diamantes amarillos en el centro de cada una de ellas. Al lado haba un par de pendientes y una pulserita a juego. Te gustan, amor? pregunt Richard impaciente al ver que Margaret no deca ni media. Oh perdname, Richard le sonri. Cielo, son preciosas. Me gustan muchsimo y ms sabiendo que pensaste en m al elegirlas. Me lo pones? apoy Margaret el collar en la base de su cuello, esperando a que l se lo abrochara. Claro, pequea. Me alegra que sean de tu agrado la ayud Richard a ponrselo. Gracias le mir ella contenta, posando un dulce beso en sus labios. Te queda tal como imagin la abraz l con cario. Margaritas para Margaret le bes el dorso de la mano. El regalo perfecto para la mujer que

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amo. No pude drtelo el da de nuestra boda. Te vea tan infeliz que supona que me odiaras igual o incluso ms si lo hubiera hecho. Lo que s exactamente es cundo dej de ver en ti a la pequea chantajista a quien paseaba en poni, que al desmontarla no me soltaba el cuello hasta que no le daba tres besos y empec a mirarte como a la nica mujer que me rob el corazn. Cuando te vi por primera vez en Longford esa tarde despus de tantos aos, tan inconsciente de tu belleza, tan triste y defendindome delante de m mismo con el ahnco de una esposa fiel, supe, al marcharme, que haba dejado mi corazn en tus manos. Creo que has comprendido qu fue lo que me impuls a proceder de esa manera, pero quiero pedirte perdn igual y preguntarte ahora, sin imponerte nada si quieres ser mi esposa, Margaret la mir con ojos expectantes y angustiosos. sta se qued muda mirndolo y con un ligero gesto se quit el collar del cuello. Me temo que no puedo aceptarlo, Richard levant ella su mano inerte y depositndolo en ella le cerr el puo. Un gesto de dolor naci primero en lo gris de sus ojos, para luego atravesarle la cara. Espero que comprendas por qu. Supongo que s dijo con una voz que intentaba, sin mucho xito, parecer calma. Es demasiado pedir que perdones tanto. Es slo que pensaba que t que t Qu yo qu? Qu te amaba? Supongo que vi lo que quise ver. Lo siento No te importuno ms gir sobre sus talones preparado ya para salir. Y te amo, Richard Ryvers. Te amo con todo mi corazn. Siempre te he amado. Richard par sus pasos y gir lentamente su cuerpo hacia ella prohibindose cualquier atisbo de ilusin y esperando pacientemente a que venga el pero. Pero, como bien sabes estoy casada ya con Edmund Woodville. Por lo tanto lo nuestro no puede ser dijo Margaret apenas conteniendo su risa. Pero se le esfum de la cara cuando vio la determinacin con la que Richard caminaba hacia ella quitndose la chaqueta. Se le acercaba como un felino que acechaba al ciervo antes de atacar. Margaret sinti una extraa mezcla de escalofros y sensaciones que la sacudi de pies a cabeza. El modo en que Richard dej la chaqueta encima de la cama la hizo tragar precipitadamente. La miraba con

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una media sonrisa clavada en la cara y se par a un paso delante de ella. Empez a desabrocharse lentamente la camisa, primero los botones de las mangas y luego los delanteros. Margaret lo miraba como hechizada y no saba qu esperar de todo aquello, la cara de Richard era impenetrable como una mscara de hierro. Senta miedo y excitacin a la vez. Cuando por fin dej la camisa al lado de la chaqueta, empez a hacer lo mismo con sus pantalones que acabaron en el suelo. Margaret se tap los ojos con las palmas, segura de que estaba despojado delante de ella sin rastro de pudor en su mirada. No las baj ni siquiera cuando sinti que le estaba quitando el vestido. Qu poco le haba durado puesto! Se dej llevar a la cama en brazos con el corazn latindole tan fuerte que pensaba que se le vea desde fuera. Not el frescor de las sbanas debajo de su cuerpo desnudo y un olor a rosas le invadi los sentidos. Fue entonces cuando al abrir los ojos se dio cuenta de que Richard haba quitado el cubrecama dejando a la vista un mar de ptalos de rosas carmes. Seguramente formaba parte de la sorpresa que le haba preparado, pero ya era tarde preguntrselo, y lo saba. Richard le solt el pelo, dejndolo caer en suaves ondas sobre sus hombros y cogindola de la cintura la sent en su regazo con la espalda hacia l. Empez con suaves besos en sus omplatos, apoderndose de sus senos y acaricindoselos hasta que los not florecer. Conque Edmund Woodville pronunci alternando las palabras con los besos. S dijo Margaret con la voz ronca por las sensaciones, arqueando su espalda para estar ms cerca de sus manos. Quieres que vaya a pedirle que contine l? la encarcel l entre su cuerpo y el lecho de ptalos, con los brazos encima de su cabeza clavados por sus manos. La bes deliciosamente lento, sin tocarla con su cuerpo y descubriendo los ms ntimos secretos de su boca, mandando llamas por sus venas, hacindola buscar su piel. No le contest intentando levantar su cuerpo para sentir su calor. Richard no la dej, segua besndola pasando de sus labios a los hombros, al hueco de la base de la garganta que saba la volva loca, a sus clavculas, pero sin llegar a los senos. Qu es lo que quieres entonces, Margaret? la sigui torturando depositando ardientes besos descendientes sobre sus costillas, dibujando una hmeda lnea a lo largo de su vientre.

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Por favor se retorci Margaret intentando liberar sus manos. Por favor qu? le pas Richard una mano por la cara interior de uno de los muslos, roce que le hizo cerrar las rodillas. Quin soy, Margaret? Por favor se humedeci ella los labios. Mi venganza puede ser ms despiadada an si es eso lo que quieres. Quin soy, Margaret? volvi a subir besndole el escote, pero no los senos. Eres Richard. Y quin ms? se apoder de una de las cimas de sus pechos, mordisquendola suavemente, acaricindola con sus labios y dejando una tmida y centelleante huella, que en la luz de la nica vela que se dejaba caer sus lgrimas de cera en una de las mesitas de noche, pareca de roco vivo. Margaret busc desesperadamente aire perdida en las nuevas sensaciones que senta correr por todo su cuerpo, pero nada comparado con el las punzantes pulsaciones que senta en su vientre, un fuego que, ahora saba, slo Richard poda aplacar. Y quin ms, Margaret? pregunt sin rastro de piedad en su voz. Y mi marido cedi ella. Y quin ms? cambi Richard de cima, volvindola loca. No me tortures ms, por favor. Quiero tocarte, maldita sea! quiso zafarse de la prisin de sus manos. Jaj, amor mo eso es del todo halagador la dej l sentir todo su peso, demostrndole que no era la nica que sufra la pesadez del preludio y liberndole, por fin las manos. Margaret le recorri, hambrienta, la cara, los hombros, la espalda, abrazndole como si hubiera querido fundirse con l. Le busc la boca, respondindole con besos cortos, desinhibidos y ansiosos. Pensaba que con eso bastara para llenar el vaco que senta dentro. Pero no fue suficiente. Mi amor, por favor le susurr en la sien, besndole los ojos. Por favor qu, pequea? pregunt Richard al borde de la cordura. No lo s, pero por favor le mir suplicante. Una lgrima que no saba por qu se haba asomado a sus ojos le surc la mejilla. Richard se apoder de su boca, abandonndose a las sensaciones, vido por ensearle a la mujer con nombre de flor que ms amaba en el mundo y que arda entre sus brazos con la misma llama que le consuma a l, cul era la cara telrica del amor. La vela de la mesita de noche muri apagada por la brisa nocturna que

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entr por la ventana abierta, regalndoles la intimidad de una perfecta noche de verano sin estrellas, hecha para un amor que un da fue condenado a morir y que supo encontrar la vereda hacia el renacer.

Fin

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