You are on page 1of 137

El misterio del cuarto amarillo Gastn Leroux

1. DONDE SE EMPIEZA A NO ENTENDER NADA


No sin cierta emocin, comienzo a relatar aqu las extraordinarias aventuras de Joseph Rouletabille. Hasta hoy, este se haba negado tan firmemente a ello que yo haba perdido toda esperanza de publicar alguna vez la historia policial ms curiosa de los ltimos quince aos. Supongo que el pblico nunca habra conocido toda la verdad sobre el prodigioso caso llamado del Cuarto Amarillo -que gener tantos dramas misteriosos, crueles y sensacionales, y en el que mi amigo estuvo tan ntimamente comprometido- si, con motivo de la reciente nominacin del ilustre Stangerson para el grado de la Gran Cruz de la Legin de Honor1, un peridico vespertino, en un artculo lamentable por su ignorancia o por su audaz perfidia, no hubiera resucitado una terrible aventura que Joseph Rouletabille, segn me deca, hubiera deseado que se olvidara para siempre. El Cuarto Amarillo! Quin poda acordarse de ese caso que hizo correr tanta tinta hace unos quince aos? Se suele olvidar tan rpido en Pars! Acaso no hemos olvidado hasta el nombre del proceso de Nayves y la trgica historia de la muerte del pequeo Menaldo 2 ? Y, sin embargo, en esa poca, la opinin pblica estaba tan interesada por los debates que origin el caso, que una crisis ministerial que estall en aquel momento pas completamente inadvertida. Ahora bien, el proceso del Cuarto Amarillo, que precedi unos cuantos aos al caso de Nayves, tuvo an ms resonancia. Durante meses, el mundo entero intent resolver aquel oscuro problema... El ms oscuro, hasta donde s, que jams haya desafiado la perspicacia de nuestra polica o se haya presentado nunca a la conciencia de nuestros jueces. Todos buscaban la solucin de ese problema perturbador. Fue como un dramtico jeroglfico que se empeaban por descifrar la vieja Europa y la joven Amrica. La verdad -me est permitido decirlo porque no hay en todo esto amor propio de autor y no hago ms que transcribir hechos sobre los cuales una documentacin excepcional me permite aportar una nueva luz-, la verdad es que no creo que en el campo de la realidad o de la imaginacin, ni siquiera en el autor de "Los crmenes de la calle Morgue", ni en las invenciones de los seguidores de Edgar Poe ni en los truculentos casos de Conan Doyle se pueda encontrar algo comparable, en lo que al misterio se refiere, con el completamente natural misterio del Cuarto Amarillo3. Lo que nadie haba podido dilucidar, el joven Joseph Rouletabille, de dieciocho aos de edad, por entonces modesto reportero de un diario importante, lo descubri. Pero cuando revel ante los Tribunales la clave del caso, no dijo toda la verdad. Slo dej entrever lo necesario para explicar lo inexplicable y para impedir que se condenara a un inocente. Las razones que tena para callar hoy han desaparecido. Ms an, mi amigo tiene que hablar. Van a saberlo todo; por eso, sin ms prembulos, voy a exponer ante ustedes el problema del Cuarto Amarillo, tal como se plante ante los ojos del mundo entero, al da siguiente del drama del castillo de Glandier. El 25 de octubre de 1892, la siguiente nota de ltima hora apareca en Le Temps4:

La Gran Cruz de la Legin de Honor es la mxima distincin que se otorga, en Francia, a personalidades destacadas de todo el mundo. 2 El narrador menciona dos sonados casos judiciales de la poca. En el proceso de Nayves (1895), Leroux tuvo participacin activa, ya que logr publicar una entrevista al acusado, que estaba en prisin. Comenz as su carrera de cronista judicial. 3 Es comn, entre los autores de relatos policiales, presumir de que sus casos superan en complejidad los de sus predecesores; as, Leroux compara su misterio con dos clsicos exponentes del "crimen en local cerrado". Llama al suyo misterio natural, porque los asesinos de "Los crmenes de la calle Morgue", de Poe, y "La banda moteada 7, de Conan Doyle, fueron animales. 4 Le Temps (El Tiempo) era un peridico francs de tendencia moderada.

Un crimen espantoso se acaba de cometer en el castillo de Glandier, en el linde del bosque de Santa Genoveva, al norte de pinay-sur-Orge5, en casa del profesor Stangerson. Anoche, mientras el profesor trabajaba en su laboratorio, intentaron asesinar a la seorita Stangerson, que descansaba en una habitacin contigua a dicho laboratorio. Los mdicos no responden por la vida de la seorita Stangerson.
Pueden imaginarse la turbacin que se apoder de Pars. Ya, en aquella poca, el mundo cientfico estaba muy interesado en los trabajos del profesor Stangerson y de su hija. Estos trabajos, los primeros que se realizaron sobre la radiografa, habran de conducir, ms tarde, a los esposos Curie al descubrimiento del radio6. Por otra parte, se estaba a la espera de un informe sensacional que el profesor Stangerson iba a leer, en la Academia de Ciencias, sobre su nueva teora, La disociacin de la materia, teora destinada a socavar los cimientos de toda la ciencia oficial, que se basa, desde hace mucho tiempo, en el principio de que nada se pierde y nada se crea7. Al da siguiente, los diarios matutinos slo hablaban de este drama. Le Matine8, entre otros, publicaba un artculo, titulado "Un crimen sobrenatural". As escribe el annimo redactor de Le Matin:

Estos son los nicos detalles que hemos podido obtener sobre el crimen del castillo de Glandier. El estado de desesperacin en el que se encuentra el profesor Stangerson y ,la imposibilidad de recoger alguna Informacin de boca de la vctima han hecho tan difciles nuestras investigaciones y las de la justicia que, por el momento, no es posible tener la menor idea de lo que ocurri en el Cuarto Amarillo, donde fue encontrada la seorita Stangerson, en ropa de dormir y agonizando en el suelo. Por lo menos, pudimos entrevistar al to Jacques -como lo llaman en el lugar9- un viejo criado de la familia Stangerson. El to Jacques entr en el Cuarto Amarillo al mismo tiempo que el profesor. El cuarto est al lado del laboratorio. ste ltimo y el Cuarto Amarillo se encuentran en un pabelln, en el ` fondo del parque, a trescientos metros, aproximadamente, del castillo.
5 6

pinay-sur-Orge es un municipio que queda al sur de Pars. En 1898, los qumicos franceses Marie y Pierre Curie descubrieron el radio, que es un elemento metlico radiactivo, empleado en la actualidad para el tratamiento del cncer. Los esposos Curie recibieron, en 1911, el Premio Nobel de Fsica y Qumica por estas investigaciones. 7 En la fsica clsica, la materia y la energa se consideraban dos conceptos diferentes, que estaban detrs de todos los fenmenos fsicos. A partir de Einstein, los cientficos han demostrado que es posible transformar la materia en energa y viceversa, con lo que han acabado con la diferenciacin clsica entre ambos conceptos. 8 El peridico Le Matin (La maana) era el ms importante de Pars en ese momento. Leroux trabaj en l como reportero entre 1894 y 1907. 9 Habitualmente, se traducen como to y ta, respectivamente, los apelativos franceses pre y mre que designan a personas de edad avanzada

-Eran las doce y media de la noche -nos cont el buen hombre- y yo me encontraba en el laboratorio, en donde el seor Stangerson segua trabajando, cuando el hecho tuvo lugar. Ya haba ordenado y limpiado todos los instrumentos, y esperaba que el seor Stangerson se retirara para ir a acostarme. La seorita Mathilde haba trabajado con su padre hasta la medianoche; cuando sonaron las doce en el reloj de cuc del laboratorio, se levant, bes al seor Stangerson y le dese buenas noches. Me dijo: "Buenas noches, to Jacques! ", y abri la puerta del Cuarto Amarillo. Cuando omos que la cerraba con llave y echaba el cerrojo, no pude evitar sonrer y decirle al seor: "Ya est la seorita encerrndose con siete llaves. i No hay duda de que le teme al Animalito de Dios!". El seor ni siquiera me oy, por lo absorto que estaba. Pero un maullido abominable me respondi desde afuera y reconoc precisamente el grito del Animalito de Dios... Daba escalofros... ",Tampoco esta noche nos dejar dormir?", pensaba. Porque debo decirle, seor, que, hasta fines de octubre, me alojo en el desvn del pabelln que est sobre el Cuarto Amarillo, con el nico fin de que la seorita no se quede sola toda la , noche en el fondo del parque. Fue una idea de la seorita pasar los meses de calor en el pabelln; sin duda le parece ms alegre que el castillo y, en los cuatro aos que lleva construido, nunca deja de instalarse en l desde la primavera. Cuando llega el invierno, la seorita regresa al castillo, porque en el Cuarto Amarillo no hay chimenea. As pues, el seor Stangerson y yo nos habamos quedado en el pabelln. No hacamos ruido alguno. l estaba en su escritorio. Y yo, sentado en una silla porque haba terminado mis tareas, lo miraba y me deca: "Qu hombre! Qu inteligencia! Qu sabidura!". Destaco el hecho de que no estbamos haciendo ruido puesto que, por esa razn, el asesino debi de creer que nos habamos marchado. Y de pronto, mientras el cuc daba las doce y media, un alarido desesperado sali del Cuarto Amarillo. Era la voz de la seorita Stangerson que gritaba: "Al asesino! Al asesino! Socorro!". Enseguida resonaron unos disparos de revlver y se oy un estruendo de mesas, de muebles arrojados al suelo, como en una pelea, y una vez ms la voz de la seorita que gritaba: "Al asesino! ... Socorro!... Pap! Pap!". Se puede imaginar que el seor Stangerson y yo nos lanzamos de un salto sobre la puerta. Pero, ay!, estaba cerrada, y muy bien cerrada, por dentro por la seorita,

que se haba tomado el trabajo, como ya le he dicho, de echar la llave y el cerrojo. Tratamos de derribarla, pero era muy slida. El seor Stangerson estaba como loco, y ciertamente tena razones para estarlo, porque oamos a la seorita que gema: "Socorro! ... Socorro! ... "Y el seor Stangerson daba golpes terribles sobre la puerta, bramando de rabia, y sollozando por la desesperacin y la impotencia. Entonces tuve una idea. "El asesino se debe haber metido por la ventana", exclam. "Voy a la ventana!".Y sal del pabelln corriendo como un desquiciado. Pero, por desgracia, la ventana del Cuarto Amarillo da al campo, de tal modo que la tapia del parque que se prolonga hasta el pabelln no me permita llegar enseguida a esa ventana. Para lograrlo, primero haba que salir del parque. Corr hacia la reja y, en el camino, me encontr con Bernier y su mujer, los caseros, que acudan alarmados por los disparos y por nuestros gritos. En dos palabras los puse al tanto de la situacin; le dije al portero que fuera a reunirse enseguida con el seor Stangerson y le orden a su mujer que viniera conmigo para abrir la reja del parque. Cinco minutos despus, la portera y yo estbamos delante de la ventana del Cuarto Amarillo. Haba un hermoso claro de luna y pude comprobar que nadie haba tocado la ventana. No slo los barrotes estaban intactos, sino tambin estaban cerrados los postigos detrs de los barrotes, como yo mismo los haba dejado la vspera, al igual que todas las noches -aunque la seorita, como saba que yo estaba muy cansado y sobrecargado de tareas, me haba dicho que no me molestara en hacerlo, que los cerrara ella misma-; y haban quedado tal como yo los dej, sujetos por dentro con un pestillo de hierro. Por lo tanto, ni el asesino haba pasado por ah ni poda escapar por ah; pero yo tampoco poda entrar por ah! Qu desgracia! Por mucho menos uno podra perder la cabeza. La puerta de la habitacin cerrada con llave por dentro, los postigos de la nica ventana, tambin cerrados por dentro y, por encima de los postigos, los barrotes intactos, barrotes por los que ni siquiera se poda pasar un brazo... Y la seorita que peda socorro! ... 0, mejor dicho, no, ya no la oamos... Tal vez estaba muerta... Pero yo segua oyendo al seor que intentaba derribar la puerta, en el fondo del pabelln... La portera y yo nos echamos a correr de nuevo, y regresamos al pabelln. La puerta segua en pie, a pesar de los terribles golpes del seor Stangerson y de Bernier. Finalmente, cedi bajo nuestros furiosos esfuerzos y,

entonces, qu fue lo que vimos? Hay que aclarar que, detrs de nosotros, la portera sostena la lmpara del laboratorio, una lmpara potente que iluminaba toda la habitacin. Tambin debo decirle, seor, que el Cuarto Amarillo es muy pequeo. La seorita lo haba amueblado con una cama de hierro bastante ancha, una mesa pequea, una mesita de luz, un tocador y dos sillas. Por eso, a la luz de la gran lmpara que sostena la portera, vimos todo de una primera ojeada. La seorita, en camisn, yaca sobre el piso, en medio de un desorden increble. Mesas y sillas cadas indicaban que all haba habido una gran pelea. Seguramente haban sacado a la seorita de su cama; ella estaba llena de sangre, tena terribles araazos en el cuello -las uas haban arrancado prcticamente toda la carne del cuello- y un agujero en la sien derecha desde donde manaba un hilo de sangre que haba formado un pequeo charco en el suelo. Cuando el seor Stangerson vio a su hija en semejante estado, se precipit sobre ella lanzando tal grito de desesperacin que daba pena orlo. Comprob que la desdichada todava respiraba y slo se ocup de ella. Nosotros buscamos al asesino, al miserable que haba querido matar a nuestra ama, y le juro, seor, que, si lo hubiramos encontrado, le habramos hecho pasar un mal rato. Pero cmo se explica que no estuviera all, que ya se hubiera ido?... Eso sobrepasa todo lo imaginable. Nadie debajo de la cama, nadie detrs de los muebles, nadie! Slo encontramos sus huellas; las marcas ensangrentadas de una ancha mano de hombre sobre las paredes y la puerta, un gran pauelo rojo de sangre, sin ninguna inicial, una vieja boina y la marca fresca de muchos pasos de hombre en el suelo. El hombre que haba caminado por all tena pies enormes y las suelas dejaban una especie de holln negruzco. Por dnde haba entrado ese hombre? Por dnde haba desaparecido? No se olvide, seor, de que no hay chimenea en el Cuarto Amarillo. No se pudo haber escapado por la puerta, porque es muy estrecha, y por ella entr la portera con su lmpara, mientras que el portero y yo buscbamos al asesino en esa reducida habitacin cuadrada en la que es imposible esconderse y donde, por otra parte, no encontramos a nadie. Nadie podra haber huido por la ventana cerrada, con los postigos echados y los barrotes intactos. Entonces? Entonces... empec a creer en el diablo. Pero he aqu que descubrimos mi revlver en el suelo. S, mi propio revlver... Eso me hizo volver a la realidad! El diablo no habra necesitado mi revlver para

matar a la seorita. El hombre que haba entrado all primero haba subido al desvn, haba tomado mi revlver del cajn y lo haba utilizado para sus malvados designios. Y, luego de examinar los cartuchos, comprobamos que el asesino haba hecho dos disparos. De todos modos, seor, tuve suerte, a pesar de la desgracia, de que el seor Stangerson estuviera en su laboratorio cuando ocurri el hecho y que hubiera comprobado con sus propios ojos que yo tambin estaba all, porque con esa historia del revlver, no s qu habra pasado; yo, seguramente, ya estara en la crcel. La justicia no precisa mucho ms para llevar a un hombre al cadalso!
El redactor de Le Matin terminaba la entrevista con las siguientes lneas:

Hemos dejado que el to Jacques nos contara someramente, sin interrumpirlo, lo que sabe del crimen del Cuarto Amarillo. Incluso hemos reproducido las mismas palabras que us; solamente hemos ahorrado al lector los continuos lamentos con que salpicaba su relato. Nos qued claro, to Jacques! Nos qued claro que quiere usted mucho a sus amos! Necesita que lo sepamos, y usted no deja de repetirlo, sobre todo despus de que descubrieron el revlver. Est en todo su derecho y no vemos ningn inconveniente en ello! Nos habra gustado hacerle ms preguntas al to Jacques -JacquesLouis Moustier- pero precisamente en ese momento vinieron a buscarlo de parte del juez de instruccin, que prosegua su investigacin en el saln del castillo. Nos result imposible penetrar en el Glandier; y, en cuanto al robledal, est vigilado en un amplio permetro por unos policas, que velan celosamente por preservar todas las huellas que pueden conducir al pabelln y, quizs, a descubrir al asesino. Tambin hubiramos querido interrogar a los caseros, pero no los pudimos ver. Por fin, esperamos en una posada, no muy lejos de la reja del castillo, a que saliera el seor de Marquet, el juez de instruccin de Corbeil 10. A las cinco y media, lo vimos con su secretario. Antes de que subiera a su coche, pudimos hacerle la siguiente pregunta: -Seor de Marquet, puede darnos alguna informacin sobre este caso, sin que ello perjudique su instruccin? -Nos resulta imposible -nos respondi el seor de
10

Corbeil es una localidad cercana a Pars, donde Gaboriau ambienta El misterio de Orcival. Probablemente, la eleccin del lugar sea un homenaje de Leroux al padre del policial francs.

Marquet-. Adems, es el caso ms extrao que jams haya visto. Cuanto ms creemos saber sobre algo, menos sabemos! Le pedimos al seor de Marquet que se dignara explicarnos estas ltimas palabras. Y lo que nos dijo, cuya importancia no puede escaprsele a nadie, fue lo siguiente: -Si nada se agrega a las comprobaciones materiales realizadas hoy por la Justicia, mucho me temo que el misterio que rodea al abominable atentado del que fue vctima la seorita Stangerson est lejos de esclarecerse; aunque es de esperar, en nombre de la razn humana, que los sondeos de las paredes, el techo y el piso del Cuarto Amarillo, sondeos que iniciar maana mismo con el contratista que construy el pabelln hace cuatro aos, nos darn la prueba de que nunca hay que perder la esperanza en la lgica de las cosas. Porque el problema est ah: sabemos por dnde se introdujo el asesino -entr por la puerta y se escondi bajo la cama mientras esperaba a la seorita Stangerson-; pero por dnde sali? Cmo pudo escaparse? Si no encontramos trampa, ni puerta secreta, ni reducto o abertura de algn tipo, si el examen de las paredes e, incluso, su demolicin -porque estoy decidido, y el seor Stangerson tambin lo est, a llegar hasta la demolicin del pabelln- no revelan un pasadizo que sea transitable, no slo para un ser humano, sino incluso para cualquier otro ser, si el cielo raso no est agujereado, si el piso no oculta un sitio subterrneo..., habr que creer en el diablo, como dice el to Jacques!
Y el redactor annimo destaca en este artculo -que eleg por ser el ms interesante de todos los que se publicaron aquel da sobre el mismo caso-, que el juez de instruccin pareci poner cierta intencin en esta ltima frase: "Habr que creer en el diablo, como dice el to Jacques!". El artculo concluye con estas lneas:

Hemos querido saber lo que el to Jacques entenda por "el grito del Animalito de Dios". El propietario de la Posada del Torren nos explic que as llaman al grito particularmente siniestro que lanza, a veces, por la noche, el gato de una anciana, la ta "Agenoux"11 como la llaman en el lugar. La ta Agenoux es una especie de santa que vive en una cabaa, en el corazn del bosque, no lejos de la Gruta de Santa Genoveva.
11

La expresin genoux, literalmente, significa "de rodillas". Probablemente Ios lugareos le han puesto este apodo a la anciana por su costumbre de mendigar.

El Cuarto Amarillo, el Animalito de Dios, la ta Agenoux, el diablo, santa Genoveva, el to Jacques: he aqu un crimen muy embrollado, que un golpe de piqueta en la pared desembrollar maana; espermoslo, por lo menos, en nombre de la razn humana, como dice el juez de instruccin. Entretanto, se cree que la seorita Stangerson, que no ha cesado de delirar y que slo pronuncia claramente esta palabra: "Asesino! Asesino! Asesino! ... ", no pasar la noche...

Finalmente, a ltima hora, el mismo peridico anunciaba que el jefe de la Sret12 haba telegrafiado al famoso inspector Frdric Larsan, que haba sido enviado a Londres por un caso de ttulo13 robados, para que regresara de inmediato a Pars.

2. DONDE APARECE ROULETABILLE

POR

PRIMERA

VEZ

JOSEPH

Recuerdo, como si fuera ayer, la entrada del joven Rouletabille en mi habitacin aquella maana. Seran las ocho, y todava estaba en la cama, leyendo el artculo de Le Matin referente al crimen del Glandier. Pero, antes que nada, lleg el momento de que les presente a mi amigo. Conoc a Rouletabille cuando l era un modesto reportero. En aquella poca, yo debutaba como abogado y, a menudo, tena ocasin de encontrarlo en los despachos de los jueces de instruccin, cuando yo iba a pedir un "pase" para Mazas o para Saint-Lazare 14. Tena, como suele decirse, "un buen balero". Su cabeza era redonda como una bola de billar y, por eso, pensaba yo, sus compaeros de la prensa le haban puesto ese apodo, destinado a hacerse famoso: "Rouletabille15!", "Has visto a Rouletabille?", "Ah est ese `dichoso' Rouletabille!". En general, estaba colorado como un tomate, a veces alegre como unas castauelas, otras serio como un papa. Cmo, siendo tan joven -cuando lo vi por primera vez, tena diecisis aos y medio-, ya se ganaba la vida en la prensa? Esto es lo que uno habra podido preguntarse si no fuera porque todos los que se le acercaban estaban al tanto de sus comienzos. Cuando ocurri el caso de la mujer descuartizada de la calle Oberkampf -otra historia cada en el olvido- le haba llevado al redactor en jefe de Lpoque 16, diario que entonces rivalizaba en informaciones con Le Matin, el pie izquierdo que faltaba en el canasto en donde haban sido encontrados los ttricos despojos. Durante ocho das, la polica haba buscado en vano ese pie izquierdo, y el joven Rouletabille lo encontr en una alcantarilla donde a ninguno se le haba ocurrido buscar. Para eso, tuvo que integrar un equipo de
12

La Sret es el servicio Francs de inteligencia de vigilancia policial. Fue fundado en 1810 y su primer jefe fue EugeneFranois Vidoq. 13 Los ttulos son valores que se venden y compran en la Bolsa. 14 Mazas y Saint-Lazare eran dos prisiones que se encontraban en el centro de Paris. 15 Se lo apoda "Rouletabille", que significa, literalmente, `Rueda-tu-bola', por la forma de su cabeza y el color de su rostro, que remiten a una bola de billar roja y brillante. En relacin con este juego, el apodo tambin est asociado con la capacidad de la bola de billar de hacer carambola, que en Lenguaje figurado se utiliza para referirse a Los aciertos intelectuales 16 Lpoque significa, literalmente, La poca.

alcantarilleros ocasionales, que la administracin de la ciudad de Pars haba contratado a raz de los daos causados por una excepcional crecida del Sena. Cuando el redactor en jefe se encontr en posesin del preciado pie y comprendi las inteligentes deducciones que un nio haba realizado para descubrirlo, se sinti dividido entre la admiracin que le causaba tanta astucia policaca en un cerebro de diecisis aos, y la alegra de poder exhibir, en la "vitrina de despojos mortales" del diario, el pie izquierdo de la calle Oberkampf. -Con este pie -exclam-, har un artculo de primera plana. Luego, despus de confiar el siniestro paquete al mdico forense afectado a la redaccin de Lpoque, le pregunt a quien pronto sera Rouletabille cunto quera ganar por formar parte, en calidad de gacetillero17, de la seccin de informacin general. -Doscientos francos por mes -respondi modestamente el muchacho, sorprendido hasta la sofocacin ante semejante propuesta. -Recibir doscientos cincuenta -prosigui el redactor en jefe-, pero tendr que declarar a todo el mundo que forma parte del diario desde hace un mes. Que quede claro que no fue usted quien descubri el pie izquierdo de la calle Oberkampf, sino el diario Lpoque. Aqu, mi amigo, el individuo no es nada; el diario es todo! Luego de lo cual, le pidi al nuevo redactor que se retirara. En el umbral de la puerta, lo detuvo para preguntarle el nombre. El joven respondi: -Joseph Josphin. -Eso no es un nombre -exclam el redactor en jefe-, pero como usted no firma, no tiene importancia... El Imberbe18 redactor hizo, de inmediato, muchos amigos, porque era servicial y estaba dotado de un buen humor que encantaba a los ms gruones y desarmaba a los ms envidiosos. En el caf del Colegio de Abogados, donde los reporteros de policiales se reunan antes de subir a la Fiscala o a la Prefectura para buscar su crimen cotidiano, comenz a tener fama de listo, la que pronto le abri las puertas de la oficina del jefe de la Sret. Cuando un caso vala la pena y Rouletabille -ya le haban puesto su sobrenombre- haba sido lanzado al campo de batalla por su redactor en jefe, a menudo les ganaba la partida a los inspectores ms renombrados. En ese mismo caf del Colegio de Abogados pude conocerlo mejor. Los abogados penalistas y los periodistas no son enemigos, porque unos necesitan publicidad y otros informacin. Conversamos y enseguida sent una gran simpata por ese valiente jovencito que era Rouletabille. Tena una inteligencia tan lcida y original! Y posea una calidad de pensamiento que nunca encontr en otro. Poco tiempo despus, me encomendaron la crnica judicial en Le Cri du Boulevard19. Mi entrada en el periodismo no poda sino estrechar los lazos de amistad que ya se haban trabado entre Rouletabille y yo. Finalmente, como mi nuevo amigo haba tenido la idea de crear un breve correo de lectores judicial que le hacan firmar con el seudnimo Business20 en su diario Lpoque, llegu incluso a darle, frecuentemente, las informaciones legales que necesitaba. Casi dos aos pasaron as, y cuanto ms lo conoca, ms lo quera, porque, bajo su apariencia de alegre extravagancia, haba descubierto que era extraordinariamente serio para su edad. En fin, varias veces, yo, que estaba acostumbrado a verlo muy contento, y a menudo
17

EL gacetillero es un periodista de menor categora, que redacta sueltos (gacetillas) sobre hechos de diversa ndole, habitualmente sin firma; por Lo tanto, parece el trmino ms adecuado para traducir petit reporter, es decir, el reportero novato, el que ocupa el primer escaln de la jerarqua" 18 Imberbe significa "que todava no le ha crecido la barba". Es una alusin a la juventud del periodista. 19 Le Cri du Boukvard es un peridico sensacionalista cuyo ttulo significa, literalmente, El grito del bulevar. El bulevar, en las grandes ciudades de Francia, y sobre todo en Pars, era un lugar de paseo y de encuentro de la gente. El ttulo del peridico alude, probablemente, a su carcter popular. 20 Business, en ingls en el original, significa negocios.

demasiado contento, lo encontraba sumido en una profunda tristeza. Quise preguntarle acerca de la causa de este cambio de humor, pero cada vez que lo intentaba comenzaba a rer y no contestaba nada. Un da, cuando le pregunt sobre sus padres, de los que nunca hablaba, se alej, haciendo de cuenta que no me haba odo. En ese momento, estall el famoso caso del Cuarto Amarillo, que no slo lo clasificara como el primero de los reporteros, sino que lo convertira en el primer polica del mundo, una doble cualidad que no debe sorprendernos encontrar en una misma persona, dado que la prensa cotidiana ya empezaba a transformarse y a convertirse en lo que es ms o menos en la actualidad: la gaceta del crimen. Algunos espritus taciturnos podrn lamentarse; yo estimo que hay que felicitarse. Nunca habr suficientes armas, pblicas o privadas, contra el criminal. A lo cual, esos espritus taciturnos replicarn que, a fuerza de hablar de esos crmenes, la prensa acaba por inspirarlos. Pero con alguna gente nunca se puede tener razn, no es cierto? Pues bien, Rouletabille se encontraba en mi habitacin aquella maana del 26 de octubre de 1892. Estaba ms colorado que de costumbre; los ojos se le salan de las rbitas, como se suele decir, y pareca presa de una gran exaltacin. Agitaba Le Matin con una mano febril. Me grit: -Y bien, mi querido Sainclair... Lo ley?... -El crimen del Glandier? -S. El Cuarto Amarillo! Qu le parece? -Vaya, pienso que es el diablo o el Animalito de Dios el que cometi el crimen. -Hablo en serio. -Bueno, le dir que no creo demasiado en los asesinos que huyen atravesando las paredes. Para m, el to Jacques se equivoc al dejar el arma del crimen tras de s y, como vive arriba de la habitacin de la seorita Stangerson, la operacin arquitectnica a la que el juez de instruccin va a dedicarse hoy nos dar la clave del enigma, y no tardaremos en saber por qu trampilla natural, o por qu puerta secreta, el buen hombre pudo deslizarse para regresar inmediatamente al laboratorio, junto al seor Stangerson, que no se habra percatado de nada. Qu puedo decirle? Es una hiptesis!... Rouletabille se sent en un silln, encendi su pipa, de la que nunca se separaba, fum unos instantes en silencio -sin duda el tiempo necesario para calmar esa fiebre que, visiblemente, lo dominaba- y, despus, me habl con desprecio: -Jovencito! -me dijo, con un tono cuya lamentable irona no intentar reproducir-. Jovencito... Usted es abogado, y no dudo de su talento para hacer absolver a los culpables; pero, si algn da llega a ser juez de instruccin, qu fcil le resultar hacer condenar a los inocentes!... Realmente tiene muchas cualidades, jovencito. Luego de decir estas palabras, fum enrgicamente y continu: -No encontrarn ninguna trampilla y el misterio del Cuarto Amarillo se volver cada vez ms misterioso. Por eso mismo me interesa. El juez de instruccin tiene razn: nunca se ha visto un crimen ms extrao que este... -Tiene alguna idea del camino que el asesino pudo haber tomado para escapar? -le pregunt. -Ninguna -me respondi Rouletabille-, ninguna por el momento... Pero ya tengo mi propia idea sobre el revlver, por ejemplo... El asesino no us el revlver... -Y quin lo utiliz? Por Dios! -Y quin va a ser... la seorita Stangerson... -Ahora no entiendo nada! -exclam-. Aunque, en realidad, nunca lo he entendido... Rouletabille se encogi de hombros: -No hay nada que le haya llamado la atencin en el artculo de Le Matin? -La verdad que no... Todo lo que dice me pareci igualmente extrao... -Est bien, pero... Y la puerta cerrada con llave? -Es lo nico natural del relato...

-Es verdad!... Y el cerrojo?... -El cerrojo? -El cerrojo echado por dentro... Cuntas precauciones tom la seorita Stangerson...! Yo creo que la seorita Stangerson saba que tena motivos para temerle a alguien; haba tomado sus precauciones; incluso se haba apoderado del revlver del to Jacques, sin avisarle. Seguramente, no quera asustar a nadie; sobre todo, no quera asustar a su padre... Lo que la seorita Stangerson tema ocurri... y se defendi. Hubo una pelea, y utiliz hbilmente su revlver para herir al asesino en la mano -as se explica la huella de la ancha mano de hombre ensangrentada en la pared y en la puerta, de ese hombre que buscaba casi a tientas una salida para huir-, pero no dispar con suficiente rapidez como para escapar del golpe terrible que iba a recibir en la sien derecha. -Entonces no fue el revlver el que hiri a la seorita Stangerson en la sien? -El diario no lo dice y yo, por mi parte, no lo creo as, porque me parece lgico que el revlver haya sido usado por la seorita Stangerson contra el asesino. Ahora bien, cul era el arma del asesino? Ese golpe en la sien parecera probar que el asesino quiso matar a la seorita Stangerson, despus de intentar en vano estrangularla... El asesino deba saber que el desvn estaba habitado por el to Jacques, y pienso que es una de las razones por las que quiso actuar con un arma silenciosa, tal vez una cachiporra o un martillo... -Todo eso no nos explica cmo sali nuestro asesino del Cuarto Amarillo! -repuse. -Por supuesto -respondi Rouletabille levantndose-; y, como hay que explicarlo, voy al castillo de Glandier, y vine a buscarlo para que me acompae... -Yo! -S, mi querido amigo, lo necesito. Lpoque me encomend definitivamente este caso, y tengo que aclararlo lo antes posible. -Pero, en qu puedo ayudarlo? -Roben Darzac est en el castillo de Glandier. -Es cierto... Y debe de estar desesperado! -Tengo que hablar con l... Rouletabille pronunci esta frase con un tono que me sorprendi: -Acaso ve algo interesante por ese lado?... -le pregunt. -S. Y no quiso decir nada ms. Pas a mi saln rogndome que me arreglara de prisa. Yo conoca a Robert Darzac por haberle hecho un gran favor judicial en un proceso civil, cuando era secretario del letrado BarbetDelatour. Robert Darzac, que en aquella poca tena unos cuarenta aos, era profesor de Fsica en la Sorbona21. Estaba ntimamente relacionado con los Stangerson, porque, luego de siete aos de cortejarla asiduamente, finalmente estaba a punto de casarse con la seorita Stangerson, una mujer de cierta edad (tendra unos treinta y cinco aos) pero todava muy hermosa. Mientras me vesta, le grit a Rouletabille, que comenzaba a impacientarse en mi saln: -Tiene alguna idea sobre la condicin del asesino? -S -respondi-. Lo imagino, si no hombre de mundo, por lo menos de una clase bastante alta... Todava no es ms que una impresin... -Y qu le hace tener esa impresin? -Pues bien -replic el muchacho-, la boina mugrienta, el pauelo vulgar y las huellas de los zapatos toscos en el suelo... -Comprendo.-exclam-. No se dejan tantas huellas tras de s, cuando son la expresin de la verdad! -Algo lograremos de usted, mi querido Sainclair! -concluy Rouletabille.
21

Universidad de la Sorbona tiene su origen en el Centro Francs de Educacin, fundado por Rohert de Sorbon en 1257. Desde 1896, la Sorbona es la Universidad de Pars

3. "UN HOMBRE PAS COMO UNA SOMBRA A TRAVS DE LOS POSTIGOS"


Media hora despus, Rouletabille y yo estbamos en el andn de la estacin de Orleans, esperando que saliera el tren que nos dejara en pinay-sur-Orge. Vimos llegar a las autoridades judiciales de Corbeil, representadas por el seor de Marquet y su secretario. El seor de Marquet haba pasado la noche en Pars -con su secretario- para asistir, en la Scala, al ensayo general de una revista22 de la que era el autor encubierto, y que haba firmado simplemente como Castigat Ridendo23. El seor de Marquet empezaba a envejecer noblemente. Era un hombre corts y galante, y la nica pasin de su vida haba sido el arte dramtico. En su carrera de magistrado, slo se haba interesado realmente por los casos que podan procurarle por lo menos el tema de un acto. Aunque con los importantes contactos que tena pudo haber aspirado a los ms altos puestos judiciales, en realidad slo haba trabajado para "llegar" al romntico Porte-SaintMartin o al pensativo Odon24. Tal ideal lo haba conducido, ya mayor, a ser juez de instruccin en Corbeil, y a firmar Castigat Ridendo una breve pieza picante en la Scala. El caso del Cuarto Amarillo, por sus rasgos inexplicables, deba seducir a un espritu tan... literario. Le interesaba prodigiosamente, y el seor de Marquet se entreg a l menos como magistrado vido de conocer la verdad que como aficionado a las comedias de enredos, que concentra toda su atencin en la intriga, y que, sin embargo, a nada teme ms que a llegar al final del ltimo acto, donde todo se explica. As pues, cuando nos encontramos con ellos, o cmo el seor de Marquet le deca a su secretario en un suspiro: -Ojal, mi querido seor Maleine, que este contratista no nos eche abajo, con su piqueta, un misterio tan hermoso! -No se preocupe -respondi Maleine-; su piqueta quizs eche abajo el pabelln, pero dejar intacto nuestro caso. Examin las paredes y estudi el cielo raso y el piso, y de esto entiendo bastante. A m no me engaan. Podemos estar tranquilos. No descubriremos nada. Luego de haber serenado as a su jefe, el seor Maleine nos seal con un discreto movimiento de cabeza. El seor de Marquet frunci el ceo y, cuando vio acercarse a Rouletabille, quien ya se descubra, se precipit hacia una de las puertas y subi al tren de un salto, dicindole a media voz a su secretario: -Sobre todo, nada de periodistas! El seor Maleine replic: -Entendido! Detuvo la carrera de Rouletabille y pretendi impedir que subiera al compartimiento del juez de instruccin. -Perdonen, seores. Este compartimiento est reservado... -Soy periodista, seor. Redactor de L'poque -dijo mi joven amigo, y le prodig una gran cantidad de saludos y cortesas-, y tengo que decirle unas palabras al seor de Marquet. -El seor de Marquet est muy ocupado con su investigacin... -Oh! Crame, su investigacin me es absolutamente indiferente... Yo no escribo sobre perros atropellados -declar el joven Rouletabille, cuyo labio inferior expresaba en ese
22

La revista es un espectculo teatral, de asunto humorstico, que alterna nmeros de baile y de canto. Por su ndole popular y picaresca, es considerada un gnero menor. 23 El ttulo de la obra es una alusin al lema de la comedia latina (y casi podra decirse, de la comedia en general) Castigat Ridendo Mores, que significa corregir las costumbres a travs de la risa. 24 Porte-Saint-Martin y Odon eran dos teatros parisinos. En el primero, se representaban melodramas sentimentales, en tanto el segundo apuntaba a un pblico de mayor rigor intelectual. De ah, los respectivos calificativos de romntico y pensativo.

momento un infinito desprecio por la literatura de los "informadores generales25"-. Soy cronista de espectculos... y como esta noche tengo que hacer una breve crtica sobre la revista de la Scala... -Suba, seor, por favor... -dijo el secretario, apartndose. Rouletabille ya estaba en el compartimiento. Lo segu. Me sent a su lado; el secretario subi y cerr la puerta. El seor de Marquet miraba a su secretario. -Oh, seor! -comenz Rouletabille-. No culpe "a este buen hombre" si transgred sus rdenes; no es con el seor de Marquet con quien quiero tener el honor de hablar, sino con el seor Castigat Ridendo!... Como cronista de teatro de Lpoque, permtame felicitarlo... Y Rouletabille, luego de presentarme, se present a su vez. El seor de Marquet acariciaba su barba puntiaguda con un gesto inquieto. En pocas palabras le explic a Rouletabille que era un autor demasiado modesto para desear que el velo de su seudnimo se corriera pblicamente, y esperaba que el entusiasmo del periodista por la obra del dramaturgo no llegara a descubrir al pblico que el seor Castigat Ridendo no era otro sino el juez de instruccin de Corbeil. -La obra del autor dramtico podra perjudicar -aadi, con una ligera vacilacin a la obra del magistrado... sobre todo en la provincia, donde todo es un poco rutinario... -Oh! Cuente con mi discrecin! -exclam Rouletabille levantando las manos y poniendo al Cielo de testigo. En ese momento, el tren arranc... -Ya salimos! -dijo el juez de instruccin, sorprendido de vernos hacer el viaje con l. -S, seor, la verdad se pone en marcha... -dijo el reportero, sonriendo amablemente-, en marcha hacia el castillo de Glandier... Bonito caso, seor de Marquet, bonito caso!... -Oscuro caso! Increble, insondable, inexplicable caso... Y slo temo una cosa, seor Rouletabille... y es que los periodistas metan sus narices por querer explicarlo... Mi amigo recibi la indirecta. -S -dijo simplemente-, es de temer... Se meten en todo... En cuanto a m, seor juez de instruccin, slo le hablo porque la casualidad, la pura casualidad, me puso en su camino y casi en su compartimiento. -Adnde va usted? -pregunt el seor de Marquet. -Al castillo de Glandier -dijo Rouletabille sin vacilar. El seor de Marquet se sobresalt. -No podr entrar, seor Rouletabille!... -Usted me lo impedir? erijo mi amigo, ya dispuesto a dar batalla. -Claro que no! Aprecio demasiado a la prensa y a los periodistas para mostrarme desagradable en ningn caso, pero el seor Stangerson ha prohibido la entrada a todo el mundo. Y la puerta est bien custodiada. Ayer, ni un solo periodista pudo cruzar el vallado del Glandier. -Tanto mejor -replic Rouletabille-, llego a tiempo. El seor de Marquet apret los labios y pareci dispuesto a mantener un obstinado silencio. Slo se distendi un poco cuando Rouletabille no quiso ocultarle por ms tiempo que bamos al Glandier para estrechar la mano "de un viejo amigo ntimo", ya que as se refiri a Robert Darzac, a quien, a lo sumo, haba visto una vez en su vida. -Pobre Robert! -continu el joven reportero-. Pobre Robert! Es capaz de morir... Amaba tanto a la seorita Stangerson... -Verdaderamente da pena ver el dolor del seor Darzac... -dej escapar, como a su pesar, el seor de Marquet. -Pero es de esperar que la seorita Stangerson se salve...
25

El autor utiliza en este caso una expresin inventada, faits diversiers, formada a partir de faits divers ('informacin general'), por lo cual he optado por la traduccin informadora generales

Ojal... Su padre me deca ayer que, si llegara a sucumbir, l no tardara mucho en reunirse con ella en la tumba... Qu prdida incalculable para la ciencia! -La herida en la sien es grave, no es cierto?... Claro! Pero es una suerte increble que no haya sido mortal... Recibi un golpe tan fuerte! -Entonces, no fue el revlver lo que hiri a la seorita Stangerson -dijo Rouletabille, lanzndome una mirada triunfal. El seor de Marquet pareca muy molesto. -Yo no he dicho nada, no quiero decir nada y no dir nada! Y se volvi hacia su secretario como si ya no nos conociera. Pero no era tan fcil deshacerse de Rouletabille. Este se acerc al juez de instruccin y, mostrndole un ejemplar de Le Matin que sac de su bolsillo, le dijo: -Hay una cosa, seor juez de instruccin, que puedo preguntarle sin ser indiscreto. Ley el relato de Le Matin? Es absurdo, no es cierto? -Para nada, seor... -Cmo dice! El Cuarto Amarillo slo tiene una ventana enrejada cuyos barrotes no fueron arrancados, y una puerta que han echado abajo... Y no pueden encontrar al asesino! -As es, seor! As es!... As es como se plantea el interrogante!... Rouletabille no dijo nada ms y se perdi en pensamientos desconocidos... As pasaron quince minutos. Cuando volvi a la realidad, dirigindose de nuevo al juez de instruccin, dijo: -Cmo estaba peinada la seorita Stangerson esa noche? -No entiendo adnde quiere llegar -dijo el seor de Marquet. -Es algo de gran importancia -replic Rouletabille-. Llevaba el pelo en bands26, no es cierto? Estoy seguro de que esa noche, la noche de la tragedia, llevaba el pelo en bands! -Pues bien, seor Rouletabille, se equivoca -respondi el juez de instruccin-. Esa noche, la seorita Strangerson tena todo el cabello recogido en un rodete en la cabeza... Debe de ser su peinado habitual... Con la frente completamente descubierta..., se lo puedo asegurar porque examinamos detenidamente la herida. No haba sangre en el cabello... y nadie toc su peinado desde el atentado. -Est seguro? Est seguro de que la seorita Stangerson, la noche del atentado, no tena el pelo en bands?... -Completamente seguro -prosigui el juez sonriendo-, porque, precisamente, todava recuerdo al doctor dicindome, mientras yo examinaba la herida: "Es una lstima que la seorita Stangerson tenga la costumbre de peinarse con el cabello recogido, dejando la frente golpe que recibi en la sien". Ahora bien, le dir que me parece extrao que le d importancia... -Oh! Si no tena el pelo en bands, adnde vamos a parar? -se lament Rouletabille-. Adnde vamos aparar? Tendr que informarme al respecto. -E hizo un gesto de desolacin. -Y la herida en la sien es terrible? -volvi a preguntar. -Terrible. -Por ltimo, qu arma se us? -Eso, seor, es secreto de instruccin. -Encontr el arma? El juez de instruccin no respondi. -Y la herida en la garganta? En este punto, el juez de instruccin acept confiarnos que la herida en la garganta era tal
26

La expresin en bands es un galicismo ampliamente utilizado en castellano para designar un tipo de peinado femenino caracterstico de la poca. En l, el cabello, dividido con raya al medio, se distribuye en dos ondas que cubren la sien y la oreja.

que podan afirmar que, si el asesino hubiera apretado esa garganta unos segundos ms, la seorita Stangerson habra muerto estrangulada. -El caso, tal como lo refiere Le Matin -continu Rouletabille, obstinado-, me parece cada vez ms inexplicable. Puede decirme, seor juez, cuntas aberturas, puertas y ventanas hay en el pabelln? -Hay cinco -respondi el seor de Marquet, despus de haber tosido dos o tres veces, pero sin poder resistir ms el deseo que tena de exponer todo el increble misterio del caso que instrua-. Hay cinco, contando la puerta del vestbulo, que es la nica de entrada del pabelln, una puerta que siempre est cerrada automticamente y que, tanto desde adentro como desde afuera, slo se puede abrir con un par de llaves especiales de las que el to Jacques y el seor Stangerson nunca se separan. La seorita Stangerson no las necesita porque el to Jacques vive en el pabelln y ella, durante el da, est siempre con su padre. Cuando los cuatro entraron precipitadamente en el Cuarto Amarillo, cuya puerta haban conseguido derribar, la puerta de entrada del vestbulo, por su parte, haba permanecido cerrada como todos los das, y una de las dos llaves de esa puerta estaba en el bolsillo del seor Stangerson y la otra, en el del to Jacques. En cuanto a las ventanas del pabelln, son cuatro: la nica ventana del Cuarto Amarillo, las dos ventanas del laboratorio y la ventana del vestbulo. La ventana del Cuarto Amarillo y las del laboratorio dan al campo; slo la ventana del vestbulo da al parque. - Por esa ventana sali del pabelln!-exclam Rouletabille. -Cmo lo sabe? -pregunt el seor de Marquet, clavando en mi amigo una extraa mirada. -Ya veremos ms tarde de qu modo se escap el asesino del Cuarto Amarillo -replic Rouletabille-, pero tuvo que salir del pabelln por la ventana del vestbulo... -Una vez ms, cmo lo sabe? -Por Dios, es muy simple! Al no poder huir por la puerta del pabelln, tiene que salir por una ventana y, para que pase, tiene que haber por lo menos una ventana que no est enrejada. La ventana del Cuarto Amarillo est enrejada porque da al campo; las dos ventanas del laboratorio deben de estarlo por la misma razn. Y dado que el asesino huy, me imagino que encontr una ventana sin barrotes, y tiene que ser la del vestbulo que da al parque, es decir, al interior de la propiedad. No es nada del otro mundo!... -S -dijo el seor de Marquet-, pero lo que usted no poda adivinar era que esa ventana del vestbulo, que es la nica, en efecto, que no tiene barrotes, posee unos slidos postigos de hierro. Ahora bien, esos postigos de hierro permanecieron cerrados por dentro con su pestillo de hierro, y sin embargo, tenemos pruebas de que el asesino, en efecto, huy del pabelln por esa misma ventana. Rastros de sangre en la pared interior y en los postigos, y huellas de pasos en la tierra, pasos completamente similares a los que med en el Cuarto Amarillo, atestiguan que el asesino se escap por ah. Pero entonces, cmo lo hizo, si los postigos permanecieron cerrados por dentro? Pas como una sombra a travs de los postigos. Y, finalmente, lo ms desconcertante de todo es haber encontrado la huella del asesino, en el momento en que este hua del pabelln, cuando es imposible tener la menor idea del modo en que el asesino sali del Cuarto Amarillo, ya que debi atravesar, forzosamente, el laboratorio para llegar al vestbulo. Ah, s, seor Rouletabille! Este caso es alucinante... Es un bonito caso, ya lo creo! Y llevar mucho tiempo encontrar su solucin, eso espero!... -Qu es lo que espera, seor juez de instruccin?... El seor de Marquet se rectific: -... No lo espero... Lo creo... -Entonces cerraron la ventana, por dentro, despus de que huy el asesino? -pregunt Rouletabille. -Seguramente, y eso me parece, por el momento, natural aunque inexplicable... Porque habra un cmplice o varios cmplices..., y no los veo...

Luego de un silencio, agreg: -Ah! Si la seorita Stangerson se sintiera bien hoy para interrogarla... Rouletabille, continuando con su razonamiento, pregunt: -Y el desvn? Tiene que haber una abertura en el desvn. -S, en efecto, no la haba contado; as seran seis aberturas. Arriba hay una ventanita, ms bien un tragaluz y, como da al exterior de la propiedad, el seor Stangerson tambin mand poner barrotes. En ese tragaluz, como en las ventanas de la planta baja, los barrotes estaban intactos; y los postigos, que, como es lgico, se abren por dentro, permanecieron cerrados. Por lo dems, no descubrimos nada que pueda hacernos sospechar que el asesino haya pasado por el desvn. -As que para usted, seor juez de instruccin, no caben dudas de que asesino escap, aunque no se sepa cmo, por la ventana del vestbulo! -Todo lo demuestra... -Yo tambin lo creo -asinti gravemente Rouletabille. Hizo un silencio y prosigui: -Si no encontr ningn rastro del asesino en el desvn, como, por ejemplo, esos pasos negruzcos que se advierten en el suelo del Cuarto Amarillo, habr concluido que l no rob el revlver del to Jacques... -No hay ms huellas, en el desvn, que las del to Jacques -replic el juez con un significativo movimiento de la cabeza, y se decidi a completar su idea-. El to Jacques estaba con el seor Stangerson... Afortunadamente para l... -Entonces, qu papel desempea el revlver del to Jacques en el drama? Parece quedar demostrado que esa arma sirvi ms para herir al asesino que a la seorita Stangerson... Sin responder a esta pregunta, que, sin duda, lo intrigaba, el seor de Marquet nos inform que haban encontrado las dos balas en el Cuarto Amarillo, una en una pared, la que estaba manchada por la mano roja -una mano roja de hombre-, y la otra, en el cielo raso. -Oh! Oh! En el cielo raso! -repiti a media voz Rouletabille-. Con que... en el cielo raso! Eso es muy curioso... en el cielo raso!... Se puso a fumar en silencio, envolvindose en una nube de humo. Cuando llegamos a pinay-sur-Orge, tuve que darle un golpe en el hombro para despertarlo de su sueo y traerlo de vuelta al andn. All, el magistrado y su secretario nos saludaron, dndonos a entender que ya nos haban visto lo suficiente; luego subieron rpidamente a un cabriol27 que los esperaba. -Cunto tiempo se tarda en ir a pie de aqu hasta el castillo de Glandier? -le pregunt Rouletabille a un empleado del ferrocarril. -Una hora y media, una hora cuarenta y cinco sin apurarse -respondi el hombre. Rouletabille mir el cielo, lo encontr conveniente para l y, sin duda, para m, porque me tom del brazo y me dijo: -Vamos!... Necesito caminar. -Y bien? -le pregunt-. Se va desembrollando el asunto? -Oh! -exclam -. Oh! No hay nada desembrollado en absoluto!... Est an ms embrollado que antes! Pero tengo una idea. -Dgala. -Oh! No puedo decir nada por el momento... Mi idea es una cuestin de vida o muerte para dos personas por lo menos. -Cree que hay cmplices? -No lo creo... Nos quedamos callados un instante; luego continu: -Es una suerte que hayamos encontrado a ese juez de instruccin a su secretario... Vio! Qu le haba dicho sobre el revlver?... Tena la cabeza inclinada hacia el camino, las manos
27

Un cabriol es un coche de caballos ligero, de dos ruedas, que tiene una capota plegable

en los bolsillos, y silbaba. Al cabo de un instante, lo o murmurar: -Pobre mujer!... -Se lamenta por la seorita Stangerson?... -S, es una mujer muy noble y muy digna de piedad... Tiene mucho, muchsimo carcter... Me imagino... Me imagino... -Conoce, pues, a la seorita Stangerson? -Yo, para nada... Slo la vi una vez... -Por qu dijo que tiene mucho carcter? -Porque supo enfrentar al asesino, porque se defendi con valor, y, sobre todo, sobre todo, por la bala en el cielo raso. Mir a Rouletabille, preguntndome in petto28 si se estaba burlando de m o si se haba vuelto loco de repente. Pero me di cuenta de que el muchacho nunca haba tenido menos ganas de rer que en ese momento, y el brillo inteligente de sus pequeos ojos redondos me dio seguridad acerca del estado de su mente. Y, adems, ya me haba acostumbrado un poco a sus frases cortadas... cortadas para m, que a menudo no encontraba en ellas ms que incoherencia y misterio hasta que, con unas pocas frases rpidas y precisas, me permita retomar el hilo de su pensamiento. Entonces todo se aclaraba de pronto: las palabras que haba dicho, y que me haban parecido carentes de sentido, se unan con una facilidad y una lgica tal que no poda comprender cmo no lo haba entendido antes.

4. "EN EL SENO DE UNA NATURALEZA SALVAJE"


El castillo de Glandier es uno de los ms antiguos de la regin de le-de-France, donde todava se alzan tantos ilustres monumentos de la poca feudal. Construido en el corazn de los bosques, durante el reinado de Felipe el Hermoso29, se levanta a unos cientos de metros del camino que va del pueblo de Sainte-Genevive-des-Bois a Montlhry. Cmulo de construcciones disparatadas, se halla dominado por un torren30. Cuando el visitante sube los escalones oscilantes de ese antiguo torren y desemboca en la pequea plataforma donde, en el siglo XVII, Georges-Philibert de Squigny, seor del Glandier, Maisons-Neuves y otros lugares, hizo edificar la actual linterna31 -de un abominable estilo rococ32 - puede divisar, a tres leguas33 de all, por encima del valle y de la llanura, la orgullosa torre de Montlhry. El torren y la torre todava se miran, despus de tantos siglos, y parece que se cuentan, por encima de las verdes florestas o de los bosques muertos, las ms antiguas leyendas de la historia de Francia. Se dice que el torren del Glandier vela por una sombra heroica y santa, la de la buena patrona de Pars, ante quien retrocedi Atila34. Santa Genoveva duerme su ltimo sueo en los antiguos fosos del castillo. En verano, los enamorados, balanceando con una mano distrada la canasta de los almuerzos campestres, vienen a soar o a intercambiar juramentos ante el sepulcro de la santa, piadosamente florecida de nomeolvides. No lejos de este sepulcro, hay un pozo que contiene, segn dicen, agua milagrosa. El agradecimiento de
28 29

In petto significa para mis adentros, en italiano en el original. El rey Felipe IV, llamado el Hermoso, gobern Francia entre 1285 y 1314. 30 El torren (en francs, donjon) era la torre principal que dominaba el castillo fortificado y constitua el ltimo atrincheramiento de la guarnicin. Un castillo puede tener muchas torres, pero el torren tiene una funcin defensiva. Esta descripcin coincide con las caractersticas del torren del Glandier, que est en el lmite de la muralla. 31 La linterna es una torrecilla, ms alta que ancha y con ventanas, que sirve de remate a varios tipos de edificio. 32 El rococ, estilo artstico del siglo XVIII, se caracteriza, en arquitectura, por su excesiva ornamentacin. 33 Tres leguas equivalen, aproximadamente, a 18 km. 34 Segn la leyenda, santa Genoveva (422?-500?), patrona de Pars, en el ao 451 vaticin la invasin de los hunos, encabezada por Atila, y salv a la ciudad con sus oraciones. Se dice que fue enterrada en Pars, en la iglesia de San Pedro y San Pablo, no en el castillo de Glandier, como afirma Leroux ms adelante.

las madres levant en este lugar una estatua a santa Genoveva, y colg a sus pies las botitas o los gorros de los nios salvados por esta agua sagrada. En un lugar de tales caractersticas, que pareca pertenecer por completo al pasado, el profesor Stangerson y su hija haban venido a instalarse para preparar la ciencia del futuro. Su aislamiento en la profundidad de los bosques les gust desde el primer momento. Viejas piedras y grandes robles seran los nicos testigos de sus trabajos y de sus esperanzas. El Glandier, antiguamente Glandierum, se llamaba as por la gran cantidad de bellotas35 que, desde siempre, se haban recogido en aquel lugar. Esta tierra, hoy tristemente clebre, haba reconquistado, debido a la negligencia o al abandono de los propietarios, el aspecto salvaje de una naturaleza primitiva; tan slo los edificios que all se ocultaban haban conservado la huella de extraas metamorfosis. Cada siglo haba dejado en ellos su impronta: un fragmento arquitectnico al que se una el recuerdo de algn acontecimiento terrible, de alguna sangrienta aventura; y, por tal razn, este castillo, a donde iba a refugiarse la ciencia, pareca ser el ms indicado para servir de escenario a misterios de espanto y de muerte. Dicho esto, no puedo evitar hacer una reflexin, que es la siguiente. Si me he detenido un poco en hacer esta triste pintura del Glandier no es porque haya encontrado la ocasin dramtica para "crear la atmsfera" necesaria para los dramas que van a desarrollarse ante los ojos del lector, ya que, en realidad, mi principal preocupacin, en todo este caso, consistir en ser lo ms directo posible. No tengo la pretensin de ser un escritor. Quien dice escritor dice, casi siempre, novelista y, por Dios!, el misterio del Cuarto Amarillo est lo suficientemente cargado de trgico horror real como para precisar de la literatura. No soy y no quiero ser ms que un fiel "cronista". Como debo relatar el acontecimiento, sito este acontecimiento en su marco, eso es todo. Es perfectamente natural que sepan ustedes dnde suceden las cosas. Vuelvo al seor Stangerson. Cuando compr la propiedad, aproximadamente unos quince aos antes de la tragedia que nos ocupa, haca mucho tiempo que nadie habitaba el Glandier. Otro viejo castillo de los alrededores, construido en el siglo XIV por Jean de Belmont, tambin estaba abandonado, de tal modo que la regin se hallaba prcticamente deshabitada. Algunas casitas al costado del camino que conduce a Corbeil, una posada, la Posada del Torren, que ofreca una pasajera hospitalidad a los carreteros, eran prcticamente los nicos vestigios de la civilizacin en aquel lugar abandonado, difcil de encontrar a unas pocas leguas de la capital. Pero ese completo abandono haba sido la razn determinante de la eleccin del seor Stangerson y de su hija. El seor Stangerson ya era famoso; acababa de volver de Amrica, donde sus trabajos haban tenido una resonancia considerable. El libro que haba publicado en Filadelfia36, La disociacin de la materia por acciones elctricas, haba provocado la protesta de todo el mundo cientfico. El seor Stangerson era francs, pero de familia estadounidense. Unos asuntos de herencia muy importantes lo haban retenido durante varios aos en los Estados Unidos. All haba continuado una obra comenzada en Francia y haba regresado a Francia para terminarla, despus de haber amasado una enorme fortuna, una vez que los juicios sucesorios terminaran favorablemente, sea por sentencias que le dieron razn, sea mediante acuerdos. Esa fortuna fue bienvenida. Al seor Stangerson, que habra podido, si hubiera querido, ganar millones de dlares explotando o haciendo explotar dos o tres de sus descubrimientos qumicos relacionados con nuevas tcnicas de tintura, siempre le repugn emplear en beneficio propio el don maravilloso de inventar que haba recibido de la naturaleza; pero no pensaba que su genio le perteneciera. Se lo deba a los hombres, y todo lo que su genio traa al mundo iba a parar, por esa voluntad filantrpica37, al dominio pblico. Si
35

En latn, bellota se dice glans, glandis. Glandierum significa, literalmente, lugar de las bellotas. Las bellotas, por su parte, son el fruto de rboles como la encina y el roble; se emplean, principalmente, para alimentar los cerdos. 36 Filadelfia es una importante ciudad industrial y puerto del estado de Pensilvania, en EE.UU. All public Poe "Los crmenes de la calle Morgue". 37 La filantropa (del griego phylos, amor, y anthropos, hombre) es el amoral gnero humano.

no intent disimular la satisfaccin que le causaba la posesin de aquella fortuna inesperada que le permitiri entregarse por entero a su pasin por la ciencia pura, el profesor debi alegrarse tambin, al parecer, por otro motivo. La seorita Stangerson tena veinte aos cuando su padre volvi de Amrica y compr el Glandier. Era ms bonita de lo que se podra imaginar: posea, a la vez, toda la gracia parisina de su madre, muerta al dar a luz, y todo el esplendor y la riqueza de la joven sangre americana de su abuelo paterno, William Stangerson. Este, que haba nacido en Filadelfia, debi naturalizarse francs, obedeciendo a las exigencias familiares, cuando contrajo matrimonio con una francesa, quien sera la madre del ilustre Stangerson. As se explica la nacionalidad francesa del profesor Stangerson. Veinte aos, adorablemente rubia, ojos celestes, tez blanca como la leche, radiante y de una salud esplndida, Mathilde Stangerson era una de las ms hermosas jvenes casaderas en todo el antiguo y el nuevo continente. Era un deber para su padre, a pesar del previsible dolor de una separacin inevitable, pensar en ese casamiento, y no debi disgustarse al ver llegar la dote38. Aunque no dej, por ese motivo, de "internarse" en el Glandier con su hija, aun cuando sus amigos esperaban que presentara a la seorita Mathilde en sociedad. Algunos fueron a verlo y le manifestaron su asombro. A las preguntas que le hicieron, el profesor respondi: "Es la voluntad de mi hija. Soy incapaz de negarle nada. Fue ella la que eligi el Glandier". Interrogada a su vez, la jovencita replic con serenidad: "En dnde podramos trabajar mejor que en esta soledad?". Porque la seorita Mathilde Stangerson ya colaboraba con la obra de su padre, pero todava no era posible imaginar que su pasin por la ciencia llegara a hacerle rechazar a todos los pretendientes que se le presentaron durante ms de quince aos. Pero por ms retirados que vivieran padre e hija, tuvieron que hacerse presentes en algunas recepciones oficiales, y, en ciertas pocas del ao en dos o tres salones de personas de su amistad, donde la gloria dei profesor y la belleza de Mathilde causaron sensacin. Al principio, la extrema frialdad de la joven no desanim a los pretendientes; pero, al cabo de unos aos, se cansaron. Uno solo persisti con una suave tenacidad y se hizo merecedor del nombre de novio eterno, que l acept con melancola: era Robert Darzac. Ahora, la seorita Stangerson ya no era joven, y pareca que, si no haba encontrado motivos para casarse hasta los treinta y cinco aos de edad, no los descubrira jams. Evidentemente, tal argumento careca de valor para Robert Darzac, ya que l no dejaba de hacerle la corte, si todava se puede llamar "cortejo" a las atenciones delicadas y tiernas que se prodigan a una mujer de treinta y cinco aos, que se ha quedado soltera y ha declarado que no se casar. Pero de pronto, unas semanas antes de los acontecimientos que nos ocupan, un rumor al que al principio no se le dio mayor importancia -tan increble pareca- se propag por Pars. La seorita Stangerson consenta, por fin, en premiar la inextinguible llama de Robert Darzac! Slo cuando se comprob que el mismo Robert Darzac no desmenta tales comentarios nupciales, se consider, finalmente, que poda haber algo de cierto en un rumor tan inverosmil. Por fin, el seor Stangerson tuvo a bien anunciar, un da en que sala de la Academia de Ciencias, que la boda de su hija y Robert Darzac se celebrara en la intimidad del castillo de Glandier, tan pronto como su hija y l hubieran dado el ltimo toque al informe que resumira todos sus trabajos sobre La disociacin de la materia, es decir, el retorno de la materia al ter39. Los recin casados se instalaran en el Glandier, y el yerno colaborara en la obra a la que padre e hija haban consagrado su vida. El mundo cientfico todava no haba tenido tiempo de recuperarse de esta noticia cuando se enter del intento de asesinato de la seorita Stangerson, que haba ocurrido en las condiciones fantsticas que hemos enumerado y que nuestra visita al castillo va a permitirnos
38

Como las mujeres, tradicionalmente, no trabajaban, deban aportar al matrimonio una dote, es decir, dinero o bienes, que ayudara al marido a mantenerlas. 39 El ter es una sustancia invisible, que se supone que es el medio transmisor de todas las manifestaciones de energa. Los fsicos del siglo XIX la creyeron universal y la imaginaron como principio de la materia. La teora de la relatividad de Einstein invalid esta teora del ter

precisar an ms. No he dudado en darle al lector todos estos detalles retrospectivos, que conoca a raz de mis relaciones de negocios con Robert Darzac, para que, al cruzar el umbral del Cuarto Amarillo, supiera tanto como yo.

5. DONDE JOSEPH ROULETABILLE LE DIRIGE A ROBERT DARZAC UNA FRASE QUE PRODUCE SU PEQUEO EFECTO
Haca unos minutos que Rouletabille y yo caminbamos a lo largo de una tapia que bordeaba la vasta propiedad del seor Stangerson, y ya divisbamos la reja de entrada cuando atrajo nuestra atencin un personaje que, encorvado a medias hacia el suelo, pareca tan ocupado que no nos vio llegar. Por momentos se inclinaba, se acostaba casi, en el suelo; por momentos se levantaba y observaba atentamente la tapia; unas veces miraba el hueco de su mano, despus daba grandes pasos, luego se pona a correr y volva a mirar el hueco de su mano derecha. Rouletabille me detuvo con un gesto: -Silencio! Frdric Larsan est trabajando!... No lo molestemos. Joseph Rouletabille senta una gran admiracin por el famoso polica. Yo nunca haba visto a Frdric Larsan, pero conoca muy bien su reputacin. El caso de los lingotes de oro de la Casa de la Moneda, que resolvi cuando todos se daban por vencidos, y el arresto de los ladrones de cajas fuertes del Crdito Universal 40 lo haban vuelto casi un personaje pblico. En aquella poca, en que Joseph Rouletabille todava no haba dado las pruebas admirables de un talento nico, Larsan pasaba por la inteligencia ms apta para desenredar la enmaraada madeja de los crmenes ms misteriosos y ms oscuros. Su reputacin se haba extendido en el mundo entero y, a menudo, la polica de Londres o de Berln, o incluso de los Estados Unidos, le peda ayuda cuando los inspectores y los detectives nativos confesaban haber llegado al lmite de su imaginacin y sus recursos. As pues, no es de extraar que, desde el comienzo del misterio del Cuarto Amarillo, el jefe de la Sret haya pensado en enviar a su valioso subordinado a Londres, adonde Frdric Larsan haba sido enviado por un importante caso de ttulos robados, un telegrama que deca: "Vuelva rpido". Creamos que Frdric, a quien llamaban, en la Sret, el gran Fred, se haba dado mucha prisa: sin duda saba por experiencia que, si lo molestaban, era porque seguramente necesitaban de sus servicios. Fue por eso que aquella maana Rouletabille y yo lo encontrbamos en plena tarea. Pronto comprendimos en qu consista. Lo que no dejaba de observar en el hueco de su mano derecha no era otra cosa que su reloj41, y pareca muy ocupado en contar los minutos. Luego desanduvo el camino, reemprendi una vez ms su carrera, que no detuvo hasta llegar a la reja del parque, volvi a consultar su reloj, lo puso en su bolsillo, encogi los hombros con un gesto de desaliento, empuj la reja, penetr en el parque, volvi a cerrar la reja con llave, levant la cabeza y, recin entonces, nos divis a travs de los barrotes. Rouletabille corri y yo lo segu. Frdric Larsan nos esperaba. -Seor Fred -dijo Rouletabille, quitndose el sombrero y mostrando un profundo respeto, fundado en la autntica admiracin que el joven reportero senta por el clebre polica-, podra decirnos si Robert Darzac se halla en el castillo en este momento? Est aqu uno de sus amigos, del tribunal de Pars, que deseara hablarle. -No lo s, seor Rouletabille -replic Fred estrechando la mano de mi amigo, porque ya
40 41

El Crdito Universal es un banco. El uso de los relojes de pulsera no se generaliz hasta 1950, despus de la Segunda Guerra.

haba tenido ocasin de encontrarse con l varias veces en el transcurso de sus investigaciones ms difciles-. No lo he visto. -Los caseros nos podrn informar, verdad? -dijo Rouletabille, sealando una casita de ladrillos que tena la puerta y las ventanas cerradas, y que, indudablemente, deba albergar a aquellos fieles guardianes de la propiedad. -Los caseros no podrn informarle, seor Rouletabille. -Por qu no? -Porque estn detenidos desde hace una hora!... -Detenidos! -exclam Rouletabille-. Ellos son los asesinos?... Frdric Larsan se encogi de hombros. -Cuando no se puede detener al asesino -dijo Larsan con un tono de suprema irona-, uno siempre se puede dar el lujo de descubrir a los cmplices! -Fue usted quien orden detenerlos, seor Fred? -Ah! No! No faltaba ms! Yo no mand que los detuvieran; primero porque estoy casi seguro de que no tienen nada que ver en el asunto, y segundo porque... -Porque qu? -pregunt ansiosamente Rouletabille. -Porque... Nada... -dijo Larsan, sacudiendo la cabeza. Porque no hay cmplices! -susurr Rouletabille. Frdric Larsan se detuvo en seco, mirando al reportero con inters. -Ah! Ah! Entonces tiene alguna idea sobre el caso... Sin embargo, no ha visto nada, jovencito... Todava no ha entrado aqu... -Ya lo har. -Lo dudo... La consigna es terminante. -Entrar si me permite ver a Robert Darzac... Usted sabe que somos viejos amigos... Haga eso por m, seor Fred, se lo ruego... Acurdese del bello artculo que le hice sobre los "Lingotes de oro". Por favor, slo unas palabras con Robert Darzac. En ese momento, la cara de Rouletabille era muy cmica. Reflejaba un deseo tan irresistible de franquear ese umbral, al otro lado del cual ocurra algn prodigioso misterio; suplicaba con tal elocuencia, no slo con la boca y con los ojos, sino tambin con todos sus rasgos, que no pude evitar echarme a rer. Frdric Larsan, al igual que yo, tampoco pudo mantenerse serio. Sin embargo, del otro lado de la reja, Frdric Larsan volva a meter tranquilamente la llave en su bolsillo. Yo lo examinaba. Era un hombre que poda tener unos cincuenta aos. Tena una hermosa cabeza, el pelo entrecano, la tez mate, el perfil duro; la frente era prominente; la barbilla y las mejillas estaban cuidadosamente afeitadas; los labios, sin bigote, delicadamente dibujados; los ojos, algo pequeos y redondos, se clavaban en las personas con una mirada inquisidora que extraaba e inquietaba. Esbelto y de mediana estatura, su aspecto general era elegante y simptico. Nada tena del vulgar polica. Era un gran artista en su gnero, y l lo saba; se poda percibir que tena una elevada idea de s mismo. El tono de su conversacin era el de una persona escptica y desengaada. Su extraa profesin le haba hecho frecuentar tantos crmenes y bajezas, que habra resultado inexplicable que no le endureciera un poco los sentimientos, segn la curiosa expresin de Rouletabille. Larsan volvi la cabeza al or el ruido de un coche a sus espaldas. Reconocimos el cabriol que, en la estacin de pinay, haba llevado al juez de instruccin y a su secretario. -Mire! -dijo Frdric Larsan-. Usted quera hablar con Robert Darzac? Ah est! El cabriol ya haba llegado a la reja y Robert Darzac le peda a Frdric Larsan que le abriera la entrada del parque. Le deca que estaba muy apurado y que apenas tena tiempo de llegar a pinay para tomar el prximo tren a Pars, cuando me reconoci. Mientras Larsan abra la reja, el seor Darzac me pregunt qu poda traerme al Glandier en un momento tan

trgico. Entonces not que estaba atrozmente plido y que su rostro reflejaba un infinito dolor. -La seorita Stangerson se encuentra mejor? -le pregunt inmediatamente. -S -dijo-. Quizs la salven. Tienen que salvarla. No agreg: "o morir", pero sentimos temblar el final de la frase al borde de sus labios exanges42. Entonces intervino Rouletabille: -Seor, s que est apurado. Sin embargo, necesito hablar con usted. Tengo algo muy importante que decirle. Frdric Larsan interrumpi: -Me disculpan si los abandono? -pregunt a Robert Darzac-. Tiene una llave o quiere que le d esta? -Gracias, tengo una llave. Yo cerrar la reja. Larsan se alej rpidamente en direccin al castillo, cuya mole imponente se divisaba a un centenar de metros. Robert Darzac, con el ceo fruncido, ya se mostraba impaciente. Present a Rouletabille como a un excelente amigo; pero, no bien supo que el joven era periodista, el seor Darzac me mir con reproche, se excus por la urgencia que tena de llegar a pinay en veinte minutos, salud y fustig su caballo. Pero Rouletabille, ante mi profundo estupor, ya haba sujetado las riendas y detenido el pequeo carruaje con mano vigorosa, mientras pronunciaba esta frase, desprovista para m de todo sentido: -La rectora43 no ha perdido nada de su encanto, ni el jardn de su esplendor. Apenas salieron estas palabras de la boca de Rouletabille vi que Robert Darzac se quedaba perplejo; aunque estaba plido, palideci an ms, sus ojos se clavaron en el joven con espanto y descendi inmediatamente de su coche con una indescriptible alteracin. -Vamos! Sgame! -balbuce. Y, de repente, prosigui con una especie de furor-: Vamos, seor, vamos! Y desanduvo el camino que conduca al castillo, sin decir una palabra ms, mientras Rouletabille lo segua sin soltar el caballo. Le dirig unas palabras al seor Darzac..., pero no me respondi. Interrogu con la mirada a Rouletabille, pero no me vio.

6. AL FONDO DEL ROBLEDAL


Llegamos al castillo. El viejo torren se una a la parte del edificio enteramente reconstruida durante el reinado de Luis XIV44 por otro cuerpo de edificacin moderna, estilo Viollet-le-Duc45 donde se encontraba la entrada principal. Creo que nunca antes haba visto algo tan original, ni tan feo, ni, sobre todo, tan extrao arquitectnicamente como aquel raro conjunto de estilos disparatados. Era monstruoso y cautivador. Al acercarnos, vimos a dos gendarmes que se paseaban delante de una pequea puerta que daba a la planta baja del torren. Pronto nos enteramos de que, en esa planta baja, que antiguamente haba sido una prisin y ahora serva para guardar trastos, haban encerrado a los caseros, el seor y la seora Bernier. Robert Darzac nos hizo entrar a la parte moderna del castillo por una ancha puerta
42 43

Exanges significa "sin fuerzas, sin vida. La rectora o presbiterio, es el lugar donde vive el prroco o rector de una comunidad generalmente religiosa. 44 Bajo el reinado de Luis XIV el rey Sol (1638-1715), florecieron en Francia todas las artes, en especial la arquitectura. Fue quien mando construir el Palacio de Vresalles. 45 Eugne Viollet-le-Duc (1814-1879) fue un importante arquitecto francs, especialista en la restauracin de edificios medievales.

protegida por una marquesina46. Rouletabille, que haba dejado el caballo y el cabriol al cuidado de un criado, no perda de vista al seor Darzac; segu su mirada y me di cuenta de que se diriga exclusivamente hacia las manos enguantadas del profesor de la Sorbona. Cuando estuvimos en un saloncito lleno de muebles anticuados, el seor Darzac se volvi hacia Rouletabille y le pregunt de un modo bastante brusco: -Hable! Qu quiere de m? El reportero respondi con la misma brusquedad: -Estrecharle la mano! Darzac retrocedi: -Qu significa esto? Evidentemente, haba comprendido lo que yo comprend entonces: que mi amigo lo consideraba sospechoso del abominable atentado. La huella de la mano ensangrentada en las paredes del Cuarto Amarillo se present en su mente... Mir a aquel hombre de fisonoma tan altiva, de mirada habitualmente tan frontal, y que en ese momento se turbaba de manera tan extraa. Tendi su mano derecha y, sealndome, dijo: -Usted es amigo del seor Sainclair, quien me hizo un favor desinteresado en una causa justa, seor, y no veo por qu tendra que negarle mi mano... Rouletabille no tom su mano. Dijo, mintiendo con una audacia sin igual: -Seor, he vivido algunos aos en Rusia y all adquir la costumbre de no estrechar nunca la mano de quien no se quite los guantes. Cre que el profesor iba a dar rienda suelta a la furia que comenzaba a agitarlo; pero, por el contrario, con un violento y visible esfuerzo, se calm, se quit los guantes y mostr sus manos. No tenan ninguna cicatriz. -Est satisfecho? -No! -replic Rouletabille-. Mi querido amigo -dijo, volvindose hacia m-, me veo obligado a pedirle que nos deje solos un instante. Salud y me retir, estupefacto por lo que acababa de ver y or, y sin comprender cmo Robert Darzac no haba echado a la calle a mi impertinente, ofensivo y estpido amigo... Pues, en aquel instante, no perdonaba a Rouletabille por sus sospechas, que haban desembocado en aquella inaudita escena de los guantes... Me pase ms o menos veinte minutos delante del castillo, tratando -aunque sin lograrlode unir entre s los diferentes acontecimientos de esa maana. Qu idea tena Rouletabille? Era posible que creyera que Robert Darzac fuera el asesino? Cmo poda imaginar que ese hombre, que iba a casarse en unos das con la seorita Stangerson, se hubiera introducido en el Cuarto Amarillo para asesinar a su prometida? Por ltimo, no entenda cmo el asesino haba salido del Cuarto Amarillo y, mientras no me explicaran aquel misterio -que me resultaba inexplicable-, estimaba que nadie deba sospechar de nadie. En fin, qu significaba aquella frase descabellada que todava resonaba en mis odos: "La rectora no ha perdido nada de su encanto ni el jardn de su esplendor"? Estaba ansioso por encontrarme a solas con Rouletabille para preguntrselo. En ese momento, el joven sali del castillo con Robert Darzac. Curiosamente, me di cuenta, apenas los vi, de que eran los mejores amigos del mundo. -Vamos al Cuarto Amarillo -me dijo Rouletabille-. Venga con nosotros. A propsito, querido amigo, se quedar conmigo todo el da. Almorzaremos juntos por aqu... -Almorzarn conmigo, aqu, seores... -No, gracias -replic el joven-. Almorzaremos en la Posada del Torren... -Comern muy mal... All no encontrarn nada. -Le parece?... Yo espero encontrar algo all -replic Rouletabille-. Despus de almorzar,
46

Una marquesina es una cobertura de cristal y hierro, que se coloca sobre una puerta o escalinata para resguardo de la lluvia.

seguiremos trabajando, escribir mi artculo, y Sainclair ser tan amable de llevarlo a la redaccin... -Y usted? No regresar conmigo? -No, dormir aqu... Me volv hacia Rouletabille. Hablaba en serio, y Robert Darzac no se mostr en absoluto sorprendido... En aquel momento pasbamos delante del torren, y omos algunos lamentos. Rouletabille pregunt: -Por qu detuvieron a esa gente? -Es un poco por mi culpa -dijo el seor Darzac-. Ayer le hice notar al juez de instruccin que es inexplicable que los caseros hayan tenido tiempo de or los disparos, vestirse y recorrer la gran distancia que separa su casa del pabelln, todo eso en dos minutos; porque no transcurrieron ms de dos minutos entre los disparos y el momento en que se encontraron con el to Jacques. -Efectivamente, es sospechoso -asinti Rouletabille-. Y estaban vestidos? -Eso es lo increble... Estaban completamente vestidos..., de pies a cabeza y bien abrigados... No le faltaba ninguna prenda a su vestimenta. La mujer llevaba zuecos, pero el hombre tena los cordones de sus zapatos atados. Ahora bien, ellos declararon que se haban acostado, como todas las noches, a las nueve. Esta maana, cuando lleg el juez de instruccin, que haba trado de Pars un revlver del mismo calibre que el del crimen (porque no quiere tocar el revlver que es prueba del delito), mand a su secretario a disparar dos tiros en el Cuarto Amarillo, con la ventana y la puerta cerradas. Estbamos con l en la casa de los caseros; no omos nada..., no se alcanza a or nada. Eso significa que los caseros mintieron, no cabe duda... Estaban listos; ya estaban afuera, cerca del pabelln; esperaban algo. Por cierto, no se los acusa de ser los autores del atentado, pero es probable que sean cmplices... El seor de Marquet orden que los detuvieran inmediatamente. -Si fueran cmplices -dijo Rouletabille-, habran llegado desarreglados o, mejor an, no habran llegado. Cuando alguien se precipita a los brazos de la justicia, con tantas pruebas de complicidad en su contra, es porque no es cmplice. No creo que haya habido cmplices en este asunto. -Entonces, por qu estaban afuera a la medianoche? Que lo digan! -Seguramente tienen algn inters en callarse. Se trata de saber cul es... Aunque no sean cmplices, puede tener importancia. Todo lo que sucede en una noche semejante es importante... Acabbamos de cruzar un viejo puente construido sobre el foso y entrbamos en esa parte del parque llamada "El Robledal". Haba all robles centenarios. El otoo ya haba retorcido sus hojas amarillentas, - y sus altas ramas, negras y serpenteantes, parecan horribles cabelleras, nudos de reptiles gigantescos entrecruzados como los que el antiguo escultor retorci en la cabeza de Medusa47. Aquel lugar, que la seorita Stangerson habitaba en verano porque le resultaba alegre, nos pareci, en aquella estacin, triste y fnebre. El suelo estaba negro, embarrado por las lluvias recientes y el cieno formado por las hojas muertas; los troncos de los rboles estaban negros; hasta el cielo, sobre nuestras cabezas, estaba de duelo, cargado de espesos nubarrones. Y, en aquel retiro sombro y desierto, vimos las paredes blancas del pabelln48. Extraa construccin, sin una ventana visible desde el lugar donde apareca ante nosotros. Slo una pequea puerta sealaba la entrada. Pareca una tumba, un amplio mausoleo en el fondo de un bosque abandonado... A
47

Alusin a la famosa escultura del artista italiano Lorenzo Bernini (1598-1680), que representa el busto de Medusa, diosa de la Antigedad cuyos cabellos eran serpientes. 48 Un pabelln es, en arquitectura, un edificio que constituye una dependencia de otro mayor, ubicado en su proximidad.

medida que nos acercbamos, adivinbamos su disposicin. El edificio reciba toda la luz que necesitaba al medioda, es decir, del otro lado de la propiedad, del lado del campo. Detrs de la pequea puerta cerrada sobre el parque, el seor y la seorita Stangerson deban de encontrar un reducto ideal para vivir con su trabajo y sus sueos. Adems, voy a dar enseguida el plano del pabelln. Tena una planta baja, a la que se acceda por unos escalones, y un desvn bastante elevado que no nos interesa en absoluto. Este es el sencillo plano de la planta baja, que ofrezco al lector. Fue dibujado por el mismo Rouletabille, y pude comprobar que no le faltaba una sola lnea, una sola indicacin que pudiera ayudar a I la solucin del problema que se planteaba entonces ante la justicia. Con las indicaciones y el plano, sabrn tanto como saba Rouletabille cuando entr al pabelln por primera vez, y todos nos preguntbamos: "Por dnde se pudo haber escapado el asesino del Cuarto Amarillo? ".

1. Cuarto Amarillo, con su nica ventana enrejada y una sola puerta que da al laboratorio. 2. Laboratorio, con sus dos grandes ventanas enrejadas y sus puertas: una que da al vestbulo y la otra, al Cuarto Amarillo. 3. Vestbulo, con su ventana sin reja y su puerta de entrada, que da al parque. 4. Bao. 5. Escalera que conduce al granero. 6. Amplia y nica chimenea del pabelln, que sirve para las experiencias del laboratorio. Antes de subir los tres escalones de la puerta del pabelln, Rouletabille nos detuvo y le pregunt a quemarropa al seor Darzac: -Y bien, cul es el mvil del crimen? -Para m, seor, no hay ninguna duda con respecto a eso -dijo el novio de la seorita Stangerson con enorme tristeza-. Las huellas de los dedos, los profundos araazos en el pecho y en el cuello de la seorita Stangerson demuestran que el miserable que estaba all cometi

un terrible atentado. Los peritos mdicos, que examinaron ayer esas marcas, afirman que fueron hechas por la misma mano cuyo rastro ensangrentado qued en la pared; una mano enorme, seor, y que no entrara en mi guante -aadi con una amarga e indefinible sonrisa... -Esa mano roja -interrump-, no podra ser la huella de los dedos ensangrentados de la seorita Stangerson, quien, en el momento de caer, habra chocado contra la pared y dejado, al deslizarse, una imagen alargada de su mano llena de sangre? -No haba una sola gota de sangre en las manos de la seorita Stangerson cuando la levantaron -respondi Darzac. -Entonces -dije-, ahora estamos seguros de que era la seorita Stangerson la que estaba armada con el revlver del to Jacques, ya que hiri la mano del asesino. Quiere decir que ella tena miedo de algo o de alguien? -Es probable... -No sospecha de nadie? -No... -respondi el seor Darzac, mirando a Rouletabille. Rouletabille, entonces, me dijo: -Tiene que saber, mi amigo, que la investigacin est un poco ms avanzada de lo que quiso confiarnos nuestro misterioso seor de Marques. No slo la instruccin ahora sabe que el revlver fue el arma que la seorita Stangerson us para defenderse, sino que sabe, lo supo enseguida, cul fue el arma que sirvi para atacar y para golpear a la seorita Stangerson. El seor Darzac me ha dicho que se trata de un hueso de cordero. Por qu el seor de Marquet rodea a ese hueso de cordero de tanto misterio? Para facilitar las investigaciones de la Sret? Probablemente. Tal vez imagina que van a encontrar a su propietario entre aquellos hampones de Pars que son conocidos por utilizar este instrumento, el ms terrible que la naturaleza haya inventado, para cometer sus crmenes... Y adems, alguien puede saber lo que pasa por la cabeza de un juez de instruccin? -agreg Rouletabille con despectiva irona. Yo pregunt: -Entonces encontraron un hueso de cordero en el Cuarto Amarillo? -S, seor -dijo Robert Darzac-: al pie de la cama; pero le ruego que no lo mencione. El seor de Marquet nos ha pedido que guardramos el secreto. -Hice un gesto de asentimiento-. Es un enorme hueso de cordero que tena la cabeza o, mejor dicho, la articulacin completamente roja por la sangre de la espantosa herida que le haba causado a la seorita Stangerson. Es un viejo hueso de cordero que, segn las apariencias, ya debi servir para algunos crmenes. Eso piensa el seor de Marquet, que lo envi a Pars, al laboratorio municipal, para que lo analizaran. Cree, en efecto, que descubri no slo la sangre fresca de la ltima vctima, sino tambin marcas rosadas que no seran otra cosa sino manchas de sangre seca, testimonios de crmenes anteriores. -Un hueso de cordero, en la mano de un asesino experimentado, es un arma espantosa -dijo Rouletabille-, un arma ms efectiva y ms segura que un pesado martillo. -Bien lo ha demostrado el miserable -dijo lleno de dolor Robert Darzac-. El hueso de cordero golpe terriblemente a la seorita Stangerson en la frente. La articulacin del hueso de cordero se adapta perfectamente a la herida. Para m, esta herida habra sido mortal si el asesino no hubiera sido detenido en parte, al dar el golpe, por el revlver de la seorita Stangerson. Herido en la mano, tir el hueso de cordero y se escap. Lamentablemente, el golpe con el hueso de cordero ya haba sido asestado y completado..., y la seorita Stangerson estaba casi muerta, despus de haber sido casi estrangulada. Si la seorita Stangerson hubiera logrado herir al hombre con el primer disparo, se habra salvado, quizs, del hueso de cordero... Pero ella seguramente tom su revlver demasiado tarde; adems, el primer disparo, en la lucha, se desvi, y la bala fue a dar al cielo raso; recin el segundo disparo le acert... Tras decir esto, el seor Darzac golpe a la puerta del pabelln. Hace falta que les

confiese mi impaciencia por penetrar en el lugar del crimen? Temblaba y, a pesar del inmenso inters que tena la historia del hueso de cordero, me inquietaba ver que nuestra conversacin se prolongaba y que la puerta del pabelln no se abra. Finalmente, se abri. Un hombre, a quien reconoc como al to Jacques, estaba en el umbral. Me pareci que tendra unos sesenta aos bien cumplidos. Larga barba blanca, el cabello blanco cubierto por una boina vasca, un traje de pana marrn con los bordes gastados, zuecos; de aspecto grun, una cara bastante desagradable que, sin embargo, se ilumin no bien vio a Robert Darzac. -Unos amigos -dijo simplemente nuestro gua-. No hay nadie en el pabelln, to Jacques? -No puedo dejar entrar a nadie, seor Robert; pero por supuesto que la consigna no rige para usted... Quin lo entiende? Ya vieron todo lo que haba que ver, esos seores de la justicia. Hicieron bastantes dibujos y averiguaciones. -Disculpe, seor Jacques, una pregunta antes que nada -dijo Rouletabille. -Hgala, joven, y si puedo contestarle... -Su ama llevaba, aquella noche, el cabello en bands..., usted me entiende: el cabello en bands sobre la frente? -No, seorito. Mi ama nunca llev el pelo en bands como usted dice, ni esa noche, ni las dems. Tena, como siempre, el pelo recogido de forma que se poda ver su hermosa frente, pura como la de un nio que acaba de nacer!... Rouletabille gru, y se puso inmediatamente a inspeccionar la puerta. Examin minuciosamente la cerradura automtica. Comprob que esa puerta no poda nunca quedar abierta y que haca falta una llave para abrirla. Despus entramos en el vestbulo, un pequeo cuarto bastante luminoso, con piso de baldosas de color rojo. -Ah! Aqu est la ventana por la que se escap el asesino! -dijo Rouletabille. -Qu dicen, seores, qu dicen! Pero si se hubiera escapado por ah, lo habramos visto, seguro! No somos ciegos! Ni el seor Stangerson, ni yo, ni los caseros que metieron en la crcel! Por qu no me meten tambin a m en la crcel, por lo de mi revlver? Rouletabille ya haba abierto la ventana y examinado los postigos. -Estaban cerrados a la hora del crimen? -Con el pestillo de hierro, por adentro -dijo el to Jacques-. Y en cuanto a m, s muy bien que el asesino pas a travs... -Hay manchas de sangre? -S, mire, ah, en la piedra, por afuera... Pero qu clase de sangre? -Ah! -exclam Rouletabille-. Se ven los pasos..., all, en el camino... La tierra estaba muy mojada, los examinaremos ms tarde. -Tonteras! -interrumpi el to Jacques-. El asesino no pas por all! -Y entonces, por dnde? -Y yo qu s! Rouletabille observaba todo, husmeaba todo. Se puso de rodillas y, rpidamente, revis las baldosas manchadas del vestbulo. El to Jacques segua: -Ah! No encontrar nada, seorito. Ellos no encontraron nada... Y, adems, ahora est demasiado sucio... Entr tanta gente! No quieren que lave las baldosas... Pero el da del crimen yo, el to Jacques, haba baldeado las baldosas..., y, si el asesino hubiera pasado por ah con sus "tamangos", lo habramos visto; bastantes marcas dej con sus zapatones en la habitacin de la seorita! Rouletabille se levant y pregunt: -Cundo lav estas baldosas por ltima vez? Y clavaba en el to Jacques unos ojos a los que no se les escapa nada.

-Pero le digo que el mismo da del crimen! A eso de las cinco y media..., mientras la seorita y su padre daban un paseo antes de I comer aqu mismo, porque cenaron en el laboratorio. Al da siguiente, cuando vino el juez, pudo ver todas las huellas de los pasos en el piso, tan claras como tinta sobre papel, como quien dira. Y bien, ni en el laboratorio, ni en el vestbulo, que estaban limpios como una moneda nueva, se encontraron sus pasos... Los del hombre!... Y, como los encontramos cerca de la ventana, por afuera, entonces tiene que haber agujereado el cielo raso del Cuarto Amarillo, pasado por el desvn, perforado el techo y bajado hasta la ventana del vestbulo, dejndose caer por all... Ahora bien, no hay ningn agujero en en el cielo raso del Cuarto Amarillo..., ni en mi desvn, por supuesto!... As que, como ven, no se sabe nada... Nada de nada!... Y, a fe ma, no se sabr nunca nada!... Es un misterio del demonio! Repentinamente, Rouletabille se arrodill, casi delante de la puerta de un pequeo bao que se abra en el fondo del vestbulo. Se qued en esa posicin por lo menos un minuto. -Y bien? -le pregunt cuando se volvi a levantar. -Oh! Nada importante; una gota de sangre. El joven se volvi hacia el to Jacques. -Cuando limpi el laboratorio y el vestbulo, la ventana del vestbulo estaba abierta? -No seor, estaba cerrada. Pero, despus de limpiar, encend lea para el seor, en el hornillo del laboratorio, y haba humo, porque la haba encendido con peridicos. Entonces abr las ventanas del laboratorio y la del vestbulo para hacer corriente de aire. Despus, volv a cerrar las del laboratorio, pero dej abierta la del vestbulo, y despus sal un instante, para ir a buscar un cepillo al castillo... Cuando volv al pabelln, la ventana estaba cerrada, y el seor y la seorita ya se hallaban trabajando en el laboratorio. -El seor y la seorita Stangerson habrn cerrado la ventana cuando entraron? -Quizs. -No se lo pregunt? -No!... Despus de echar un vistazo prolongado al pequeo bao y al hueco de la escalera que conduca al desvn, Rouletabille, que ignoraba por completo nuestra existencia, entr al laboratorio. Confieso que lo segu con una profunda emocin. Robert Darzac no perda un solo gesto de mi amigo... En cuanto a m, mis ojos se dirigieron enseguida a la puerta del Cuarto Amarillo. Estaba cerrada o, mejor dicho, apoyada contra el laboratorio, porque comprob inmediatamente que se hallaba medio desvencijada e inutilizable... Los esfuerzos de los que se precipitaron sobre ella, en el momento del drama, la haban roto... Mi joven amigo, que realizaba su tarea metdicamente, contemplaba, sin decir una palabra, la habitacin en la que nos encontrbamos... Era amplia y luminosa. Dos grandes ventanas, casi ventanales, provistas de barrotes, se abran al inmenso campo. Un claro en el bosque, una vista magnfica sobre todo el valle, sobre la llanura, hasta la gran ciudad que j deba divisarse, ms lejos, en el fondo, los das de sol. Pero, hoy, no hay ms que barro en la tierra, holln en el cielo..., y sangre en este cuarto... Todo un costado del laboratorio estaba ocupado por una ancha chimenea, crisoles 49 y hornos apropiados para todo tipo de experimentos qumicos. Retortas50, instrumentos de fsica por todas partes, mesas llenas de frascos, papeles e informes, una mquina elctrica..., pilas..., un aparato, me dijo Robert Darzac, que utilizaba el profesor Stangerson "para demostrar la disociacin de la materia ante la accin de la luz solar", etctera. Y a lo largo de las paredes, los armarios, con puertas o con vitrinas, que dejaban ver microscopios, cmaras fotogrficas especiales, una cantidad increble de cristales. Rouletabille tena la nariz metida en la chimenea. Con la punta de los dedos hurgaba en
49 50

Un crisol es un instrumento que se usa para fundir materiales a temperatura muy elevada. Las retortas son recipientes con cuello largo y curvo, que se emplean para sustancias qumicas.

los crisoles... De pronto, se enderez, sosteniendo un pedacito de papel a medio consumir... Vino hasta nosotros, que estbamos conversando cerca de una ventana, y dijo: -Gurdenos esto, seor Darzac. Me inclin sobre el trozo de papel chamuscado que el seor Darzac acababa de tomar de manos de Rouletabille, y le claramente las nicas palabras que permanecan visibles:

RECORIA

PERDIDO NADA

ENCANTO,

NI EL JAR

DE SU ESPLENDOR

Y debajo: 23 de octubre. Por segunda vez, desde la maana, me encontraba con estas mismas palabras sin sentido; y, por segunda vez, observ que producan en el profesor de la Sorbona el mismo efecto fulminante. Lo primero que hizo el seor Darzac fue mirar hacia el to Jacques. Pero este no nos haba visto, ocupado como estaba en la otra ventana... Entonces, el novio de la seorita Stangerson abri su portafolios temblando, guard all el papel y suspir: "Dios mo!". Mientras tanto, Rouletabille se haba metido en la chimenea: es decir que, parado sobre los ladrillos de un hornillo, observaba atentamente la chimenea que se iba estrechando y, a cincuenta centmetros por encima de su cabeza, se cerraba completamente con unas placas de hierro sujetas a los ladrillos, y dejaba pasar tres tubos de unos quince centmetros de dimetro cada uno. -Es imposible pasar por ah -afirm el joven, regresando de un salto al laboratorio-. Adems, si l lo hubiera intentado, todos estos fierros estaran tirados en el suelo. No! No! La respuesta no la encontraremos aqu... A continuacin, Rouletabille examin los muebles y abri las puertas de los armarios. Despus, les toc el turno a las ventanas, que declar inviolables e invioladas. Ante la segunda ventana, encontr al to Jacques mirando con gesto absorto. -Y bien, to Jacques, qu est mirando por ah? -Miro al hombre de la polica, que no deja de dar vueltas alrededor del estanque... Se cree listo, pero no llegar mucho ms lejos que los otros! -Usted no conoce a Frdric Larsan, to Jacques! -dijo Rouletabille, sacudiendo la cabeza con melancola-. O no hablara de ese modo... Crame, si hay alguien capaz de encontrar al asesino, es l! -Y Rouletabille suspir. Para encontrarlo, habra que saber cmo lo perdimos...!-replic el to Jacques obstinadamente. Por fin, llegamos a la puerta del Cuarto Amarillo. Detrs de esta puerta, algo importante sucedi! -dijo Rouletabille con una solemnidad que, en cualquier otra circunstancia, habra resultado cmica.

7. DONDE ROULETABILLE PARTE EN EXPEDICIN DEBAJO DE LA CAMA


Rouletabille, despus de empujar la puerta del Cuarto Amarillo, se detuvo en el umbral, diciendo con una emocin que yo slo comprendera ms tarde:

-Oh!El perfume de la dama vestida de negro! El cuarto estaba a oscuras; el to Jacques quiso abrir los postigos, pero Rouletabille lo detuvo: -El drama ocurri en plena oscuridad? -pregunt. -No, joven, no lo creo. La seorita siempre procuraba tener una mariposa51 en su mesa, y yo se la encenda todas las noches antes de que se acostara... Yo era casi como su doncella, cuando llegaba la noche! La verdadera doncella vena recin a la maana. La seorita trabaja hasta tan tarde..., por la noche! -Adnde estaba esa mesa con la mariposa? Lejos de la cama? -Lejos de la cama. -Podra encender la mariposa ahora? -La mariposa est rota, y el aceite se derram cuando cay la mesa. Todo lo dems est igual. Slo tengo que abrir los postigos y ver... -Espere!... Rouletabille volvi al laboratorio para cerrar los postigos de las dos ventanas y la puerta del vestbulo. Cuando estuvimos completamente a oscuras, encendi un fsforo, se lo dio al to Jacques y le dijo que se dirigiera con l al centro del Cuarto Amarillo, al mismo lugar en el que arda, aquella noche, la mariposa. El to Jacques, que iba calzado con zapatillas (sola dejar sus zuecos en el vestbulo), entr al Cuarto Amarillo con su fsforo y distinguimos vagamente, apenas iluminados por la pequea llama moribunda, los objetos tirados sobre las baldosas, la cama en un rincn y, frente a nosotros, a la izquierda, el reflejo de un espejo que colgaba en la pared, cerca de la cama. Todo fue rpido. Rouletabille dijo: -Suficiente! Puede abrir los postigos. -Por favor, no entren -rog el to Jacques-. Podran dejar marcas con sus zapatos..., y no hay que tocar nada... Lo decidi el juez, as, de buenas a primeras, aunque ya termin con su asunto... Y empuj los postigos. La plida claridad del exterior entr iluminando un desorden siniestro entre paredes de color azafrn. El parqu -pues aunque el piso del vestbulo y el del laboratorio era de baldosas, el del Cuarto Amarillo era de parqu, estaba cubierto por una estera amarilla, de una sola pieza, que ocupaba casi toda la habitacin y se prolongaba hasta debajo de la cama y del tocador, nicos muebles que seguan an en pie. La mesa redonda del medio, la mesita de luz y las dos sillas estaban tiradas en el suelo. No impedan ver, sobre la estera, una gran mancha de sangre que provena, segn nos dijo el to Jacques, de la herida en la frente de la seorita Stangerson. Adems, haba gotitas de sangre salpicadas por doquier, que seguan, por as decirlo, la huella muy visible de unos pasos, los anchos pasos negros del asesino. Todo pareca indicar que esas gotas de sangre provenan de la herida del hombre, quien, en algn momento, dej impresa su mano roja en la pared. Haba otras marcas de esa mano en la pared, pero mucho menos definidas. Era, efectivamente, la huella de una ruda mano de hombre ensangrentada. No pude dejar de exclamar: -Fjense!... Fjense en la sangre de la pared!... El hombre que puso tan firmemente su mano aqu estaba, en ese momento, a oscuras y, sin duda, crey que tocaba una puerta. Crey que la empujaba! Por eso la apoy con tanta fuerza y dej sobre el papel amarillo un dibujo terriblemente acusador; porque, que yo sepa, no existen muchas manos como esta. Es grande y fuerte, y todos los dedos son del mismo largo! No est el pulgar! Slo tenemos la marca de la palma. Y si seguimos la huella de esta mano -prosegu-, vemos que, despus de apoyarse
51

La mariposa (en francs, veilleuse) es una mecha pequea, que se coloca en un disco de corcho que flota sobre una capa de aceite, en un vaso, para que d luz.

en la pared, la tantea, busca la puerta, la encuentra, busca la cerradura... -Desde luego -interrumpi, burln, Rouletabille-. Pero no hay sangre en la cerradura, ni en el cerrojo!... -Y eso qu prueba? -repliqu con un sentido comn del que me senta orgulloso-. l habr abierto la cerradura y el cerrojo con la mano izquierda, lo que me parece natural, porque la mano derecha la tena herida... -No abri nada! -exclam de nuevo el to Jacques-. No estamos locos, sabe! Y ramos cuatro cuando derribamos la puerta! Yo prosegu: -Qu mano tan extraa! Fjense! No les parece extraa? -Es una mano muy normal -replic Rouletabille-, cuyo contorno se ha deformado al deslizarse por la pared. El hombre limpi su mano herida en la pared! Ese hombre debe medir un metro ochenta. -Qu le hace pensar eso? -La altura de la mano sobre la pared... Luego, mi amigo se ocup de la marca que haba dejado la bala en la pared. La marca era un agujero redondo. -La bala -dijo Rouletabille - vino de frente; ni de arriba, ni de abajo. Tambin nos hizo observar que el agujero en la pared estaba unos centmetros por debajo de la huella dejada por la mano. Rouletabille, volviendo a la puerta, ahora tena la nariz pegada a la cerradura y al cerrojo. Comprob que, efectivamente, se haba hecho saltar la puerta desde afuera, pues la cerradura y el cerrojo seguan en la puerta derribada, una cerrada y el otro echado, y en la pared, los dos soportes estaban casi arrancados: colgaban, sostenidos todava por un tornillo. El joven redactor de Lpoque los examin con atencin, luego observ la puerta por los dos lados, se cercior de que no se poda abrir ni cerrar el cerrojo desde el exterior, y corrobor que haban encontrado la llave en la cerradura en el interior. Tambin se asegur de que, una vez puesta la llave en la cerradura, en el interior, esta no se poda abrir con otra llave. Por fin, tras haber comprobado que no haba en esa puerta ningn dispositivo de cierre automtico, en una palabra, que se trataba de una puerta comn y corriente, provista de una cerradura y un cerrojo muy slidos que haban permanecido cerrados, profiri estas palabras: -Esto va mejor! Luego se sent en el piso y se descalz rpidamente. Ya en medias, entr en la habitacin. Lo primero que hizo fue inclinarse sobre los muebles cados y examinarlos con extremo cuidado. Nosotros lo mirbamos en silencio. El to Jacques, cada vez ms irnico, le deca: -Ay, jovencito, jovencito! Se lo est tomando muy en serio!... Pero Rouletabille levant la cabeza: -Ha dicho la pura verdad, to Jacques, su ama no llevaba, aquella noche, el pelo en bands. He sido un idiota al pensarlo!... Y, gil como una serpiente, se desliz bajo la cama. El to Jacques prosigui: -Y pensar que el asesino se haba escondido ah abajo! Ya estaba ah cuando entr, a las diez, para cerrar los postigos y encender la mariposa..., porque ni el seor Stangerson, ni la seorita Mathilde, ni yo salimos del laboratorio hasta el momento del crimen. Omos la voz de Rouletabille desde debajo de la cama: -To Jacques, a qu hora llegaron el seor y la seorita Stangerson al laboratorio, de donde no saldran? -A las seis! La voz de Rouletabille segua diciendo: -S, estuvo aqu abajo... Es cierto. Adems, es el nico lugar donde se poda esconder...

Se ve todava la marca de sus zapatones. Ustedes cuatro, cuando entraron, miraron debajo de la cama? -Enseguida... Hasta dimos vuelta la cama antes de volverla a su sitio. -,Y entre los colchones? -En la cama slo haba un colchn, sobre el que colocamos a la seorita Mathilde. Y el portero y el seor Stangerson transportaron ese colchn inmediatamente al laboratorio. Debajo del colchn slo haba un elstico metlico que no poda ocultar nada ni a nadie. En fin, seor, piense que ramos cuatro y que no se nos poda escapar nada, con lo pequea que es la habitacin y lo poco amoblada que est..., y con todo cerrado a nuestras espaldas en el pabelln. Me atrev a sugerir una hiptesis: Tal vez sali con el colchn! Adentro del colchn, quizs... Todo es posible en este misterio! En la confusin, el seor Stangerson y el portero no se habrn dado cuenta de que transportaban el doble de peso... Y si el portero resulta cmplice...! Slo es una hiptesis, pero explicara muchas cosas... Y, en particular, el hecho de que en el laboratorio y el vestbulo no se hallaran las huellas de pasos que s se encuentran en el cuarto. Cuando transportaron a la seorita del laboratorio al castillo, si el colchn qued un instante cerca de la ventana, habra podido permitir que el hombre escapara... -Y qu ms? Y qu ms? Y qu ms? -me solt Rouletabille desde debajo de la cama, burlndose ostensiblemente. Me sent un poco ofendido: -Realmente no lo s... Todo parece posible... -El juez de instruccin tuvo la misma idea, seor -dijo el to Jacques-, y orden que examinaran cuidadosamente el colchn. Tuvo que rerse de su idea, seor, como se re su amigo ahora, porque no se trataba de un colchn con doble fondo!... Y adems, sabe, si hubiera habido un hombre en el colchn lo habramos visto... Yo mismo tuve que rerme y despus comprob, en efecto, que haba dicho algo absurdo. Pero, cules eran los lmites de lo absurdo en un caso semejante! Slo mi amigo era capaz de decirlo, y hasta cierto punto!... -Dgame -exclam el reportero, siempre debajo de la cama-, alguien movi la estera? -Nosotros mismos, seor -explic el to Jacques-. Como no encontramos al asesino, nos preguntamos si no habra un agujero en el parqu... -No lo hay -respondi Rouletabille-. Tienen un stano? -No, no hay stano... Pero eso no detuvo nuestra bsqueda y tampoco evit que el seor juez y, sobre todo, su secretario estudiaran el parqu, tabla por tabla, como si efectivamente hubiera un stano debajo... Entonces reapareci el reportero. Sus ojos brillaban, su nariz palpitaba; pareca un animal joven de regreso de un acecho exitoso... Se qued en cuatro patas. A decir verdad, no pude evitar compararlo interiormente con un admirable animal de caza sobre la pista de alguna sorprendente presa... Y olfate los pasos del hombre, del hombre que haba jurado llevar ante su amo, el director de Lpoque, porque no debemos olvidar que nuestro Joseph Rouletabille era periodista! As, a gatas, recorri los cuatro rincones de la habitacin, escudrindolo todo, inspeccionado todo lo que veamos, que era poco, y ' todo lo que no veamos, que era, al parecer, inmenso. El tocador era una simple mesita con cuatro patas, que era imposible transformar en un escondite pasajero... No haba armario (la seorita Stangerson tena su guardarropas en el castillo). La nariz y las manos de Rouletabille suban por las paredes, que eran de ladrillo macizo. Cuando hubo terminado con las paredes y pasado sus dedos giles por toda la superficie del

papel amarillo, hasta llegar al cielo raso -que pudo alcanzar subido a una silla que haba colocado sobre el tocador, ingeniosa escalerilla que arrastr por toda la habitacin-, y una vez que hubo terminado con el cielo raso, donde examin cuidadosamente la marca de la otra bala, se acerc a la ventana, para seguir con los barrotes y los postigos, todos muy slidos e intactos. Finalmente, lanz un uf! de satisfaccin y declar que ahora estaba tranquilo! -Y bien? Todava duda de que la pobre seorita estaba encerrada cuando nos la asesinaron? Cuando nos peda auxilio!... -gimi el to Jacques. -No -dijo el joven reportero secndose la frente-. Doy fe de que el Cuarto Amarillo estaba cerrado como una caja fuerte.. . -De hecho -acot-, por eso mismo este misterio es el ms sorprendente que conozco, incluso en el campo de la imaginacin. En "Los crmenes de la calle Morgue", Edgar Poe no invent nada parecido. El lugar del atentado estaba lo suficientemente cerrado para que no pudiera escapar un hombre, pero contaba al menos con esa ventana por la que poda deslizarse el autor de los asesinatos, que era un mono... Pero aqu no hay ningn tipo de abertura. Cerrados como estaban la puerta, los postigos y las ventanas, ni una mosca poda entrar o salir! -Es verdad! Es verdad! -asinti Rouletabille, quien segua secndose la frente, que pareca transpirar no tanto por el reciente esfuerzo fsico como por la agitacin de sus pensamientos-. Es verdad! Es el ms hermoso, enorme y curioso de los misterios!... -Ni el Animalito de Dios -gru el to Jacques-, ni el mismsimo Animalito de Dios, de haber cometido el crimen, hubiera podido y escapar. Escuchen!... Lo oyen?... Silencio!... El to Jacques nos haca seas de que nos callramos y, con el brazo extendido hacia la pared, hacia el bosque cercano, escuchaba algo que nosotros no oamos. -Se fue -termin por decir-. Tendr que matarlo... Es demasiado siniestro ese animal..., pero es el Animalito de Dios; va a rezar todas las noches a la tumba de Santa Genoveva, y nadie se atreve a tocarlo por miedo de que la ta Agenoux le eche un maleficio... -De qu tamao es el Animalito de Dios? -Ms o menos como un sabueso grande... Estoy hablando de un monstruo. Ay! Ms de una vez me pregunt si no haba sido l quien prendi de la garganta a nuestra pobre seorita con sus garras. Pero el , Animalito de Dios no usa zapatones, ni dispara con un revlver, ni tiene una mano como esa -exclam el to Jacques, sealndonos de nuevo la mano roja en la pared-. Y, adems, lo hubiramos visto tan bien como a un hombre, y se hubiera quedado encerrado en el cuarto y en el pabelln igual que un hombre... -Claro -dije-. De lejos, antes de haber visto el Cuarto Amarillo, yo tambin me haba preguntado si el gato de la ta Agenoux... -Usted tambin! -exclam Rouletabille. -Y usted? -le pregunt. -Yo no, ni por un instante... Desde que le el artculo de Le Matin, supe que no se trataba de un animal! Ahora puedo jurar que aqu sucedi una terrible tragedia... Pero no nos ha hablado de la boina encontrada, ni del pauelo, eh, to Jacques? -Se los llev el magistrado, naturalmente -dijo el otro, dudando. El reportero aadi muy serio: -Yo no he visto el pauelo ni la boina, pero puedo decirle cmo son. -Ah! Es usted muy listo... -y el to Jacques tosi, incmodo. -El pauelo es grande, y azul con rayas rojas, y la boina es una vieja boina vasca, como esa -agreg Rouletabille sealando la que llevaba puesta el hombre. -Es cierto!... Usted es adivino... Y el to Jacques intent rerse, pero no lo consigui. -Cmo sabe que el pauelo es azul con rayas rojas? Porque si no hubiera sido azul con rayas rojas no se habra encontrado ningn pauelo!

Sin prestar ms atencin al to Jacques, mi amigo sac de su bolsillo una hoja de papel blanco, tom una tijera, se inclin sobre las huellas de pasos, apoy su papel encima de una de ellas y comenz a cortar. As obtuvo una plantilla de papel de contorno muy preciso, que me entreg, rogndome que no la perdiera. Despus se volvi hacia la ventana y, sealando a Frdric Larsan, que no haba abandonado la orilla del estanque, le pregunt al to Jacques si el polica tambin haba venido a trabajar en el Cuarto Amarillo. -No! -respondi Robert Darzac, quien no haba pronunciado palabra desde que Rouletabille le diera el pedacito de papel chamuscado-. Pretende que no necesita ver el Cuarto Amarillo, que el asesino sali del Cuarto Amarillo de una forma muy natural, y que lo demostrar esta noche! Al or a Roben Darzac hablar as, Rouletabille -cosa extraordinaria -palideci. -,Sabr Frdric Larsan la verdad que yo slo presiento? -murmur-. Frdric Larsan es muy hbil..., muy hbil..., y lo admiro... Pero hoy se trata de hacer algo ms que una investigacin policial... Ms de lo que ensea la experiencia!... Se trata de ser lgico, pero lgico, comprndanme bien, como Dios fue lgico cuando dijo: dos ms dos es igual a cuatro! Se trata de empuar la Razn por el extremo correcto! Y el reportero se precipit afuera, enloquecido por la idea de que el famoso gran Fred pudiera encontrar, antes que l, la solucin del problema del Cuarto Amarillo. Logr alcanzarlo en la entrada del pabelln. -Vamos! -le dije-. Clmese!... Acaso no est contento? -S -me confes con un gran suspiro-. Estoy muy contento. Descubr muchas cosas... -De orden moral o de orden material? -Algunas de orden moral y una de orden material. Fjese, esto, por ejemplo. Y, rpidamente, sac del bolsillo de su chaleco una hoja de papel, que debi de haber guardado durante su expedicin bajo la cama, y en cuyo pliegue haba colocado un cabello rubio de mujer.

8. EL JUEZ DE INSTRUCCIN INTERROGA A LA SEORITA STANGERSON


Cinco minutos ms tarde, mientras Joseph Rouletabille se inclinaba sobre las huellas de pasos descubiertas en el parque al pie de la ventana del vestbulo, un hombre, que deba ser un criado del castillo, lleg hasta donde estbamos, dando grandes zancadas, y le grit a Robert Darzac, que bajaba del pabelln: -Seor Darzac, sabe que el juez de instruccin est interrogando a la seorita? Robert Darzac nos dio una vaga excusa y sali corriendo en direccin al castillo; el hombre ech a correr detrs de l. -Si el cadver habla -dije-, esto va a ponerse interesante. -Tenemos que enterarnos -dijo mi amigo-. Vamos al castillo. Y me arrastr. Pero, en el castillo, un gendarme apostado en el vestbulo nos prohibi el acceso a la escalera del primer piso. Tuvimos que esperar. Durante ese tiempo, esto suceda en la habitacin de la vctima. El mdico de la familia, al comprobar que la seorita Stangerson se encontraba mucho mejor, pero temiendo una recada fatal que no permitira volver a interrogarla, crey que era su deber avisar al juez de instruccin... Y este haba decidido proceder inmediatamente a un breve interrogatorio. A este interrogatorio asistieron el seor de Marquet, el secretario, el seor Stangerson y el mdico.

Ms tarde, durante el proceso, logr procurarme el texto de dicho interrogatorio. Helo aqu, en toda su jurdica sequedad:

Pregunta. -Seorita, es capaz de darnos algunos detalles del horrible atentado del que ha sido vctima sin fatigarse demasiado? Respuesta. -Me siento mucho mejor, seor, y voy a decirle lo que s. No not nada anormal cuando entr en mi habitacin... P. -Perdn, seorita. Si me lo permite, voy a hacerle unas preguntas y usted las responder. Eso la cansar menos que un largo relato. R. -Como diga, seor. P.-Cmo emple usted el tiempo aquel da? Quisiera que sea lo ms precisa y meticulosa posible. Si no es demasiado pedir, seorita, me gustara reconstruir cada uno de sus movimientos de aquel da. R. -Me levant tarde, a las diez, por que la noche anterior mi padre y yo habamos vuelto tarde, ya que habamos asistido a la cena y a la recepcin ofrecidas por el presidente de la Repblica, en honor de los delegados de la Academia de Ciencias de 1 Filadelfia. Cuando sal de mi habitacin, a las diez y media, mi padre ya estaba trabajando en el laboratorio. Trabajamos juntos hasta el medioda; dimos un paseo de una media hora por el parque; almorzamos en el castillo. Media hora de paseo hasta la una y media, como todos los das. Despus, mi padre y yo regresamos al laboratorio. All nos encontramos con mi doncella, que acababa de arreglar mi cuarto. Yo entro al Cuarto Amarillo para encargarle algunas cosas sin importancia a esta empleada, que sale del pabelln enseguida, y retomo el trabajo con mi padre. A las cinco, salimos del pabelln para dar otro paseo y para tomar el t. P.-Antes de salir, a las cinco, volvi a entrar a su cuarto? R. -No, seor. Mi padre entr en l, porque le ped que me trajera el sombrero. P.-Y no vio nada sospechoso? Seor Stangerson. -Claro que no, seor. P.-Adems, es casi seguro que el asesino todava no estaba debajo de la cama en ese momento. Cuando salieron, la puerta de la habitacin qued cerrada con llave? Seorita Stangerson. -No. No tenamos ninguna razn para hacerlo... P. -A partir de ese momento, cunto tiempo estuvieron

el seor Stangerson y usted fuera del pabelln? R.-Ms o menos una hora. P.-Sin lugar a dudas, fue en el transcurso de esa hora cuando el asesino se introdujo en el pabelln. Pero cmo? No lo sabemos. Se han encontrado, en el parque, huellas de pasos que se alejan de la ventana del vestbulo, pero no se ven pasos que se acerquen. La ventana del vestbulo estaba abierta cuando sali con su padre? R. -No me acuerdo. Seor Stangerson. -Estaba cerrada. P. -Y cuando volvieron? Seorita Stangerson. -No prest atencin. Seor Stangerson. -Segua cerrada... Lo recuerdo ; muy bien porque, al regresar, dije en voz alta: "La verdad es que el to Jacques la poda haber abierto en nuestra ausencia!..." . P.-Qu extrao, qu extrao! Recuerde, seor Stangerson, que el to Jacques, mientras estaban afuera y antes de irse, la haba abierto. Entonces volvieron a las seis al laboratorio y reanudaron su trabajo. Seorita Stangerson. -S, seor. P.-Y no volvi a abandonar el laboratorio desde esa hora hasta el momento en que entr a su habitacin? Seor Stangerson. -Ni mi hija ni yo, seor. Tenamos un trabajo tan urgente, que no perdamos ni un minuto. Hasta tal punto que desatendamos todo lo dems. P.-Cenaron en el laboratorio? R.-S, por la misma razn. P.-Acostumbran cenar en el laboratorio? R.-Muy pocas veces. P.-Poda saber el asesino que esa noche cena- E ran en el laboratorio? Seor Stangerson. -Por Dios, seor, no lo creo... Fue al volver al pabelln, a eso de las seis, cuando tom la decisin de que mi hija y yo cenramos en e laboratorio. En ese momento, se nos acerc el guardabosque, quien me retuvo un instante para pedirme que lo acompaara en una inspeccin urgente por el lado del bosque que yo haba decidido talar. No poda hacerlo y pospuse la tarea para el da siguiente, y entonces le ped al guardabosque, que tena que pasar por el castillo, que le avisara al mayordomo que cenaramos en el laboratorio. El guardabosque se despidi para llevar mi recado, y yo me reun con mi hija, a quien le haba dado la llave del pabelln y que, a su vez, la haba dejado en la puerta del lado de afuera. Mi hija ya estaba trabajando. P.-Seorita, mientras su padre segua trabajando, a

qu hora entr en su habitacin? Seorita Stangerson. -A las doce de la noche. P.-Entr el to Jacques en el Cuarto Amarillo en el transcurso de la noche? R.-Para cerrar los postigos y encender la mariposa, como todas las noches... P-No advirti nada sospechoso? R.-Nos lo habra dicho. El to Jacques es un buen hombre que me quiere mucho. P.-Seor Stangerson, afirma usted que el to Jacques no volvi a salir del laboratorio y que se qued todo el tiempo con usted? Seor Stangerson. -Estoy seguro. No tengo ninguna duda al respecto. P.-Seorita, cuando entr en su habitacin, cerr inmediatamente la puerta con llave y cerrojo. Son muchas precauciones, sabiendo que su padre; y su criado estaban all. Acaso tema usted algo? R.-Mi padre no tardara en regresar al castillo ni el to Jacques en ir a acostarse. Y adems, efectivamente, algo tema. P.-Y tanto tema ese algo que tom prestado el revlver del to Jacques sin decrselo? R.-Es verdad, no quera asustar a nadie, principalmente porque mis temores podan resultar pueriles. P.-Y qu era lo que tema? R.-No sabra decrselo exactamente. Desde haca varias noches, me pareca or en el parque y fuera de l, alrededor del pabelln, ruidos inslitos y, a veces, pasos o crujidos de ramas. La noche que precedi al atentado, en que no me acost hasta las tres de la maana, de vuelta del Elseo, me qued un instante en la ventana y me pareci ver unas sombras... P.-Cuntas sombras? R.-Dos sombras que daban vueltas alrededor del estanque... Despus, la luna se escondi y no vi nada ms. Otros aos, en esta poca, ya he vuelto a mis aposentos en el castillo, donde reanudo mis costumbres de invierno; pero este ao me haba propuesto no abandonar el pabelln hasta que mi padre hubiera terminado el resumen de sus trabajos sobre La disociacin de la materia para la Academia de Ciencias. No quera que esta importante obra, que estara terminada en unos das, fuera demorada por cualquier cambio de nuestras costumbres cotidianas. Comprender que no haya hablado con mi padre de mis temores infantiles y que los ocultara al to Jacques, quien no habra podido contener su lengua. Sea como fuera,

yo saba que el to Jacques tena una revlver en el cajn de su mesa de noche, as que aprovech un momento en que el buen hombre se ausent durante el da para subir rpidamente al desvn y tomar su. arma, que guard en el cajn de mi propia mesa. P.-Tiene usted algn enemigo? R.-Ninguno. P.-Comprender, seorita, que precauciones tan excepcionales sorprenden a cualquiera. Seor Stangerson. -Es cierto, hija, son precau- ciones muy sorprendentes. R.-No; les digo que haca dos noches que no me senta nada tranquila. Seor Stangerson. -Tendras que habrmelo dicho. Es imperdonable. Habramos evitado una desgracia! P.-Una vez cerrada la puerta del Cuarto Amarillo, se acuesta usted, seorita? R.-S, y como estoy muy cansada, me duermo en seguida. P.-La mariposa segua encendida? R.-S; pero emita una luz muy tenue... P.-Entonces, seorita, dganos lo que ocurri. R.-No s si haca mucho tiempo que dorma, pero de pronto me despierto... Doy un fuerte grito... Seor Stangerson. -S, un grito horrible... Al asesino!... Todava lo tengo en mis odos... P.-Da usted un fuerte grito... R.-Haba un hombre en mi cuarto. Se abalanz sobre m, me puso las manos en la garganta e intent estrangularme. Ya me estaba ahogando cuando, de pronto, mi mano logra sacar, del cajn entreabierto de mi mesa de luz, el revlver que haba puesto all y que estaba listo para disparar. En ese momento, el hombre me tira de la cama y blande sobre mi cabeza una especie de maza, pero yo dispar. En seguida, sent un rudo golpe, un golpe terrible en la cabeza. Todo esto, seor juez, fue ms rpido de lo que puedo decir, y ya no s nada ms. P.-Nada ms!... No tiene idea del modo en que el asesino pudo escaparse de su habitacin? R.-Ni idea... No s nada ms. Uno no sabe lo que pasa a su alrededor cuando est muerto! P.-El hombre era alto o bajo? R.-Slo vi una sombra que me pareci imponente . P.-No nos puede dar algn indicio? R.-Seor, no s nada ms; un hombre se abalanz sobre m, le dispar..., y no s nada ms.
Aqu termina el interrogatorio de la seorita Stangerson. Joseph Rouletabille esper

pacientemente a Robert Darzac. Este no tard en aparecer. Haba escuchado el interrogatorio en una habitacin vecina al cuarto de la seorita Stangerson y vena a contrselo a nuestro amigo con gran exactitud, gran memoria y una docilidad que me sorprendieron una vez ms. Gracias a las notas apresuradas que tom en un papel, pudo reproducir casi textualmente las preguntas y las respuestas. A decir verdad, el seor Darzac pareca el secretario de mi joven amigo y actuaba en todo como alguien que no puede negarle nada; o mejor an, como alguien que trabajara para l. El hecho de la ventana cerrada impresion mucho al reportero, como haba impresionado al juez de instruccin. Adems, Rouletabille le pidi al seor Darzac que le repitiera cmo haba empleado el tiempo la seorita Stangerson el da del drama, tal como la seorita Stangerson y su padre lo haban declarado ante el juez. La circunstancia de la cena en el laboratorio pareci interesarle muchsimo, y se lo hizo repetir dos veces, para estar ms seguro de que nicamente el guardabosque saba que el profesor y su hija cenaran en el laboratorio, y de qu manera se haba enterado de eso el guardabosque. Cuando el seor Darzac se call, yo dije: -Este interrogatorio no echa mucha luz sobre el problema. -Lo oscurece -afirm el seor Darzac. -Lo aclara -dijo, pensativo, Rouletabille.

9. REPORTERO Y POLICA
Nos dirigimos los tres hacia el pabelln. A un centenar de metros del edificio, el reportero nos detuvo y, sealando un bosquecillo a nuestra derecha, nos dijo: -De all sali el asesino para entrar al pabelln. Como haba otros del mismo tipo entre los grandes robles, le pregunt por qu el asesino haba elegido ese y no cualquier otro; Rouletabille me respondi indicndome el sendero que pasaba cerca de aquel bosquecillo y que conduca a la puerta del pabelln. -Como pueden ver, ese sendero est cubierto de grava52 -dijo-. El hombre tiene que haber pasado por all para ir al pabelln porque no hay huellas de sus pasos de ida sobre la tierra blanda. Ese hombre no tiene alas. Camin, pero lo hizo sobre la grava, que fue pisada por su calzado sin retener sus huellas: esa grava, en efecto, fue pisada por muchos otros pies, ya que el sendero es el ms directo que hay entre el pabelln y el castillo. En cuanto al bosquecillo formado por esa especie de plantas que nunca mueren durante la estacin fra -laureles y boneteros53- proporcion al asesino un refugio adecuado para esperar que llegara el momento de dirigirse al pabelln. Oculto en la espesura, el hombre vio salir al seor y a la seorita Stangerson, y despus al to Jacques. La grava se extiende hasta la ventana, o casi, del vestbulo. Una pisada del hombre, paralela a la pared, que advertimos hace un rato y que yo ya haba visto, prueba que, con una sola zancada, l se encontr frente a la ventana del vestbulo, que el to Jacques haba dejado abierta. Entonces, el hombre apoy las manos en la ventana y, alzndose sobre ellas, penetr en el vestbulo. -Despus de todo, es muy posible -dije. -Cmo despus de todo? Cmo despus de todo?... -exclam Rouletabille, sbitamente presa de una furia que yo haba desencadenado sin quererlo-. Por qu dice: "despus de todo, es muy posible"? Le rogu que no se enojara, pero ya lo estaba demasiado para escucharme, y declar que admiraba la duda con la que ciertas personas (como yo) abordaban superficialmente los
52 53

La grava es piedra machacada que sirve para allanar el piso de los caminos. El bonetero es un arbusto de flores pequeas y blanquecinas, que se cultiva en los jardines de Europa y sirve para setos.

problemas ms simples, sin arriesgarse nunca a decir: "es as" o "no es as"; de tal modo que su inteligencia llegaba exactamente al mismo resultado que habra obtenido si la naturaleza se hubiera olvidado de rellenar su cavidad craneana con un poco de materia gris. Como me mostr ofendido, mi joven amigo me tom del brazo y me asegur "que no lo haba dicho por m, ya que me estimaba de modo especial". -Pero, en fin -prosigui-, a veces es criminal no llegar a conclusiones seguras, cuando se puede! Si no saco conclusiones, como lo hago, a partir de esa grava, tendr que hacerlo a partir de un globo! Querido amigo, la ciencia de la aerosttica dirigible todava no est lo suficientemente desarrollada como para que haga entrar en el juego de mis reflexiones al asesino que cae del cielo. As que no diga que una cosa es posible, cuando es imposible que sea de otra manera. Ahora sabemos cmo entr el hombre por la ventana y tambin sabemos en qu momento lo hizo. Entr durante el paseo de las cinco. El hecho de que la doncella, que acaba de arreglar el Cuarto Amarillo, est presente en el laboratorio al regresar el profesor y su hija, a la una y media, nos permite afirmar que, a la una y media, el asesino no estaba en el cuarto, debajo de la cama, a menos que la doncella sea cmplice. Qu piensa usted, seor Darzac? Robert Darzac sacudi la cabeza, declar que estaba seguro de la fidelidad de la doncella de la seorita Stangerson, y que era una criada muy honesta y abnegada. -Y adems, a las cinco, el seor Stangerson entr en el cuarto para buscar el sombrero de su hija... -aadi. -Tambin tenemos eso -dijo Rouletabille. -As que el hombre entr, cuando usted dice, por esta ventana -dije-. Lo admito, pero por qu volvi a cerrar la ventana, lo cual necesariamente iba a atraer la atencin de los que la haban dejado abierta? -Puede que la ventana no se haya cerrado enseguida -me respondi el joven reportero-. Pero si volvi a cerrar la ventana, lo hizo a causa del recodo que hace el camino cubierto de grava, a veinticinco metros del pabelln, y a causa de los tres robles que se alzan en ese lugar. -Qu quiere usted decir? -pregunt Robert Darzac, que nos haba seguido y escuchaba a Rouletabille con una atencin casi anhelante. -Despus se lo explicar, seor, cuando considere que ha llegado el momento; pero no creo haber pronunciado palabras ms importantes sobre este caso, si mi hiptesis se confirma. -Y cul es su hiptesis? -Nunca la sabr si no se confirma. Vea, es una hiptesis muy grave como para que la revele en tanto no sea ms que una hiptesis. -Tiene, por lo menos, alguna pista sobre el asesino? -No, seor, no s quin es el asesino, pero no tema, seor Darzac, lo sabr. Pude observar que Robert Darzac estaba muy alterado y sospech que la afirmacin de Rouletabille no le gust en absoluto. Entonces, si realmente tema que se descubriera al asesino, por qu (me preguntaba a m mismo), por qu ayudaba al reportero a encontrarlo? Mi joven amigo pareci tener la misma impresin que yo y dijo brutalmente: -No le molestar, seor Darzac, que descubra al asesino? -Ah! Lo matara con mis propias manos! -exclam el prometido de la seorita Stangerson con una energa que me asombr. -Le creo! -dijo gravemente Rouletabille-. Pero no ha contestado a mi pregunta. Pasbamos cerca del bosquecillo del que nos haba hablado el joven reportero haca un instante; entr en l y le mostr las huellas evidentes del paso de un hombre que se haba escondido all. Rouletabille tena razn una vez ms. -Pero claro que s! -dijo-. Estamos tratando con un hombre de carne y hueso, que no dispone de ms medios que nosotros, y todo esto terminar por aclararse! Dicho esto, me pidi la plantilla de papel que me haba confiado y la apoy sobre una

huella muy clara, en el fondo del bosquecillo. Luego se incorpor, diciendo: -Caramba! Yo crea que, entonces, iba a seguir la pista de los pasos del asesino que hua desde la ventana del vestbulo, pero nos llev bastante lejos, hacia la izquierda, dicindonos que era intil meter la nariz en ese lodo y que ahora estaba seguro del camino que el asesino haba seguido en su fuga. -Fue hasta el final de la pared, a cincuenta metros de all, y despus salt el seto y la fosa; miren, justo enfrente de ese pequeo sendero que lleva al estanque. Es el camino ms rpido para salir de la propiedad e ir al estanque. -Cmo sabe que fue al estanque? -Porque Frdric Larsan no abandon la orilla desde esta maana. Debe haber all muchos indicios curiosos. Unos minutos despus, nos encontrbamos cerca del estanque. Era una pequea capa de agua pantanosa, rodeada de caaverales, y sobre la cual todava flotaban algunas hojas muertas de nenfar54. Probablemente, el gran Fred nos vio llegar, pero era posible que le interesramos muy poco, porque apenas nos prest atencin y sigui removiendo con la punta de su bastn algo que nosotros no veamos. -Fjense -dijo Rouletabille-, ah estn de nuevo los pasos del hombre que hua; aqu dan vuelta al estanque, vuelven y finalmente desaparecen cerca del estanque, justo delante de ese sendero que conduce a la carretera principal de pinay. El hombre prosigui su huida hacia Pars... -Qu le hace creer eso -lo interrump-, si no hay ms pasos del hombre en el sendero? -Qu es lo que me hace creer eso? Estos pasos, estos pasos que yo esperaba encontrar! -exclam, sealando la huella muy ntida de un calzado elegante-. Miren!... E interpel a Frdric Larsan. -Seor Fred! -grit-. Aquellos pasos elegantes en la carretera estn all desde que se descubri el crimen, no es cierto? -S, joven; s, han sido cuidadosamente relevados -respondi Fred sin levantar la cabeza-. Ya ven, hay pasos que vienen y hay pasos que se van... -Porque ese hombre tena una bicicleta! -exclam el reportero. En ese momento, despus de haber observado las huellas de la bicicleta que seguan, de ida y de vuelta, los pasos elegantes, cre que haba comprendido. -La bicicleta explica la desaparicin de los pasos toscos del asesino -dije-. El asesino de los zapatos toscos subi a la bicicleta... Su cmplice, el hombre de pasos elegantes, haba venido a esperarlo en la orilla del estanque con la bicicleta. Podemos suponer que el asesino actuaba instigado por el hombre de pasos elegantes? -No! No! -replic Rouletabille con una extraa sonrisa-. Yo esperaba encontrar esos pasos desde el principio del caso. Ahora que los tengo, no voy a dejarlos. Son los pasos del asesino! -Y los otros, los pasos toscos, qu dice usted de ellos? -Tambin son los pasos del asesino. -Entonces, hay dos? -No! Slo hay uno y no tuvo cmplices... -Muy astuto! Muy astuto! -grit Larsan desde donde estaba. -Fjense -prosigui el joven reportero, mostrndonos la tierra removida por unos tacones toscos-; el hombre se sent all y se quit los zapatones que se haba puesto para engaar a la justicia; despus, llevndolos sin duda consigo, se puso de pie sobre sus propios zapatos y, tranquilamente, volvi andando a la carretera principal, llevando la bicicleta con la mano. No
54

Los nenfares son plantas acuticas con grandes flores blancas, que flotan en la superficie del agua.

poda arriesgarse a ir en bicicleta por ese sendero tan accidentado. Adems, lo demuestra la marca ligera y vacilante de las ruedas en el sendero, a pesar de lo blando del suelo. Si hubiera habido un hombre montado sobre la bicicleta, las ruedas habran penetrado profundamente en el suelo... No, no, all haba un solo hombre: el asesino, y a pie! -Bravo! Bravo! -volvi a decir el gran Fred, quien, de repente, vino hacia nosotros, se plant delante de Robert Darzac y le dijo: -Si tuviramos una bicicleta aqu..., podramos demostrar la exactitud del razonamiento de este joven, seor Darzac... Usted sabe si hay alguna en el castillo? -No! -respondi Darzac-. No hay: la ma la llev a Pars hace cuatro das, la ltima vez que vine al castillo antes del crimen. -Qu lstima! -replic Fred con un tono extremadamente fro. Y, volvindose hacia Rouletabille, dijo: -Si esto sigue as, ver que llegaremos los dos a las mismas conclusiones. Tiene alguna idea acerca de la manera en que el asesino sali del Cuarto Amarillo? -S -dijo mi amigo-, una idea... -Yo tambin -prosigui Fred-. Y debe de ser la misma. No hay dos maneras de razonar en este caso. Espero la llegada de mi jefe para explicarme delante del juez. -Ah! Va a venir el jefe de la Sret? -S, esta tarde, para realizar el careo, en el laboratorio, ante el juez de instruccin, de todos los que jugaron o pudieron jugar un papel en el drama. Ser muy interesante. Es una pena que usted no pueda asistir. -Asistir -afirm Rouletabille. -Realmente es usted extraordinario..., para su edad! -replic el polica con un tono cargado de cierta irona-. Sera un excelente polica..., si tuviera un poco ms de mtodo..., si obedeciera menos a su instinto y a las protuberancias de su frente55. Ya lo he observado varias veces, seor Rouletabille: usted razona demasiado... No se deja llevar lo suficiente por su capacidad de observacin... Qu me dice del pauelo lleno de sangre y de la mano roja en la pared? Usted vio la mano roja en la pared; yo no vi ms que el pauelo... Dgame... -Bah! -dijo Rouletabille, un poco cortado-. El asesino fue herido en la mano por el revlver de la seorita Stangerson! -Ah! Una observacin brutal, instintiva ... Tenga cuidado, su lgica es demasiado directa, seor Rouletabille; la lgica le jugar una mala pasada si la maltrata as. Son muchas las circunstancias en las que hay que tratarla suavemente, tomar distancia de ella... Seor Rouletabille, tiene razn cuando habla del revlver de la seorita Stangerson. Es verdad que la vctima dispar. Pero se equivoca cuando dice que hiri al asesino en la mano... -Estoy seguro! -exclam Rouletabille. Fred, imperturbable, lo interrumpi: -Defecto de observacin! Defecto de observacin!... El examen del pauelo, las innumerables manchitas redondas y escarlatas, las impresiones de gotas que encuentro en la huella de los pasos, en el momento preciso en que el pie se posa en el suelo, me demuestran que el asesino no fue herido. El asesino, seor Rouletabille, sangr por la nariz. El gran Fred estaba serio. Sin embargo, no pude contener una exclamacin. El reportero miraba a Fred, quien miraba seriamente al reportero. Y Fred sac enseguida una conclusin: -El hombre que sangraba sobre su mano y su pauelo, se limpi la mano en la pared. El detalle es muy importante -aadi-, porque no es necesario que el asesino est herido en la mano para ser el asesino! Rouletabille pareci reflexionar profundamente y dijo: -Hay algo, seor Frdric Larsan, que es mucho ms grave que maltratar a la lgica, y es esa tendencia propia de ciertos policas que les hace, con total buena fe, plegar suavemente
55

Segn la hiptesis de Gall (o frenologa) enunciada a principios del siglo XIX y hoy en desuso, las facultades psquicas estn localizadas en zonas precisas del cerebro y en correspondencia con relieves del crneo.

esta lgica a las necesidades de sus concepciones. Usted ya tiene su propia teora sobre el asesino, seor Fred, no puede negarlo..., y es necesario que su asesino no est herido en la mano, porque si no, su teora caera por tierra... Entonces usted busc y encontr otra respuesta. Es un sistema muy peligroso, seor Fred, muy peligroso, el que consiste en partir de la idea que uno se hace del asesino para llegar a las pruebas que necesita... Eso podra llevarlo demasiado lejos... Seor Fred, tenga cuidado del error judicial que lo acecha! Y, rindose un poco, con las manos en los bolsillos, ligeramente socarrn, Rouletabille clav sus ojitos maliciosos en el gran Fred. Frdric Larsan mir en silencio a ese chiquiln que pretenda ser ms listo que l; se encogi de hombros, nos salud y se fue, dando grandes zancadas y golpeando las piedras del camino con su gran bastn. Rouletabille lo miraba alejarse; despus, el joven reportero se volvi hacia nosotros, con la cara alegre y ya triunfante: -Lo vencer! -exclam-. Vencer al gran Fred, por ms astuto que sea; los vencer a todos... Rouletabille es ms listo que todos ellos!... Y el gran Fred, el ilustre, el famoso, el extraordinario Fred..., el nico Fred, razona con los pies!... Con los pies!... Con los pies! Y esboz una pirueta; pero se detuvo sbitamente en medio de su coreografa... Mis ojos siguieron a los suyos; estaban clavados en Robert Darzac, quien, con el rostro desencajado, miraba en el sendero la huella de sus pasos, al lado de la de los pasos elegantes. Eran idnticas! Cremos que se iba a desmayar; sus ojos, agrandados por el espanto, esquivaron nuestra mirada un instante, mientras su mano derecha tironeaba, con un movimiento espasmdico, la barba que enmarcaba su honrado, dulce y desesperado rostro. Por fin, se control, nos salud, nos dijo con voz alterada que necesitaba regresar al castillo y se fue. -Diablos! -dijo Rouletabille. El reportero tambin pareca consternado. Sac de su portafolios un trozo de papel blanco, como lo vi hacer anteriormente, y recort con su tijera el contorno de los pies elegantes del asesino, cuyo modelo estaba all, en la tierra. Y despus coloc esta nueva plantilla de papel sobre las huellas de los botines del seor Darzac. Se adaptaba perfectamente, y Rouletabille se incorpor, repitiendo: -Diablos! No me atreva a pronunciar palabra, imaginando la gravedad de los pensamientos de Rouletabille en aquel momento. -Sin embargo, creo que Robert Darzac es un hombre honesto... -dijo. Y me arrastr hacia la Posada del Torren, que divisbamos a un kilmetro de all, sobre la carretera, al lado de un grupo de rboles.

10. "AHORA HABR QUE COMER CARNE ROJA"


La Posada del Torren no tena muy buen aspecto, pero me encantan esas casuchas con vigas ennegrecidas por el tiempo y el humo del hogar, esas posadas de la poca de las diligencias, construcciones poco slidas que pronto sern slo un recuerdo. Ellas se apegan al pasado, estn unidas a la historia, la continan y hacen pensar en los viejos cuentos de caminantes, cuando se vivan aventuras viajando de un lugar a otro. En seguida not que la Posada del Torren tena dos siglos cumplidos y quizs un poco ms. Piedras y cascotes se haban desprendido aqu y all de la fuerte armazn de madera, cuyas x y v seguan soportando gallardamente el vetusto tejado. Este se haba deslizado ligeramente sobre sus soportes, como se desliza la gorra por la frente de un borracho. Sobre la

puerta de entrada, un cartel de hierro chirriaba, movido por el viento otoal. Un artista del lugar haba pintado en l una especie de torre coronada por un techo puntiagudo y una linterna, tal como se vea en el castillo de Glandier. Debajo de este cartel, en el umbral, un hombre, de cara bastante desagradable, pareca sumido en pensamientos algo sombros, a juzgar por los pliegues de su frente y el fruncido ceo de sus tupidas cejas. Cuando estuvimos cerca de l, se dign mirarnos y nos pregunt de manera poco agradable si necesitbamos algo. No haba duda de que era el poco amable dueo de aquella encantadora residencia. Cuando le manifestamos nuestro deseo de que nos sirviera el almuerzo, nos confes que no tena provisiones y que le resultara difcil satisfacernos; y, luego de decir esto, se qued mirndonos con una desconfianza que yo no lograba comprender. -Puede recibirnos -dijo Rouletabille-; no somos policas. -No le tengo miedo a la polica -respondi el hombre-; no le tengo miedo a nadie. Yo le haca seas a mi amigo para hacerle entender que sera mejor no insistir; pero mi amigo, que evidentemente tena inters en entrar a la posada, se desliz por debajo del hombro del posadero y apareci en la sala. -Venga -dijo-, se est muy bien aqu. Efectivamente, un gran fuego de lea arda en la chimenea. Nos acercamos y tendimos nuestras manos al calor del hogar, pues aquella maana ya se dejaba sentir el invierno. La pieza era bastante grande; dos gruesas mesas de madera, algunos taburetes y un mostrador, donde se alineaban botellas de jarabe y de alcohol, constituan su nico mobiliario. Tres ventanas daban a la carretera. Un anuncio en la pared, con una joven parisina que alzaba descaradamente su vaso, alababa las virtudes aperitivas56 de un nuevo verm. En la repisa de la alta chimenea, el posadero haba dispuesto una gran cantidad de jarros, y asijas de barro y de cermica. -Hermosa chimenea para asar un pollo -dijo Rouletabille. -No tenemos pollo -dijo el anfitrin-; ni siquiera un maldito conejo. -Ya s -replic mi amigo con tono socarrn-; ya s que ahora habr que comer carne roja. Debo confesar que yo no entenda nada de la frase de Rouletabille. Por qu le deca a aquel hombre: "Ahora habr que comer carne roja"? Y por qu el posadero, no bien oy esta frase, dej escapar una maldicin que reprimi en seguida y se puso a nuestra disposicin tan dcilmente como Robert Darzac cuando oy las fatdicas palabras: "La rectora no ha perdido nada de su encanto ni el jardn de su esplendor"? Decididamente, mi amigo tena el don de hacerse entender por la gente mediante frases absolutamente incomprensibles. Le hice esta observacin y se sonri. Hubiera preferido que se dignara darme alguna explicacin, pero se puso un dedo en los labios, lo que significaba, evidentemente, no slo que no poda hablar, sino que me recomendaba hacer silencio. Mientras tanto, el hombre, despus de empujar una pequea puerta, haba gritado que le trajeran media docena de huevos y "el trozo de solomillo57. El encargo fue ejecutado de inmediato por una mujer joven, muy complaciente, de admirable cabellera rubia, cuyos hermosos y grandes ojos dulces nos miraron con curiosidad. El posadero le dijo con voz ruda: -Vete! Y no quiero verte por aqu si viene el Hombre Verde! Y ella desapareci. Rouletabille se apoder de los huevos que le traan en un bol y de la carne que le sirvieron en una bandeja; coloc todo con precaucin a su lado, en la chimenea, desenganch una sartn y una parrilla que estaban colgadas en el hogar y comenz a batir nuestra omelette mientras esperaba que la parrilla se calentara. Despus, le pidi al hombre dos buenas botellas de sidra y pareca prestar tan poca atencin al posadero como el posadero a l. El hombre de a ratos se lo coma con los ojos y de a ratos me miraba a m, con una
56 57

Aperitivas significa "que sirven para abrir el apetito". El solomillo es un corte de carne muy comn en Europa, de la capa cercana al lomo.

ansiedad que intentaba en vano disimular. Dej que nos preparramos la comida y puso nuestros cubiertos cerca de una ventana. De pronto lo o murmurar: -Ah! Ah est! Y, con los rasgos alterados, que expresaban un odio atroz, se apost en la ventana mirando hacia la carretera. No fue necesario prevenir a Rouletabille. El joven ya haba soltado su omelette y se una al posadero en la ventana. Yo tambin fui. Un hombre, completamente vestido de terciopelo verde y con la cabeza cubierta por una gorra redonda del mismo color, avanzaba con pasos tranquilos por la carretera, fumando su pipa. Llevaba una escopeta en bandolera y sus movimientos demostraban una soltura casi aristocrtica. El hombre frisaba los cuarenta y cinco aos. Tena el pelo y el bigote de color gris. Era notablemente buen mozo. Llevaba quevedos58. Cuando pas cerca de la posada, pareci dudar y preguntarse si entrara o no, mir hacia donde estbamos, dej escapar unas bocanadas con su pipa y continu su paseo con el mismo andar insolente. Rouletabille y yo miramos al posadero. Sus ojos fulgurantes, sus puos cerrados y el temblor de sus labios nos informaron de los sentimientos tumultuosos que lo agitaban. -Hizo bien en no entrar hoy! -susurr. -Quin es ese hombre? -pregunt Rouletabille, regresando a su omelette. El Hombre Verde! -gru el posadero-. No lo conocen? Mejor para ustedes. No es buena compaa... Pues bien, es el guardabosque del seor Stangerson. -Usted no parece quererlo demasiado... -dijo Rouletabille, mientras echaba en la sartn los huevos para la omelette. -Nadie lo quiere por aqu, seor. Es un soberbio; debi poseer fortuna hace tiempo y no le perdona al mundo tener que trabajar como criado para vivir. Porque un guardabosque es un sirviente como cualquier otro! No es cierto? Les juro que parece que l fuera el amo del Glandier, como si todas las tierras y los bosques le pertenecieran! Es capaz de no permitir que un pobre caminante meriende un poco de pan sobre el pasto, sobre su pasto! -Viene alguna vez por aqu? -Viene demasiado. Pero le har entender que no soporto su cara. Hace tan slo un mes, no me molestaba! La Posada del Torren nunca antes haba existido para l!... No tena tiempo! Deba hacerle la corte a la posadera de los Tres Lirios, de Saint-Michel. Ahora que se pele con ella, busca matar el tiempo en otro lado... Es un mujeriego, un depravado, un mal tipo... No hay un solo hombre honrado que pueda soportarlo a ese... Fjese, los caseros del castillo no podan ver ni pintado al Hombre Verde. -Entonces, los caseros del castillo son gente honrada, seor posadero? -Llmeme to Mathieu; ese es mi nombre... Y bien, s, seor, los considero honestos, como que me llamo Mathieu. -Sin embargo, los han detenido. -Eso qu prueba? Pero yo no me quiero meter en asuntos ajenos... -Y qu piensa usted del asesinato? -Del asesinato de esa pobre seorita? Vamos, que es una buena muchacha, y que todos la queran mucho en el lugar. Lo que yo pienso? -S, lo que usted piensa. -Nada..., y muchas cosas... Pero es asunto mo, a nadie le importa... -Ni siquiera a m? -insisti Rouletabille. -Ni siquiera a usted... La omelette estaba lista; nos sentamos a la mesa y estbamos comiendo en silencio cuando se abri la puerta y apareci en el umbral una anciana, vestida con harapos, apoyada sobre un bastn, con la cabeza vacilante y mechones de cabello blanco que le caan en
58

Los quevedos son lentes de forma circular, con armadura que se sujeta a la nariz, sin patillas. Se los llama as porque con este tipo de anteojos est retratado el poeta espaol Quevedo, del siglo XVII.

desorden sobre la frente mugrienta. -Ah! Aqu est, ta Agenoux! Haca tiempo que no la veamos -dijo nuestro anfitrin. -Estuve muy enferma, a punto de morir -dijo la anciana-. Tendra algunas sobras para el Animalito de Dios? Y entr en la posada, seguida por un gato enorme, de un tamao tal como nunca imagin que pudiera existir. El animal nos mir y lanz un maullido tan desesperado que me dio un escalofro. Nunca haba odo un grito tan lgubre. Como atrado por el grito, un hombre entr detrs de la anciana. Era el Hombre Verde. Nos salud llevndose la mano a la gorra y se sent a la mesa vecina a la nuestra. -Deme un vaso de sidra, to Mathieu. Cuando el Hombre Verde entr, el to Mathieu estuvo a punto de abalanzarse sobre el recin llegado; pero, con un esfuerzo visible, se contuvo y le respondi: -Ya no hay sidra, les di las ltimas botellas a estos seores. -Entonces deme un vaso de vino blanco -dijo el Hombre Verde, sin molestarse. -No hay vino blanco, no hay nada! El to Mathieu repiti con voz sorda: -No hay nada! -Cmo est la seora Mathieu? Ante esta pregunta del Hombre Verde, el posadero apret los puos, se volvi hacia l con tanto odio pintado en el rostro que pens que iba a pegarle, y despus dijo: -Est bien, gracias. De modo que la joven mujer de grandes ojos dulces que habamos visto poco antes era la esposa de ese patn repugnante y brutal, cuyos defectos fsicos parecan estar dominados por ese defecto moral que son los celos. El posadero sali de la sala dando un portazo. La ta Agenoux segua ah, de pie, apoyada en su bastn y con el gato entre sus faldas. El Hombre Verde le pregunt: -Estuvo enferma, ta Agenoux, que no la hemos visto desde hace casi ocho das? -S, seor guardabosque. Slo me levant tres veces para ir a rezarle a santa Genoveva, nuestra buena patrona, y el resto del tiempo me qued acostada en mi camastro. No he tenido ms que al Animalito de Dios para que me cuidara! -No la dej sola? -Ni de da ni de noche. -Est segura? -Como de que existe el paraso. -Entonces, cmo es posible, ta Agenoux, que el grito del Animalito de Dios se oyera durante toda la noche del crimen? La ta Agenoux fue a plantarse delante del guardabosque y golpe el suelo con su bastn: -No s nada de nada. Pero, quiere que le diga una cosa? No hay dos animales en este mundo que tengan ese grito... Pues bien, yo tambin, la noche del crimen, o afuera el grito del Animalito de Dios; y, sin embargo, estaba en mi falda, seor guardabosque, y no maull ni una sola vez, se lo juro. Cuando o eso, me persign como si estuviera oyendo al diablo! Yo estaba mirando al guardabosque cuando hizo esta ltima pregunta y, o me equivoco mucho, o sorprend en sus labios una malvada sonrisa socarrona. En ese momento, lleg hasta nosotros el ruido de una agitada discusin. Incluso cremos percibir golpes sordos, como si le estuvieran pegando a alguien. El Hombre Verde se levant y corri, decidido, hacia la puerta que estaba al lado del hogar, pero esta se abri y apareci el posadero, que le dijo al guardabosque: -No se asuste, seor guardabosque, es que a mi mujer le duelen los dientes! -Y se ri. -Tome, ta Agenoux, aqu tiene bofe para su gato.

-No piensa servirme nada? -le pregunt el Hombre Verde. El to Mathieu ya no pudo contener su odio: -No hay nada para usted! Nada para usted! Vyase!... El Hombre Verde llen su pipa con calma, la encendi, nos salud y se fue. Apenas lleg al umbral, Mathieu le cerr la puerta en la espalda y, volvindose hacia nosotros, con los ojos inyectados de sangre, lleno de rabia y con el puo tendido hacia la puerta que acababa de cerrar detrs del hombre que detestaba, nos susurr: -No s quin es usted, el que me dijo hace un rato: "Ahora habr que comer carne roja". Pero, si le interesa, ah va el asesino! Luego de decir esto, el to Mathieu se retir. Rouletabille se volvi hacia el hogar y dijo: -Ahora, vamos a asar nuestro bife. Qu le parece la sidra? Un poco, spera, no? Como a m me gusta. Aquel da no volvimos a ver al to Mathieu, y un gran silencio reinaba en la posada cuando nos fuimos, despus de haber dejado cinco francos sobre la mesa para pagar nuestro festn. Acto seguido, Rouletabille me hizo caminar cerca de una legua alrededor de la propiedad del profesor Stangerson. Se detuvo diez minutos, en el recodo de un caminito negro de holln, cerca de las , cabaas de los carboneros, que estn en la parte del bosque de Santa Genoveva que linda con la carretera que lleva de pinay a Corbeil, y me confi que el asesino, seguramente, haba pasado por ah, en vista del estado de los zapatos toscos, antes de ingresar a la propiedad e ir a esconderse en el bosquecillo. -No creer que el guardabosque tuvo algo que ver en el asunto? -lo interrump. -Eso lo veremos ms tarde -me respondi-. Por el momento, lo que el posadero dijo de ese hombre no me interesa. Habl lleno de odio. No lo he llevado a comer al Torren por el Hombre Verde. Dicho esto, Rouletabille, con mucha precaucin, se desliz -y lo hice detrs de l- hasta el edificio prximo a la reja que serva d, vivienda a los caseros, detenidos esa misma maana. Con un movimiento acrobtico que me admir, se meti en la casita por un tragaluz que haba quedado abierto en la parte de atrs, y volvi a salir diez minutos despus, diciendo esta palabra que, en sus labios, significaba tantas cosas distintas: -"Caramba!". Cuando nos disponamos a retomar el camino hacia el castillo, hubo un gran movimiento en la reja. Llegaba un coche y del castillo salan a su encuentro. Rouletabille me mostr a un hombre que bajaba del coche: -Ese es el jefe de la Sret; vamos a ver qu es lo que tiene Frdric Larsan entre manos y si es ms listo que los dems... Detrs del coche del jefe de la Sret, venan otros tres coches repletos de reporteros que tambin queran entrar al parque; pero fueron apostados dos gendarmes en la reja, con rdenes de no dejar pasar a nadie. El jefe de la Sret calm la impaciencia de los periodistas, comprometindose a ofrecerles, esa misma noche, todas las informaciones que pudiera, sin entorpecer el curso de la instruccin.

11. DONDE FRDRIC LARSAN EXPLICA CMO EL ASESINO PUDO SALIR DEL CUARTO AMARILLO
Entre la pila de papeles, documentos, informes, recortes de diarios y pruebas judiciales de los que dispongo sobre el misterio del Cuarto Amarillo, hay un fragmento de lo ms interesante. Es la narracin del famoso careo de las personas involucradas, que tuvo lugar aquella tarde, en el laboratorio del profesor Stangerson, ante el jefe de la Sret. Esta

narracin se la debemos a la pluma del seor Maleine, el secretario, quien, al igual que el juez de instruccin, se dedicaba a la literatura en sus ratos libres. Este fragmento iba a formar parte de un libro que nunca se public y que deba titularse Mis interrogatorios. Me fue entregado por el mismo secretario, poco tiempo despus del desenlace inaudito de este proceso, nico en los anales jurdicos. Aqu est. Es ms que una fra transcripcin de preguntas y respuestas. Con frecuencia, el secretario relata en l sus impresiones personales. LA NARRACIN DEL SECRETARIO Haca una hora -cuenta el secretario- que el juez de instruccin y yo nos encontrbamos en el Cuarto Amarillo, con el maestro de obras que haba construido el pabelln, segn los planos del profesor Stangerson. El maestro de obras haba venido con un obrero. El seor de Marquet orden que se limpiaran completamente las paredes, es decir, mand que el obrero quitara todo el papel que las decoraba. Picos y piquetas aqu y all nos demostraron que no haba ningn tipo de abertura. El cielo raso y el parqu fueron examinados minuciosamente. No descubrimos nada, porque no haba nada que descubrir. El seor de Marquet pareca encantado y no dejaba de repetir: -Qu caso, seor contratista, qu caso! Ya ver usted que nunca sabremos cmo hizo el asesino para salir de ese cuarto! De pronto, el seor de Marquet, con la cara radiante porque no comprenda, debi de recordar que su deber era tratar de entender, y llam al cabo de la gendarmera. -Cabo -dijo-, vaya al castillo y pdale al seor Stangerson y a Robert Darzac que vengan a reunirse conmigo en el laboratorio, y al to Jacques, y que sus hombres me traigan tambin a los caseros. Cinco minutos despus, toda esa gente estaba reunida en el laboratorio. El jefe de la Sret, que acababa de llegar al Glandier, tambin se nos uni en ese momento. Yo estaba sentado en el escritorio del seor Stangerson, listo para empezar a trabajar, cuando el seor de Marquet nos dirigi este pequeo discurso, tan original como inesperado: -Si quieren, seores -dijo-, ya que los interrogatorios no llevan a ninguna parte, vamos a abandonar, por esta vez, el tradicional sistema de interrogatorios. No los llamar por turnos ante m, no. Nos quedaremos todos aqu: el seor Stangerson, el seor Darzac, el to Jacques, los dos caseros, el seor jefe de la Sret, el seor secretario y yo. Y estaremos todos aqu, de igual a igual; los caseros olvidarn, por un instante, que estn detenidos. Vamos a charlar! Los hice venir para charlar. Estamos en el lugar del crimen; pues bien, de qu podemos conversar si no es del crimen? Entonces, hablemos de l! Hablemos de l! Con elocuencia, con inteligencia o con estupidez. Digamos todo lo que se nos ocurra. Hablemos sin mtodo, puesto que el mtodo no nos da resultado. Dirijo una ferviente plegaria al dios Azar, al azar de nuestras ideas! Empecemos!... Despus de esto, al pasar frente a m, me dijo en voz baja: -Qu escena, eh! Qu le parece? Se la hubiera imaginado usted? Har con ella un pequeo acto para el vodevil59. Y se frotaba las manos con jbilo. Dirig mis ojos al seor Stangerson. La esperanza que debi de suscitar en l el ltimo parte de los mdicos, que haban declarado que la seorita Stangerson podra sobrevivir a sus heridas, no haba borrado en aquel noble rostro las marcas del ms profundo dolor. Aquel hombre haba imaginado a su hija muerta, y todava no se haba recuperado. Sus ojos azules, tan dulces y tan claros, reflejaban ahora una infinita tristeza. Varias veces haba tenido ocasin de ver al seor Stangerson en ceremonias pblicas. Desde el principio, me haba impresionado su mirada, tan pura como la de un nio: la mirada soadora, la mirada sublime y espiritual del inventor o del loco.
59

El vodevil es un tipo de comedia frvola y picante, cuyo argumento se basa en la intriga y los equvocos, que puede incluir nmeros musicales y de variedades.

En esas ceremonias, detrs de l o a su lado, siempre se poda ver a su hija, porque se deca que nunca se separaban, ya que compartan los mismos trabajos desde haca largos aos. Aquella virgen, que tendra entonces treinta y cinco aos, aunque apenas pareca de treinta, consagrada enteramente a la ciencia, segua provocando admiracin por su belleza imperial, que se haba mantenido intacta, sin una arruga, victoriosa del tiempo y del amor... Quin hubiera dicho entonces que, un da no muy lejano, me encontrara en la cabecera de su cama con mis papeles y que la vera, casi moribunda, contarnos con esfuerzo el ms monstruoso y misterioso atentado que jams haya odo en mi carrera? Quin hubiera dicho que me encontrara, como aquella tarde, delante de un padre desesperado que intenta en vano explicarse cmo haba podido escapar el asesino de su hija? De qu sirve, entonces, el trabajo silencioso, en el oscuro retiro de los bosques, si no lo preserva a uno de las grandes catstrofes de la vida y la muerte, comnmente reservadas a aquellos hombres que frecuentan las pasiones de la ciudad60? -Veamos, seor Stangerson -dijo el seor de Marquet dndose un poco de importancia-, colquese exactamente en donde estaba cuando la seorita Stangerson se despidi para entrar a su cuarto. El seor Stangerson se levant y, ubicndose a cincuenta centmetros de la puerta del Cuarto Amarillo, dijo con una voz apagada, sin color, con una voz que yo calificara como muerta: -Estaba aqu. A eso de las once, despus de haber procedido a un breve experimento de qumica en los hornos del laboratorio, corr mi escritorio hasta aqu, porque el to Jacques, que pas toda la noche limpiando algunos de mis aparatos, necesitaba todo el lugar que haba detrs de m. Mi hija trabajaba en el mismo escritorio que yo. Cuando se levant, despus de besarme y desearle buenas noches al to Jacques, tuvo que deslizarse con bastante dificultad entre el escritorio y la puerta para entrar a su cuarto. Quiero decir que estaba muy cerca del lugar en el que se cometera el crimen. -Y el escritorio? -lo interrump, obedeciendo, al meterme en la conversacin, a los deseos expresados por mi jefe-. Qu pas con el escritorio cuando oy gritar: "Al asesino!" y cuando resonaron los disparos, seor Stangerson? El to Jacques respondi: -Lo corrimos contra esta pared, ms o menos donde est ahora, para poder precipitarnos contra la puerta sin dificultad, seor secretario... Segu con mi razonamiento, al que, por otra parte, slo le daba la importancia de una dbil hiptesis: -El escritorio estaba tan cerca del cuarto que un hombre, si sala agachado y se deslizaba por debajo de l, poda haber pasado inadvertido? -Siempre se olvida -interrumpi el seor Stangerson con evidentes muestras de cansancio- que mi hija haba cerrado su puerta con llave y cerrojo, que la puerta permaneci cerrada, que luchamos contra esa puerta desde el instante en que comenz el asesinato, que ya estbamos en la puerta mientras la pelea entre mi pobre hija y el asesino continuaba, que los ruidos de la pelea nos llegaban an y que oamos agonizar a mi desdichada hija bajo la presin de los dedos cuyas sangrientas marcas conserv su cuello. Por ms rpido que haya sido el ataque, nosotros fuimos tan rpidos como l y nos encontramos inmediatamente detrs de esa puerta que nos separaba del drama. Me levant y fui hacia la puerta, que examin nuevamente con muchsimo cuidado. Despus me incorpor con un gesto de desaliento. -Imaginen -dije- que el panel inferior de esta puerta hubiera podido ser abierto sin que fuera necesario abrir la puerta, y el problema estara resuelto! Pero, por desgracia, esta ltima
60

Recuerdo al lector que no hago ms que transcribir la prosa del secretario y que no he querido quitarle nada de su elevacin ni majestad (Nota del Narrador).

hiptesis es inadmisible despus del examen de la puerta. Es una slida y gruesa puerta de roble que forma un bloque inseparable... Se ve muy bien, a pesar de los daos causados por los que la derribaron... -Oh! -exclam el to Jacques-. Es una vieja y slida puerta del castillo que hemos transportado hasta aqu..., una puerta como ya no se construyen. Necesitamos esa barra de hierro para forzarla, entre cuatro..., porque la casera tambin nos ayud, como la valiente mujer que es, seor juez. Es lamentable verlos en la crcel en este momento! No bien el to Jacques pronunci esta frase de piedad y de protesta, los lamentos y lloriqueos de los dos caseros se reanudaron. Nunca haba visto acusados tan llorones. Estaba completamente asqueado. Incluso admitiendo su inocencia, no comprenda cmo dos personas podan carecer a tal punto de agallas ante la adversidad. En tales circunstancias, vale ms una actitud clara que las lgrimas y la desesperacin, las cuales, en general, son fingidas e hipcritas. -Eh! -exclam el seor de Marquet-. Dejen de chillar de ese modo y dgannos, por su bien, lo que estaban haciendo debajo de las ventanas del pabelln en el momento en que asesinaban a su ama! Porque estaban muy cerca del pabelln cuando el to Jacques los encontr... -Acudamos en su ayuda! -gimieron. Y la mujer bram entre hipos: -Ah! Si tuviramos al asesino entre las manos, le haramos saber lo que es bueno! Y no logramos, tampoco esta vez, sacarles dos frases coherentes seguidas. Continuaron negando obstinadamente, jurando por Dios y por todos los santos que estaban en la cama cuando oyeron el disparo de un revlver. -No fue uno, fueron dos los disparos. Ven que estn mintiendo? Si oyeron uno, tienen que haber odo el otro! -Por Dios, seor juez, slo omos el segundo! Seguramente dormamos cuando dispararon el primer tiro... -Eso s, dispararon dos! -dijo el to Jacques-. Estoy seguro de que todos los cartuchos de mi revlver estaban intactos; pero encontramos dos cartuchos quemados, dos balas, y omos dos disparos de revlver detrs de la puerta. No es cierto seor Stangerson? -S -dijo el profesor-, fueron dos disparos; primero un disparo sordo y despus uno estridente. -Por qu siguen mintiendo? -exclam el seor de Marquet, volvindose hacia los caseros. Creen que la polica es tan bruta como ustedes? Todo prueba que estaban afuera, cerca del pabelln, en el momento del drama. Qu hacan all? No lo quieren decir? Su silencio demuestra su complicidad! Y en lo que a m respecta -dijo volvindose hacia el seor Stangerson-, en lo que a m respecta..., no puedo explicarme la huida del asesino si no es con la ayuda de estos dos cmplices. No bien derribaron la puerta, seor Stangerson, mientras usted se ocupaba de su desdichada hija, el casero y su mujer facilitaban la huida de ese miserable, que se escabulla detrs de ellos, llegaba a la ventana del vestbulo y saltaba al parque. El casero cerr la ventana y los postigos detrs de l. Porque, convengamos, esos postigos no se cerraron solos! Esta es la conclusin a la que he llegado... Si a alguien se le ocurri otra cosa, que lo diga!... El seor Stangerson intervino: -Es imposible! No creo en la culpabilidad ni en la complicidad de mis caseros, aunque no comprendo qu hacan en el parque a esa hora avanzada de la noche. Digo que es imposible, porque la casera sostena la lmpara y no se movi del umbral de la habitacin; porque yo, no bien derribamos la puerta, me arrodill junto al cuerpo de mi hija, y era imposible que salieran o que entraran a la habitacin por esa puerta sin pasar por encima del cuerpo de mi hija y sin tocarme a m! Es imposible, porque el to Jacques y el casero slo

tuvieron que echar un vistazo al cuarto y debajo de la cama, como lo hice yo al entrar, para comprobar que no haba nadie ms en la habitacin que mi hija agonizante. -Y usted qu piensa, seor Darzac, que todava no ha dicho nada? -pregunt el juez. El seor Darzac respondi que no pensaba nada. -Y usted, seor jefe de la Sret? Hasta ese momento, el seor Dax, jefe de la Sret, se haba limitado a escuchar y a examinar el lugar. Por fin, se dign abrir la boca: -Mientras intentamos encontrar al criminal habra que descubrir el mvil del crimen. Eso nos hara avanzar un poco -dijo. -Seor jefe de la Sret, este parece ser un vulgar crimen pasional -replic el seor de Marquet-. Las huellas dejadas por el asesino, el pauelo ordinario y la boina innoble nos llevan a pensar que el asesino no perteneca a una clase social muy elevada. Tal vez los caseros puedan informarnos al respecto... El jefe de la Sret, volvindose hacia el seor Stangerson y con ese tono fro que es propio, en mi opinin, de las grandes inteligencias y de los caracteres enrgicos, prosigui: -La seorita Stangerson no deba casarse prximamente? El profesor mir dolorosamente a Robert Darzac. -Con un amigo al que me habra hecho feliz llamar hijo... Con Robert Darzac... -La seorita Stangerson se encuentra mejor y se recuperar rpidamente de sus heridas. Es una boda simplemente aplazada, no es cierto, seor? -insisti el jefe de la Sret. -Eso espero. -Cmo! No est seguro? El seor Stangerson call. Robert Darzac pareci inquietarse, cosa que percib en el temblor de su mano sobre la cadena de su reloj, porque nada se me escapa. El seor Dax tosi, como haca el seor de Marquet cuando se senta incmodo. -Comprender, seor Stangerson -dijo-, que en un caso tan enrevesado no podemos pasar nada por alto; que debemos saberlo todo, hasta el detalle ms trivial..., la informacin aparentemente ms insignificante relacionados con la vctima... Qu le hace pensar, entonces, ahora que tenemos casi la certeza de que la seorita Stangerson vivir, que ese matrimonio no se llevar a cabo? Usted dijo: "Eso espero". Esta esperanza parece ms una duda. Por qu duda de ello? El seor Stangerson hizo un visible esfuerzo para contenerse: -S, seor -acab diciendo-. Tiene razn. Ms vale que sepa una cosa que parecera tener importancia si yo se la ocultara. Adems, el seor Darzac estar de acuerdo conmigo. El seor Darzac, cuya palidez me pareci completamente anormal en aquel momento, indic con una sea que estaba de acuerdo con el profesor. Para m, el seor Darzac slo responda por medio de seas porque era incapaz de decir una palabra. -Sepa entonces, seor jefe de la Sret -prosigui el seor Stangerson-, que mi hija haba jurado que nunca me abandonara, y mantena su juramento a pesar de todos mis ruegos, porque yo intent muchas veces convencerla de que se casara, como era mi deber. Conocamos a Robert Darzac desde haca muchos aos. El seor Darzac ama a mi hija. Por un momento cre que era correspondido, ya que tuve la reciente alegra de or de boca de mi hija que finalmente consenta un casamiento que yo deseaba con toda mi alma. Soy un hombre mayor, seor, y fue una hora bendita aquella en la que supe, por fin, que despus de m la seorita Stangerson tendra a su lado, para amarla y continuar nuestros trabajos en comn, a un ser al que aprecio y estimo por su gran corazn y por su ciencia. Ahora bien, seor jefe de la Sret, dos das antes del crimen, no s por qu cambio de parecer, mi hija me manifest que no se casara con Robert Darzac. Se produjo un silencio agobiante. El momento era grave. El seor Dax continu: -Y la seorita Stangerson no le dio ninguna explicacin, no le dijo por qu motivo?...

-Me dijo que ya era demasiado mayor para casarse..., que haba esperado demasiado tiempo..., que lo haba pensado mucho..., que estimaba, e incluso quera, a Robert Darzac..., pero que sera mejor que las cosas quedaran as..., que siguiramos como antes..., que hasta sera muy feliz si los lazos de pura amistad que nos unan a Robert Darzac se estrechaban an ms, pero que quedara claro que no quera volver a or hablar de matrimonio. -Qu cosa ms extraa! -murmur el seor Dax. -Muy extraa -repiti el seor de Marquet. El seor Stangerson, con una plida y helada sonrisa, dijo: -Por ese lado no encontrar el mvil del crimen, seor. -De todas formas -dijo el seor Dax con voz impaciente-, el mvil no es el robo! -Oh! De eso estamos seguros -exclam el juez de instruccin. En ese momento, la puerta del laboratorio se abri y el cabo de gendarmera le entreg una carta al juez de instruccin. El seor de Marquet la ley y profiri una sorda exclamacin. Luego dijo: -Ah! Esto es demasiado! -Qu es eso? -La carta de un insignificante reportero de Lpoque, Joseph Rouletabille, con estas palabras: "Uno de los mviles del crimen fue el robo!". El jefe de la Sret sonri: -Ah! Ah! El joven Rouletabille... Ya he odo hablar de l... Se lo considera ingenioso... Hgalo entrar, seor juez de instruccin. Y dejaron entrar a Joseph Rouletabille. Yo lo haba conocido en el tren que nos haba trado esa maana a pinay-sur-Orge. Se haba metido, casi a mi pesar, en nuestro compartimiento, y me gustara decir de entrada que sus modales, su desenvoltura y la pretensin que pareca tener de comprender algo de un caso en el que la justicia no entenda nada hicieron que se me metiera entre ceja y ceja. No me agradan los periodistas. Son mentes entrometidas y audaces de las que hay que huir como de la peste. Esa clase de gente cree que todo le est permitido y no respeta nada. Cuando se ha tenido la desgracia de concederles algo y dejar que se acerquen, se siente uno desbordado y se puede temer cualquier cosa. Este aparentaba apenas veinte aos, y la insolencia con la que se atrevi a interrogarnos y a conversar con nosotros lo haba vuelto particularmente odioso para m. Adems, tena una manera de expresarse que demostraba que se estaba burlando descaradamente de nosotros. S muy bien que L'poque es un rgano influyente con el que hay que saber "contemporizar", pero convendrn conmigo en que ese peridico hara bien en no contratar a nios de pecho. As pues, el seor Joseph Rouletabille entr en el laboratorio, nos salud y esper a que el seor de Marques le pidiera que se explicara. -Usted pretende, seor -dijo este-, conocer el mvil del crimen, y que ese mvil, contra toda evidencia, sera el robo? -No, seor juez de instruccin, no he pretendido eso. No digo que el mvil del crimen haya sido el robo y no lo creo as. -Entonces, qu significa esta carta? -Significa que es uno de los mviles del crimen. -De dnde sac esa informacin? -De aqu! Si quieren acompaarme... El joven nos rog que lo siguiramos hasta el vestbulo, y as lo hicimos. Una vez all, se dirigi hacia donde estaba el bao y le pidi al seor juez de instruccin que se arrodillara a su lado. El bao reciba luz a travs de su puerta de vidrio y, cuando la puerta estaba abierta, la luz que penetraba era suficiente para iluminarlo perfectamente. El seor de Marquet y el seor Joseph Rouletabille se arrodillaron en el umbral. El joven mostraba un lugar preciso del embaldosado.

-El to Jacques no ha lavado las baldosas del bao desde hace un tiempo -dijo-; eso se puede ver en la capa de tierra que las recubre. Ahora bien, miren, en ese lugar, la huella de dos anchas suelas y de esa ceniza negra que acompaa por todas partes los pasos del asesino. Esa ceniza no es otra cosa que el polvo de carbn del sendero que hay que atravesar para venir directamente, a travs de los bosques, de pinay al Glandier. Sabrn que en aquel sitio hay una pequea cabaa de carboneros, y que en ella se fabrica carbn de lea en grandes cantidades. Esto es lo que debi de hacer el asesino: entr aqu a la tarde, cuando no quedaba nadie en el pabelln, y perpetr su robo. -Pero, qu robo? Adnde ve usted el robo? Qu es lo que le indica que hubo un robo? -exclamamos todos al mismo tiempo. -Lo que me puso sobre la pista del robo... -prosigui el periodista. -Es esto! -interrumpi el seor de Marquet, que segua arrodillado. -Efectivamente -dijo el seor Rouletabille. Y el seor de Marquet explic que haba, en efecto, sobre el polvo de las baldosas, al lado de las huellas de las dos suelas, la impresin reciente de un pesado paquete rectangular, en el que era fcil distinguir la marca de los hilos que lo ataban... -Pero, entonces, usted estuvo aqu, seor Rouletabille; y, sin embargo, yo le orden al to Jacques que no dejara entrar a nadie; tena que custodiar el pabelln. -No rete al to Jacques, vine con el seor Robert Darzac. -Ah! Ya veo... -exclam el seor de Marquet, descontento y mirando de reojo al seor Darzac, que segua en silencio. -Cuando vi la huella del paquete al lado de la marca de las suelas, ya no dud del robo -continu el seor Rouletabille-. El ladrn no vino con un paquete... Hizo el paquete aqu, sin duda con los objetos robados, y lo apoy en ese rincn, con la intencin de recuperarlo al escapar; tambin apoy, al lado de su paquete, sus pesados zapatos, porque, miren, ninguna huella de pasos conduce a esos zapatos, y las suelas estn una al lado de la otra, como en reposo y sin el peso de los pies. De este modo, se comprende por qu el asesino, cuando sali del Cuarto Amarillo, no dej ninguna huella de sus pasos en el laboratorio ni en el vestbulo. Despus de entrar con sus zapatos en el Cuarto Amarillo, se los sac, sin duda porque le molestaban o porque quera hacer el menor ruido posible. La marca de sus pasos "de ida" a travs del vestbulo y el laboratorio fue borrada por el lavado subsiguiente del to Jacques, lo cual nos lleva a pensar que el asesino entr al pabelln por la ventana abierta del vestbulo durante la primera ausencia del to Jacques, antes del lavado de las cinco y media! El asesino, despus de quitarse los zapatos, que seguramente le molestaban, los llev en la mano al bao y los coloc all desde el umbral, porque en el polvo del bao no hay huellas de pies descalzos o con medias, ni tampoco de otros zapatos. Entonces, apoy sus zapatos al lado del paquete. En ese momento, el robo ya se haba perpetrado. Despus, el hombre regresa al Cuarto Amarillo y se desliza debajo de la cama, donde la huella de su cuerpo es perfectamente visible en el parqu e incluso en la estera, que qued en ese sitio ligeramente enrollada y muy arrugada. Las mismas briznas de paja, recin arrancadas, atestiguan igualmente el paso del asesino por debajo de la cama. -S, s, eso lo sabemos... -dijo el seor de Marquet. -El hecho de que volviera a ocultarse debajo de la cama prueba que el robo -prosigui ese asombroso nio periodista- no era el nico mvil de la visita del hombre. No me digan que se habra refugiado enseguida debajo de la cama al ver, por la ventana del vestbulo, ya sea al to Jacques, o al seor y a la seorita Stangerson, que se disponan a entrar al pabelln. Era mucho ms fcil para l subir al desvn y esperar, escondido, una ocasin para escaparse, s su intencin slo hubiera sido la de huir! No! No! El asesino deba estar en el Cuarto Amarillo... Aqu intervino el jefe de la Sret:

-Eso no est nada mal, jovencito! Lo felicito... Y si bien todava no sabemos cmo se fue el asesino, ya podemos seguir, paso a paso, su entrada aqu y ver lo que hizo: rob. Pero qu rob? -Cosas extremadamente valiosas -respondi el reportero. En ese momento, omos un grito que provena del laboratorio. Nos precipitamos all y encontramos al seor Stangerson que, con los ojos desorbitados y los miembros agitados, nos mostraba una especie de mueble biblioteca que acababa de abrir y que estaba vaco. A continuacin, se dej caer en el gran silln que estaba colocado delante del escritorio y gimi: -Me han robado otra vez... Luego una lgrima, una gruesa lgrima, corri por su mejilla: -Ante todo -dijo-, no le digan una sola palabra de esto a mi hija... Ella se sentira ms apenada que yo... Dio un profundo suspiro y, en un tono de dolor que nunca olvidar, aadi: -Despus de todo, qu importa... , con tal que ella viva! -Vivir! -dijo con una voz extraamente conmovedora Robert Darzac. -Y encontraremos los objetos robados -dijo el seor Dax-. Pero qu haba en ese mueble? -Veinte aos de mi vida -respondi sordamente el ilustre profesor-; o, mejor dicho, de nuestras vidas, la ma y la de mi hija. S, nuestros documentos ms valiosos, los informes ms confidenciales sobre nuestros trabajos y experiencias de los ltimos veinte aos estaban encerrados all. Era una verdadera seleccin de todos los documentos que llenan esta habitacin. Es una prdida irreparable para todos y, me atrevo a decir, para la ciencia. Todas las etapas por las que tuve que pasar para llegar a la prueba decisiva de la aniquilacin de la materia haban sido cuidadosamente enunciadas, etiquetadas, anotadas, ilustradas con fotografas y dibujos hechos por nosotros. Todo eso estaba ordenado all. El plano de los tres nuevos aparatos, uno para estudiar la prdida, bajo la influencia de los rayos ultravioletas, de los cuerpos previamente electrizados; otro que deba hacer visible la prdida elctrica por la accin de las partculas de materia disociada contenida en el gas de las llamas; el tercero, muy ingenioso, un electroscopio condensador diferencial; toda la compilacin de nuestras curvas que traducan las propiedades fundamentales de la sustancia intermedia entre la materia ponderable y el ter imponderable; veinte aos de experiencias sobre la qumica de la estructura atmica y sobre los equilibrios ignorados de la materia; un manuscrito que quera publicar con este ttulo: Los metales que sufren. Qu s yo! Qu s yo! El hombre que vino aqu me lo rob todo..., mi hija y mi obra..., mi corazn y mi alma... Y el gran Stangerson se ech a llorar como un nio. Lo rodeamos en silencio, conmovidos ante aquel inmenso desamparo. El seor Robert Darzac, acodado en el silln en el que el profesor se haba desmoronado, intentaba en vano disimular sus lgrimas, lo que por un instante casi hizo que me pareciera simptico, a pesar de la instintiva repulsin que la actitud extraa de aquel enigmtico personaje y su emocin, a menudo inexplicable, me haban inspirado. Joseph Rouletabille, por su parte, como si su precioso tiempo y su misin en la tierra no le permitieran detenerse en la desgracia ajena, se haba acercado con mucha tranquilidad al mueble vaco y, mostrndoselo al jefe de la Sret, pronto rompi el religioso silencio con el que honrbamos la desesperacin del gran Stangerson. Nos dio algunas explicaciones, que poco nos importaban, sobre la forma en que haba llegado a pensar en un robo, a raz del descubrimiento simultneo de las huellas -de las que ya habl ms arriba- en el bao y de la presencia de aquel valioso mueble en el laboratorio. No hizo ms que pasar por el laboratorio, nos deca, y lo sorprendi la extraa forma del mueble, su solidez, su estructura de hierro, que lo resguardaba de cualquier posible incendio, y el hecho de que un mueble como ese,

destinado a conservar objetos cuyo valor estaba por encima de todo, tuviera en la puerta de hierro, la llave puesta. "No es habitual tener una caja fuerte y dejarla abierta..." En fin, esa llavecita con cabeza de cobre, de las ms elaboradas, al parecer haba llamado la atencin de Joseph Rouletabille, mientras para nosotros haba pasado inadvertida. Para nosotros, que no somos unos nios, la presencia de una llave en un mueble despierta ms bien una idea de seguridad, pero para Joseph Rouletabille, que evidentemente es un genio -como dice Jos Dupuy en Los quinientos millones de Gladiator: "Qu genio! Qu dentista!"la presencia de una llave en un mueble despierta la idea del robo. Pronto supimos la razn. Pero, antes de darla a conocer a ustedes, debo decir que el seor de Marquet me pareci muy perplejo, sin saber si tena que alegrarse por el nuevo paso que el insignificante reportero haba hecho dar a la instruccin o si deba desanimarse por no haber sido l quien lo hiciera. Nuestra profesin conlleva esos sinsabores, pero no tenemos derecho a ser pusilnimes y debemos dejar de lado nuestro amor propio cuando se trata del bien comn. As que el seor de Marquet triunf sobre s mismo y tuvo a bien unir al fin sus cumplidos a los del seor Dax, quien no los escatimaba al seor Rouletabille. El muchachito se encogi de hombros diciendo: "No hay de qu!". Con gusto le habra dado una cachetada, sobre todo en el momento en que aadi: -Sera bueno, seor, que le preguntara al seor Stangerson quin se ocupaba normalmente de guardar esa llave! -Mi hija -respondi el seor Stangerson-. Y nunca se separaba de esa llave. -Ah! Pero esto cambia el aspecto de las cosas y ya no corresponde a la idea del seor Rouletabille -exclam el seor de Marquet-. Si la seorita Stangerson nunca se separaba de esa llave, entonces el asesino habra esperado a la seorita Stangerson aquella noche en su cuarto para robarle esa llave, y el robo se habra llevado a cabo despus del asesinato! Pero, despus del asesinato, haba cuatro personas en el laboratorio... Decididamente, ya no entiendo nada!... Y el seor de Marquet, con una rabia desesperada, que para l deba ser el colmo de la embriaguez -porque no s si ya he dicho que nunca estaba ms feliz que cuando no entenda algo- exclam: -... Nada de nada! -El robo -replic el reportero-, slo pudo llevarse a cabo antes del asesinato. Es indudable, por la razn que usted cree, y por otras razones que yo creo. Y, cuando el asesino entr en el pabelln, ya estaba en posesin de la llave con cabeza de cobre. -Eso no es posible -dijo en voz baja el seor Stangerson. -Es tan posible, seor, que aqu tiene la prueba. Ese mocoso endemoniado sac entonces, de su bolsillo, un nmero de Lpoque con fecha del 21 de octubre (les recuerdo que el crimen ocurri en la noche del 24 al 25) y, mostrndonos un aviso, ley:

Ayer se perdi un bolso de satn negro en las grandes tiendas de la Louve. Este bolso contena diversos objetos y, entre ellos, una llavecita con cabeza de cobre. Se ofrecer una importante recompensa a la persona que lo haya encontrado. Esta persona deber escribir a poste restante, oficina 40, a la siguiente direccin: M.A.T.H.S.N.

-Acaso estas letras no designan a la seorita Stangerson? -prosigui el reportero-. Acaso esa llave con cabeza de cobre no es esta misma llave?... Siempre leo los avisos. En mi profesin, como en la suya, seor juez de instruccin, siempre hay que leer los avisos personales... Se descubren tantas intrigas!... Y tantas llaves que abren intrigas..., que no siempre tienen cabeza de cobre y por ello no son menos interesantes! Este aviso me sorprendi particularmente por el tipo de misterio que rodeaba a la mujer que haba perdido una llave, objeto poco comprometedor. Cunto inters por esa llave! Y esa importante recompensa prometida! Y pensaba en estas seis letras: M.A.TH.S.N. Las cuatro primeras me indicaban enseguida su nombre. "Claro", pens, "Math, Mathilde..." La persona que perdi la llave con cabeza de cobre en un bolso se llamaba Mathilde... Pero no supe qu hacer con las ltimas dos letras. As que, dejando el peridico de lado, me ocup de otra cosa... Cuando, cuatro das despus, los diarios vespertinos aparecieron con enormes titulares que anunciaban el asesinato de la seorita Mathilde Stangerson, el nombre Mathilde me record, sin ningn esfuerzo, maquinalmente, las letras del anuncio. Un poco intrigado, ped el nmero de aquel da a la administracin. Haba olvidado las ltimas dos letras: S.N. Cuando las volv a ver, no pude contener una exclamacin: "Stangerson!... Salt a un simn61 y me precipit a la oficina 40. Pregunt: "Tiene una carta con esta direccin: M.A.T. H.S.N.?". El empleado me respondi: "No!". Y, como yo insista, rogndole y suplicndole que siguiera buscando, me dijo: "Ah, seor, esto parece una broma!... S, tuve una carta con las iniciales M.A.TH.S.N.; pero la entregu hace tres das a una dama que me la reclam. Y ahora viene usted a reclamarme tambin esa carta. Ahora bien, antes de ayer, un seor, con la misma insistencia descorts, tambin me la pidi... Ya estoy harto de esta historia!". Quise interrogar al empleado sobre los dos personajes que ya haban reclamado la carta, pero, ya sea porque quera escudarse detrs del secreto profesional -sin duda, estimaba que ya haba dicho demasiado-, ya sea porque realmente estaba cansado de lo que crea una posible broma, no quiso seguir respondiendo... Rouletabille se call. Todos nos callamos. Cada uno sacaba las conclusiones que poda de esta extraa historia del poste restante. De hecho, ahora pareca que haba un hilo firme por el cual bamos a poder tomar este caso inasible. El seor Stangerson dijo: -Al parecer, entonces, mi hija debi perder esa llave. No quiso mencionrmelo para evitarme cualquier preocupacin y pidi a la persona que la encontrara que escribiera al poste restante. Evidentemente tema que, si daba nuestra direccin, este hecho ocasionara diligencias que me habran puesto al tanto de la prdida de la llave. Es muy lgico y natural, porque, seor, a m ya me han robado! -Dnde? Cundo? -pregunt el director de la Sret. -Oh! Hace muchos aos, en los Estados Unidos, en Filadelfia. Me robaron, de mi laboratorio, el secreto de dos invenciones que habran podido enriquecer a todo un pueblo ... No slo no supe nunca quin fue el ladrn, sino que jams o hablar del objeto robado, quizs porque, para frustrar los planes de la persona que me haba robado, yo mismo di a conocer al pblico estas dos invenciones, y as el hurto result intil. Desde entonces, me he vuelto muy desconfiado y, cuando trabajo, me encierro hermticamente. Todos los barrotes de esas ventanas, el aislamiento del pabelln, ese mueble que yo mismo mand construir, esa cerradura especial, esa llave que no tiene copia, todo ello es el resultado de mis temores, inspirados por esa triste experiencia. El seor Dax declar: -Muy interesante! Y Joseph Rouletabille pidi noticias del bolso. Ni el seor Stangerson ni el to Jacques
61

El Timn es un coche de alquiler destinado al servicio pblico, que tiene un punto fijo de parada en una plaza o una calle, matriculado y con nmero.

haban visto, desde haca unos das, el bolso de la seorita Stangerson. Algunas horas ms tarde nos enteraramos, por boca de la seorita Stangerson, de que le haban robado el bolso -o lo haba perdido-, y de que las cosas haban ocurrido tal como su padre nos las haba explicado. El 23 de octubre haba ido a la oficina postal 40, donde le haban entregado una carta que era, segn afirm, la de un chistoso. La haba quemado inmediatamente. Volviendo a nuestro interrogatorio o, mejor dicho, a nuestra conversacin, debo sealar que el jefe de la Sret, cuando le pregunt al seor Stangerson en qu circunstancias su hija haba viajado a Pars el 20 de octubre, da de la prdida del bolso, este nos inform que haba ido a la capital acompaada por Robert Darzac, quien no volvi a aparecer por el castillo desde ese instante hasta el da siguiente al crimen. El hecho de que Robert Darzac estuviera con la seorita Stangerson en las grandes tiendas de la Louve, cuando el bolso desapareci, no poda pasar inadvertido, y reconozco que nos llam mucho la atencin. Esta conversacin entre magistrados, acusados, testigos y periodistas estaba a punto de concluir, cuando se produjo un verdadero golpe teatral, cosa que nunca disgusta al seor de Marquet. El cabo de la gendarmera vino a anunciarnos que Frdric Larsan peda ingresar, lo cual le fue inmediatamente concedido. Llevaba en la mano un par de zapatos toscos llenos de barro, que arroj dentro del laboratorio. -Aqu estn -dijo- los zapatos que llevaba el asesino! Los reconoce, to Jacques? El to Jacques se inclin sobre aquel cuero infecto y, estupefacto, reconoci unos viejos zapatos suyos que haba arrinconado en el desvn haca ya bastante tiempo. Estaba tan aturdido, que tuvo que sonarse la nariz para disimular su emocin. Entonces, sealando el pauelo que usaba el to Jacques, Frdric Larsan dijo: -Aqu tenemos un pauelo que se parece asombrosamente al que se encontr en el Cuarto Amarillo. -Ah! Ya lo s -dijo el to Jacques temblando-, son casi iguales. -Adems -continu Frdric Larsan-, la vieja boina vasca que tambin se encontr en el Cuarto Amarillo habra podido cubrir en otra poca la cabeza del to Jacques. Todo esto, seor jefe de la Sret y seor juez de instruccin, prueba, a mi parecer... Tranquilo, buen hombre! -le dijo al to Jacques, que estaba desfalleciendo-, esto prueba, a mi parecer, que el asesino quiso disfrazar su verdadera personalidad. Lo ha hecho de un modo bastante burdo, o al menos as nos parece, porque estamos seguros de que el asesino no es el to Jacques, que no se separ de la seorita Stangerson. Pero imaginen que el seor Stangerson, aquella noche, no hubiera prolongado su velada; que despus de despedirse de su hija hubiera regresado al castillo, que la seorita Stangerson hubiera sido asesinada cuando ya no quedaba nadie en el laboratorio y mientras el to Jacques dorma en el desvn: Nadie hubiera dudado de que el to Jacques era el asesino! Debe su salvacin tan slo a que el drama estall demasiado pronto, sin duda porque el asesino crey, por el silencio que reinaba al lado, que el laboratorio estaba vaco y que haba llegado el momento de actuar. El hombre que pudo introducirse aqu tan misteriosamente y tomar tales precauciones contra el to Jacques era, sin lugar a dudas, alguien familiar en la casa. A qu hora exactamente entr aqu? Durante la tarde? Durante la noche? No sabra decirlo... Una persona tan familiarizada con las cosas y la gente de este pabelln tuvo que entrar en el Cuarto Amarillo en el momento indicado. -Sin embargo, no pudo entrar cuando haba gente en el pabelln! -exclam el seor de Marquet. -Y qu sabemos? -replic Larsan-. Hubo una cena en el laboratorio, las idas y venidas del servicio... Hubo un experimento de qumica que debi de mantener, entre las diez y las once, al seor Stangerson, a su hija y al to Jacques al lado de los hornos..., en ese rincn de la chimenea... Quin me dice que el asesino..., alguien conocido!..., no aprovech ese

momento para deslizarse en el Cuarto Amarillo, despus de haberse quitado los zapatos en el bao? -Es altamente improbable! -dijo el seor Stangerson. -Sin duda, pero no imposible... Sobre eso, no afirmo nada. En cuanto a su salida, la cosa es distinta. Cmo pudo huir? De la forma ms natural del mundo! Frdric Larsan se call un instante. Ese instante nos pareci eterno. Esperamos que siguiera hablando con una ansiedad muy comprensible. -No entr en el Cuarto Amarillo -prosigui Frdric Larsan-, pero me imagino que tienen la prueba de que no se poda salir sino por la puerta. Es decir, que el asesino sali por la puerta. Como resulta imposible que sea de otro modo, tiene que ser as. Cometi el crimen y sali por la puerta! En qu momento? Cuando le result ms fcil: en el momento en que todo se vuelve ms explicable, tan explicable que no podra haber otra explicacin. As pues, examinemos los "momentos" que siguieron al crimen. Tenemos el primer momento, cuando el seor Stangerson y el to Jacques se encuentran ante la puerta, cerrndole el paso. Tenemos el segundo momento, cuando el to Jacques se ausenta un instante y el seor Stangerson se encuentra solo ante la puerta. Tenemos el tercer momento, cuando el casero se rene con el seor Stangerson. Tenemos el cuarto momento, cuando se encuentran ante la puerta el seor Stangerson, el casero, su mujer y el to Jacques. Tenemos el quinto momento, cuando la puerta es derribada y se invade el Cuarto Amarillo. El momento en el que la huida es ms explicable es el momento en el que hay menos personas ante la puerta. Hay un momento cuando no hay ms que una: cuando el seor Stangerson se queda solo ante la puerta. A menos que admitamos la complicidad del silencio del to Jacques, y no lo creo, porque el to Jacques no habra salido del pabelln para ir a examinar la ventana del Cuarto Amarillo si hubiera visto que se abra la puerta y sala el asesino. Por lo tanto, la puerta no se abri sino ante el seor Stangerson solo, y el hombre sali. En este punto, debemos admitir que el seor Stangerson tena poderosas razones para no detener o para no hacer detener al asesino, ya que lo dej llegar hasta la ventana del vestbulo, y la cerr tras l!... Hecho esto, como el to Jacques iba a regresar y tena que encontrar las cosas como antes, la seorita Stangerson, terriblemente herida, pudo encontrar la fuerza, sin duda ante las advertencias de su padre, para cerrar de nuevo la puerta del Cuarto Amarillo con llave y con cerrojo antes de derrumbarse, moribunda, sobre el parqu... No sabemos quien cometi el crimen; no sabemos de qu miserable son vctimas el seor y la seorita Stangerson; pero no caben dudas de que ellos s lo saben! Debe ser un secreto terrible para que el padre no haya dudado en dejar a su hija agonizante detrs de la puerta que ella misma volva a cerrar, terrible para que haya dejado escapar al asesino... Pero no hay otra forma humana de explicar la huida del asesino del Cuarto Amarillo! El silencio que sigui a esta explicacin dramtica e iluminadora tena algo de espantoso. Todos suframos por el ilustre profesor, obligado por la despiadada lgica de Larsan a confesarnos la verdad de su tortura o a callar, confesin an ms terrible. Lo vimos levantarse y extender la mano con un gesto tan solemne, que todos bajamos la cabeza como ante la vista de una cosa sagrada. Entonces pronunci estas palabras, con una voz estridente que pareci agotar todas sus fuerzas: -Juro, por la vida de mi hija agonizante, que no me alej de esa puerta desde el momento en que o la llamada desesperada de mi pequea, que esa puerta no se abri mientras estuve solo en el laboratorio y, por ltimo, que cuando entramos en el Cuarto Amarillo mis tres criados y yo, el asesino ya no estaba all! Juro que no conozco al asesino! Hace falta que diga que, a pesar de la solemnidad de semejante juramento, poco cremos en la palabra del seor Stangerson? Frdric Larsan acababa de hacernos entrever la verdad: no era cuestin de perderla tan pronto. Cuando el seor de Marquet nos anunciaba que la conversacin haba terminado y que

debamos abandonar el laboratorio, el joven reportero, ese chiquiln de Rouletabille, se acerc al seor Stangerson, le tom la mano con el ms profundo respeto y lo o decir: -Yo le creo, seor! Aqu interrumpo la cita que cre conveniente hacer de la narracin del seor Maleine, secretario del tribunal de Corbeil. No necesito decirle al lector que todo lo que acababa de pasar en el laboratorio me fue fiel y rpidamente informado por el mismo Rouletabille.

12. EL BASTN DE FRDRIC LARSAN


No me decid a abandonar el castillo sino a las seis de la tarde, llevando el artculo que mi amigo haba escrito rpidamente en el saloncito que Robert Darzac haba mandado poner a nuestra disposicin. El reportero se quedara a dormir en el castillo, haciendo uso de esa inexplicable hospitalidad que le haba ofrecido Robert Darzac, a quien el seor Stangerson, en aquellos tristes momentos, haba delegado todos los problemas domsticos. No obstante, quiso acompaarme a la estacin de pinay. Mientras atravesbamos el parque, me dijo: -Frdric Larsan es muy astuto y tiene bien merecida su reputacin. Sabe cmo logr encontrar los zapatos del to Jacques? Cerca del lugar donde advertimos las huellas de los pasos elegantes y la desaparicin de las huellas de los zapatones, un hueco rectangular en la tierra hmeda indicaba que, hasta hacia poco, all haba habido una piedra. Larsan la busc, sin encontrarla, y se imagin enseguida que le haba servido al asesino para enviar al fondo del estanque los zapatos de los que quera deshacerse. La deduccin de Fred era excelente y lo prob el xito de sus pesquisas. Eso se me escap; pero es justo decir que mi mente ya estaba en otra parte, porque, por la gran cantidad de pistas falsas que dej el asesino de su paso y por la medida de las pisadas negras, equivalentes a la medida de los pasos del to Jacques -que compar en el parqu del Cuarto Amarillo, sin que l se diera cuenta-, tena ante mis ojos la prueba de que el asesino haba querido desviar la sospecha hacia el viejo criado. Esto fue lo que me permiti decirle al to Jacques, como recordar, que, ya que haban encontrado una boina en ese cuarto fatal, tena que parecerse a la suya, y luego describirle un pauelo en todo parecido al que le haba visto usar. Larsan y yo estamos de acuerdo hasta ah, pero slo hasta ah, y lo que sigue va a ser terrible, porque avanza de buena fe hacia un error que voy a tener que combatir sin ningn elemento! Me sorprendi el tono profundamente grave con el que mi joven amigo pronunci estas ltimas palabras. -S, TERRIBLE, TERRIBLE!... -repiti-. Porque realmente combatir con una idea es combatir con nada! En ese momento, pasbamos por detrs del castillo. Haba cado la noche. La ventana del primer piso estaba entreabierta. Un tenue resplandor sala de ella, al igual que unos ruidos que llamaron nuestra atencin. Avanzamos hasta llegar al ngulo de una puerta que haba o de la ventana. Rouletabille me dio a entender, con una palabra pronunciada en voz baja, que esta ventana daba a la habitacin de la seorita Stangerson. Los ruidos que nos haban detenido cesaron, y despus recomenzaron un instante. Eran gemidos ahogados... Slo pudimos or tres palabras que nos llegaban claramente: "Mi pobre Robert!". Rouletabille puso su mano sobre mi hombro y me dijo al odo: -Si pudiramos saber qu se dice en esa habitacin, mi investigacin terminara enseguida... Mir a su alrededor; nos envolva la oscuridad de la noche; casi no veamos ms all de la

estrecha franja de pasto bordeada de rboles que se extenda detrs del castillo. Los gemidos haban cesado de nuevo. -Ya que no podemos or -sigui diciendo Rouletabille-, por lo menos vamos a intentar ver... Y, hacindome seas de que amortiguara el ruido de mis pasos, me llev ms all del csped, hasta el tronco plido de un fuerte abedul cuya lnea blanca se perciba entre las tinieblas. El abedul se alzaba justo enfrente de la ventana que nos interesaba y sus ramas ms bajas estaban ms o menos a la altura del primer piso del castillo. Desde lo alto de estas ramas, seguramente se poda ver lo que estaba pasando en la habitacin de la seorita Stangerson; y esto era lo que pensaba Rouletabille, porque, despus de ordenarme que me quedara callado, abraz el tronco con sus jvenes y vigorosos brazos, y trep. Pronto desapareci entre las ramas y luego se produjo un gran silencio. All arriba, frente a m, la ventana entreabierta segua iluminada. No vi pasar ninguna sombra ante la luz. El rbol, encima de m, permaneca en silencio; yo esperaba. De pronto, mi odo percibi estas palabras procedentes del rbol: -Despus de usted! -Despus de usted, faltaba ms! Arriba, encima de mi cabeza, estaban dialogando..., se hacan cumplidos, y cul no sera mi sorpresa cuando vi aparecer, en el tronco liso del rbol, dos formas humanas que pronto tocaron el suelo! Rouletabille haba subido all solo y ahora bajaban dos! -Buenas tardes, seor Sainclair! Era Frdric Larsan... El polica ya estaba en el puesto de observacin que mi joven amigo crey ocupar solitario... Por otra parte, ninguno de los dos se ocup de disipar mi desconcierto. Cre comprender que haban asistido, en lo alto de su observatorio, a una escena llena de ternura y de desesperacin entre la seorita Stangerson, tendida en su cama, y el seor Darzac, arrodillado junto a su cabecera. Y cada uno pareca sacar, con mucha prudencia, conclusiones diferentes. Resultaba fcil adivinar que esta escena haba producido un gran efecto en la mente de Rouletabille a favor de Robert Darzac, mientras que, en la de Larsan, slo testimoniaba la perfecta hipocresa, digna de un artista, del novio de la seorita Stangerson... Cuando llegbamos a la reja del parque, Larsan nos detuvo: -Mi bastn! -exclam. -Olvid su bastn? -pregunt Rouletabille. -S -respondi el polica-. Lo dej all, cerca del rbol. Y se alej, diciendo que enseguida se reunira con nosotros... -Se fij en el bastn de Frdric Larsan? -me pregunt el reportero cuando estuvimos solos-. Es un bastn nuevo..., nunca se lo haba visto... Parece estar muy apegado a l... Nunca lo suelta... Se dira que tiene miedo de que caiga en manos extraas... Hasta hoy, nunca haba visto a Frdric Larsan con bastn... De dnde sac ese bastn? No es normal que un hombre que nunca usa bastn sea incapaz de dar un paso sin l, al da siguiente del crimen del Glandier... El da de nuestra llegada al castillo, cuando nos vio, volvi a poner su reloj en el bolsillo y recogi su bastn del piso, gesto al que quizs hice mal en no atribuirle ninguna importancia. Ya estbamos fuera del parque; Rouletabille no deca nada... Sin duda, su mente segua ocupada en el bastn de Frdric Larsan. Tuve la prueba de ello cuando, al bajar por la cuesta de pinay, me dijo: -Frdric Larsan lleg al Glandier antes que yo; comenz su pesquisa antes que yo; tuvo tiempo para enterarse de cosas que yo no s y pudo encontrar cosas que ignoro... Dnde habr encontrado ese bastn?... Y aadi:

-Es probable que su sospecha (ms que su sospecha, su razonamiento) que apunta directamente a Robert Darzac, se sirva de algo palpable, que l puede palpar y yo no ... Ser ese bastn?... Dnde diablos habr encontrado ese bastn? ... En pinay hubo que esperar el tren veinte minutos; entramos a un bar. Casi enseguida, la puerta se volvi a abrir detrs de nosotros y apareci Frdric Larsan, blandiendo el famoso bastn... -Lo encontr! -nos dijo sonriendo. Los tres nos sentamos a una mesa. Rouletabille no apartaba la vista del bastn; estaba tan absorto que no percibi una sea de complicidad que Larsan dirigi a un empleado del ferrocarril, un jovencito cuyo mentn estaba adornado por una barbita rubia mal peinada. El empleado se levant, salud y sali. Tampoco yo le habra dado la menor importancia a esta seal si, unos das despus, no me hubiera vuelto a la memoria, cuando volvi a aparecer la barbita rubia en uno de los momentos ms trgicos de este relato. Entonces supe que esa barbita rubia era de un agente de Larsan, a quien l mismo le haba encomendado vigilar las idas y venidas de los viajeros en la estacin de pinay-sur-Orge, puesto que Larsan no descuidaba nada que creyera que pudiere serle til. Dirig mis ojos hacia Rouletabille. -Ah! A propsito, seor Larsan -deca-, desde cundo tiene usted bastn?... Yo siempre lo he visto andar con las manos en los bolsillos... -Es un regalo que me hicieron... -respondi el polica. -No hace mucho -insisti Rouletabille. -No, me lo regalaron en Londres... -Es cierto, usted viene de Londres... Seor Fred, lo puedo ver, su bastn?... -Pero cmo no!... Fred le pas el bastn a Rouletabille. Era un bastn de bamb, amarillo y curvo, adornado con un aro dorado. Rouletabille lo examin minuciosamente. -Pues parece que, en Londres, le regalaron un bastn francs -dijo. -Puede ser -dijo Fred, imperturbable. -Lea la marca aqu, en letras pequeas: "Cassette, 6 bis, Opra... ". -Nosotros mandamos lavar la ropa a Londres -dijo Fred-. Los ingleses bien pueden comprar sus bastones en Pars... Rouletabille le devolvi el bastn. Cuando se despidi de m, en mi compartimiento, me dijo: -Recuerda la direccin? -S, "Cassette, 6 bis, Opra..." Cuente conmigo, maana por la maana recibir noticias mas. En efecto, esa misma tarde, en Pars, fui a ver al seor Cassette, vendedor de bastones y paraguas, y le escrib a mi amigo:
Un hombre que responde de manera sorprendente a la descricpin de Robert Darzac, con idntica altura, ligeramente enconrvado, la barba igualmente recortada, un abrigo color gris y sombrero hongo62, fue a comprar un bastn similar al que nos interesa la noche del crimen, a eso de las ocho. El seor Cassette no ha vendido uno as desde hace dos aos. El bastn de Fred es nuevo. Por lo tanto, se trata del mismo que tiene en sus manos. No lo ha comprado l, porque estaba en Londres. Como usted, creo que lo encontr en algn lugar prximo a Robert Darzac... pero entonces, si, como usted pretende, el asesino estaba en el Cuarto Amarillo desde las cinco, o incluso desde la seis, dado que el drama no ocurri hasta la medianoche, la compra de este bastn le proporciona a Robert Darzac una coartada irrefutable.
62

Un sombrero de hongo tiene el ala estrecha, y la copa baja y semiesfrica.

13. "LA RECTORA NO HA PERDIDO NADA DE SU ENCANTO NI EL JARDN DE SU ESPLENDOR"

Ocho das despus de los acontecimientos que acabo de relatar, exactamente el 2 de noviembre, reciba, en mi domicilio de Pars, un telegrama que deca lo siguiente:

VENGA AL GLANDIER EN EL PRIMER TREN. TRAIGA REVLVERES. SALUDOS. ROULETABILLE.


Creo haberles dicho ya que, en aquella poca, yo, joven pasante de abogado y casi desprovisto de causas, frecuentaba el Palacio de justicia ms para familiarizarme con mis deberes profesionales que para defender a viudas y huerfanitos. No era extrao, entonces, que Rouletabille dispusiera as de mi tiempo; y, adems, l saba cunto me interesaban sus aventuras periodsticas, en general, y el caso del Glandier, en particular. Desde haca ocho das no haba tenido noticias de este ltimo ms que por los innumerables chismorreos de los peridicos y por algunas notas muy breves de Rouletabille en Lpoque. Estas notas divulgaron el golpe con el hueso de cordero e informaron que el anlisis haba comprobado que las marcas en el hueso de cordero eran de sangre humana. Se vean, en l, las huellas frescas de la sangre de la seorita Stangerson y huellas antiguas, provenientes de otros crmenes, que podan remontarse a varios aos... Imagnense que el caso era la comidilla de la prensa del mundo entero. Nunca antes un crimen haba intrigado a las mentes de ese modo. Sin embargo, me pareca que la instruccin casi no avanzaba; por eso, me habra alegrado mucho la invitacin de mi amigo de reunirme con l en el Glandier, si el mensaje no hubiera incluido las palabras: "Traiga revlveres". Esto me intrigaba mucho. Si Rouletabille me telegrafiaba pidindome que llevara revlveres, era porque prevea que tendramos que utilizarlos. Ahora bien, no me avergenza confesarlo: no soy un hroe. Pero qu iba a hacer! En ese momento se trataba de un amigo que, seguramente en apuros, me peda ayuda. No dud y, despus de haber comprobado que el nico revlver que tena estaba cargado, me dirig a la estacin de Orleans. En el camino, pens que un revlver equivala a una sola arma y que el mensaje de Rouletabille reclamaba "revlveres", en plural; entr en una armera y compr un arma pequea, excelente, que me dara gusto regalar a mi amigo. Confiaba en encontrar a Rouletabille en la estacin de pinay, pero no estaba ah. Sin embargo, un cabriol me esperaba y pronto estuve en el Glandier. Nadie en la reja. No vi al joven reportero hasta llegar al umbral del castillo. Me salud con gesto amistoso y me recibi con un abrazo, preguntndome efusivamente cmo estaba. Cuando estuvimos en el saloncito del que ya habl, Rouletabille me pidi que me sentara y me dijo enseguida: -La cosa est mal! -Qu es lo que est mal? -Todo! Se acerc a m y me confi al odo: -Frdric Larsan se ha lanzado a fondo contra Robert Darzac. Despus de haber visto al novio de la seorita Stangerson palidecer ante la huella de sus

pasos, esto no poda asombrarme demasiado. Sin embargo, hice notar al instante: -Y el bastn? -El bastn! Sigue en manos de Frdric Larsan, que no lo suelta nunca... -Pero..., no le da una coartada a Robert Darzac? -Para nada. El seor Darzac, al que interrogu en secreto, niega haber comprado esa tarde, ni ninguna otra, un bastn en la tienda de Cassette... Sea como fuera -dijo Rouletabille-, no pondra las manos en el fuego porque el seor Darzac tiene unos silencios tan extraos, que uno no sabe exactamente qu pensar de lo que dice... -En la mente de Frdric Larsan, este bastn debe ser muy valioso, una prueba del delito... Pero cmo? Porque, por la hora en que se efectu la compra, no poda estar en manos del asesino... -La hora no significa un obstculo para Larsan... No est obligado a adoptar mi sistema, que comienza por hacer entrar al asesino en el Cuarto Amarillo entre las cinco y las seis. Qu le impide a l hacerlo entrar entre las diez y las once de la noche? En ese momento, precisamente, el seor y la seorita Stangerson, ayudados por el to Jacques, realizaban un interesante experimento de qumica en esa parte del laboratorio ocupada por los hornillos; Larsan dir que el asesino se desliz a sus espaldas, por ms inverosmil que parezca... Ya se lo dio a entender al juez de instruccin... Analizndolo con detenimiento, ese razonamiento es absurdo, dado que la persona conocida si es que hay una persona conocida, deba saber que el profesor pronto ira del pabelln; y sera ms seguro para l, como conocido, posponer sus operaciones para despus de esa salida... Por qu se arriesgara iatravesar el laboratorio mientras el profesor estaba all?... Hay mucho,, puntos para dilucidar antes de admitir las especulaciones de Larsan. Yo, por mi parte, no perder mi tiempo en ello, pues tengo una hiptesis irrefutable que me prohbe entretenerme con esas elucubraciones! Pero, como por el momento me veo obligado a callar y Larsan algunas veces habla..., podra ser que todo terminara volvindose en contra del seor Darzac..., si yo no estuviera! -agreg el joven con orgullo-. Porque hay otros signos exteriores en contra del seor Darzac, mucho ms terribles que esa historia del bastn, que sigue siendo incomprensible para m, ms incomprensible an cuando Larsan no tiene problemas en mostrarse delante del seor Darzac... con el bastn que habra pertenecido al mismo Darzac! Comprendo muchas cosas en el sistema de razonamiento de Larsan, pero todava no comprendo el bastn. -Frdric Larsan sigue en el castillo? -S, casi no se ha alejado de l! Duerme all, como yo, a pedido del seor Stangerson. El seor Stangerson ha hecho por l lo mismo que Robert Darzac ha hecho por m. Acusado por Frdric Larsan de conocer al asesino y de haber permitido su huida, el seor Stangerson se preocup por facilitarle a su acusador todos los medios para llegar al descubrimiento de la verdad. Del mismo modo acta Robert Darzac conmigo. -Pero usted est convencido de la inocencia de Robert Darzac, no es as? -Por un momento cre en la posibilidad de que fuera culpable. Fue cuando llegamos aqu por primera vez. Lleg el momento de que le cuente lo que pas aqu entre el seor Darzac y yo. En este punto, Rouletabille se interrumpi y me pregunt si haba trado las armas. Le mostr los dos revlveres. Los examin y dijo: -Perfecto! Y me los devolvi. -Los necesitaremos? -le pregunt. -Quizs esta noche. Le molestara pasar la noche aqu? -En absoluto! -dije, con una expresin que provoc la risa de Rouletabille. -Vamos, vamos! -prosigui-. No es momento para rer. Hablemos en serio. Se acuerda

de esa frase que fue el "brete, ssamo!" de este castillo lleno de misterio? -S -dije-, perfectamente: La rectora no ha perdido nada de su encanto ni el jardn de su esplendor. Es la misma frase que encontr en un papel medio chamuscado entre los carbones del laboratorio. -S, y en la parte de abajo del papel, las llamas haban respetado esta fecha: "23 de octubre". Recuerde esta fecha, que es muy importante. Ahora voy a decirle qu significa esta frase incongruente. Recordar que, un da antes del crimen, es decir, el 23 de octubre, el seor y la seorita Stangerson fueron a una recepcin en el Elseo. Incluso asistieron a la cena, si no me equivoco. Lo cierto es que se quedaron en la recepcin, porque los vi. Por razones profesionales, yo tambin estaba all. Tena que entrevistar a uno de esos cientficos de la Academia de Filadelfia a quienes se homenajeaba ese da. Hasta entonces, nunca haba visto al seor ni a la seorita Stangerson. Estaba sentado en el saln que precede al saln de los Embajadores y, cansado de ir y venir entre tantos nobles personajes, comenzaba a perderme en mis ensoaciones, cuando sent pasar el perfume de la dama vestida de negro. Me preguntar: "Qu es el perfume de la dama vestida de negro?". Basta con que sepa que es un perfume que he amado mucho, porque era el de una dama, siempre vestida de negro, que me brind cierta bondad maternal en mi infancia. La dama que aquel da estaba discretamente impregnada por el perfume de la dama vestida de negro se hallaba vestida de blanco. Era maravillosamente hermosa. No pude evitar levantarme y seguirla, a ella y a su perfume. Un hombre, un anciano, le daba el brazo a aquella belleza. Todos se daban vuelta a su paso, y o que murmuraban: "Son el profesor Stangerson y su hija!". As supe a quin segua. Se encontraron con Robert Darzac, a quien yo conoca de vista. El profesor Stangerson, solicitado por uno de los cientficos estadounidenses, Arthur William Rance, se sent en un silln de la gran galera y Robert Darzac condujo a la seorita Stangerson hacia el invernadero. Yo los segu. Aquella noche, el tiempo era muy agradable y las puertas que daban al jardn estaban abiertas. La seorita Stangerson se ech un chal liviano sobre los hombros y vi que fue ella quien le pidi al seor Darzac que la acompaara al jardn casi desierto. Y no dej de seguirlos, interesado por la evidente agitacin que se perciba en Robert Darzac. Ahora se deslizaban con pasos lentos a lo largo de la pared que bordea la avenida de Marigny. Tom el paseo central. Caminaba paralelamente a mis dos personajes. Y despus, "cort camino" por el csped para cruzarme con ellos. La noche estaba oscura, el pasto amortiguaba mis pasos. Se detuvieron bajo la claridad vacilante de un farol e, inclinados sobre un papel que sostena la seorita Stangerson, parecan leer algo que les interesaba mucho. Yo tambin me detuve. Estaba rodeado de sombra y de silencio. No me vieron y pude or claramente a la seorita Stangerson que repeta, doblando el papel: "La rectora no ha perdido nada de su encanto ni el jardn de su esplendor!" Dijo esas palabras en un tono a la vez tan burln y desesperado, y fueron seguidas por una carcajada tan nerviosa, que creo que esa frase quedar para siempre grabada en mi memoria. Pero o otra frase, esta vez de labios de Robert Darzac: Entonces, tendr que cometer un crimen para que usted sea ma?. Robert Darzac estaba extraordinariamente agitado; tom la mano de la seorita Stangerson, la mantuvo durante largo tiempo sobre sus labios y, por el movimiento de sus hombros, pens que lloraba. Despus se alejaron. Cuando llegu a la galera central -prosigui Rouletabille-, ya no vi a Robert Darzac, al que slo volvera a ver en el Glandier, despus del crimen, pero vi a la seorita Stangerson, al seor Stangerson y a los delegados de Filadelfia. La seorita Stangerson estaba junto a Arthur Rance. Este le hablaba animadamente y los ojos del estadounidense, durante esta conversacin, brillaban con un singular resplandor. Creo que la seorita Stangerson ni siquiera oa lo que le deca Arthur Rance, y su rostro expresaba una absoluta indiferencia. Arthur William Rance es un hombre sanguneo, con la cara rojiza; le debe gustar la ginebra.

Cuando el seor y la seorita Stangerson se marcharon, se dirigi al buf y ya no sali de all. Me reun con l y lo ayud un poco en ese barullo de gente. Me agradeci y me inform que volvera a Norteamrica en tres das, es decir el 26 (al da siguiente del atentado). Le habl de Filadelfia; me dijo que viva en esa ciudad desde haca veinticinco aos y que all haba conocido al ilustre profesor y a su hija. Entonces, se sirvi de nuevo champn y cre que no dejara nunca de tomar. Cuando lo dej, estaba casi borracho. As fue la velada, querido amigo. No s por qu extraa intuicin, la doble imagen de Robert Darzac y de la seorita Stangerson no me abandon en toda la noche, y puede imaginarse el efecto que me produjo la noticia del asesinato de la seorita Stangerson. Cmo no iba a recordar aquellas palabras: Tendr que cometer un crimen para que usted sea ma?"! No obstante, no fue esta la frase que le dije al seor Darzac cuando lo encontramos en el Glandier. La que habla de la rectora y del jardn esplendoroso, que la seorita Stangerson pareci leer en el papel que tena en la mano, bast para abrirnos las puertas del castillo de par en par. Crea, en ese momento, que Robert Darzac era el asesino? No! Me parece que nunca lo cre del todo. En aquel momento, no pensaba seriamente nada. Tena tan poca informacin... Pero necesitaba imperiosamente que me demostrara que no estaba herido en la mano. Cuando estuvimos los dos solos, le cont lo que el azar me haba permitido sorprender de su conversacin en los jardines del Elseo con la seorita Stangerson y, cuando le dije que haba odo estas palabras: "Tendr que cometer un crimen para que usted sea ma?", se mostr muy perturbado, pero mucho menos, por cierto, que cuando escuch la frase de "la rectora". Lo que verdaderamente lo constern fue enterarse, por mi boca, de que el da que iba a encontrarse en el Elseo con la seorita Stangerson, esta haba ido, por la tarde, a la oficina de correos nmero 40, a buscar una carta que, tal vez, era la que haban ledo los dos en los jardines del Elseo y que terminaba con estas palabras: La rectora no ha perdido nada de su brillo ni el jardn de su esplendor. Por lo dems, esta hiptesis me fue confirmada, despus, por el trozo de carta fechada el 23 de octubre que descubr, usted recordar, entre los carbones del laboratorio. La carta haba sido escrita y retirada de la oficina el mismo da. No hay dudas de que, de regreso del Elseo, esa misma noche, la seorita Stangerson quiso quemar el papel comprometedor. El seor Darzac neg en vano que esta carta tuviera algo que ver con el crimen. Le dije que, en un caso tan misterioso, no tena derecho a ocultar a la justicia el incidente de la carta; que yo estaba convencido de que esta tena una importancia considerable; que el tono desesperado con el que la seorita Stangerson haba pronunciado la frase fatdica, sus lgrimas (las de Robert Darzac) y la amenaza de cometer un crimen que haba proferido luego de leer la carta no me permitan dudarlo. Robert Darzac estaba cada vez ms agitado. Decid aprovechar la ventaja con que contaba. -Iba a casarse, seor -dije aparentando indiferencia y sin volver a mirar a mi interlocutor-, y de pronto ese casamiento se vuelve imposible a causa del autor de esta carta, ya que, al terminar su lectura, usted habla de la necesidad de un crimen para que la seorita Stangerson sea suya. POR LO TANTO, ALGUIEN SE INTERPONE ENTRE USTED Y LA SEORITA STANGERSON, ALGUIEN QUE LE PROHBE CASARSE, ALGUIEN QUE LA MATA PARA QUE NO SE CASE! Y conclu mi pequeo discurso con estas palabras: Ahora, seor, slo tiene que confiarme el nombre del asesino. Sin proponrmelo, deb de decir cosas formidables. Cuando levant mis ojos hacia Robert Darzac, vi un rostro descompuesto, una frente baada en sudor, unos ojos espantados. -Seor -me dijo-, le voy a pedir algo que quizs le parezca una locura, pero a cambio de lo cual dara mi vida: no debe hablar delante de los magistrados de lo que vio y oy en los jardines del Elseo... Ni delante de los magistrados, ni de nadie en el mundo. Le juro que soy inocente y s, y siento, que usted me cree, pero preferira pasar por culpable antes que ver que las sospechas de la polica se dirigen hacia esta frase: "La rectora no ha perdido nada de su

encanto ni el jardn de su esplendor". Es necesario que la justicia ignore esta frase. Todo el caso le pertenece, seor, se lo encomiendo, pero olvdese de la velada del Elseo. Encontrar muchos otros caminos que lo llevarn a descubrir al criminal. Se los abrir, lo ayudar. Quiere instalarse aqu? Ser amo y seor? Comer y dormir aqu? Vigilar mis actos y los actos de todos? Estar en el Glandier como si fuera su dueo, seor, pero olvdese de la velada del Elseo. En este punto, Rouletabille se detuvo para recuperar un poco el aliento. Ahora entenda la actitud inexplicable de Robert Darzac en relacin con mi amigo y la facilidad con la que este haba podido instalarse en el lugar del crimen. Todo lo que acababa de saber no pudo sino excitar mi curiosidad. Le ped a Rouletabille que la satisficiera an ms. Qu haba pasado en el Glandier en los ltimos ocho das? No me haba dicho mi amigo que ahora haba signos exteriores en contra del seor Darzac, mucho peores que el del bastn encontrado por Larsan? -Todo parece volverse contra l -me respondi mi amigo-, y la situacin se torna extremadamente grave. Robert Darzac no parece preocuparse demasiado. Hace mal, pero nada le interesa ms que la salud de la seorita Stangerson, que iba mejorando da tras da hasta que sobrevino un acontecimiento ms misterioso an que el misterio del Cuarto Amarillo! -Eso no es posible! -exclam-. Qu acontecimiento puede ser ms misterioso que el misterio del Cuarto Amarillo? -Primero, volvamos a Darzac -dijo Rouletabille, tranquilizndome-. Le deca que todo se ha vuelto en su contra. Los pasos elegantes identificados por Frdric Larsan parecen ser los pasos del novio de la seorita Stangerson. La huella de la bicicleta puede ser la huella de su bicicleta; todo parece indicarlo. Desde que la compr, esa bicicleta la dejaba siempre en el castillo. Por qu llevarla a Pars justo en ese momento? Acaso no deba volver al castillo? La ruptura de su casamiento deba acarrear tambin la de sus relaciones con los Stangerson? Cada uno de los interesados asegura que estas relaciones iban a continuar. Entonces? Frdric Larsan, por su parte, cree que todo se haba roto. Desde el da en que Robert Darzac acompa a la seorita Stangerson a las grandes tiendas de la Louve, hasta el da despus del crimen, el otrora novio no volvi al Glandier. Hay que recordar que la seorita Stangerson perdi su bolso y la llave con cabeza de cobre cuando estaba en compaa de Robert Darzac. Desde ese da hasta la velada del Elseo, el profesor de la Sorbona y la seorita Stangerson no volvieron a verse. Pero quizs se escribieron. La seorita Stangerson fue a buscar una carta a la oficina 40 del poste restante, carta que Frdric Larsan cree que pertenece a Robert Darzac. Porque Frdric Larsan, que como es lgico no sabe nada de lo que pas en el Elseo, concluy que fue Robert Darzac quien rob el bolso y la llave, con la intencin de forzar la voluntad de la seorita Stangerson apropindose de los papeles ms valiosos de su padre, papeles que devolvera con la condicin de casarse con ella. Todo esto sera una hiptesis muy dudosa y casi absurda, como el mismo gran Fred me deca, si no hubiera algo ms, algo mucho ms grave. Primero, cosa extraa y que no logro explicarme: sera el seor Darzac en persona quien, el 24, habra ido a la oficina a pedir la carta que ya haba sido retirada la vspera por la seorita Stangerson; la descripcin del hombre que se present a la ventanilla responde punto por punto a las caractersticas del seor Darzac. Este, ante las preguntas que le hizo el juez de instruccin, a ttulo simplemente informativo, niega haber ido a la oficina de correos; y yo le creo a Robert Darzac, porque, incluso admitiendo que l haya escrito la carta, cosa que no pienso, saba que la seorita Stangerson la haba retirado, porque l haba visto la carta entre sus manos en los jardines del Elseo. Por lo tanto, no fue l quien se present, al da siguiente, el 24, a la oficina 40, para pedir una carta que saba que ya no estaba all. Para m, es alguien curiosamente parecido (y debe ser tambin el ladrn del bolso), que en esa carta le peda algo a su propietaria, la seorita Stangerson..., algo que no recibi. Esto debi

de sorprenderlo y lo indujo a preguntarse si la carta que haba enviado con la inscripcin en el sobre M.A.T. H.S.N. haba sido retirada. De ah su gestin en la oficina de correos y la insistencia con la que reclama la carta. Despus se va, furioso. La carta fue retirada y, sin embargo, lo que peda no le fue concedido! Qu pide? La seorita Stangerson es la nica que lo sabe. El caso es que, al da siguiente, nos enterbamos de que haba sido prcticamente asesinada durante la noche, y yo descubra, dos das despus, que, al mismo tiempo, el profesor haba sido vctima de un robo, gracias a dicha llave, objeto de la carta del poste restante. Por eso, me parece que el hombre que fue a la oficina de correos es el asesino; y todo este razonamiento, en definitiva absolutamente lgico, sobre los motivos de la gestin del hombre en la oficina de correos, Frdric Larsan lo ha hecho, pero aplicndolo a Robert Darzac. No se equivoca usted al pensar que el juez de instruccin, Larsan y yo mismo hicimos todo lo posible por obtener, en la oficina de correos, detalles precisos sobre el singular personaje del 24 de octubre. Pero no pudimos saber de dnde vena ni hacia dnde se fue! Exceptuando esta descripcin que lo hace parecerse a Robert Darzac, nada! Publiqu este aviso en los peridicos ms importantes:

Se ofrece una importante recompensa al cochero que condujo a un pasajero a la oficina de correos 40 en la maana del 24 de octubre, hacia las 10. Dirigirse a la redaccin de L'poque y preguntar por el seor R.

No dio resultado. En resumen, a lo mejor ese hombre lleg a pie, pero, como estaba apurado, cabe pensar en la posibilidad de que haya llegado en coche. En mi nota del peridico no di la descripcin del hombre para que acudieran a verme todos los cocheros que pudieran haber llevado, alrededor de esa hora, a un cliente a la oficina 40. Pero no se present ni uno. Y me sigo preguntando da y noche: "Quin ser ese hombre que se parece tan curiosamente a Robert Darzac y que vuelvo a encontrar comprando el bastn que cay en manos de Frdric Larsan?". Lo ms grave de todo es que el seor Darzac, que, a la misma hora en que su doble se presentaba en la oficina de correo, tena que dar una clase en la Sorbona, no lo hizo. Lo reemplaz uno de sus amigos. Y cuando le preguntan qu estaba haciendo en ese momento, responde que fue a pasear a los bosques de Boulogne. Qu piensa usted de un profesor que pide que lo reemplacen en su clase para ir a pasear a los bosques de Boulogne? Por ltimo, debe saber que, si bien Robert Darzac confiesa haber ido a pasear a los bosques de Boulogne la maana del 24, no puede decir en qu ocup su tiempo la noche del 24 al 25!... Cuando Frdric Larsan le pidi esa informacin, le respondi, con mucha calma, que lo que haca con su tiempo en Pars era asunto suyo... Ante esto, Frdric Larsan jur en voz alta que descubrira, sin ayuda de nadie, cmo emple ese tiempo. Todo esto parece otorgar cierta consistencia a las hiptesis del gran Fred; especialmente porque el hecho de que fuera Robert Darzac quien se encontraba en el Cuarto Amarillo podra corroborar la explicacin del polica sobre la forma en que el asesino se habra escapado: el seor Stangerson lo habra dejado pasar para evitar un terrible escndalo! Por lo dems, es esta misma hiptesis, que yo creo falsa, la que desorientar a Frdric Larsan, y esto no me molestara si no hubiera un inocente de por medio. Ahora bien, esta hiptesis realmente desorienta a Frdric Larsan? Esa es la cuestin! Esa es la cuestin! Esa es la cuestin!... -Eh! Frdric Larsan quizs tenga razn! -exclam, interrumpiendo a Rouletabille-. Est usted seguro de que el seor Darzac es inocente? Me parece que hay demasiadas

coincidencias comprometedoras... -Las coincidencias -me respondi mi amigo- son la peores enemigas de la verdad. -Y qu piensa de todo esto el juez de instruccin? -El seor de Marquet, el juez de instruccin, duda acerca de arrestar a Robert Darzac sin alguna prueba segura, porque no slo tendra en su contra a toda la opinin pblica, sin contar a la Sorbona, sino tambin al seor y a la seorita Stangerson. Esta adora a Robert Darzac. Por poco que haya visto al asesino, ser difcil hacerle creer al pblico que no reconoci a Robert Darzac si l hubiera sido el agresor. Aunque el Cuarto Amarillo estaba oscuro, no olvide que lo iluminaba una pequea mariposa. As estaban las cosas, mi amigo, cuando hace tres das, o ms bien tres noches, ocurri aquel acontecimiento inaudito del que le hablaba hace un rato.

14. "ESTA NOCHE ESPERO AL ASESINO"


-Tengo que llevarlo al escenario de los hechos -me dijo Rouletabille para que pueda entender o, mejor, para que se convenza de que es imposible entender. En cuanto a m, creo haber encontrado lo que todos siguen buscando: la forma en que el asesino sali del Cuarto Amarillo..., sin cmplices de ningn tipo y sin que el seor Stangerson se vea involucrado. Mientras no est seguro de la personalidad del asesino, no puedo decir cul es mi hiptesis, pero creo que esta hiptesis es correcta y, en todo caso, es totalmente natural, quiero decir absolutamente simple. En cuanto a lo que pas hace tres noches, aqu, en el mismo castillo, durante veinticuatro horas me pareci que superaba toda facultad de imaginacin. Y, adems, la hiptesis que ahora surge del fondo de mi ser es tan absurda, que casi prefiero las tinieblas de lo inexplicable. Luego de decir esto, el joven reportero me invit a salir y me hizo dar la vuelta al castillo. Bajo nuestros pies crujan las hojas secas; era cl nico ruido que yo oa. El castillo pareca abandonado. Las viejas piedras, el agua estancada en los fosos que rodeaban el torren, la tierra desolada cubierta con los deshechos del ltimo verano, el esqueleto negro de los rboles, todo contribua a darle a ese triste lugar, acechado por un misterio feroz, un aspecto fnebre. Al dar la vuelta al torren nos encontrarnos con el Hombre Verde, el guardabosque, que no salud y pas a nuestro lado como si no existiramos. Tal como lo y por primera vez, a travs de la ventana de la posada del to Mathieu segua llevando la escopeta en bandolera, su pipa en la boca y su quevedos sobre la nariz. -Qu bicho raro! -me dijo en voz baja Rouletabille. -Habl con l? -le pregunt. -S, pero no se le puede sacar nada... Responde con gruidos, se encoge de hombros y se va. Habitualmente reside en el primer piso del torren, una amplia habitacin que se usaba antao como oratorio. All vive, como un oso; slo sale con su escopeta. No es amable ms que con las mujeres. Con el pretexto de perseguir a los cazadores furtivos, se levanta a menudo por la noche; pero sospecho que tiene citas galantes. La doncella de la seorita Stangerson, Sylvie, es su amante. En este momento, est perdidamente enamorado de la mujer del to Mathieu, el posadero; pero el to Mathieu vigila de cerca a su esposa, y creo que es precisamente la imposibilidad que el Hombre Verde tiene de acercarse a la seora Mathieu lo que lo vuelve an ms sombro y taciturno. Es un tipo buen mozo, cuidadoso de su persona, casi elegante... Las mujeres en cuatro leguas a la redonda se vuelven locas por l. Despus de pasar el torren, que se encuentra en el extremo del ala izquierda, caminamos por la parte trasera del castillo. Rouletabille, sealando una ventana, que reconoc por tratarse

de una de las que dan a los aposentos de la seorita Stangerson, me dijo: -Si hubiera pasado por aqu hace dos noches, a la una de la maana, habra visto a este servidor en lo alto de una escalera disponindose a entrar en el castillo por esa ventana. Como yo manifest cierta sorpresa por aquella prctica de gimnasia nocturna, me rog que prestara mucha atencin a la disposicin exterior del castillo, luego de lo cual regresamos al edificio. -Ahora -dijo mi amigo-, tengo que mostrarle el primer piso del ala derecha. Ah es donde duermo yo. Para explicar mejor la disposicin del nuevo escenario, pongo a disposicin del lector un plano del primer piso de esta ala derecha, que fue dibujado por Rouletabille al da siguiente del extraordinario fenmeno que van a conocer con todo detalle.

1. Lugar donde Rouletabille coloc a Frdric Larsan. 2. Lugar donde Rouletabille coloc al to Jacques. 3. Lugar donde Rouletabille coloc al seor Stangerson. 4. Ventana por la que entr Rouletabille. 5. Ventana que Rouletabille encontr abierta cuando sali de su cuarto. La cierra. Todas las otras puertas y ventanas estn cerradas. 6. Terraza que corona un cuartito voladizo63 en la planta baja. Rouletabille me hizo una sea para que subiera detrs de l la doble escalera monumental que, a la altura del primer piso, formaba un rellano. Desde ese rellano se alcanzaba directamente el ala derecha o el ala izquierda del castillo por una galera que desembocaba all. La galera, alta y ancha, se extenda a lo largo de todo el edificio y reciba luz de la fachada del castillo orientada hacia el norte. Las puertas de las habitaciones, cuyas ventanas daban al medioda, se abran sobre la galera. El profesor Stangerson viva en el ala izquierda del castillo. La seorita Stangerson tena sus aposentos en el ala derecha. Entramos en la galera del
63

En arquitectura, un cuarto voladizo es aquel que sobresale de lo macizo de un edificio.

ala derecha. Una estrecha alfombra sobre el parqu encerado, que brillaba como un espejo, ahogaba el ruido de nuestros pasos. Rouletabille me dijo, en voz baja, que caminara con precaucin, porque pasbamos delante de la habitacin de la seorita Stangerson. Me explic que los aposentos de la seorita consisten en su habitacin, una antecmara, un bao pequeo, un gabinete y un saln. Como es lgico, se poda pasar de una de estas piezas a la otra sin necesidad de salir a la galera. El saln y la antecmara eran las nicas piezas de los aposentos que tenan una puerta que daba a la galera. La galera continuaba recta hasta el extremo este del edificio, en donde reciba luz del exterior por una alta ventana (ventana 2 del plano). Hacia los dos tercios de su extensin, esta galera formaba un ngulo recto con otra, que segua el recodo64 del ala derecha del castillo. Para dar mayor claridad a este relato, llamaremos "galera recta" a la que va de la escalera hasta la ventana del este, y "recodo de la galera" al tramo que dobla siguiendo el ala derecha y desemboca en ngulo recto en la galera recta. En el cruce de estas dos galeras se encontraba la habitacin de Rouletabille, contigua a la de Frdric Larsan. Las puertas de estas dos habitaciones daban al recodo de la galera, mientras que las puertas de los aposentos de la seorita Stangerson daban a la galera recta (ver el plano). Rouletabille empuj la puerta de su habitacin, me hizo entrar y volvi a cerrar la puerta detrs de nosotros, echando el cerrojo. Todava no me haba dado tiempo para echar una ojeada a su aposento, cuando dio un grito de sorpresa, a la vez que me mostraba, encima de la mesita de luz, unos quevedos. -Qu es esto? -preguntaba-. Cmo llegaron esos quevedos a mi mesita de luz? Me hubiera costado trabajo responderle. -A menos que... -dijo-, a menos que..., a menos que esos quevedos sean lo que ando buscando..., y que..., y quey que sean unos quevedos de prsbite65!... Se abalanz literalmente sobre los quevedos; sus dedos acariciaron la convexidad66 de los cristales... y entonces me mir de un modo aterrador. -Oh!... Oh!... Y repeta: "Oh!... Oh!..." como si sus pensamientos lo hubieran vuelto loco de repente... Se levant, apoy su mano en mi hombro, se ech a rer como un demente y me dijo: -Estos quevedos me van a volver loco! Porque la cosa es posible, vea, matemticamente hablando; pero humanamente hablando es imposible..., a menos..., a menos..., a menos... Dieron dos golpecitos en la puerta de la habitacin; Rouletabille entreabri la puerta; una cara se asom. Reconoc a la casera, que haba visto pasar delante de m cuando la llevaron al pabelln para el interrogatorio, y me sorprendi, porque crea que segua detenida. La mujer dijo en voz muy baja: En la ranura del parqu! Rouletabille respondi: "Gracias!" y la cara desapareci. Se volvi hacia m, despus de haber cerrado cuidadosamente la puerta, y pronunci unas palabras incomprensibles con aire azorado. -Ya que la cosa es matemticamente posible, por qu no habra de serlo humanamente!... Pero si la cosa es humanamente posible, el caso es formidable! Interrump el monlogo de Rouletabille. -As que los caseros ahora estn en libertad? -le pregunt. -S -me respondi Rouletabille-. Logr que los pusieran en libertad. Necesito gente confiable. La mujer se desvive por m y el casero se dejara matar por m... Y como los quevedos tienen cristales para presbicia, seguramente voy a necesitar de gente fiel que se
64 65

En este caso, el recodo es el ngulo que forma la galera al cambiar de direccin. El prsbite padece un defecto en la vista que le hace distinguir confusamente los objetos ms prximos. Es el efecto contrario al del miope. 66 Los lentes para prsbite tienen su mximo espesor en el centro y son ms delgados en los costados, al contrario de los lentes de miope, que tienen su mximo espesor en los bordes. Por eso, Rouletabille puede distinguirlos al tacto

dejara matar por m! -Oh! Oh! -dije-. Usted habla en serio, mi amigo... y cundo habr que dejarse matar? -Pues esta noche! Porque debo decirle, mi querido amigo, que esta noche espero al asesino! -Oh! Oh! Oh! Oh!... Espera al asesino esta noche?... De verdad, de verdad espera al asesino esta noche?... Pero, entonces, conoce al asesino? -Oh! Oh! Oh! Puede ser que ahora lo conozca. Pero estara loco si afirmara categricamente que lo conozco, porque la idea matemtica que tengo del asesino conduce a resultados tan aterradores, tan monstruosos, que espero que todava exista la posibilidad de que me equivoque! Oh! Lo deseo con todas mis fuerzas... -Cmo puede decir que espera al asesino esta noche, si hasta hace cinco minutos no lo conoca? -Porque s que va a venir. Rouletabille carg su pipa lenta, muy lentamente, y la encendi. Esto me haca presagiar un relato de lo ms cautivador. En ese momento, alguien camin por el corredor y pas por delante de nuestra puerta. Rouletabille escuch. Los pasos se alejaron. -Frdric Larsan est en su habitacin? -pregunt, sealando el tabique. -No -me respondi mi amigo-, no est aqu; tuvo que irse a Pars esta maana; sigue tras la pista de Darzac!... El seor Darzac tambin se fue esta maana a Pars. Todo esto terminar muy mal... Preveo la detencin de Darzac antes de ocho das. Lo peor es que todo parece confabularse contra el desgraciado: los acontecimientos, las cosas, la gente... No transcurre una hora sin que aparezca una nueva acusacin contra el seor Darzac... El juez de instruccin est abrumado y cegado... Adems, comprendo que estn cegados... Es para estarlo, a menos que... -Sin embargo, Frdric Larsan no es un novato. -Cre que Frdric Larsan era mucho ms listo... -dijo Rouletabille, con una mueca ligeramente despectiva-. Evidentemente, no es un novato... Yo mismo senta mucha admiracin por l cuando no conoca su deplorable mtodo de trabajo... Debe su reputacin nicamente a su habilidad; pero carece de filosofa, la matemtica de sus concepciones es muy rudimentaria... Mir a Rouletabille y no pude dejar de sonrer al or a ese chico de dieciocho aos tratar de nio a un hombre de unos cincuenta, que haba demostrado ser el ms fino sabueso de Europa... -Usted sonre -me dijo Rouletabille-. Se equivoca!... Le juro que le pasar por encima..., y de una forma rotunda! Pero tengo que apresurarme, porque tiene una ventaja colosal sobre m, ventaja que le ha dado Robert Darzac y que Robert Darzac va a acrecentar esta noche... Pinselo: cada vez que el asesino viene al castillo, Robert Darzac, por una extraa fatalidad, se ausenta y se niega a decir cmo emple su tiempo! -Cada vez que el asesino viene al castillo! -exclam-. Entonces volvi... -S, durante esa famosa noche en que se produjo el fenmeno... Iba, pues, a conocer aquel famoso fenmeno al que Rouletabille aluda desde haca media hora sin explicrmelo. Pero ya haba aprendido a no apurar a Rouletabille durante sus relatos... Hablaba cuando le daba la gana o lo juzgaba til, y se preocupaba mucho menos por mi curiosidad, que por hacer un resumen completo para s mismo de un acontecimiento capital que le interesaba. Finalmente, con unas pocas frases rpidas, me cont cosas que me dejaron como atontado, pues, a decir verdad, los fenmenos de esa ciencia todava desconocida que es la hipnosis, por ejemplo, no son ms inexplicables que aquella desaparicin de la materia del asesino en el momento en que cuatro personas se disponan a tocarlo. Hablo de hipnosis como podra hablar de la electricidad, cuya naturaleza y sus leyes conocemos apenas, porque, en

aquel momento, me pareci que el caso se poda explicar por lo inexplicable, es decir, por un acontecimiento ajeno a la leyes naturales conocidas. Y, sin embargo, si hubiera tenido el cerebro de Rouletabille, habra tenido, como l, el presentimiento de la explicacin natural: porque lo ms curioso en todos los misterios del Glandier fue, sin duda, la forma natural en que Rouletabille los explic. Pero quin hubiera podido o podra vanagloriarse de tener el cerebro de Rouletabille? Nunca encontr en ninguna otra las originales e inarmnicas protuberancias de su frente, salvo -aunque mucho menos pronunciadas- en la frente de Frdric Larsan, y aun as haba que mirar detenidamente la frente del clebre polica para adivinar su dibujo, mientras que las protuberancias de Rouletabille saltaban -si se me permite utilizar esta expresin un poco fuerte-, saltaban a la vista. Entre los papeles que me entreg el joven despus del caso, haba 1 una libreta de notas en la que encontr un informe completo del fenmeno de la desaparicin de la materia del asesino, y de las reflexiones que le inspir a mi amigo. Creo que es preferible que les exponga este informe, en lugar de reproducir mi conversacin con Rouletabille, pues no quisiera, en una historia semejante, aadir una palabra que no sea la expresin de la ms estricta verdad.

Extractos de la libreta de notas de Joseph Rouletabille

15. TRAMPA
La noche pasada, la del del 29 al 30 de octubre, me despierto a eso de la una de la maana. Insomnio o ruido del exterior? El grito del Animalito de Dios se oye con una resonancia siniestra en el fondo del parque. Me levanto; abro la ventana. Viento fro y lluvia, tinieblas opacas, silencio. Vuelvo a cerrar la ventana. El extrao clamor sigue desgarrando la noche. Me pongo rpidamente un pantaln y una chaqueta. Hace un tiempo de perros; pero quin puede imitar esta noche, tan cerca del castillo, el maullido del gato de la ta Agenoux? Tomo un garrote, nica arma de la que dispongo, y, sin hacer ruido, abro la puerta. Estoy en la galera; una lmpara con pantalla reflectora la ilumina perfectamente; la llama de la lmpara vacila como movida por la accin de una corriente de aire. Siento la corriente de aire. Me doy vuelta. Detrs de m hay una ventana abierta, la que est en el extremo de ese tramo de galera al que dan las habitaciones de Frdric Larsan y la ma, a la que llamar "recodo de la galera" para distinguirla de la "galera recta", adonde dan los aposentos de la seorita Stangerson. Estas dos galeras se cruzan en ngulo recto. Quin dej la ventana abierta, o quin acaba de abrirla? Me dirijo hacia la ventana: me inclino hacia afuera. A un metro, aproximadamente, debajo de dicha ventana hay una terraza que sirve de techo a un cuartito voladizo que hay en la planta baja. En caso de necesidad, se puede saltar de la ventana a la terraza y, desde all, dejarse caer al patio del castillo. El que sigui este camino seguramente no llevaba consigo la llave de la puerta del vestbulo. Pero, por qu imaginarme esta escena de atletismo nocturno? A causa de una ventana abierta? Quizs slo se trata del descuido de un criado. Cierro la ventana, sonriendo ante la facilidad con la que imagino dramas por el solo hecho de encontrar una ventana abierta. Nuevo grito del Animalito de Dios en medio de la noche. Y despus, el silencio; la lluvia ha dejado de golpear contra los cristales. Todo duerme en el castillo. Camino con infinita precaucin sobre la alfombra de la galera. Al llegar al ngulo de la galera recta, asomo la cabeza y echo una prudente mirada. En esta galera, otra lmpara con pantalla reflectora da una luz que ilumina perfectamente los pocos objetos que

hay all, tres sillones y unos cuadros colgados de la pared. Qu estoy haciendo ah? Nunca el castillo estuvo tan tranquilo. Todo descansa en l. Qu instinto me empuja hacia la habitacin de la seorita Stangerson? Por qu esa voz que me grita desde el fondo de mi ser: "Ve hacia la habitacin de la seorita Stangerson!"? Bajo los ojos hacia la alfombra que piso y veo que mis pasos hacia la habitacin de la seorita Stangerson son precedidos por pasos que ya han ido all. S, en la alfombra, unas huellas de pasos han trado el barro de afuera y sigo esos pasos, que me conducen a la habitacin de la seorita Stangerson. Horror! Horror! Reconozco los pasos elegantes, los pasos del asesino! Vino de afuera en esta noche abominable. Si, gracias a la terraza, se puede bajar de la galera por la ventana, tambin se puede subir a ella. El asesino est aqu, en el castillo, porque los pasos no han regresado. Entr al castillo por esa ventana abierta en el extremo del recodo de la galera; pas delante de la puerta de Frdric Larsan, delante de la ma, dobl a la derecha por la galera recta y entr en la habitacin de la seorita Stangerson. Estoy delante de la puerta de acceso a los aposentos de la seorita Stangerson, delante de la puerta de la antecmara: est entreabierta; la empujo sin hacer el menor ruido. Me encuentro en la antecmara y ah, bajo la puerta de la habitacin, veo una franja de luz. Escucho. Nada! Ningn ruido, ni siquiera el de una respiracin. Ah! Si se pudiera saber lo que pasa en el silencio que hay detrs de la puerta! Mis ojos, puestos sobre la cerradura, me informan que est cerrada con llave, y que la llave est adentro. Y pensar que el asesino puede estar all! Que debe estar all! Se escapar una vez ms? Todo depende de m! Sangre fra y, sobre todo, no dar un paso en falso! Hay que mirar en esta habitacin. Y si entro por el saln de la seorita Stangerson? Luego tendra que atravesar el gabinete, y entonces el asesino se escapara por la puerta de la galera, la puerta ante la cual estoy en este momento. Para m, esta noche todava no se cometi ningn crimen, pues sera inexplicable el silencio del gabinete. En el gabinete hay dos enfermeras, instaladas all para pasar la noche con la seorita hasta su completa recuperacin. Ya que estoy casi seguro de que el asesino est all, por qu no dar la alarma ahora mismo? Puede que el asesino escape, pero quizs salve a la seorita Stangerson. Y si, por casualidad, el asesino esta noche no fuera un asesino? Abrieron la puerta para dejarlo pasar: pero quin? Y la volvieron a cerrar: pero quin? Entr esta noche en esa habitacin, cuya puerta estaba, sin duda, cerrada con llave desde adentro, porque I la seorita Stangerson, todas las noches, se encierra con sus enfermeras en 1 sus aposentos. Quin hizo girar la llave de la habitacin para dejar entrar al asesino? Las dos enfermeras? Dos fieles criadas como la vieja sirvienta y su hija Sylvie? Muy poco probable. Adems, duermen en el gabinete, y la seorita Stangerson, muy inquieta y muy prudente, me dijo Robert Darzac, se cuida por s misma desde que su mejora le permite dar algunos pasos en sus aposentos, de donde todava no la he visto salir. Esta inquietud y esta prudencia repentinas en la seorita Stangerson, que haban sorprendido al seor Darzac, tambin me hicieron reflexionar. Cuando ocurri el crimen del Cuarto Amarillo, no caben dudas de que la desdichada esperaba al asesino. Lo esperaba tambin esta noche? Porque quin hizo girar la llave para abrirle al asesino, que est ah? Y si hubiera sido la misma seorita Stangerson? Porque, en fin, ella puede temer, debe temer, la llegada del asesino y tambin tener razones para abrirle la puerta, para verse forzada a abrirle la puerta! Qu terrible cita es esta? La cita del crimen? Sin lugar a dudas, no es una cita amorosa, porque la seorita Stangerson adora al seor Darzac, lo s. Todas estas reflexiones pasaron por mi cerebro como un relmpago que slo iluminara tinieblas. Ah! Saber...! Si hay tanto silencio detrs de esa puerta, es porque necesitan silencio! Podra mi intervencin causar ms dao que beneficio? Acaso lo s? Quin me dice que me intervencin no podra determinar, en este instante, un crimen? Ah! Ver y saber, sin

perturbar el silencio! Salgo de la antecmara. Voy a la escalera central, desciendo; ahora estoy en el vestbulo; corro lo ms silenciosamente posible hacia el pequeo cuarto en la planta baja, en el que duerme el to Jacques desde el atentado del pabelln. Lo encuentro vestido, con los ojos muy abiertos, casi espantados. No parece sorprendido de verme; me dice que se levant porque oy el grito del Animalito de Dios y pasos en el parque, pasos que se deslizaban delante de su ventana. Entonces, mir por la ventana y vio pasar, recin, un fantasma negro. Le pregunto si tiene un arma. No, no tiene ms armas desde que el juez de instruccin le quit el revlver. Lo llevo conmigo. Salimos al parque por una puertita trasera. Nos deslizamos alrededor del castillo hasta el punto que est justo debajo del cuarto de la seorita Stangerson. Ubico all, junto al muro, al to Jacques; le prohbo que se mueva, y yo, aprovechando que una nube oculta en ese momento la luna, avanzo hasta ponerme frente a la ventana, pero fuera del cuadrado de luz que proyecta; porque la ventana est entreabierta. Por precaucin? Para poder salir ms rpido por la ventana si alguien apareciera por la puerta? Oh! Oh! El que salte por esa ventana tiene muchas probabilidades de romperse el cuello. Quin me dice que el asesino no tiene una cuerda? Lo habr previsto todo... Ah! Saber lo que pasa en esa habitacin!... Conocer el silencio de esa habitacin!... Vuelvo hacia el to Jacques y pronuncio una palabra en su odo: "Escalera". Primero pens en el rbol que, ocho das antes, ya me haba servido de observatorio, pero enseguida comprob que la ventana est entreabierta de tal modo que, esta vez, subiendo al rbol, no alcanzara a ver nada de lo que ocurre en la habitacin. Y, adems, no slo quiero ver, sino tambin poder or y... actuar... El to Jacques, muy agitado, casi temblando, desaparece un instante y regresa, sin escalera, para hacerme desde lejos ostensibles seas con sus brazos para que vaya cuanto antes. Cuando estoy cerca de l me susurra: "Venga!". Me hace dar la vuelta al castillo por el torren. Al llegar, me dice: -Fui a buscar mi escalera a la sala situada debajo del torren, que el jardinero y yo usamos para guardar las herramientas; la puerta del torren estaba abierta y la escalera haba desaparecido. Al salir, bajo el claro de luna, mire dnde la encontr! Y me sealaba, en el otro extremo del castillo, una escalera apoyada contra los "modillones67" que sostenan la terraza, debajo de la ventana que haba encontrado abierta. La terraza me haba impedido ver la escalera... Gracias a esta escalera, era extremadamente fcil entrar en el recodo de la galera del primer piso, y no dudo de que haya sido el camino que sigui el desconocido. Corrimos hacia la escalera; pero en el momento en que la tombamos, el to Jacques me muestra la puerta entreabierta del cuartito voladizo de la planta baja, que est ubicado en el extremo del ala derecha del castillo, y cuyo techo es la misma terraza de la que habl. El to Jacques empuja un poco la puerta, mira en el interior y me dice, en un susurro. No est! -Quin? -El guardabosque! Y de nuevo, acercando su boca a mi odo: -Saba que el guardabosque duerme en esta pieza desde que el torren est en obra?... Y con el mismo gesto significativo, me seala la puerta entreabierta, la escalera, la terraza y la ventana del recodo de la galera que yo haba cerrado haca un rato. Cules fueron mis pensamientos en ese momento? Tena tiempo para pensar? Ms que pensar, senta... Naturalmente, senta yo, si el guardabosque est all arriba en la habitacin (digo "si" porque, en ese momento, fuera de la escalera y de su habitacin desierta, no tengo ningn
67

Los modillones son, en este caso, los miembros voladizos sobre los que se asienta la terraza.

indicio que me haga sospechar del guardabosque), si est all, tuvo que trepar por esta escalera y por esta ventana, ya que las piezas situadas detrs de su nueva habitacin, al estar ocupadas por la pareja del mayordomo y la cocinera, y por las cocinas, le cierran el camino al vestbulo y a la escalera, en el interior del castillo... Si es el guardabosque el que trep por all, le habr resultado fcil ir a la galera ayer a la noche, con cualquier pretexto, y procurar que la ventana quedara simplemente entornada por dentro, con las hojas juntas de tal modo que slo tuviera que empujar desde afuera para que la ventana se abriera y as poder saltar a la galera. El hecho de que sea necesario que la ventana no est cerrada desde el interior restringe singularmente el campo de indagacin sobre la personalidad del asesino. El asesino tiene que ser alguien de la casa; a menos que haya un cmplice, cosa que no creo...; a menos..., a menos que la misma seorita Stangerson se haya ocupado de que esa ventana no quedara cerrada por dentro... Pero cul ser ese terrible secreto, que obliga a la seorita Stangerson a eliminar los obstculos que la separan de su asesino? Tomo la escalera y nos ponemos otra vez en marcha hacia la parte trasera del castillo. La ventana de la habitacin sigue entreabierta; las cortinas estn corridas, pero no se unen y dejan pasar un gran rayo de luz, que se prolonga, a mis pies, sobre el csped. Apoyo la escalera debajo de la ventana de la habitacin (estoy casi seguro de no haber hecho el menor ruido) y, mientras el to Jacques permanece al pie de la escalera, subo sigilosamente, muy sigilosamente, los escalones, garrote en mano. Contengo la respiracin; levanto y apoyo los pies con infinita precaucin. De pronto, un nubarrn y un nuevo chaparrn. Suerte. Pero, de repente, el grito siniestro del Animalito de Dios me detiene en mitad del ascenso. Me parece que acaban de gritar a mis espaldas, a unos pocos metros. Y si ese grito fuera una seal? Si algn cmplice del hombre me hubiera visto en la escalera? Quizs el grito llama al hombre a la ventana! Quizs...! Maldicin! El hombre est en la ventana! Siento su cabeza encima de m; oigo su respiracin. Y yo no puedo mirarlo; el menor movimiento de mi cabeza y estoy perdido! Me ver? Bajar la cabeza en medio de la noche? No!... Se va..., no vio nada... Ms que orlo, siento que camina sigilosamente en la habitacin; y subo unos escalones ms. Mi cabeza est a la altura del antepecho de la ventana; mi frente supera a la piedra; mis ojos ven entre las cortinas. El hombre est ah, sentado a la mesita de la seorita Stangerson y escribe. Me da la espalda. Hay una vela delante de l; pero, como est inclinado sobre su llama, esta proyecta sombras que lo deforman. Slo veo una monstruosa espalda encorvada. Cosa extraordinaria: la seorita Stangerson no est ah! Su cama no est deshecha. En dnde duerme, entonces, esta noche? Sin duda, en la habitacin de al lado, con sus enfermeras. Hiptesis. Alegra de encontrar al hombre solo. Serenidad para preparar la trampa. Pero quin es ese hombre que escribe ah, ante mis ojos, instalado en esa mesita como si estuviera en su propia casa? Si no fuera por los pasos del asesino en la alfombra de la galera, si no fuera por la ventana abierta, si no fuera por la escalera debajo de aquella ventana, podra llegar a pensar que ese hombre tiene derecho a estar all y que all se encuentra normalmente, por causas normales que todava no conozco. Pero no cabe la menor duda de que ese misterioso desconocido es el hombre del Cuarto Amarillo, cuyos golpes asesinos la seorita Stangerson se vio obligada a soportar, sin delatarlo. Ah! Si pudiera ver su cara! Sorprenderlo! Capturarlo! Si salto ahora a la habitacin, l huir por la antecmara o por la puerta de la derecha, que da al gabinete. Por ah, atravesando el saln, llega a la galera y lo pierdo. Ya est, lo tengo; cinco minutos ms y ya lo tengo, ms seguro que dentro de una jaula... Qu hace aqu, solo, en la habitacin de la seorita Stangerson? A quin le escribe?... Bajo. Al suelo la escalera. El to Jacques me sigue. Regresamos al castillo. Mando al to Jacques a despertar al seor Stangerson. Me tiene que esperar all y no decirle nada concreto antes de mi llegada. Yo voy a ir a despertar a Frdric Larsan. Un fastidio para m. Me hubiera gustado trabajar solo y

recibir todo el reconocimiento del caso, en las narices de Larsan dormido. Pero el to Jacques y el seor Stangerson son ancianos y quiz yo no est fsicamente a la altura de las circunstancias. Podra carecer de la fuerza necesaria... Larsan, en cambio, est acostumbrado a derribar a un hombre, arrojarlo al suelo y levantarlo con las manos esposadas. Larsan me abre, atontado, con los ojos hinchados por el sueo, dispuesto a mandarme a pasear, sin creer en absoluto en mis fantasas de reportero novato. Tengo que asegurarle que el hombre est ah! -Qu extrao! -dice-. Yo crea haberlo dejado esta tarde en Pars! Se viste rpidamente y se arma de un revlver. Nos deslizamos por la galera. Larsan me pregunta: -Dnde est? -En la habitacin de la seorita Stangerson. -Y la seorita Stangerson? -No est en su habitacin! -Vamos! -No vaya! El hombre, ante la primera alarma, se escapar... Hay tres vas de escape: la puerta, la ventana y el gabinete en el que estn las mujeres... -Le disparar... -Y si le yerra...? Si no hace ms que herirlo? Se volver a escapar... Sin contar con que tambin l debe estar armado... No, djeme dirigir la operacin y respondo de todo... -Como quiera -me dice con bastante amabilidad. Entonces, despus de asegurarme de que todas las ventanas de las dos galeras estuvieran hermticamente cerradas, ubico a Frdric Larsan en el extremo del recodo de la galera, delante de esa ventana que yo haba encontrado abierta y que volv a cerrar. Le digo a Fred: -No debe abandonar este puesto por nada del mundo hasta que lo llame... Hay un ciento por ciento de posibilidades de que el hombre vuelva a esta ventana e intente escapar por ah cuando lo persigamos, porque por ah entr y por ah prepar su huida. Tiene un puesto peligroso... -Cul ser el suyo? -pregunt Fred. -Yo saltar a la habitacin y levantar la presa. -Tome mi revlver -dijo Fred-, yo tomar su garrote. -Gracias -le dije-, es usted un hombre valiente. Y tom el revlver de Fred. Iba a encontrarme solo con el hombre que escriba en la habitacin y, en verdad, me agradaba llevar ese revlver. As pues, dej apostado a Fred en la ventana 5 del plano y me dirig, siempre con la mayor precaucin, a los aposentos del seor Stangerson, en el ala izquierda del castillo. Encontr al seor Stangerson con el to Jacques, quien haba cumplido la consigna, limitndose a decirle a su amo que tena que vestirse lo ms rpido posible. Con cuatro palabras puse al seor Stangerson al tanto de lo que estaba pasando. Tambin l se arm de un revlver, me sigui y pronto estuvimos los tres en la galera. Todo lo que acababa de pasar, desde que yo viera al asesino ante la mesa, apenas haba transcurrido en diez minutos. El seor Stangerson quera precipitarse inmediatamente sobre el asesino y matarlo: as de simple. Le hice entender que no vala la pena correr el riesgo, por querer matarlo, de que se escapara vivo. Cuando le jur que su hija no estaba en la habitacin y que no corra ningn riesgo, acept calmar su impaciencia y dejar que yo dirigiera los acontecimientos. Tambin le dije al to Jacques y al seor Stangerson que no deban venir a m hasta que los llamara o disparase un tiro, y le orden al to Jacques que se colocara delante de la ventana situada en el extremo de la galera recta. (La ventana est marcada con el nmero 2 en mi plano). Eleg este puesto para el to Jacques porque imaginaba que el asesino, al verse atrapado a la salida de la

habitacin, escapara por la galera para alcanzar la ventana que haba dejado abierta y, al llegar al cruce de las galeras y ver de pronto a Larsan delante de ella, vigilando el recodo de la galera, continuara su camino por la galera recta. All se encontrara con el to Jacques, que le impedira saltar al parque por la ventana que se abra en el extremo de la galera recta. Ciertamente, si el asesino conoca el lugar (y yo no tena dudas al respecto), as era como actuara en semejante circunstancia. En efecto, debajo de esta ventana haba una especie de contrafuerte exterior68. Todas las dems ventanas de las galeras daban a los fosos, pero era tal la altura, que resultaba prcticamente imposible saltar por ellas sin romperse el cuello. En el extremo de la galera recta, puertas y ventanas estaban perfectamente cerradas, incluida la puerta de la baulera: me haba cerciorado de ello rpidamente. As pues, luego de indicarle, como ya dije, su puesto al to Jacques y cerciorarme de que estaba ah, coloqu al seor Stangerson delante del descanso de la escalera, cerca de la puerta de la antecmara de su hija. Todo haca prever que, en cuanto yo sorprendiera al asesino en la habitacin, este preferira escapar por la antecmara antes que por el gabinete en el que estaban las mujeres, y cuya puerta debi cerrar la propia seorita Stangerson, si, como yo pensaba, se haba refugiado en ese gabinete para no ver al asesino que vendra a sus aposentos! Hiciera lo que hiciera, siempre terminara en la galera, donde mi gente lo esperaba en todas las salidas posibles. Al llegar a la antecmara, el asesino ve a su izquierda, casi sobre l, al seor Stangerson; entonces se escapa por la derecha, hacia el recodo de la galera, que es, por otra parte, el camino preparado para su huida. En la interseccin de las dos galeras, ve al mismo tiempo (como lo explico ms arriba): a su izquierda a Frdric Larsan, al final del recodo de la galera, y enfrente al to Jacques, al final de la galera recta. El seor Stangerson y yo llegamos por detrs. Es nuestro! No se nos puede escapar!... Este plan me pareca el ms prudente, el ms seguro y el ms simple. Si hubiramos tenido a alguien para ubicar directamente detrs de la puerta del gabinete de la seorita Stangerson, que da al dormitorio, quizs a uno de esos que no piensan le habra parecido ms sencillo sitiar directamente las dos puertas del cuarto en el que se hallaba el hombre, la del gabinete y la de la antecmara; pero slo podamos entrar en el gabinete por el saln, cuya puerta estaba cerrada desde adentro por la inquieta previsin de la seorita Stangerson. Y por eso, este plan, que podra ocurrrsele a cualquier agente de polica pueblerino, se volva impracticable. Pero yo, que estoy obligado a pensar, dira que, aunque hubiera podido disponer libremente del gabinete, habra mantenido mi plan tal como lo acabo de exponer; porque cualquier otro plan de ataque directo por las puertas de la habitacin nos separaba a los unos de los otros en el momento de enfrentarnos con el hombre, mientras que el mo nos reuna a todos para el ataque, en un lugar que yo haba determinado con una precisin casi matemtica. Este lugar era el cruce de las dos galeras. Despus de ubicar a mi gente de este modo, sal del castillo, corr a i la escalera, la volv a colocar contra la pared y, revlver en mano, trep. A quien se sonra ante tantas precauciones previas, lo remito al misterio del Cuarto Amarillo y a todas las pruebas que tenemos de la fantstica astucia del asesino; por otra parte, si mis observaciones le parecen a alguien demasiado meticulosas en un momento en que hay que estar enteramente posedo por la rapidez del movimiento, de la decisin y de la accin, le replicar que he querido referir aqu, en forma detallada, todas las disposiciones de un plan de ataque concebido y ejecutado tan rpidamente como lento resulta su desarrollo bajo mi pluma. He buscado esta lentitud y esta precisin para estar seguro de no omitir ninguna de las condiciones en las que se produjo el extrao fenmeno que, hasta nueva orden y natural explicacin, me parece que demuestra, mejor que todas las teoras del profesor Stangerson, el fenmeno de la disociacin de la materia, incluso dira la disociacin instantnea de la
68

El contrafuerte, en arquitectura, es un pilar externo al muro, que le sirve de refuerzo.

materia.

16. EXTRAO FENMENO DE DISOCIACIN DE LA MATERIA


Heme aqu, otra vez, en la piedra del antepecho de la ventana, y de nuevo mi cabeza se alza por sobre esta piedra; me dispongo a mirar entre las cortinas, cuya disposicin no ha cambiado, ansioso de saber en qu actitud voy a encontrar al asesino. Si me diera la espalda! Si siguiera sentado a esa mesa, escribiendo... Pero quizs..., quizs ya no est!... Y cmo se habra escapado?... Acaso no tengo su escalera?... Apelo a toda mi sangre fra. Asomo otra vez la cabeza. Miro: est ah; vuelvo a ver su monstruosa espalda, deformada por las sombras proyectadas por la vela. Slo que ahora ni l escribe ni la vela est sobre la mesita. La vela est en el parqu, delante del hombre curvado sobre ella. Extraa posicin, pero que me sirve. Recupero el aliento. Sigo subiendo. Estoy en los ltimos escalones; mi mano izquierda se aferra al antepecho de la ventana; en el momento de lograrlo, siento que mi corazn late aceleradamente. Me pongo el revlver entre los dientes. Ahora mi mano derecha tambin se agarra del antepecho de la ventana. Un movimiento necesariamente brusco, un esfuerzo por restablecer el equilibrio sobre las muecas y estar encima de la ventana... Y si la escalera...! Es lo que ocurre... Me veo en la necesidad de encontrar un t punto de apoyo ms seguro en la escalera, y apenas mi pie se separa de' ella siento que la escalera se tambalea. Roza la pared y cae... Pero mis rodillas ya tocan la piedra... Con una rapidez que considero sin igual, me levanto y me paro sobre la piedra... Pero el asesino ha sido ms rpido que yo... Oy el roce de la escalera contra la pared y, de repente, vi cmo la espalda monstruosa se ergua, el hombre se levantaba y se daba vuelta... Vi su cabeza... Vi bien su cabeza?... La vela estaba en el piso y slo iluminaba bien sus piernas. A partir de la altura de la mesa, en la habitacin no haba ms que sombras y oscuridad... Vi una cabeza con mucho pelo, barbuda... Ojos de loco; un rostro plido, enmarcado por dos patillas, cuyo color -en la medida en que pude distinguirlo en ese oscuro segundo- era pelirrojo... As me pareci..., as lo pens... No conoca esa cara. En suma, esa fue la primera impresin que recib de la imagen entrevista entre las vacilantes tinieblas... No conoca aquella cara, o por lo menos no la reconoca! Ah! Ahora haba que actuar con rapidez!... Ser el viento, la tormenta..., el rayo! Pero, ay!..., ay! Eran necesarios ciertos movimientos... Mientras realizaba, con las muecas, las rodillas y los pies, los movimientos necesarios para restablecer mi equilibrio sobre la piedra, el hombre, que me haba visto en la ventana, dio un salto, se precipit, como yo lo haba previsto, sobre la puerta de la antecmara, y tuvo tiempo de abrirla para huir. Pero yo ya estaba detrs de l, empuando el revlver. Grit: "A m!". Aunque atraves la habitacin como una flecha, pude ver que haba una carta sobre la mesa. Casi alcanc al hombre en la antecmara, porque abrir la puerta le tom, al menos, un segundo. Casi lo toqu! Me cerr en las narices la puerta que comunica la antecmara con la galera... Pero yo tena alas y muy pronto me encontr en la galera, a tres metros de l... El seor Stangerson y yo lo perseguamos codo a codo. El hombre, tal como yo haba previsto, dobl a la derecha por la galera, es decir, el camino preparado para su huida... "A m, Jacques!", "A m, Larsan!", exclam. Ya no se nos podra escapar! Di un grito de alegra, de victoria salvaje... El hombre lleg a la interseccin de las dos galeras apenas dos segundos antes que nosotros y el encuentro que yo haba programado, el choque fatal que deba producirse inevitablemente se produjo! Todos chocamos en el cruce: el seor Stangerson y yo, que venamos de un extremo de la galera recta, el to Jacques, que llegaba del otro extremo de esa misma galera, y Frdric Larsan, que lo haca del recodo de la galera. Nos chocamos y tropezamos unos con otros... Pero el hombre ya no estaba all!

Nos miramos con ojos estpidos, con ojos de espanto ante esta incongruencia lgica: el hombre no estaba all! Dnde est? Dnde est? Dnde est?... Todo nuestro ser preguntaba: "Dnde est?". -Es imposible que se haya escapado! -exclam, con una clera ms grande que mi espanto. -Lo toqu -exclam Frdric Larsan. -Estaba all, sent su respiracin en la cara! -deca el to Jacques. -Lo tocamos! -repetamos el seor Stangerson y yo. Dnde est? Dnde est? Dnde est?... Corrimos como locos por las dos galeras; revisamos puertas y ventanas: estaban cerradas, hermticamente cerradas... Nadie pudo haberlas abierto, puesto que las encontramos cerradas... Y, adems, la abertura de una puerta o de una ventana por el hombre acosado de ese modo, sin que pudisemos percibir su gesto, no habra sido an ms inexplicable que la desaparicin misma del hombre? Dnde est? Dnde est?... No pudo pasar por una puerta, ni por una ventana, ni por nada69. No pudo pasar a travs de nuestros cuerpos! Confieso que en aquel momento qued aniquilado. Porque el hecho es que haba bastante claridad en la galera, y en esta galera no haba trampas, ni puertas secretas en las paredes, ni sitio alguno donde alguien se pudiera esconder. Movimos los sillones y levantamos los cuadros. Nada! Nada! Habramos mirado hasta dentro de los jarrones, si hubiera habido jarrones!

17. LA GALERA INEXPLICABLE


Mathilde Stangerson apareci en el umbral de su antecmara. Estbamos prcticamente frente a su puerta, en la galera en la que acababa de producirse el increble fenmeno. Hay momentos en los que uno siente que le explota el cerebro. Una bala en la cabeza, un crneo que estalla, la sede de la lgica, asesinada, la razn, hecha pedazos... As podra explicar, quizs, la sensacin que me invada, que me vaciaba, de total desequilibrio, de aniquilacin de mi yo pensante, pensante, con mi pensamiento de hombre! La ruina moral de un edificio racional, sumada a la ruina real de la visin fisiolgica, aun cuando los ojos siguen viendo claro, qu golpe terrible en el crneo! Felizmente, la seorita Mathilde Stangerson apareci en el umbral de su antecmara. La vi, y verla fue un alivio para el caos de mi mente... La respir... Respir su perfume de la dama vestida de negro... Querida dama de negro, querida dama de negro que jams volver a ver! Dios mo! Diez aos de mi vida, la mitad de mi vida para volver a ver a la dama de negro! Pero, ay!, slo de vez en cuando vuelvo a encontrar, tan slo...!, tan slo...!, el perfume, casi el mismo perfume cuya huella, slo perceptible para m, iba a respirar en el locutorio70 de mi juventud...71 Es esta intensa reminiscencia de tu querido perfume, dama vestida de negro, la que me hace ir hacia esta otra, completamente de blanco, y tan plida, tan plida y tan hermosa en el umbral de la Galera Inexplicable! Sus hermosos cabellos dorados,
69

Cuando, gracias a Rouletabille, este misterio fue explicado de forma natural, sin ms ayuda que la prodigiosa lgica del joven, se pudo comprobar que el asesino no haba pasado ni por una puerta, ni por una ventana, ni por la escalera, cosa que la justicia no quera admitir. (Nota del Narrador). 70 Un locutorio es una sala de visitas, generalmente de un monasterio o un internado. 71 Cuando Joseph Rouletabille escriba estas lneas tena dieciocho aos... y hablaba de su juventud! Transcribo fielmente el texto de mi amigo, pero advierto aqu al lector, como ya lo he hecho, que el episodio del perfume de la dama vestida de negro no est necesariamente ligado al misterio del Cuarto Amarillo... Pero qu voy a hacer! No es mi culpa si, en los documentos que cito aqu, Rouletabille tiene, por momentos, reminiscencias de su juventud (Nota del Narrador).

recogidos en la nuca, dejan ver la estrella roja de su sien, la herida a causa de la cual estuvo a punto de morir... Slo cuando comenc a empuar mi razn por el extremo correcto en este caso, imagin que la noche del misterio del Cuarto Amarillo, la seorita Stangerson llevaba el pelo en bands... Pero, antes de haber entrado en el Cuarto Amarillo, cmo habra podido razonar sino con la cabellera en bandas? Y ahora, desde el suceso de la Galera Inexplicable, ya no razono; me quedo ah, como un estpido, ante la aparicin de la seorita Stangerson, plida y tan hermosa. Est vestida con una bata de una blancura de ensueo. Se dira que es como una aparicin, como un dulce fantasma. Su padre la toma entre sus brazos, la abraza con pasin, parece haberla reconquistado una vez ms, porque una vez ms estuvo a punto de perderla! No se atreve a preguntar... La lleva a su cuarto, donde los seguimos, porque..., en fin, tenemos que saber!... La puerta del gabinete est abierta... Las caras espantadas de las dos enfermeras se inclinan hacia nosotros... La seorita Stangerson pregunta qu significa todo ese ruido. "Bueno", dice, "es muy sencillo..." Qu sencillo! Qu sencillo!... Esa noche se le ocurri no dormir en su habitacin, sino acostarse en el mismo cuarto que sus enfermeras, en el gabinete... Desde la noche del crimen siente miedo, temores repentinos muy comprensibles..., no es cierto?... Quin entiende por qu, precisamente esa noche en la que l iba a volver, se encerr, por una afortunada casualidad, con sus mujeres! Quin entiende por qu rechaza la proposicin del seor Stangerson de dormir en el saln de su hija, ya que que su hija tiene miedo! Quin entiende por qu la carta que estaba hace un instante en la mesa de la habitacin ya no est all!... Quien pueda entender todo esto dir: la seorita Stangerson saba que el asesino iba a volver..., ella no poda evitar que volviera..., no se lo dijo a nadie, porque el asesino debe seguir siendo un desconocido..., desconocido para su padre, desconocido para todos..., menos para Robert Darzac. Porque el seor Darzac, ahora, debe de conocerlo... Quizs lo conoca con anterioridad! Recordar la frase del jardn del Elseo: "Tendr que cometer un crimen para que usted sea ma?". Un crimen contra quin sino contra el obstculo, contra el asesino? Recordar tambin esta frase del seor Darzac -en respuesta a mi pregunta: "No le molestar que descubra al asesino?" "Ah! Lo matara con mis propias manos!". Y yo le repliqu: "Pero no ha contestado a mi pregunta!". Lo cual era cierto. En verdad, en verdad, el seor Darzac conoce tan bien al asesino que tiene miedo de que yo lo descubra, aunque quiera matarlo. Facilit mi investigacin slo por dos motivos: primero, porque lo obligu a hacerlo; segundo, para poder cuidarla mejor... Estoy en la habitacin..., en su habitacin... La miro..., la miro a ella..., y miro tambin el lugar en el que estaba la carta hasta hace un instante... La seorita Stangerson se apoder de la carta; aquella carta era para ella, evidentemente..., evidentemente... Ah! Cmo tiembla la desdichada!... Tiembla ante el relato fantstico que su padre le hace de la presencia del asesino en su habitacin y de la persecucin de la que fue objeto... Pero es evidente..., es evidente que no estar completamente tranquila hasta que le aseguremos que el asesino, por un sortilegio inaudito, pudo escaprsenos. Y despus, se produce un silencio... Qu silencio!... Estamos todos all, mirndola... Su padre, Larsan, el to Jacques y yo... Qu pensamientos se dirigen a ella en ese silencio?... Despus del acontecimiento de esta noche, despus del misterio de la Galera inexplicable, despus de la prodigiosa realidad del asesino instalado en su habitacin, me parece que todos los pensamientos, todos, desde los que se agitan en la cabeza del to Jacques hasta los que nacen en la cabeza del seor Stangerson, podran traducirse con estas palabras a ella dirigidas: "Oh! T que conoces el misterio, explcanoslo, y quizs te salvemos!". Ah! Cmo quisiera salvarla... de s misma y del otro!... Lloro... S, siento que mis ojos se llenan de lgrimas ante un dolor tan terriblemente escondido. Ah est ella, la que tiene el perfume de la dama de negro... Por fin la veo, en su habitacin, en esa habitacin en la que no me quiso recibir..., en esa habitacin en la que calla,

en la que sigue callando. Desde la hora fatal del Cuarto Amarillo, giramos alrededor de esta mujer invisible y muda, para saber lo que ella sabe. Nuestro deseo, nuestra voluntad de saber, deben ser para ella un suplicio ms. Quin nos asegura que, si nos enteramos, el hecho de conocer su misterio no sea el comienzo de un drama ms espantoso que los que ya se produjeron aqu? Quin nos asegura que no morir por ello? Y, sin embargo, estuvo a punto de morir..., y no sabemos nada... O, ms bien, hay algunos que no saben nada..., pero yo..., si yo supiera quin, lo sabra todo... Quin? Quin? Quin?... Y como no s quin es, tengo que callarme, por ella, porque no cabe la menor duda de que ella s sabe cmo l se escap del Cuarto Amarillo; y, sin embargo, se calla. Por qu iba a hablar yo? Cuando sepa quin es, hablar con l! Ahora ella nos mira..., pero de lejos..., como si no estuviramos en su habitacin... El seor Stangerson rompe el silencio. El seor Stangerson declara que, de ahora en adelante, no abandonar los aposentos de su hija. Ella quiere oponerse, en vano, a esa determinada voluntad. El seor Stangerson est decidido. Se instalar ah desde esta misma noche, dice. Luego de lo cual, preocupado nicamente por la salud de su hija, le reprocha haberse levantado... Despus, de pronto, le habla como a una nia..., le sonre..., ya no sabe muy bien lo que dice ni lo que hace... El ilustre profesor pierde la cabeza... Repite palabras sin sentido, que expresan el estado de confusin de su mente... El nuestro no es mucho menor. Entonces, la seorita Stangerson dice estas simples palabras con voz quejumbrosa: "Padre! Padre!", y este prorrumpe en llanto. El to Jacques se suena la nariz y hasta Frdric Larsan se ve obligado a volverse para ocultar su emocin. Yo no puedo ms... Ya no pienso, ya no siento, soy como una planta. Me avergenzo de m mismo. Es la primera vez que Frdric Larsan se encuentra, como yo, ante la seorita Stangerson, desde el atentado del Cuarto Amarillo. Al igual que yo, haba insistido para poder interrogar a la desgraciada, pero sin mayor suerte. Tanto a l como a m, siempre se nos daba la misma respuesta: la seorita Stangerson estaba demasiado dbil para recibirnos, los interrogatorios del juez de instruccin ya la cansaban lo suficiente, etc. Haba en ello una evidente mala voluntad respecto de ayudarnos en nuestras pesquisas que a m, personalmente, no me sorprenda, pero que segua desconcertando a Frdric Larsan. Es verdad que Frdric Larsan y yo tenemos una concepcin del crimen completamente distinta... Ellos lloran... Y me vuelvo a sorprender repitiendo, en el fondo de mi ser: Salvarla!... Salvarla a su pesar! Salvarla sin comprometerla! Salvarla sin que l hable! Quin es l? l, el asesino... Atraparlo y cerrarle la boca!... Pero el seor Darzac lo ha dado a entender: "Para cerrarle la boca hay que matarlo!". Conclusin lgica de las frases que se le escaparon al seor Darzac. Tengo derecho a matar al asesino de la seorita Stangerson? No!... Pero que no me presente la oportunidad de hacerlo. Ya veremos si es realmente de carne y hueso! Ya veremos su cadver, ya que no se puede atrapar a su cuerpo viviente! Ah! Cmo hacerle entender a esta mujer, que ni siquiera nos mira, que est entregada a su espanto y al dolor de su padre, que soy capaz de todo para salvarla... S..., s... Volver a empuar mi razn por el extremo correcto y realizar milagros... Avanzo hacia ella..., quiero hablar, quiero suplicarle que tenga confianza en m... Quisiera hacerle entender, con unas pocas palabras que slo nosotros comprendiramos, que s cmo su asesino sali del Cuarto Amarillo, que adivin la mitad de su secreto..., y que la compadezco con todo mi corazn... Pero ya su gesto nos ruega que la dejemos sola, expresa su cansancio, su necesidad de descanso inmediato... El seor Stangerson nos pide que regresemos a nuestras habitaciones, nos agradece, nos despide... Frdric Larsan y yo saludamos y, seguidos por el to Jacques, volvemos a la galera. Oigo a Frdric Larsan murmurar: "Qu extrao! Qu extrao!...". Me hace seas de que entre en su habitacin. En el umbral, se vuelve hacia el to Jacques. Le pregunta: -Lo vio usted bien?

-A quin? -Al hombre. -Que si lo vi!... Tena una larga barba pelirroja, el cabello tambin rojizo... -Yo tambin lo vi as -intervine. -Y yo -dijo Frdric Larsan. Ahora, el gran Fred y yo estamos solos, hablando del asunto en su habitacin. Hablamos durante una hora, dando vueltas y ms vueltas al caso. Est claro que Fred, por las preguntas que me hace y por las explicaciones que me da, est persuadido -a pesar de sus ojos, a pesar de mis ojos, a pesar de todos los ojos- de que el hombre conoca algn pasadizo secreto del castillo, por el que desapareci. -Porque conoce el castillo -me dice-, lo conoce bien... -Es un hombre de estatura ms bien alta, bien plantado... -Tiene la estatura necesaria -murmura Fred. -Lo comprendo -le digo-, pero cmo explica la barba y el cabello pelirrojos? -Demasiada barba, demasiado cabello... Postizos -indica Fred. -Es pronto para decirlo... Sigue pensando en Robert Darzac... No se lo sacar ms de la cabeza? ... Yo estoy seguro de que es inocente... -Tanto mejor! Eso espero..., pero lo cierto es que todo lo condena... Se fij usted en los pasos sobre la alfombra?... Venga a verlos... -Los vi... Son los pasos elegantes del borde del estanque. -Son los pasos de Robert Darzac; va a negarlo? -Evidentemente, podran confundirse... -Not que la huella de esos pasos no regresa? Cuando el hombre sali de la habitacin, perseguido por todos nosotros, sus pasos no dejaron huellas... -Quizs el hombre estaba en la habitacin desde haca horas. El barro de sus botas se sec y l se deslizaba en puntas de pie con una velocidad tal... Lo veamos huir..., pero no lo oamos... De repente, interrumpo estas palabras incoherentes, sin lgica, indignas de nosotros. Le hago a Larsan una sea para que escuche: -All abajo... Estn cerrando una puerta... Me levanto; Larsan me sigue; descendemos a la planta baja; salimos del castillo. Llevo a Larsan al pequeo cuarto voladizo cuya terraza da a la ventana del recodo de la galera. Mi dedo seala la puerta -cerrada ahora, abierta hace un rato- por debajo de la cual se filtra luz. -El guardabosque! -dice Fred. -Vamos! -le susurro. Y, decidido, aunque decidido a qu? Acaso lo saba? Decidido a creer que el guardabosque es el culpable? Poda afirmarlo? Me acerco a la puerta y llamo con brusquedad. Algunos pensarn que este regreso a la puerta del guardabosque es bastante tardo..., y que el primer deber de todos nosotros, despus de haber comprobado que el asesino se nos haba escapado en la galera, era buscarlo en cualquier otra parte, alrededor del castillo, en el parque..., por todos lados. Si se nos hace tal objecin, slo podemos responder esto: "Es que el asesino desapareci de tal modo de la galera que realmente pensamos que no estaba en ninguna parte!". Se nos haba escapado cuando todos lo tenamos al alcance de la mano, cuando casi lo tocbamos... No nos quedaban energas para imaginar que podramos descubrirlo ahora, en el misterio de la noche y del parque. En fin, ya les he dicho hasta qu punto me impresion esta desaparicin! En cuanto llam, la puerta se abri; el guardabosque nos pregunt, con voz serena, qu queramos. Estaba en camisa de dormir e iba a meterse a la cama; la cama todava no estaba deshecha...

Entramos; me sorpend. -Caramba! Todava no se acost?... -No! -respondi con rudeza-. Fui a hacer una recorrida por el parque y por los bosques... De ah vengo... Ahora tengo sueo... Buenas noches!... -Escuche... -dije-. Hasta hace un rato haba una escalera cerca de su ventana... -,Qu escalera? No vi ninguna escalera... Buenas noches! Y, sin mayor ceremonia, nos ech. Afuera mir a Larsan. Era impenetrable. -Y bien? -le dije. -Y bien? -repiti Larsan. -Esto no le abre nuevas perspectivas? Su malhumor era evidente. Al volver al castillo, le o gruir: -Sera muy extrao, pero muy extrao que me haya equivocado a tal punto!... Y tuve la impresin de que esta frase estaba ms dirigida a m que dicha para s mismo. Agreg: -En todo caso, pronto lo sabremos... Maana ser otro da.

18. ROULETABILLE DIBUJ UN CRCULO ENTRE LAS DOS PROTUBERANCIAS DE SU FRENTE


Nos despedimos a la puerta de nuestras habitaciones con un melanclico apretn de manos. Estaba feliz por haber logrado despertar alguna sospecha de error en esa mente original, extremadamente inteligente, pero contraria a todo mtodo. No me acost. Esper el amanecer y baj al frente del castillo. Di una vuelta a su alrededor, examinando todas las huellas que pudieran venir de l o desembocar en l. Pero estaban mezcladas y tan confusas, que no pude sacar nada en limpio. Adems, quiero destacar que no suelo darle una importancia exagerada a los signos exteriores que quedan cuando se comete un crimen. Este mtodo, que consiste en sacar conclusiones sobre el criminal a partir de las huellas de sus pasos, es completamente primitivo. Muchas de ellas son idnticas y, a lo sumo, se puede pedir que ofrezcan una primera indicacin, que en ningn caso podra considerarse una prueba. De todas maneras, en medio de la gran confusin que reinaba en mi mente, fui al patio y me inclin sobre las huellas, sobre todas las huellas que haba all, a pedirles esa primera indicacin que tanto necesitaba para aferrarme a algo razonable, algo que me permitiera razonar sobre los acontecimientos de la Galera Inexplicable. Cmo razonar?... Cmo razonar? Ah! Razonar desde el lado correcto! Desesperado, me siento sobre una piedra del patio desierto... ;Qu estoy haciendo, desde hace ms de una hora, sino la ms vil tarea del ms vulgar de los policas?... Voy al encuentro del error, como un inspector cualquiera, en tanto sigo la huella de ciertos pasos que me harn decir lo que ellos quieran! Me considero ms despreciable y siento que he cado ms bajo en la jerarqua de las inteligencias que esos agentes de la Sret que imaginaron los novelistas modernos, detectives que adquirieron su mtodo leyendo las novelas de Edgar Poe o de Conan Doyle. Ah! Detectives literarios..., que construyen montaas de estupidez con una pisada en la arena o con la impronta de una mano en la pared! A ti, Frdric Larsan, a ti, detective literario!... Amigo, has ledo demasiado a Conan Doyle!... Sherlock Holmes te har cometer estupideces, razonamientos estpidos, peores que los que se leen en los libros, que te harn detener a un inocente... Con tu mtodo tomado de Conan Doyle, has sabido convencer al juez de instruccin, al jefe de la Sret..., a todos... Ests esperando una ltima prueba..., la ltima!...

Di mejor la primera, desgraciado!... No todo lo que ofrecen los sentidos puede ser una prueba... Yo tambin me inclin sobre las huellas materiales, pero nicamente para pedirles que entren en el crculo que haba dibujado mi razn. Ah! Muchas veces el crculo era tan estrecho, tan estrecho... Pero por ms estrecho que fuera, era inmenso, ,porque slo contena la verdad! S, s, lo juro, las huellas materiales nunca fueron sino mis esclavas..., jams mis dueas... Nunca hicieron de m esa cosa monstruosa, ms terrible que un hombre sin ojos: un hombre que ve mal! Y, por eso, triunfar sobre tu error y sobre tu razonamiento propio de un ser inferior, oh Frdric Larsan! Claro que s! Por cierto! Porque, por primera vez, esta noche, en la Galera Inexplicable, se produjo un acontecimiento que parece no entrar en el crculo trazado por mi razn; por eso divago, por eso me inclino, con la nariz pegada a la tierra, como un cerdo que busca, al azar, en el barro, la basura que lo alimentar... Vamos, Rouletabille, amigo mo, levanta la cabeza!... Es imposible que lo acontecido en la Galera Inexplicable salga del crculo trazado por tu razn... Lo sabes! Lo sabes! Entonces, levanta la cabeza..., presiona con tus dos manos las protuberancias de tu frente y recuerda que, cuando trazaste el crculo, empuaste, para dibujarlo en tu cerebro, como se hace con una figura geomtrica en el papel, tu razn por el extremo correcto. Pues bien, ahora ve..., y regresa a la Galera Inexplicable apoyndote en el extremo correcto de tu razn, como Frdric Larsan se apoya en su bastn, y pronto habrs demostrado que el gran Fred no es ms que un tonto. Joseph ROULETABILLE. Medioda del 30 de octubre. As fue como pens..., as fue como actu... Con la cabeza ardiendo, volv a subir a la galera y he aqu que, sin haber encontrado all sino lo que haba visto aquella noche, el extremo correcto de mi razn me mostr una cosa tan formidable que tuve que sostenerme de ella para no caer. Ah! Voy a necesitar fuerzas, sin embargo, para descubrir ahora las huellas materiales que van a entrar, que tienen que entrar en el crculo ms amplio que he dibujado aqu, entre las dos protuberancias de mi frente! Joseph ROULETABILLE. Medianoche del 30 de octubre. (Aqu termina la cita de la libreta de notas de J. Rouletabille).

19. ROULETABILLE ME INVITA A ALMORZAR EN LA POSADA DEL TORREN


Slo mucho tiempo despus, Rouletabille me entreg este cuaderno donde, la maana que sigui a aquella noche enigmtica, refiri extensamente la historia del fenmeno de la Galera Inexplicable. El da que me reun con l en su habitacin del Glandier, me cont, con lujo de detalles, todo lo que ustedes ahora conocen, incluso cmo haba empleado su tiempo durante las pocas horas que haba pasado aquella semana en Pars, donde, por otra parte, no se haba enterado de nada que le resultara til. El acontecimiento de la Galera Inexplicable se haba producido en la noche del 29 al 30 de octubre, es decir, tres das antes de mi regreso al castillo, pues era 2 de noviembre. Es,

entonces, el 2 de noviembre cuando vuelvo al Glandier, urgido por el telegrama de mi amigo, llevando los revlveres. Estoy en la habitacin de Rouletabille; acaba de terminar su relato. Mientras hablaba, no dej de acariciar la convexidad de los cristales de los quevedos que haba encontrado en la mesita de luz, y comprend, por la alegra con que manipulaba aquellos cristales de prsbite, que estos deban constituir una de esas huellas materiales destinadas a entrar en el circulo trazado por el extremo correcto de su razn. Esta forma extraa y nica de expresarse, usando trminos que reflejaban maravillosamente su pensamiento, ya no me sorprenda; pero, a menudo, haba que conocer su pensamiento para comprender esos trminos y no siempre era fcil penetrar en los pensamientos de Joseph Rouletabille. El pensamiento de este muchacho era una de las cosas ms curiosas que jams haya podido observar. Rouletabille se paseaba por la vida con esa forma de pensar, sin sospechar el asombro o, para ser ms exactos, la estupefaccin que encontraba en su camino. La gente se daba vuelta para mirar este pensamiento y se quedaba vindolo alejarse, como nos detenemos para contemplar durante ms tiempo una figura original que se cruz en nuestro camino. Y as como nos decimos: "De dnde viene ese? Adnde va?", nos decamos: "De dnde viene el pensamiento de Rouletabille y adnde va?". Debo confesar que l no sospechaba la originalidad de su pensamiento; por eso, no representaba un obstculo para que se paseara por la vida como todo el mundo. Como un individuo que no imagina cun excntrico es su atuendo, y se siente cmodo en todas partes, cualquiera sea el ambiente en el que se desenvuelve. As pues, este chico, que no era responsable de que su cerebro fuera extraordinario, expresaba con natural sencillez cosas formidables con su lgica abreviada, tan abreviada que para nosotros resultaba imposible comprender su forma hasta que l se dignaba a desplegarla y presentarla de frente, en su posicin normal, ante nuestros ojos maravillados. Joseph Rouletabille me pregunt qu pensaba del relato que acababa de hacerme. Le respond que su pregunta me pona en un gran aprieto, a lo cual me contest que intentara, yo tambin, empuar mi razn por el extremo correcto. -Pues bien -dije-, me parece que el punto de partida de mi razonamiento debe ser este: no hay dudas de que el asesino que usted persigue estuvo, en algn un momento de la persecucin, en la galera. Y me detuve... -Ya que empez tan bien -exclam-, no debera detenerse tan pronto. Vamos, un pequeo esfuerzo. -Voy a intentarlo. Puesto que se encontraba en la galera y desapareci de ella, sin posibilidad de pasar ni por una puerta ni por una ventana, tiene que haber escapado por alguna otra abertura. Joseph Rouletabille me mir con compasin, se sonri con indiferencia y no esper un minuto ms para decirme que estaba razonando con los pies. -Qu digo con los pies! Razona como Frdric Larsan! Porque Joseph Rouletabille pasaba alternativamente por perodos de admiracin y de desdn por Frdric Larsan; a veces exclamaba: "Es verdaderamente bueno!", a veces se lamentaba: "Qu bruto!", segn -y eso yo lo haba notado muy bien- los descubrimientos de Frdric Larsan corroboraran o contradijeran su propio razonamiento. Era una de las facetas del noble carcter de aquel extrao muchacho. Nos levantamos y me llev hacia el parque. Cuando estbamos en el patio, y nos dirigamos hacia la salida, un ruido de postigos que golpeaban contra la pared nos hizo girar la cabeza y vimos, en una ventana del primer piso del ala izquierda del castillo, un rostro amoratado y completamente afeitado que yo no conoca. -Caramba -murmur Rouletabille -, Arthur Rance!

Baj la cabeza, apur el paso y le o decir entre dientes: -Quiere decir que anoche estaba en el castillo?... A qu habr venido? Cuando nos alejamos lo suficiente del castillo, le pregunt quin era ese Arthur Rance y cmo lo haba conocido. Entonces se refiri a su relato de esa maana y me record que Arthur W Rance era el estadounidense de Filadelfia con el que tantas veces haba brindado en la recepcin del Elseo. -Pero no tena que irse de Francia casi de inmediato? -pregunt. -Efectivamente; por eso me ve tan sorprendido de encontrarlo todava aqu, no slo en Francia, sino, sobre todo, en el Glandier. No lleg esta maana, y tampoco anoche; habr llegado antes de cenar y no lo vi. Cmo puede ser que los caseros no me hayan avisado? A propsito de los caseros, le seal a mi amigo que todava no me haba dicho cmo se las haba ingeniado para que los dejaran en libertad. Nos acercbamos justamente a la casa que ellos ocupaban; el to y la ta Bernier nos miraban llegar. Una hermosa sonrisa iluminaba sus caras radiantes. No parecan guardar ningn mal recuerdo de su prisin preventiva. Mi joven amigo les pregunt a qu hora haba llegado Arthur Rance. Le respondieron que ignoraban que el seor Rance estuviera en el castillo. Debi de presentarse la noche anterior, pero no haban tenido que abrirle la reja, ya que Arthur Rance -quien, al parecer, amaba las caminatas y no quera que lo fueran a buscar en coche- tena la costumbre de bajar en la estacin del pueblito de SaintMichel y, desde all, se diriga al castillo a travs del bosque. Llegaba al parque del castillo por la gruta de Santa Genoveva, bajaba hasta esta gruta, saltaba por encima del alambrado y estaba en el parque. A medida que los caseros hablaban, yo vea que el rostro de Rouletabille se ensombreca con manifiesto descontento; sin lugar a dudas, descontento consigo mismo. Evidentemente, se senta un poco humillado dado que, despus de haber trabajado en el lugar, estudiando a los seres y a las cosas del Glandier con un cuidado meticuloso, recin en ese momento se enteraba de que Arthur Rance era un visitante habitual castillo. Malhumorado, pidi explicaciones. -Dicen que Arthur Rance suele venir al castillo... Pero cundo vino por ltima vez? -No sabramos decrselo con exactitud -respondi el seor Bernier, pues ese era el nombre del casero-, porque no podamos enterarnos de nada mientras estbamos presos y, adems, porque este seor no pasa por nuestra reja cuando viene al castillo, ni tampoco cuando se va... -Al menos, saben cundo vino por primera vez? -Oh, s, seor, hace nueve aos!... -Entonces, vino a Francia hace nueve aos -respondi Rouletabille-. Y en esa ocasin, cuntas veces vino al Glandier, que ustedes sepan? -Tres veces. -Que ustedes sepan, cundo vino al Glandier por ltima vez, antes de hoy? -Unos ocho das antes del atentado del Cuarto Amarillo. Rouletabille volvi a preguntar, esta vez dirigindose a la mujer: -En la ranura del panqu? -En la ranura del parqu -respondi la casera. -Gracias -dijo Rouletabille-, y preprense para esta noche. Pronunci esta ltima frase con un dedo en los labios, para recomendar silencio y discrecin. Salimos del parque y nos dirigimos a la Posada del Torren. -Va a comer a la posada a veces? -A veces. -Pero tambin come en el castillo? -S, Larsan y yo pedimos que nos sirvan en nuestras habitaciones: unas veces en la ma, otras, en la suya.

-El seor Stangerson nunca los invit a su mesa? -Nunca. -No le cansar su presencia? -No lo s, pero, en todo caso, hace como si no le molestramos. -Nunca les pregunta nada? -Nunca! Sigue siendo el hombre que estaba detrs de la puerta del Cuarto Amarillo mientras asesinaban a su hija, que derrib la puerta y no pudo encontrar al asesino. Est convencido de que, si l no pudo descubrir nada en el acto, mucho menos podremos descubrirlo nosotros... Pero, desde que Larsan formul su hiptesis, se ha impuesto el deber de no oponerse a nuestras ocurrencias. Rouletabille volvi a sumirse en sus reflexiones. Por fin, saliendo de su ensimismamiento, me explic cmo haba liberado a los caseros. -Hace unos das, fui a buscar al seor Stangerson con una hoja de papel. Le ped que escribiera estas palabras en la hoja: "Me comprometo, a pesar de lo que declaren, a conservar a mi servicio a mis dos fieles servidores, Bernier y su esposa, y que las firmara. Le expliqu que, con esta declaracin, yo estara en condiciones de hacer hablar al casero y a su mujer, y le asegur que, segn mi opinin, no tenan nada que ver con el crimen. l, por otra parte, siempre haba pensado lo mismo. El juez de instruccin present esta hoja firmada a los Bernier, que entonces hablaron. Dijeron lo que yo saba que iban a decir no bien perdieran el miedo de ser despedidos de su trabajo. Contaron que cazaban furtivamente72 en la propiedad del seor Stangerson y que, aquella noche, haban salido para una batida, por eso estaban cerca del pabelln cuando ocurri la tragedia. Los pocos conejos que obtenan de este modo, a expensas del seor Stangerson, los vendan al dueo de la Posada del Torren, que los destinaba a su clientela o los despachaba a Pars73. Esa era la verdad y yo la haba adivinado desde el primer da. Acurdese de esta frase con la que entr en la Posada del Torren: "Ahora va a haber que comer carne roja74!". Esa frase yo la haba odo esa misma maana, cuando llegamos ante la reja del parque, y usted tambin la oy, pero no le dio importancia. Recuerde que cuando llegbamos a esa reja, nos detuvimos a mirar un instante a un hombre que iba y vena delante de la pared del parque y consultaba a cada rato su reloj. Ese hombre era Frdric Larsan, que ya estaba trabajando. Ahora bien, detrs de nosotros, el patrn de la posada, en el umbral, le deca a alguien que estaba en el interior de la posada: "Ahora, habr que comer carne roja!". Por qu deca ahora? Cuando alguien est, como yo, en busca de la ms misteriosa de las verdades, no deja que se le escape nada de lo que ve ni de lo que oye. Hay que encontrarle un sentido a todo. Acabbamos de llegar a un pequeo poblado que todava estaba conmocionado por un crimen. La lgica me llevaba a sospechar que toda palabra que se dijera poda relacionarse con el acontecimiento del da. "Ahora", para m, significaba: "Desde que ocurri el atentado". Por eso, desde el principio de mi investigacin, intent encontrar una correlacin entre esta frase y el drama. Fuimos a almorzar al Torren. Repet la frase de buenas a primeras y, al ver la sorpresa y el fastidio del to Mathieu, comprob que no era exagerada la importancia que yo le haba dado a esta frase. El to Mathieu nos habl de aquella gente como se habla de verdaderos amigos, a quienes se extraa... Por una asociacin inevitable de ideas me digo: "Ahora que los caseros estn detenidos, habr que comer carne roja". Sin caseros, no hay caza! Cmo llegu a precisar que se trataba de la caza? El odio que el to Mathieu manifest por el guardabosque del seor Stangerson (un odio que, segn pretenda, era compartido por los caseros) me llev naturalmente a la idea de la caza furtiva... Ahora bien, era innegable que los caseros no
72

El castillo era propiedad privada, por lo tanto slo sus dueos podan cazar en sus territorios. Los caseros lo hacan furtivamente y vendan las piezas cobradas en su propio beneficio. 73 El conejo es, en Europa, un plato muy apetecido. 74 La carne roja es la de vacunos, en canto el conejo, el pollo y el pescado se consideran carnes blancas.

estaban en su cama en el momento del crimen. Por qu se hallaban afuera aquella noche? A causa del crimen? No estaba dispuesto a creerlo, puesto que ya pensaba, por razones que le expondr despus, que el asesino no tena cmplices y que todo ese drama ocultaba un misterio entre la seorita Stangerson y el asesino; misterio con el que los caseros no tenan ninguna relacin. La historia de la caza furtiva explicaba todo lo relativo a los caseros. Lo admit en principio y busqu una prueba en su vivienda. Entr a su cabaa, como usted sabe, y descubr, debajo de sus camas, lazos y alambre. "Caramba!" pens, "Caramba! Por eso estaban de noche en el parque". No me extra que hubieran callado delante del juez y que, ante una acusacin tan grave como la de complicidad en el crimen, no respondieran enseguida confesando que cazaban de manera furtiva. La caza furtiva los salvaba del tribunal, pero los pona de patitas en la calle y, como estaban absolutamente seguros de su inocencia en relacin con el crimen, esperaban que este se resolviera rpidamente y que no se descubriera el asunto de la caza furtiva. Siempre estaran a tiempo de hablar! Cuando les llev el compromiso firmado por el seor Stangerson, hice que adelantaran su confesin. Ofrecieron todas las pruebas necesarias, fueron liberados y sienten por m una inmensa gratitud. Por qu no hice que los pusieran en libertad antes? Porque no estaba seguro de que slo estuvieran involucrados en la caza furtiva. Quera estudiar el terreno y esperar a que actuaran antes de intervenir. Mi conviccin se afirm a medida que pasaban los das. Al da siguiente del suceso de la Galera Inexplicable, como necesitaba contar con gente fiel aqu, resolv ponerlos de mi lado e hice que terminara su cautiverio. Eso es todo! As se expres Joseph Rouletabille, y no pude menos que maravillarme una vez ms de lo sencillo del razonamiento que lo haba conducido a la verdad en lo que respecta a la complicidad de los caseros. Sin duda, se trataba de un tema nimio, pero yo pensaba que, cualquiera de esos das, el joven no dejara de explicarnos, con la misma sencillez, las extraordinarias noches del Cuarto Amarillo y de la Galera Inexplicable. Habamos llegado a la Posada del Torren. Entramos. Esta vez no vimos al dueo, sino que fue su mujer quien nos recibi con una alegre sonrisa. Ya describ el saln en el que nos encontrbamos y adelant algo acerca de la encantadora mujer rubia de ojos dulces que se puso inmediatamente a nuestra disposicin para prepararnos el almuerzo. -Cmo anda el to Mathieu? -pregunt Rouletabille. -No mejora, seor, no mejora: sigue en cama. -Su reuma no lo deja tranquilo? -No! Anoche tuve que volver a aplicarle una inyeccin de morfina. Es la nica droga que calma sus dolores. Hablaba con voz dulce; todo en ella expresaba dulzura. Era realmente una hermosa mujer, un poco indolente, con ojos grandes y ojerosos, ojos de enamorada. El to Mathieu deba de ser alegre y atrevido cuando no sufra de reumatismo. Pero era ella feliz con ese reumtico hurao? La escena que habamos presenciado con anterioridad lo desmenta y, sin embargo, la actitud de la mujer no denotaba desesperacin. Desapareci en la cocina para preparar nuestra comida, dejndonos en la mesa una excelente botella de sidra. Rouletabille la sirvi en dos cuencos, llen su pipa, la encendi y, tranquilamente, me explic por fin la razn por la que haba decidido pedirme que viniera al Glandier con dos revlveres. -S -dijo, siguiendo con mirada contemplativa las volutas de humo que soltaba de su pipa-, s, amigo, esta noche espero al asesino. Hubo un breve silencio, que me cuid de no interrumpir, y prosigui: -Anoche, cuando iba a acostarme, Robert Darzac golpe a la puerta de mi habitacin. Le abr y me confi que necesitaba ir, la maana siguiente, es decir, esta maana, a Pars. La

razn que lo impulsaba a ese viaje era, a la vez, perentoria y misteriosa: perentoria, porque le resultaba imposible no emprenderlo, y misteriosa, porque le era igualmente imposible rebelarme con qu finalidad lo realizaba. -Me voy -aadi- y, sin embargo, dara la mitad de mi vida para no dejar en este momento a la seorita Stangerson. No me ocult que la crea nuevamente en peligro. -No me sorprendera que ocurriera algo maana a la noche -confes- y, sin embargo, debo ausentarme. No estar de regreso en el Glandier hasta pasado maana a la maana. Le ped explicaciones y esto fue lo que me dijo: la idea del peligro inminente se deba nicamente a la coincidencia que exista entre sus ausencias y los atentados de los que la seorita Stangerson era vctima. La noche de la Galera Inexplicable, haba tenido que abandonar el Glandier; la noche del Cuarto Amarillo no haba podido estar en el castillo y, de hecho, sabemos que no se hallaba en l. Al menos lo sabamos oficialmente, segn sus declaraciones. El hecho de que hoy se ausentara otra vez, embargado por una idea semejante, tena que obedecer a una voluntad ms fuerte que la suya. Eso fue lo que pens, y se lo dije. Me respondi: -Tal vez! Le pregunt si esa voluntad ms fuerte que la suya era la de la seorita Stangerson; me jur que no y que l haba tomado la decisin de partir, ms all de cualquier instruccin de la seorita Stangerson. En resumen, me repiti que slo crea en la posibilidad de un nuevo atentado a causa de aquella extraordinaria coincidencia que haba notado y que, adems, el juez de instruccin le haba hecho notar. -Si le sucediera algo a la seorita Stangerson -dijo-, sera terrible para ella y para m; para ella, porque estara nuevamente entre la vida y la muerte; para m, porque no podr defenderla en caso de que fuera atacada e, inmediatamente, me vera en la necesidad de ocultar adnde pas la noche. Ahora bien, me doy cuenta de las sospechas que pesan sobre m. El juez de instruccin y Frdric Larsan (este ltimo me sigui la pista, la ltima noche que fui a Pars, y me cost mucho sacrmelo de encima) no estn lejos de considerarme culpable. -Por qu no dice el nombre del asesino, ya que lo sabe? -exclam de repente. El seor Darzac pareci alterarse mucho ante mi sospecha. Me replico con voz titubeante: -Que yo s el nombre del asesino? Quin me lo habra dicho? -La seorita Stangerson -respond de inmediato. Entonces se puso tan plido que cre que se iba a desmayar y me di cuenta de que haba dado en el clavo: La seorita Stangerson y l saben el nombre del asesino! Cuando se repuso un poco, me dijo: -Me despido, seor. Desde que est usted aqu, he podido apreciar su excepcional inteligencia y su ingenio sin igual. Este es el servicio que reclamo de usted: quiz me equivoque al temer que se produzca un atentado maana a la noche; pero, como hay que preverlo todo, cuento con usted para que lo impida... Disponga de todo lo necesario para aislar y proteger a la seorita Stangerson. Haga lo que considere conveniente para que no se pueda entrar a su habitacin. Vigile alrededor de ese cuarto como un buen perro guardin. No duerma. No se conceda un segundo de descanso. El hombre al que tememos es de una astucia prodigiosa, como quiz no haya otra igual en el mundo. Esta misma astucia la salvar si usted vigila; porque es imposible que, a causa de esa misma astucia, l no sepa que usted vigila; y, si sabe que usted vigila, no intentar nada. -Ha hablado de esto con el seor Stangerson? -No! -Por qu?

-Porque no quiero, seor, que el seor Stangerson me diga lo que usted me acaba de decir: usted sabe el nombre del asesino! Si usted mismo se sorprendi cuando le dije que el asesino quizs venga maana, cmo sera el asombro del seor Stangerson si le repitiera lo mismo! Quizs no admita que mi siniestro pronstico slo se basa en coincidencias que tambin l terminara considerando extraas... Le digo todo esto, seor Rouletabille, porque tengo una gran... una gran confianza en usted... S que usted no sospecha de m!... El pobre hombre -prosigui Rouletabille- me responda como poda, con rodeos y vacilaciones. Sufra. Sent lstima por l, y ms cuando me daba perfecta cuenta de que se dejara matar antes que decirme quin era el asesino, del mismo modo que la seorita Stangerson se dejara asesinar antes que denunciar al hombre del Cuarto Amarillo y de la Galera Inexplicable. El hombre la debe de tener en su poder, o debe de tenerlos a ambos en su poder, de un modo terrible, y a nada deben temerle tanto como a que el seor Stangerson se entere de que su hija est en poder de su asesino. Le di a entender al seor Darzac que se haba explicado lo suficiente y que poda callarse, ya que no poda darme ms informacin. Le promet vigilar y no acostarme en toda la noche. Me insisti para que organizara una verdadera barrera infranqueable en torno de la habitacin de la seorita Stangerson, del gabinete donde dorman las dos enfermeras y del saln en el que dorma, desde lo que haba ocurrido en la Galera Inexplicable, el seor Stangerson; en una palabra, en torno de sus aposentos. Ante tal insistencia, comprend que el seor Darzac me peda no slo que impidiera al asesino que llegara a la habitacin de la seorita Stangerson, sino tambin que hiciera esa llegada tan manifiestamente imposible, que el hombre se diera cuenta enseguida y desapareciera sin dejar rastro. As expliqu para mis adentros la frase final con la que se despidi: -Cuando yo me haya ido, podr hablarle de sus sospechas sobre lo que puede acontecer esta noche al seor Stangerson, al to Jacques, a Frdric Larsan, a todos en el castillo, y as organizar, hasta mi regreso, una vigilancia que parezca a todos una idea nica y exclusivamente suya. El hombre, el pobre hombre, se fue, ya sin saber muy bien qu decir, ante mi silencio y mis ojos, que le decan a gritos que yo haba adivinado las tres cuartas partes de su secreto. S, s, realmente deba sentirse completamente desamparado para haber acudido a m en un momento as y abandonar a la seorita Stangerson, obsesionado como estaba por aquella terrible idea de la coincidencia... Cuando se fue, me puse a pensar. Y pens en esto: que haba que ser ms astuto que la astucia, de tal modo que el hombre, si pensaba ir esta noche a la habitacin de la seorita Stangerson, no dudara un segundo de que podamos sospechar su venida. Por supuesto, haba que impedir que entrara, incluso matndolo, pero dejarlo avanzar lo suficiente para que, muerto o vivo, pudiramos ver claramente su rostro! Porque haba que terminar con esto, haba que librar a la seorita Stangerson de ese asesinato en potencia! -S, mi amigo -declar Rouletabille, despus de apoyar su pipa en la mesa y vaciar su vaso-, es preciso que vea claramente su cara, de modo de estar seguro de que entra en el crculo que trac con el extremo correcto de mi razn. En ese momento, volvi a aparecer la posadera, trayendo la tradicional omelette con panceta. Rouletabille brome un poco con la seora Mathieu y ella se mostr con un humor de lo ms encantador. -Es mucho ms alegre -me dijo- cuando el to Mathieu est inmovilizado en la cama por su reumatismo, que cuando tiene bien sus piernas! Pero yo no pensaba ni en los ojos de Rouletabille, ni en las sonrisas de la posadera; yo slo pensaba en las ltimas palabras de mi joven amigo y en la extraa actitud de Robert Darzac. Cuando termin la omelette y estuvimos solos de nuevo, Rouletabille retom el curso de

sus confidencias: -Cuando le envi mi telegrama esta maana, a primera hora, segua pensando en las palabras del seor Darzac -me dijo-: "Quizs el asesino venga esta noche". Ahora, puedo decirle que seguramente vendr. S, lo espero. -Y por qu est tan seguro? No ser por casualidad...? -Cllese -me interrumpi, sonriendo, Rouletabille-, cllese, va a decir una tontera. Desde esta maana, a las diez y media, estoy seguro de que el asesino vendr, es decir, desde antes de su llegada y, en consecuencia, desde antes de que viramos a Arthur Rance en la ventana del patio... _Ah! Ah!... -dije-. Siendo as...! Pero por qu estaba seguro a las diez y media? -Porque a las diez y media comprob que la seorita Stangerson haca tantos esfuerzos para permitir que el asesino entre en su habitacin esta noche, como precauciones para que no lo haga tomaba Robert Darzac cuando recurri a m... -Oh! Oh! -exclam-. Es posible? -Y ms bajo-: No me dijo que la seorita Stangerson adora a Robert Darzac? -Se lo dije porque es la pura verdad! -Entonces, no le parece extrao...? -Todo es extrao en este caso, mi amigo, pero crame que lo que usted considera extrao no es nada comparado con las cosas extraas que le esperan!... -Habra que admitir -segu diciendo- que la seorita Stangerson y su asesino mantienen relaciones, por lo menos, epistolares. -Admtalo, amigo, admtalo!... No se equivoca usted en nada!... Ya le cont la historia de la carta sobre de la mesa de la seorita Stangerson, la carta que dej el asesino la noche de la Galera Inexplicable, la carta que desapareci... en el bolsillo de la seorita Stangerson... Quin podra negar que en esa carta el asesino obligaba a la seorita Stangerson a una nueva cita con l y cmo suponer que no le haya hecho saber a la seorita Stangerson, tan pronto como estuvo seguro de la partida del seor Darzac, que esa cita deba concretarse esta noche? Y mi amigo se ri silenciosamente; haba momentos en que me preguntaba si no me tomaba el pelo. La puerta de la posada se abri. Rouletabille se incorpor tan rpidamente que pareci que acababa de sufrir una descarga elctrica bajo su asiento. -Arthur Rance! -exclam. Arthur Rance estaba ante nosotros y saludaba flemticamente.

20. UNA MANIOBRA DE LA SEORITA STANGERSON


-Me reconoce, seor? -le pregunt Rouletabille al caballero. -Perfectamente -respondi Arthur Rance-. He reconocido en usted al chiquillo del buf... -El rostro de Rouletabille enrojeci de clera ante el tratamiento de "chiquillo"-. Y baj de mi habitacin para estrecharle la mano. Es usted un alegre chiquillo. El estadounidense tiende la mano; Rouletabille desfrunce el ceo, estrecha su mano sonriendo, me presenta a Arthur William Rance y lo y invita a compartir nuestra comida. -No, gracias. Almuerzo con el seor Stangerson. Arthur Rance habla perfectamente nuestro idioma, casi sin acento. -No pens que tendra el placer de volver a verlo, seor. No deba abandonar nuestro pas al da siguiente, o a los dos das, de la recepcin del Elseo? Rouletabille y yo, aparentemente indiferentes a esta conversacin casual, prestbamos atencin a cada palabra del estadounidense.

La cara rojiza del hombre, sus prpados pesados, ciertos tics nerviosos, todo demuestra, todo prueba el alcoholismo. Cmo este triste individuo puede estar invitado a la mesa del seor Stangerson? Cmo puede intimar con el ilustre profesor? Unos das despus, me enterara por Frdric Larsan -quien, al igual que nosotros, estaba asombrado e intrigado por la presencia del estadounidense en el castillo y haba realizado sus indagaciones- de que el seor Rance se haba vuelto alcohlico slo unos quince aos atrs, es decir, despus que el profesor y su hija abandonaran Filadelfia. En la poca en t que los Stangerson vivan en los Estados Unidos, conocieron y frecuentaron mucho a Arthur Rance, que era uno de los frenlogos ms distinguidos del Nuevo Mundo. Gracias a nuevos e ingeniosos experimentos, haba hecho progresar enormemente la ciencia de Gall y Lavater75. Por ltimo, es preciso decir en favor de Arthur Rance, y para explicar esta intimidad con la que se lo reciba en el Glandier, que el cientfico estadounidense haba prestado un gran servicio a la seorita Stangerson al detener los caballos desbocados de su coche, poniendo en peligro su propia vida. Incluso era probable que, luego de este hecho, una cierta amistad hubiera unido momentneamente a Arthur Rance y a la hija del profesor; pero nada haca suponer una historia de amor. De dnde haba sacado Frdric Larsan esta informacin? No me lo dijo; pero pareca estar ms o menos seguro de lo que expona. Si cuando Arthur Rance se reuni con nosotros en la Posada del Torren hubiramos conocido estos detalles, es probable que su presencia en el castillo nos habra intrigado menos, pero, en todo caso, no habra hecho ms que aumentar el inters que sentamos por este nuevo personaje. El estadounidense deba rondar los cuarenta y cinco aos. Respondi de un modo muy natural a la pregunta de Rouletabille: -Cuando me enter del atentado, pospuse mi regreso a los Estados Unidos; antes de partir, quera asegurarme de que la seorita Stangerson no estuviera mortalmente herida; y no me ir hasta que se encuentre totalmente repuesta. Arthur Rance tom entonces la direccin de la charla, evitando responder a ciertas preguntas de Rouletabille, comunicndonos, sin que lo invitramos a ello, sus ideas personales sobre el drama, las que que no estaban muy alejadas, por lo que pude comprender, de las del mismo Frdric Larsan, es decir que el estadounidense tambin pensaba que Robert Darzac tena algo que ver en el asunto. No lo mencion, pero no hay que ser un experto para darse cuenta de lo que sugera su argumentacin. Nos dijo que conoca todos los esfuerzos que haba hecho el joven Rouletabille para llegar a desemaraar la embrollada madeja del drama del Cuarto Amarillo. Nos inform de que el seor Stangerson lo haba puesto al corriente de los acontecimientos ocurridos en la Galera Inexplicable. Mientras oamos hablar a Arthur Rance, adivinbamos que sospechaba de Robert Darzac. Varias veces lament que el seor Darzac estuviera ausente del castillo justamente cuando ocurran en l tan misteriosos dramas, y nosotros entendimos lo que quera decir con esas palabras. Finalmente, opin que el seor Darzac se haba mostrado "muy inspirado, muy hbil", al instalar en el escenario de los acontecimientos a Joseph Rouletabille, quien no dejara, tarde o temprano, de descubrir al asesino. Pronunci esta ltima frase con evidente irona, se levant, nos salud y sali. Desde la ventana, Rouletabille lo mir alejarse y dijo: -Qu facha! -Cree que pasar la noche en el Glandier? -le pregunt. Para mi sorpresa, el joven reportero respondi "que le era completamente indiferente". Pasar por alto lo que hicimos durante la tarde. Es suficiente con que diga que fuimos a pasear por los bosques, que Rouletabille me llev a la gruta de Santa Genoveva y que, todo ese tiempo, mi amigo consigui hablarme de cualquier cosa, menos de lo que le preocupaba.
75

La frenologa (ver nota 58) fue fundada por el fisilogo alemn E J. Gall (1758-1828) y el filsofo y escritor suizo J. K. Lavater (1741-1801).

As lleg el atardecer. Estaba muy sorprendido de ver que el reportero no tomaba ninguna de las medidas que yo esperaba. Se lo mencion cuando, al llegar la noche, estuvimos en su habitacin. Me respondi que ya haba adoptado todas sus disposiciones y que, esta vez, el asesino no podra escaprsele. Cuando manifest cierta duda, al recordarle la desaparicin del hombre en la galera y darle a entender que poda repetirse el mismo hecho, replic que eso esperaba, y que era lo nico que deseaba aquella noche. No volv a insistir, sabiendo por experiencia hasta qu punto mi insistencia sera en vano y estara fuera de lugar. Me confi que, desde el amanecer y gracias a su cuidado y el de los porteros, el castillo estaba vigilado de tal modo que nadie podra acercarse sin que le avisaran y que, en el caso de que nadie viniera desde afuera, se hallaba muy tranquilo con respecto a los de adentro. Eran las seis y media en el reloj que extrajo de su chaleco; se levant, me hizo seas de que lo siguiera y, sin tomar ninguna precaucin, sin siquiera tratar de amortiguar el ruido de sus pasos, sin recomendarme que hiciera silencio, me condujo a travs de la galera; llegamos a la galera recta y la seguimos hasta el descanso de la escalera, que atravesamos. Entonces seguimos caminando por la galera del ala izquierda, pasando delante de los aposentos del profesor Stangerson. En el extremo de esta galera, antes de llegar al torren, haba un cuarto, que era el que que ocupaba Arthur Rance. Lo sabamos, porque habamos visto al estadounidense, al medioda, en la ventana de esa habitacin que daba al patio. La puerta estaba situada a lo ancho de la galera pues, a diferencia de los otros cuartos, dispuestos a lo largo, este clausuraba y remataba la galera. En sntesis, la puerta de esa habitacin estaba justo enfrente de la ventana "este" que haba en el extremo de la otra galera recta, en el ala derecha, all donde la otra noche Rouletabille haba apostado al to Jacques. Cuando se daba la espalda a esa puerta, es decir, cuando se sala de la habitacin, se vea toda la galera a lo largo: ala izquierda, descanso y ala derecha. Lo nico que no se vea era, naturalmente, el recodo de la galera del ala derecha. -Yo me reservo este recodo de la galera -dijo Rouletabille-. Cuando se lo pida, usted vendr a instalarse aqu. Y me hizo entrar en un pequeo y oscuro cuarto triangular, ganado a la galera y situado oblicuamente a la izquierda de la puerta de la habitacin de Arthur Rance. Desde ese rincn, yo poda ver todo lo que pasaba en la galera, tan fcilmente como si estuviera delante de la puerta de la habitacin de Arthur Rance, y tambin poda vigilar la puerta del estadounidense. La puerta de ese cuartito, que sera mi lugar de observacin, estaba provista de cristales sin esmerilar76. La galera, cuyas lmparas estaban todas encendidas, se hallaba bien iluminada; el cuartito estaba a oscuras. Era un puesto ideal para un espa. Porque qu haca yo ah sino un trabajo de espa, de vulgar polica? Sin duda me repugnaba y, adems de mis instintos naturales, no estaba en juego la dignidad de mi profesin, que se opona a tal avatar? Realmente, si me viera mi decano77...! Qu dira el Consejo del Colegio de Abogados si en el palacio se enteraran de mi conducta? Rouletabille, por su parte, ni siquiera sospechaba que se me pudiera ocurrir negarle el servicio que me peda y, de hecho, no se lo negaba: en primer lugar, porque tema que me considerara un cobarde; despus, porque pens que siempre poda argumentar que, en mi carcter de aficionado a la verdad, me era lcito buscarla por todas partes; y, finalmente, porque era demasiado tarde para librarme del compromiso. Por qu no tuve esos escrpulos antes? Por qu? Porque mi curiosidad era ms fuerte que todo. Adems, poda decir que estaba contribuyendo a salvar la vida de una mujer y no hay reglamentos profesionales que puedan prohibir tan generosa intencin. Recorrimos la galera en sentido inverso. Al llegar frente a los aposentos de la seorita
76

Los cristales esmerilados, frecuentes en los interiores, son pulidos e impiden la visin; por eso, el narrador seala que estos no lo estn. 77 El decano es, en este caso, el jefe de la cofrada de abogados.

Stangerson, la puerta del saln se abri, empujada por el mayordomo que serva la cena (haca tres das que el seor y la seorita Stangerson cenaban en el saln del primer piso), y, como la puerta haba quedado abierta, vimos perfectamente que la seorita Stangerson, aprovechando la ausencia del criado y que su padre se haba agachado para recoger un objeto que ella acababa de dejar caer, volcaba rpidamente el contenido de un frasquito en el vaso del seor Stangerson.

21. AL ACECHO
Esta maniobra, que me perturb, no pareci inquietar demasiado a Rouletabille. Volvimos a su habitacin y, sin siquiera mencionar la escena que acabbamos de sorprender, me dio sus ltimas instrucciones para la noche. Primero bamos a comer. Despus de comer, tena que entrar en el cuartito oscuro y, una vez all, esperara todo el tiempo que hiciera falta para ver algo. -Si usted ve algo ante que yo -me explic mi amigo-, tendr que avisarme. Ver antes que yo si el hombre llega a la galera recta por otro camino que no sea el recodo de la galera, pues, desde su posicin, usted domina toda la galera recta; en cambio yo no alcanzo a ver ms que el recodo de la galera. Para avisarme, slo tendr que desatar el cordn de la cortina de la ventana de la galera recta que est ms cerca del cuartito oscuro. La cortina caer por su propio peso, tapando la ventana y dejando inmediatamente un cuadrado de sombra all donde antes haba uno de luz, ya que la galera est iluminada. Para hacer esto, no tiene ms que estirar la mano fuera del cuartito oscuro. Desde el recodo de la galera, que forma ngulo recto con la galera recta, yo veo por las ventanas todos los cuadrados de luz que proyectan las ventanas de la galera recta. Cuando el cuadrado luminoso en cuestin se oscurezca, sabr lo que quiere decir. -Y entonces? -Entonces me ver aparecer en la esquina del recodo de la galera. -Y qu debo hacer? -Vendr enseguida hacia m, detrs del hombre, pero yo ya estar sobre l y habr visto si su cara entra en mi crculo... -El que est trazado por el extremo correcto de la razn -conclu, esbozando una sonrisa. -Por qu sonre? Es intil... En fin, aproveche los pocos instantes que le quedan para divertirse, porque le juro que, dentro de un rato, ya no tendr ocasin de hacerlo. -Y si el hombre escapa? Mejor! -dijo flemticamente Rouletabille-. No me interesa atraparlo; puede escaparse bajando la escalera, por el vestbulo de la planta baja... Y eso antes de que usted haya llegado al descanso, puesto que usted estar en el fondo de la galera. Yo lo dejar ir despus de haber visto su cara. Es lo nico que necesito: ver su cara. Despus, sabr arreglrmelas para que est muerto para la seorita Stangerson, aunque siga vivo. Si lo atrapo vivo, la seorita Stangerson y el seor Darzac no me lo perdonarn nunca! Y me importa su estima; son buenas personas. Cuando vi que la seorita Stangerson verta un narctico en el vaso de su padre, para que esta noche no se despierte durante la conversacin que piensa mantener con el asesino, comprender usted que no sentira mucha gratitud hacia m si le llevara a su padre, con las manos atadas y la lengua suelta, al hombre del Cuarto Amarillo y de la Galera Inexplicable. Quizs haya sido una suerte que la noche de la Galera Inexplicable el hombre se haya desvanecido como por encanto! Lo comprend esa misma noche, al ver el rostro sbitamente radiante de la seorita Stangerson cuando supo que se haba escapado. Y comprend que, para salvar a la desdichada, mejor que atrapar al hombre es hacerlo callar, del

modo que sea. Pero matar a un hombre, matar a un hombre no es cualquier cosa! Y, adems, no es de mi incumbencia... A menos que me d motivos!... Por otra parte, hacerlo callar sin que la dama me haga confidencias... implica tener que adivinarlo a partir de nada!... Felizmente, amigo mo, adivin, o mejor dicho, razon..., y al hombre de esta noche slo le pido que me traiga la cara material que debe entrar... -En el crculo... -Exactamente, y su cara no me sorprender!... -Pero yo crea que usted haba visto su cara la noche que salt en la habitacin... -Mal..., la vela estaba en el piso..., y, adems, con toda esa barba... -Acaso esta noche no la tendr? -Creo que puedo afirmar que la tendr... Pero la galera est iluminada y, adems, ahora s..., o, al menos, mi cerebro sabe... Entonces, mis ojos vern... -Si slo se trata de verlo y dejarlo escapar..., para qu estar armados? -Querido amigo, porque si el hombre del Cuarto Amarillo y de la Galera Inexplicable sabe que yo s, es capaz de todo. As que tendremos que defendernos. -Y est seguro de que vendr esta noche? -Tan seguro como de que usted est aqu!... Esta maana, a las diez y media, la seorita Stangerson se las ingeni, con gran habilidad, para que las enfermeras no estuvieran con ella esta noche; les dio franco por veinticuatro horas, con pretextos verosmiles, y no quiso que nadie velara por ella durante su ausencia, excepto su padre, que dormir en el gabinete de su hija y que acepta esta nueva funcin con una alegra agradecida. La coincidencia de la partida del seor Darzac (segn lo que l me dijo) y de las excepcionales precauciones de la seorita Stangerson para asegurarse de quedarse casi completamente sola, no dejan lugar a dudas. La llegada del asesino, que Darzac teme, la seorita Stangerson la prepara! -Es espantoso! -S. -Entonces, la maniobra que le vimos hacer es para dormir a su padre? -S. -En una palabra, para el asunto de esta noche, slo somos dos? -Cuatro; el casero y su mujer vigilan, por si acaso... Creo que su vigilancia es intil antes... Pero el casero podr serme til despus, si hay que matar! -Entonces cree que habr que matar? Mataremos, si l as lo quiere! -Por qu no advertir al to Jacques? Hoy no va a recurrir a sus servicios? -No -me respondi Rouletabille con tono brusco. Permanec un instante en silencio; despus, deseoso de conocer el fondo del pensamiento de Rouletabille, le pregunt de sopetn: -Por qu no advertir a Arthur Rance? Podra sernos de gran ayuda... -Ah, bueno! -dijo Rouletabille de mal humor-. Acaso quiere poner a todo el mundo al tanto de los secretos de la seorita Stangerson?... Vamos a cenar... Ya es hora... Esta noche cenamos con Frdric Larsan..., a menos que siga pisndole los talones a Robert Darzac... No lo pierde de vista ni un segundo. Pero, bah!, si no est aqu ahora, estoy completamente seguro de que vendr esta noche... Cmo lo voy a engaar! En ese momento, omos ruido en la habitacin de al lado. -Debe ser l -dijo Rouletabille. -Me olvidaba de preguntarle -le dije-: cuando estemos ante el polica, no haremos ninguna alusin a la expedicin de esta noche, no? -Obviamente; actuamos solos, por nuestra propia cuenta. -Y toda la gloria ser para nosotros?

Rouletabille, rindose, aadi: -T lo has dicho, engredo! Cenamos con Frdric Larsan, en su habitacin. Lo encontramos all... Nos dijo que acababa de llegar y nos invit a sentarnos a la mesa. La cena transcurri en el mejor clima del mundo, y no me cost comprender que esto deba atribuirse a que cada uno de ellos estaba prcticamente seguro de haber llegado, por fin, a la verdad. Rouletabille le confi al gran Fred que yo haba venido a verlo por propia iniciativa y que me haba pedido que me quedara para ayudarlo con un extenso trabajo que tena que entregar, esa misma noche, a Lpoque. Yo deba regresar a Pars -le inform- en el tren de las once, llevando conmigo su original, que era una especie de folletn, en el que el joven reportero detallaba los principales episodios de los misterios del Glandier. Larsan sonri ante esta explicacin como un hombre que no se deja engaar fcilmente, pero que se cuida, por cortesa, de emitir el menor comentario sobre cosas que no le conciernen. Tomando mil precauciones con el tipo de lenguaje que empleaban y hasta en la entonacin de sus frases, Larsan y Rouletabille conversaron largo y tendido sobre la presencia de Arthur Rance en el castillo y de su pasado en los Estado Unidos, que hubieran querido conocer mejor, al menos en lo que respecta a las relaciones que mantuvo con los Stangerson. En un momento, Larsan, que de pronto pareci no sentirse del todo bien, dijo con esfuerzo: -Yo creo, seor Rouletabille, que no tenemos mucho ms que hacer en el Glandier, y me parece que ya no dormiremos muchas noches ms aqu. -Eso mismo me parece a m, seor Fred. -Entonces cree, amigo mo, que el caso est concluido? -Creo, en efecto, que est concluido y que ya no tiene nada nuevo que revelarnos -replic Rouletabille. -Tiene usted un culpable? -pregunt Larsan. -Y usted? -S. -Yo tambin -dijo Rouletabille. -Ser el mismo? -No lo creo, si usted no ha cambiado de opinin -dijo el joven reportero, y agreg con firmeza-: El seor Darzac es un hombre honesto! -Est seguro? -pregunt Larsan-. Pues bien, yo estoy seguro de lo contrario... Entonces, me desafa? -S, lo desafo. Y le ganar, seor Frdric Larsan. -La juventud no duda ante nada -concluy el gran Fred, riendo y estrechndome la mano. Rouletabille respondi como un eco: -Ante nada! Pero de pronto, Larsan, que se haba levantado para desearnos las buenas noches, se llev las manos al pecho y se tambale. Tuvo que apoyarse en Rouletabille para no caer. Se haba puesto extremadamente plido. -Oh! Oh! -exclam-. Qu me pasa? Estar envenenado? Y nos miraba con ojos extraviados... Lo interrogamos en vano: ya no responda... Se desplom en un silln y no pudimos sacarle una palabra. Estbamos muy preocupados, por l y por nosotros, porque habamos comido los mismos platos que Frdric Larsan haba probado. Nos comportamos solcitamente con l. Ahora no pareca sufrir, pero su cabeza, pesada, descansaba sobre sus hombros, y sus prpados cados nos ocultaban su mirada. Rouletabille se inclin sobre su pecho y le auscult el corazn... Cuando se volvi a levantar, mi amigo tena el rostro tan sereno, como alterado se lo haba visto un momento antes. -Duerme -me dijo.

Y me llev a su habitacin, luego de cerrar la puerta del cuarto de Larsan. -El narctico? -pregunt-. Acaso la seorita Stangerson quiere poner a dormir a todo el mundo esta noche? -Tal vez... -me respondi Rouletabille, pensando en otra cosa. -Y nosotros!... Nosotros! -exclam-. Quin dice que no hayamos ingerido el mismo narctico? -Se siente usted mal? -me pregunt Rouletabille con sangre fra. -No, en absoluto! -Tiene ganas de dormir? -Para nada... -Pues bien, amigo mo, fmese este excelente cigarro. Y me pas un habano de primera calidad, que le haba regalado el seor Darzac; l, por su parte, encendi su cachimba, su eterna cachimba. Nos quedamos as, en la habitacin, hasta las diez, sin pronunciar una palabra. Hundido en un silln, Rouletabille fumaba sin cesar, con el ceo fruncido y la mirada lejana. A la diez, se quit los zapatos, me hizo una sea y comprend que deba descalzarme como l. Cuando estuvimos en medias, Rouletabille dijo, en voz tan baja que, ms que or, adivin la palabra: -Revlver. Saqu el revlver del bolsillo de mi chaqueta. -Crguelo -sigui diciendo. Lo cargu. Entonces, se dirigi a la puerta de su habitacin y la abri con infinita precaucin; la puerta no chirri. Estbamos en el recodo de la galera. Rouletabille me hizo una nueva sea. Comprend que tena que ocupar mi puesto en el cuartito oscuro. Cuando me estaba alejando de l, Rouletabille me alcanz y me abraz; despus lo vi regresar a la habitacin tomando las mismas precauciones. Sorprendido por ese abrazo y un poco preocupado, llegu a la galera recta, que recorr sin dificultad; cruc el descanso y segu mi camino por la galera del ala izquierda hasta el cuartito oscuro. Antes de entrar en l, mir de cerca el cordn de la cortina de la ventana... Efectivamente, slo tena que tocarlo con un dedo para que la pesada cortina cayera de golpe, ocultando a Rouletabille el cuadrado de luz: la seal convenida. El ruido de unos pasos me detuvo ante la puerta de Arthur Rance. As que todava no estaba acostado! Pero cmo segua an en el castillo, si no haba cenado con el seor Stangerson y su hija? Al menos, yo no lo haba visto a la mesa en el momento en el que sorprendimos la maniobra de la seorita Stangerson. Me retir al cuartito oscuro. Vea toda la galera hasta el fondo, una galera iluminada como de da. Evidentemente, nada de lo que iba a ocurrir en ella se me poda escapar. Pero qu iba a ocurrir? Quizs algo muy grave. Nuevo recuerdo inquietante del abrazo de Rouletabille. No se abraza as a los amigos sino en las grandes ocasiones, o cuando van a correr algn peligro! Entonces yo corra peligro? Mi puo se crisp sobre la culata del revlver y esper. No soy un hroe, pero tampoco un cobarde. Esper cerca de una hora sin advertir nada anormal. Afuera, la lluvia, que haba empezado a caer violentamente hacia las nueve de la noche, haba cesado. Mi amigo me haba dicho que probablemente no ocurrira nada hasta las doce o la una de la maana. Sin embargo, no eran sino las once y media cuando la puerta de la habitacin de Arthur Rance se abri. O el dbil chirrido de los goznes. Pareca que la haban abierto desde adentro con la mayor precaucin. La puerta permaneci abierta un instante, que me pareci muy largo. Como la puerta abra hacia la galera, es decir, hacia afuera de la habitacin, no poda ver ni lo que pasaba en el cuarto ni detrs de la puerta. En ese momento, percib un extrao ruido que se repeta por tercera vez, proveniente del parque, y al que no haba

prestado mayor importancia de la que se suele dar al maullido de los gatos que andan de noche por los tejados. Pero esta tercera vez el maullido fue tan puro y tan especial que record lo que haba odo contar acerca del grito del Animalito de Dios. Como, hasta el momento, ese grito haba acompaado a todos los dramas que haban ocurrido en el Glandier, no pude dejar de estremecerme al pensar en esto. De inmediato, vi aparecer, del otro lado de la puerta, a un hombre que volvi a cerrarla. Al principio no pude reconocerlo, ya que me daba la espalda y estaba inclinado sobre un bulto bastante voluminoso. Luego de cerrar la puerta y cargar el bulto, el hombre se volvi hacia el cuartito oscuro. El que sala, a aquella hora, de la habitacin de Arthur Rance, era el guardabosque. Era el Hombre Verde. Llevaba puesto el mismo traje con que lo habamos visto en el camino, frente a la Posada del Torren, el da en que llegu al Glandier, y que tambin llevaba esa misma maana cuando, al salir del castillo, nos lo encontramos Rouletabille y yo. No haba dudas, era el guardabosque. Lo vi muy claramente. Su cara pareca expresar cierta ansiedad. Cuando el maullido del Animalito de Dios reson afuera por cuarta vez, apoy el bulto en la galera y se acerc a la segunda ventana, contando desde el cuartito oscuro. No hice ningn movimiento porque tema revelar mi presencia. Cuando estuvo frente a la ventana, peg su frente contra los cristales traslcidos y mir la oscuridad del parque. Permaneci all medio minuto. La noche, por intervalos, era clara, iluminada por una luna resplandeciente que, de pronto, desapareca detrs de un nubarrn. El Hombre Verde levant los brazos dos veces e hizo seas que no comprend; despus, alejndose de la ventana, volvi a cargar el bulto y se dirigi al descanso de la escalera por la galera. Rouletabille me haba dicho: "Cuando vea algo, desate el cordn". Yo vea algo. Era esto lo que Rouletabille esperaba? No me corresponda decidirlo: slo tena que ejecutar la orden que me haban dado. Desat el cordn. Mi corazn lata, a punto de estallar. El hombre lleg al descanso, pero, ante mi gran asombro, cuando esperaba verlo seguir su camino por el ala derecha de la galera, lo vi bajar la escalera que conduca al vestbulo. Qu hacer? Estpidamente, mir la pesada cortina que haba cado sobre la ventana. Ya haba hecho la seal, y no vea aparecer a Rouletabille en la esquina del recodo de la galera. Nadie vino; nada se present. Estaba perplejo. Transcurri una media hora, que me pareci un siglo. Qu hacer ahora, aun si vea otra cosa? Ya haba dado la seal, no poda darla por segunda vez... Por otro lado, aventurarme en la galera en ese momento poda arruinar todos los planes de Rouletabille. Despus de todo, yo no tena nada que reprocharme, y si haba pasado algo que mi amigo no esperaba, el nico responsable era l. Como no haba ninguna manera de prestarle alguna ayuda para advertirle, arriesgu el todo por el todo: sal del cuartito y, siempre descalzo, calculando mis pasos y escuchando el silencio, me dirig al recodo de la galera. No haba nadie all. Fui a la puerta de la habitacin de Rouletabille. Escuch. Nada. Llam muy suavemente. Nada. Gir el picaporte, la puerta se abri. Entr a la habitacin. Rouletabille estaba tendido, cuan largo era, sobre el parqu.

22. EL CADVER INCREBLE


Con una ansiedad inexpresable, me inclin sobre el cuerpo del reportero y tuve la alegra de comprobar que dorma. Dorma con ese sueo profundo y enfermizo con el que vi dormirse a Frdric Larsan. l tambin era vctima del narctico que haban volcado en nuestros alimentos. Por qu yo no haba corrido la misma suerte? Entonces pens que deban

de haber vertido el narctico en el vino o en el agua, porque as se explicaba todo: yo no bebo durante las comidas. Como padezco por naturaleza de una obesidad prematura, estaba a rgimen seco, como le dicen. Sacud con fuerza a Rouletabille, pero no logr que abriera los ojos. Este sueo deba de ser obra de la seorita Stangerson. Seguramente, ella haba pensado que era ms de temer la vigilancia de ese muchacho, que lo prevea todo, que saba todo!, que la de su padre. Recuerdo que, mientras nos serva, el mayordomo nos haba recomendado un excelente vino Chablis, que, probablemente, haba pasado por la mesa del profesor y de su hija. As transcurri ms de un cuarto de hora. Ante circunstancias tan extremas, cuando tanto necesitbamos estar despiertos, decid emplear medidas enrgicas. Ech un jarro de agua sobre la cabeza de Rouletabille. Por fin abri los ojos! Unos pobres ojos apagados, sin vida ni mirada. Pero no era acaso la primera victoria? Quise completarla; le di a Rouletabille un par de cachetadas en las mejillas y lo levant. Suerte! Sent que se incorporaba entre mis brazos y lo o murmurar: -Siga, pero no haga tanto ruido!... Seguir cachetendolo sin hacer ruido me pareci una empresa imposible. Me puse a pellizcarlo y a sacudirlo, y pudo sostenerse sobre sus piernas. Estbamos salvados!... -Me han dormido... -dijo-. Ah! Pas quince minutos abominables antes de ceder al sueo... Pero ahoya ya pas! No me deje solo!... No haba terminado la frase, cuando un horrible alarido, que reson en todo el castillo, un verdadero grito de muerte, nos desgarr los odos... -Maldicin! -aull Rouletabille-. Llegamos demasiado tarde!... Y quiso precipitarse hacia la puerta; pero estaba aturdido y rod contra las paredes. Yo ya estaba en la galera, empuando el revlver, y corra como loco hacia la habitacin de la seorita Stangerson. En el preciso instante en el que llegaba a la interseccin del recodo de la galera y la galera recta, vi a un individuo que hua de los aposentos de la seorita Stangerson y que, en un par de saltos, alcanz el descanso de la escalera. No pude contenerme: dispar... El tiro reson en la galera con un estruendo ensordecedor; pero el hombre, que segua saltando como un desquiciado, baj velozmente la escalera. Corr detrs de l gritando: "Alto! Alto o te mato!...". Cuando me precipitaba a mi vez hacia la escalera, vi frente a m a Arthur Rance, que llegaba desde el fondo de la galera del ala izquierda del castillo gritando: "Qu pasa?... Qu pasa?". Arthur Rance y yo llegamos casi al mismo tiempo al pie de la escalera. La ventana del vestbulo estaba abierta. Vimos claramente la silueta del hombre que hua e, instintivamente, descargamos nuestros revlveres en direccin a l. El hombre estaba a ms de diez metros delante de nosotros; tropez y cremos que iba a caer. Entonces saltamos por la ventana, pero el hombre sigui corriendo con renovado vigor. Yo estaba en medias y el americano, descalzo: no podamos pretender alcanzarlo si nuestros revlveres no lo alcanzaban! Disparamos nuestros ltimos cartuchos sobre l, que segua huyendo... Pero se escapaba por el lado derecho del patio hacia el costado del ala derecha del castillo, hacia ese rincn rodeado de fosos y de altas rejas de donde le sera imposible escapar, ese rincn que no tena otra salida, para nosotros, que la puerta del pequeo cuarto voladizo habitado ahora por el guardabosque. El hombre, aunque inevitablemente herido por nuestras balas, ahora nos llevaba unos veinte metros de ventaja. De pronto, detrs de nosotros, encima de nuestras cabezas, una de las ventanas de la galera se abri y omos la voz de Rouletabille que clamaba, desesperado: -Dispare, Bernier, dispare! Y en la clara noche, noche de luna, en ese momento estall la descarga elctrica de un relmpago. A la luz del relmpago, vimos al to Bernier, de pie con su escopeta, en la puerta del torren.

Haba apuntado bien. La sombra cay. Pero como haba llegado al costado del ala derecha del castillo, lo hizo del otro lado del ngulo del edificio; es decir que la vimos caer, pero qued definitivamente tendida en el suelo al otro lado del muro, que no alcanzbamos a ver. Veinte segundos despus, Bernier, Arthur Rance y yo llegbamos hasta all. La sombra estaba muerta a nuestros pies. Arrancado evidentemente de su sueo letrgico por los gritos y las detonaciones, Larsan acababa de abrir la ventana de su habitacin y nos gritaba, como haba gritado Arthur Rance: -Qu pasa? Qu pasa? Nosotros permanecamos inclinados sobre la sombra, sobre la misteriosa sombra muerta del asesino. Rouletabille, ahora completamente despierto, se reuni con nosotros en ese mismo momento, y le grite: -Est muerto! Est muerto!... -Mejor -dijo-. Llvenlo al vestbulo del castillo... -pero rectific-. No! No! Pongmoslo en el cuarto del guardabosque! Rouletabille golpe a la puerta de la habitacin del guardabosque... Nadie respondi..., cosa que no me sorprendi, naturalmente. -Evidentemente, no est -dijo el reportero-, si no ya habra salido... Llevemos, pues, el cuerpo al vestbulo... Desde que habamos llegado hasta la sombra muerta, la noche se haba vuelto tan oscura, a causa de un nubarrn que ocultaba la luna, que slo podamos tocar aquella sombra, pero sin distinguir sus rasgos. Y, sin embargo, nuestros ojos tenan prisa por saber! El to Jacques, que llegaba, nos ayud a transportar el cadver hasta el vestbulo del castillo. All lo depositamos en el primer peldao de la escalera. Durante el trayecto sent en mis manos la sangre caliente que manaba de sus heridas... El to Jacques corri a la cocina y regres con una linterna. Se inclin sobre la cara de la sombra muerta y reconocimos al guardabosque, aquel a quien el dueo de la Posada del Torren llamaba el Hombre Verde y que, una hora antes, yo haba visto salir de la habitacin de Arthur Rance cargando un bulto. Pero lo que haba visto slo se lo poda informar a Rouletabille, cosa que hice, por cierto, unos instantes despus. ........................................................................................................................................ No puedo guardar silencio acerca de la enorme estupefaccin -incluso dira la cruel decepcin- que demostraron Joseph Rouletabille y Frdric Larsan, que se haba reunido con nosotros en el vestbulo. Tocaban el cadver..., miraban aquella cara muerta, el traje verde del guardabosque..., y repetan al unsono: -Imposible!... Es imposible! Rouletabille lleg a exclamar: -Es para darse por vencido! El to Jacques mostraba un dolor estpido, acompaado de lamentos ridculos. Afirmaba que nos habamos equivocado y que el guardabosque no poda ser el asesino de su ama. Tuvimos que hacerlo callar. Si hubiramos asesinado a su hijo, no habra gimoteado tanto; y yo explicaba estos excesivos buenos sentimientos por el miedo que deba de tener de que creyramos que se alegraba por este dramtico deceso; todos saban, en efecto, que el to Jacques detestaba al guardabosque. Comprob que, de todos nosotros, que estbamos muy desaliados, descalzos o en medias, el nico que estaba completamente vestido era el to Jacques. Pero Rouletabille no haba soltado el cadver; arrodillado sobre las baldosas del vestbulo, iluminado por la linterna del to Jacques, desvesta el cuerpo del guardabosque... Desnud su pecho. Sangraba.

Y, de repente, sacndole la linterna al to Jacques, dirigi sus rayos muy cerca de la herida abierta. Entonces, se levant y en un tono extraordinario, en un tono de salvaje irona, dijo: -Este hombre, que ustedes creen haber matado a tiros, ha muerto por una cuchillada en el corazn! Una vez ms, cre que Rouletabille se haba vuelto loco y me inclin, a mi vez, sobre el cadver. Entonces pude comprobar que, efectivamente, el cuerpo del guardabosque no tena ninguna herida de proyectil, y que, en cambio, la regin cardaca haba sido atravesada por una afilada hoja de cuchillo.

23. LA DOBLE PISTA


No me haba repuesto an del estupor que me provocaba tal descubrimiento, cuando mi joven amigo me toc el hombro y me dijo: -Sgame! -Adnde? -le pregunt. -A mi habitacin. -Qu vamos a hacer? -Reflexionar. En lo que a m respecta, confieso que estaba totalmente imposibilitado no slo de reflexionar, sino incluso de pensar; y, en aquella noche trgica, despus de los acontecimientos cuyo horror slo era equiparable a su incoherencia, difcilmente me explicaba cmo Rouletabille poda pretender "reflexionar" entre el cadver del guardabosque y la posible agona de la seorita Stangerson. No obstante, eso fue lo que hizo, con la sangre fra de los grandes capitanes en medio de las batallas. Empuj la puerta de la habitacin detrs de nosotros, me indic un silln, se sent calmosamente frente a m y, por supuesto, encendi su pipa. Yo lo miraba reflexionar... y me dorm. Cuando me despert, era de da. Mi reloj marcaba las ocho. Rouletabille ya no estaba all. Su silln, frente a m, estaba vaco. Me levant; comenzaba a estirar mis miembros cuando la puerta se abri y mi amigo regres. Enseguida advert, por su aspecto, que mientras yo dorma, l no haba perdido el tiempo. -La seorita Stangerson? -le pregunt de inmediato. -Su estado es alarmante, pero no desesperado. -Hace mucho que sali usted de la habitacin? -Con las primeras luces del amanecer. -Ha trabajado? -Mucho. -Qu descubri? -Una doble huella de pasos muy notoria y que hubiera podido despistarme... -Y ya no? -No. -Explica algo? -S. -Algo relativo al cadver increble del guardabosque? -S. Ahora ese cadver es absolutamente creble. Esta maana descubr, mientras paseaba alrededor del castillo, dos tipos de pasos distintos, que anoche dejaron sus huellas al mismo tiempo, unas al lado de las otras. Y digo "al mismo tiempo" porque, en realidad, no poda ser de otro modo, ya que, si una de las huellas hubiera venido despus de la otra, siguiendo el mismo camino, varias veces se habra superpuesto a la otra, lo cual no ocurri en ningn

momento. Los pasos de uno no caminaban sobre los del otro. No, eran los pasos de dos personas que parecan estar conversando entre s. Esta doble huella se alejaba de todas las dems hacia el centro del patio, para salir de l y dirigirse al robledal. Sala del patio con los ojos clavados en mi pista, cuando me encontr con Frdric Larsan. Inmediatamente se interes mucho por mi trabajo, porque esa doble huella mereca realmente nuestro inters. Volvamos a encontrar all la doble huella de pasos del caso del Cuarto Amarillo: los pasos toscos y los pasos elegantes; pero, mientras en el caso del Cuarto Amarillo los pasos toscos slo se unan con los pasos elegantes en el borde del estanque, para luego desaparecer -por lo que Larsan y yo dedujimos que esas dos clases de pasos pertenecan a un mismo individuo que no haba hecho ms que cambiar de calzado-, aqu, los pasos toscos y los pasos elegantes caminaban juntos. Semejante comprobacin bastaba para hacerme dudar de mis convicciones anteriores. Larsan pareca pensar como yo; as que nos quedamos inclinados sobre las huellas, husmeando los pasos como perros al acecho. Saqu de mi portafolios las plantillas de papel. La primera plantilla era la que haba recortado sobre la huella de los zapatos del to Jacques que haba encontrado Larsan, es decir, sobre la huella de los pasos toscos; esta primera plantilla, digo, coincidi perfectamente con una de las huellas que tenamos ante nuestros ojos, y la segunda plantilla, que era el dibujo de los pasos elegantes, tambin coincidi con la huella correspondiente, pero con una ligera diferencia en la punta. En una palabra, esta nueva huella del paso elegante slo difera de la encontrada a orillas del estanque en la punta de la bota. No podamos concluir que esta huella perteneca al mismo personaje, pero tampoco afirmar que no le perteneca. Poda ser el mismo desconocido usando otras botas. Siempre siguiendo esta doble huella, Larsan y yo fuimos a parar a la salida del robledal, y nos encontramos ante la misma orilla del estanque que descubrimos en nuestra primera pesquisa. Pero, esta vez, ninguna de las huellas se detena all y ambas, tomando el sendero, desembocaban en la gran ruta de pinay. All nos topamos con un gran macadn78 reciente que no nos dej ver nada ms. Volvimos, pues, al castillo sin decirnos una palabra. Al llegar al patio nos separamos; pero, como consecuencia del camino que haban seguido nuestros respectivos pensamientos, nos volvimos a encontrar delante de la puerta del to Jacques. Encontramos al viejo criado en la cama y enseguida comprobamos que las prendas que haba arrojado sobre una silla estaban en un estado lamentable y su calzado, unos zapatos absolutamente iguales a los que conocamos, estaba extraordinariamente embarrado. Sin duda, el to Jacques no haba ensuciado de ese modo su calzado ni empapado su ropa al ayudar a transportar el cadver del guardabosque, desde el costado del patio hasta el vestbulo, ni al ir a buscar una linterna a la cocina, puesto que entonces no llova. Pero haba llovido antes y despus de ese momento. En cuanto a la cara del hombre, no era nada linda. Pareca reflejar un cansancio extremo, y sus ojos parpadeantes nos miraron desde el principio con espanto. Lo interrogamos. Al comienzo, nos contest que se haba acostado inmediatamente despus de la llegada al castillo del mdico que el mayordomo haba ido a buscar; pero tanto lo presionamos, de tal modo le demostramos que estaba mintiendo, que termin por confesarnos que, efectivamente, haba salido del castillo. Naturalmente, le preguntamos la razn; nos respondi que le dola la cabeza y que necesitaba tomar aire, pero que no haba ido ms all del robledal. Entonces le describimos todo el trayecto que haba seguido, como si lo hubiramos visto caminar. El anciano se incorpor y se puso a temblar. -Usted no estaba solo! -exclam Larsan. -Entonces lo vieron! -dijo el to Jacques. -A quin? -pregunt.
78

El macadn es una mezcla de piedra machacada y arena, utilizada para el empedrado de rutas, calles, caminos, etc

-Pues al fantasma negro! Y el to Jacques nos cont que haca unas cuantas noches que vea al fantasma negro. Apareca en el parque a medianoche y se deslizaba entre los rboles con una agilidad increble. Pareca atravesar el tronco de los rboles. Dos veces el to Jacques, que haba divisado al fantasma a travs de su ventana a la claridad de la luna, se haba levantado y, decidido, haba salido en busca de aquella extraa aparicin. Dos das antes haba estado a punto de alcanzarla, pero se haba desvanecido en la esquina del torren. Finalmente, anoche, cuando sali del castillo evidentemente sugestionado por la idea del nuevo crimen que acababa de cometerse, vio al fantasma negro surgir de pronto en medio del patio. Al principio, lo sigui con prudencia, luego ms de cerca... Y as haba dado la vuelta al robledal y al estanque, y haba llegado hasta el borde de la ruta de pinay. All, el fantasma desapareci sbitamente. -No vio su cara? -pregunt Larsan. -No! No vi ms que velos negros... -Y despus de lo que pas en la galera, por qu no se abalanz sobre l? -No pude! Estaba aterrado... Apenas tena fuerzas para seguirlo... -Usted no lo sigui, to Jacques -dije con tono amenazadorUsted fue con el fantasma hasta la ruta de pinay y caminaron tomados del brazo! -No! -exclam-. Empez a llover a cntaros... Regres!... No s qu habr sido del fantasma negro... Pero desvi sus ojos de m. Lo dejamos solo. Cuando estuvimos afuera, comentamos el caso. -Cmplice? -le pregunt a Larsan con un tono singular, mirndolo bien de frente para sorprender el fondo de su pensamiento. -Quin puede saberlo?... Quin puede saberlo en un caso como este?... Hace veinticuatro horas hubiera jurado que no hay cmplices!... Y me dej, anuncindome que abandonaba el castillo de inmediato para ir a pinay. Rouletabille haba terminado su relato. Le pregunt: -Y bien? Qu conclusin se puede sacar de todo esto?... A m no se me ocurre nada... No lo entiendo!... En fin! Qu sabe usted? Todo!... -exclam-. Todo! Nunca haba visto su cara tan radiante. Se levant y me estrech la mano con fuerza... -Entonces, explqueme... -le supliqu. -Vamos a averiguar cmo est la seorita Stangerson -me respondi bruscamente.

24. ROULETABILLE CONOCE LAS DOS MITADES DEL ASESINO


La seorita Stangerson haba estado a punto de ser asesinada por segunda vez. Por desgracia, la segunda fue mucho peor que la primera. Las tres cuchilladas que el hombre le haba asestado en el pecho, en esta nueva noche trgica, la tuvieron mucho tiempo entre la vida y la muerte y cuando, por fin, la vida prevaleci y se pudo confiar en que la desdichada mujer, una vez ms, escapara de su sangriento destino, advertimos que, a pesar de que da tras da recuperaba el uso de los sentidos, no ocurra lo mismo con su razn. La menor alusin a la horrible tragedia la haca delirar y creo que no es exagerado decir que el arresto de Robert Darzac, que tuvo lugar en el castillo de Glandier, a la maana siguiente del descubrimiento del cadver del guardabosque, ahond todava ms el abismo moral donde vimos desaparecer esa hermosa inteligencia. Robert Darzac lleg al castillo hacia las nueve y media. Lo vi correr por el parque, los cabellos y las ropas en desorden, embarrado, en un estado lamentable. Su rostro tena una palidez mortal. Rouletabille y yo estbamos acodados en una ventana de la galera. Nos vio y

lanz un grito desesperado hacia nosotros: -Llego demasiado tarde!... Rouletabille le grit: -Est viva!... Un minuto despus, el seor Darzac entraba en los aposentos de la seorita Stangerson y, a travs de la puerta, omos sus sollozos. ........................................................................................................................................ -Qu fatalidad! -gema a mi lado Rouletabille-. Qu dioses infernales buscan la desgracia de esta familia! Si no me hubiera dormido, habra salvado a la seorita Stangerson del hombre, y lo habra dejado mudo para siempre!... Y el guardabosque no estara muerto! ........................................................................................................................................ El seor Darzac se reuni con nosotros. Su rostro estaba baado en lgrimas. Rouletabille le cont todo: cmo haba tomado precauciones para la seguridad de la seorita Stangerson y la suya; cmo hubiera logrado alejar al hombre para siempre "despus de ver su rostro", y cmo su plan haba naufragado en sangre, a causa del narctico. -Ah!, si usted realmente hubiera tenido confianza en m -dijo en voz baja el joven-, si le hubiera dicho a la seorita Stangerson que tuviera confianza en m!... Pero aqu todos desconfan de todos... La hija desconfa del padre y la novia del novio... Mientras usted me deca que hiciera todo lo posible por impedir la llegada del asesino, ella preparaba todo para dejarse asesinar!... Y llegu demasiado tarde..., medio dormido..., casi arrastrndome, a esa habitacin donde la visin de la desdichada, baada en sangre, me despert del todo... Por pedido del seor Darzac, Rouletabille cont la escena. Apoyndose en las paredes para no caer, mientras en el vestbulo y en el patio de honor79 perseguamos al asesino, se haba dirigido hacia la habitacin de la vctima... Las puertas de la antecmara estn abiertas y entra: la seorita Stangerson yace exnime, echada a medias sobre el escritorio, con los ojos cerrados; su bata, roja por la sangre que brota a mares de su pecho. A Rouletabille, todava bajo el influjo del narctico, le parece que se mueve dentro de una pesadilla espantosa. Maquinalmente, vuelve a la galera, abre una ventana, nos anuncia a gritos el crimen, nos ordena tirar a matar y vuelve a los aposentos. Inmediatamente despus, atraviesa el gabinete desierto, entra en el saln cuya puerta ha quedado entreabierta, sacude al seor Stangerson en el canap donde se ha recostado y lo despierta como yo lo despertara a l haca un momento... El seor Stangerson se incorpora con los ojos extraviados, se deja arrastrar por Rouletabille hasta la habitacin, ve a su hija y da un grito desgarrador... Ah! Est despierto, est despierto!... Ahora los dos, uniendo sus fuerzas languidecientes, transportan a la vctima hasta su cama... Luego, Rouletabille quiere unirse a nosotros, para saber..., para saber... Pero, antes de dejar la habitacin, se detiene junto al escritorio... All hay, en el suelo, un paquete... enorme... Un fardo... Qu hace ese paquete ah, junto al escritorio? ... El envoltorio de sarga80 est abierto... Rouletabille se inclina... Papeles..., papeles..., fotografas... Lee: "Nuevo electroscopio condensador diferencial... Propiedades fundamentales de la sustancia intermedia entre la materia ponderable y el ter imponderable En verdad, qu es este misterio y esta formidable irona del destino por los cuales, en el momento en que alguien asesina a su hija, alguien restituye al profesor Stangerson todos esos papeluchos intiles, que arrojar al fuego... ;al fuego..., al fuego...! al da siguiente?
79

El patio de honor es el espacio abierto que se ubica en da entrada principal de dos castillos. All se detenan y estacionaban dos coches, se reciba a dos invitados (por eso, patio de honor) y por l se acceda a da escalera principal. 80 El paquete est envuelto en tela de sarga, cuyo tejido forma unas lineas diagonales.

........................................................................................................................................ Durante la maana que sigui a esa noche horrible, vimos reaparecer al seor de Marquet, a su secretario y a los gendarmes. Nos interrogaron a todos, excepto, naturalmente, a la seorita Stangerson, que se hallaba en un estado prximo al coma. Rouletabille y yo, despus de habernos puesto de acuerdo, dijimos slo lo que quisimos decir. Me cuid de informar sobre mi estancia en el cuartito triangular y la historia del narctico. En resumen, callamos todo lo que permita suponer que presentamos algo y tambin todo lo que pudiera sugerir que la seorita Stangerson esperaba al asesino. La desdichada tal vez pagara con su vida el misterio con el que ella misma rodeaba a su asesino... En absoluto nos corresponda hacer tamao sacrificio intil... Arthur Rance le cont a todo el mundo, con gran naturalidad -con tanta naturalidad que me r qued estupefacto- que haba visto al guardabosque, por ltima vez, hacia las once de la noche. Este haba ido a su habitacin, dijo, para tomar su valija, que deba llevar a la maana siguiente, a primera hora, a la estacin Saint-Michel, "y se detuvo a charlar largamente con l de caza y cazadores furtivos". Arthur William Rance, en efecto, deba dejar el Glandier a la maana e ir a pie, segn su costumbre, hasta Saint-Michel; por eso, aprovechara el viaje matutino del guardabosque al pueblo para despachar su equipaje. Ese era el equipaje que llevaba el hombre verde cuando lo vi salir de la habitacin de Arthur Rance. Al menos, me vi inducido a pensarlo, pues el seor Stangerson confirm sus palabras; agreg que la vspera, por la noche, no haba tenido el placer de compartir la mesa con su amigo Arthur Rance, porque este se haba despedido de su hija y de l hacia las cinco. Arthur Rance haba pedido que slo le sirvieran un t en su cuarto, diciendo que estaba ligeramente indispuesto. Bernier, el casero, por indicacin de Rouletabille, inform que el propio guardabosque le haba pedido que persiguiera a los cazadores furtivos (el guardabosque ya no poda contradecirlo), que se haban dado cita no lejos del robledal y que, al ver que el guardabosque no llegaba, l, Bernier, haba ido a su encuentro... Estaba a la altura del torren cuando divis a un individuo que hua a toda carrera por el lado opuesto, hacia el costado del ala derecha del castillo; en ese mismo momento, sonaron tiros de revlver detrs del fugitivo. Rouletabille haba aparecido en la ventana de la galera y cuando el joven lo divis a l, a Bernier, y lo reconoci, al comprobar que llevaba su fusil le haba gritado que tirara. Entonces Bernier haba disparado su fusil, que ya tena preparado..., y estaba convencido de que haba malherido al fugitivo; hasta lleg a pensar que lo haba matado; y as lo crey hasta que Rouletabille, al examinar el cuerpo que haba cado por el disparo, le mostr que ese cuerpo "haba muerto a causa de una cuchillada". Por lo dems, l segua sin comprender nada de semejante fantasmagora, teniendo en cuenta que, si el cadver encontrado no era el del fugitivo contra el cual todos habamos tirado, este deba de estar en alguna parte. Pero, en ese pequeo rincn del patio donde todos nos habamos reunido alrededor del cadver, "no haba lugar para otro muerto u otro vivo" sin que lo viramos. As habl el to Bernier. Pero el juez de instruccin le respondi que, cuando estbamos en ese rincn del patio, la noche era muy oscura, ya que no habamos podido distinguir el rostro del guardabosque y que, para reconocerlo, habamos tenido que transportarlo al vestbulo... El to Bernier replic que, si no hubiramos visto "el otro cuerpo muerto o vivo", por lo menos le habramos pasado por encima, tan estrecho es ese rincn del patio. Por ltimo, ramos cinco, sin contar el cadver, en ese costado del patio, y hubiera sido verdaderamente extrao que el otro cuerpo se nos escapara... La nica puerta que daba a ese lugar era la de la habitacin del guardabosque, y su puerta estaba cerrada. Encontramos la

llave en el bolsillo del muerto... De todos modos, como el razonamiento de Bernier, que a primera vista pareca lgico, implicaba decir que habamos matado a disparos de armas de fuego a un hombre muerto de una cuchillada, el juez de instruccin no le prest demasiada atencin. Desde el medioda, era evidente para todos que el magistrado estaba convencido de que habamos dejado escapar al fugitivo y que habamos encontrado un cadver que nada tena que ver con nuestro caso. Para l, el cadver del guardabosque era otro asunto. Quera probarlo sin demorarse ms, y es probable que este nuevo caso se correspondiera con ciertas ideas que, desde haca varios das, se haba formado sobre las costumbres del guardabosque, las personas que frecuentaba y la reciente aventura que tena con la mujer del propietario de la Posada del Torren, y corroborase tambin los informes que, seguramente, haba recibido sobre las amenazas de muerte proferidas por el to Mathieu contra el guardabosque, pues, a la una de la tarde, el to Mathieu, a pesar de sus quejas de reumtico y las protestas de su mujer, fue detenido y conducido a Corbeil con la debida escolta. Nada comprometedor se haba descubierto en su casa, pero la conversacin que mantuvo, la vspera, con unos carreteros que la repitieron, lo comprometi ms que si hubieran encontrado en su jergn el cuchillo que haba matado al Hombre Verde. Estbamos all, asombrados por semejante cantidad de acontecimientos tan terribles como inexplicables, cuando, para llevar al colmo la estupefaccin de todos, vimos llegar al castillo a Frdric Larsan, quien haba partido de inmediato luego de ver al juez de instruccin y que volva acompaado de un empleado del ferrocarril. En ese momento estbamos en el vestbulo con Arthur Rance, hablando de la culpabilidad y de la inocencia del to Mathieu (en verdad, Arthur Rance y yo ramos los nicos que conversbamos, porque Rouletabille pareca haberse embarcado en algn sueo lejano y no se ocupaba para nada de lo que decamos). El juez de instruccin y su secretario se encontraban en el saloncito verde, adonde Robert Darzac nos haba conducido cuando llegamos por primera vez al Glandier. El to Jacques, llamado por el juez, acababa de entrar en el saloncito; Robert Darzac estaba arriba, en el cuarto de la seorita Stangerson, con el seor Stangerson y los mdicos. Frdric Larsan entr en el vestbulo con el empleado del ferrocarril. Rouletabille y yo reconocimos de inmediato a ese empleado de barbita rubia. -Mire! El empleado de pinay-sur-Orge! -grit, y mir a Frdric Larsan, quien respondi sonriendo: -S, s, tiene razn, es el empleado de pinay-sur-Orge. Tras lo cual, Fred se hizo anunciar al juez de instruccin por el gendarme que estaba en la puerta del saln. De inmediato sali el to Jacques, e hicieron entrar a Frdric Larsan y al empleado. Pasaron unos instantes, diez minutos tal vez. Rouletabille estaba muy impaciente. La puerta del saloncito volvi a abrirse; el gendarme, llamado por el juez de instruccin, entr en el saln, sali, subi la escalera y volvi a bajarla. Abri nuevamente entonces la puerta del saln y, sin cerrarla, le dijo al juez de instruccin: -Seor juez, el seor Robert Darzac no quiere bajar! -Cmo! No quiere!... -grit el seor de Marquet. -No! Dice que no puede dejar a la seorita Stangerson en el estado en que se encuentra... -Est bien -dijo el seor de Marquet-, ya que no viene a nosotros, iremos a l... De Marquet y el gendarme subieron; el juez de instruccin le hizo seas a Frdric Larsan y al empleado del ferrocarril de que los siguieran. Rouletabille y yo cerrbamos la marcha. Llegamos as a la galera, frente a la puerta de la antecmara de la seorita Stangerson. El seor de Marquet golpe a la puerta. Apareci una doncella. Era Sylvie, una mucamita cuyos cabellos rubios descoloridos caan en desorden sobre un rostro consternado. -Est all el seor Stangerson? -pregunt el juez de instruccin. -S, seor.

-Dgale que deseo hablarle. Sylvie fue a buscar al seor Stangerson. El sabio vino hacia nosotros; lloraba y daba pena verlo. -Qu ms quiere usted de m? -le pregunt al juez-. No podra, seor, dejarme tranquilo en un momento como este! -Seor -dijo el juez-, es absolutamente necesario que tenga de inmediato una conversacin con Robert Darzac. No podra usted convencerlo de que dejara los aposentos de la seorita Stangerson? Si no es as, me vera en la necesidad de franquear el umbral con todo el aparato de la justicia. El profesor no respondi; mir al juez, al gendarme y a todos los que los acompaaban como una vctima mira a sus verdugos, y volvi a entrar en el cuarto. De inmediato sali Robert Darzac. Estaba muy plido y descompuesto, pero, cuando el desdichado vio detrs de Frdric Larsan al empleado del ferrocarril, su rostro se descompuso todava ms, sus ojos se extraviaron y no pudo contener un sordo gemido. Todos habamos percibido la transformacin trgica de esa fisonoma doliente. No pudimos impedir que se nos escapara una exclamacin de pena. Sentimos que ocurra algo definitivo que decida la condena de Robert Darzac. Slo Frdric Larsan tena el rostro resplandeciente y demostraba la alegra de un perro de caza que por fin se ha apoderado de su presa. El seor de Marquet le seal a Darzac al joven empleado de barbita rubia y dijo: -Reconoce al seor? -Lo reconozco -dijo Robert Darzac con una voz que en vano intentaba que sonara firme-. Es un empleado del Orleans en la estacin de pinay-sur-Orge. -Este joven -continu de Marquet-, afirma que lo vio descender del tren en pinay... -Anoche -complet la frase Darzac- a las diez y media... Es verdad!... Hubo un silencio. -Seor Darzac -prosigui el juez de instruccin en un tono embargado de conmovedora emocin-, seor Darzac, qu vino a hacer anoche a pinaysur-Orge, a unos kilmetros del lugar donde intentaban asesinar a la seorita Stangerson?... Darzac se call. No baj la cabeza, pero cerr los ojos, ya sea porque quiso disimular su dolor, ya sea porque temi que se pudiera leer en su mirada algo de su secreto. -Seor Darzac... -insisti el seor de Marquet-, podra usted decirme cmo emple su tiempo anoche? Darzac reabri los ojos. Pareca haber reconquistado todo su dominio de s. -No, seor!... -Reflexione, seor, porque me ver en la necesidad, si persiste en su extraa negativa, de ponerlo a mi disposicin. -Me niego... -Seor Darzac! Queda detenido en nombre de la ley!... El juez no haba terminado de pronunciar esas palabras cuando vi a Rouletabille hacer un movimiento brusco hacia Darzac. Sin duda iba a hablar, pero este ltimo, con un gesto, le cerr la boca... Por lo dems, el gendarme se acercaba ya a su prisionero... En ese momento se oy un llamado desesperado: -Robert!... Robert!... Reconocimos la voz de la seorita Stangerson y, ante ese acento de dolor, ni uno solo de nosotros dej de estremecerse. Esta vez, el propio Larsan palideci. En cuanto al seor Darzac, ya se haba precipitado en la habitacin, en respuesta al llamado... El juez, el gendarme y Larsan entraron detrs de l; Rouletabille y yo nos quedamos en el umbral de la puerta. El espectculo era desgarrador: la seorita Stangerson, cuyo rostro tena la palidez de la muerte, se haba incorporado en la cama a pesar de los dos mdicos y de su

padre... Tenda sus brazos temblorosos hacia Robert Darzac, a quien Larsan y el gendarme haban sujetado... Sus ojos estaban abiertos de par en par..., vea... comprenda... Su boca pareci murmurar una palabra..., una palabra que expir entre sus labios exanges..., una palabra que nadie oy... Y cay desvanecida... Sacaron rpidamente a Darzac fuera del cuarto... Mientras esperbamos un coche que Larsan haba ido a buscar, nos detuvimos en el vestbulo. A todos nos embargaba una extrema emocin. A de Marquet se le saltaban las lgrimas. Rouletabille aprovech ese momento de enternecimiento general para decirle al seor Darzac: -No se defender? -No! -replic el prisionero. -Yo lo defender, seor... -No puede -afirm el desdichado con una dbil sonrisa-. Lo que la seorita Stangerson y yo no pudimos hacer, no lo har usted! -S, lo har. La voz de Rouletabille era extraamente calma y confiada. Prosigui: -Lo har, seor Robert Darzac, porque yo s mucho ms que usted! -No diga pavadas! -murmur Darzac casi con rabia. -Oh! Qudese tranquilo, no sabr nada ms que lo que sea til para salvarlo! -No hay nada que saber, joven..., si quiere merecer mi gratitud. Rouletabille sacudi la cabeza. Se acerc mucho, mucho a Darzac. -Escuche lo que voy a decirle -dijo en voz baja-, y espero que le d confianza. Usted no sabe ms que el nombre del asesino; la seorita Stangerson slo conoce la mitad del asesino, pero yo, yo conozco sus dos mitades, yo conozco al asesino entero!... Robert Darzac abri unos ojos que testimoniaban que no comprenda una palabra de lo que acababa de decirle Rouletabille. Entre tanto, lleg el coche conducido por Frdric Larsan. Hicieron subir a Darzac y al gendarme. Larsan se qued en el pescante. Llevaron al prisionero a Corbeil.

25. ROULETABILLE SE VA DE VIAJE


Esa misma tarde, Rouletabille y yo dejamos el Glandier. Nos sentamos felices: ese lugar no tena nada que pudiera seguir retenindonos. Declar que renunciaba a develar tantos misterios y Rouletabille, dndome una palmada amistosa en el hombro, me confi que no haba nada ms que averiguar en el Glandier, pues el Glandier le haba mostrado todo. Llegamos a Pars alrededor de las ocho. Cenamos rpidamente y despus, cansados, nos separamos, citndonos en mi casa para la maana siguiente. A la hora acordada, Rouletabille entr en mi habitacin. Llevaba un traje a cuadros de pao ingls, un abrigo en el brazo, un sombrero en la cabeza y un bolso en la mano. Me dijo que se iba de viaje. -Cunto tiempo estar ausente? -le pregunt. -Uno o dos meses -dijo-, depende... No me atrev a interrogarlo. -Sabe usted -me dijo- cul es la palabra que la seorita Stangerson pronunci ayer antes de desvanecerse..., mirando al seor Robert Darzac?... -No, nadie la oy... -S! -replic Rouletabille-, yo! Ella le dijo: "habla". -Y el seor Darzac hablar?

-Jams! Hubiera querido prolongar la conversacin, pero me estrech con fuerza la mano, me dese buena suerte y no tuve tiempo ms que para preguntarle: -No tiene ningn temor de que durante su ausencia se cometan nuevos atentados?... -No temo nada ms de ese tipo -dijo l-, desde el momento en que el seor Darzac est en la crcel. Tras esta extraa manifestacin, me dej. No iba a volver a verlo hasta el proceso de Darzac en la Audiencia, cuando compareci ante el tribunal para explicar lo inexplicable.

26. DONDE SE ESPERA CON ROULETABILLE

IMPACIENCIA

JOSEPH

El 15 de enero siguiente, es decir, dos meses y medio despus de los acontecimientos trgicos que acabo de contar, Lpoque public, en la primera columna de la primera plana, este sensacional artculo: El jurado de Seine-et-Oise ha sido convocado hoy para juzgar uno de los casos ms misteriosos que se hayan registrado en los anales judiciales. Nunca proceso alguno ha presentado tantos puntos oscuros, incomprensibles, inexplicables. Y sin embargo, la acusacin no ha dudado un instante en hacer sentar en el banquillo de los acusados a un hombre respetado, estimado, amado por todos los que lo conocen, un joven sabio, esperanza de la ciencia francesa, cuya existencia entera ha sido un modelo de trabajo y de probidad. Cuando Pars conoci el arresto del seor Robert Darzac, un grito unnime de protesta se elev en todas partes. La Sorbona entera, deshonrada por el gesto inaudito del juez de instruccin, proclam su fe en la inocencia del prometido de la seorita Stangerson. El propio seor Stangerson denunci abiertamente el error en el que haba incurrido la justicia y nadie duda que, si la vctima pudiera hablar, vendra a reivindicar ante los doce jurados al hombre que quera convertir en su esposo y que la fiscala quiere enviar al cadalso. Esperemos que, un da no muy lejano, la seorita Stangerson recupere la razn, que momentneamente ha naufragado en el horrible misterio del Glandier. Quieren que ella vuelva a perderla cuando se entere de que el hombre que ama ha muerto a manos del verdugo? Esta pregunta va dirigida al jurado con el cual nos proponemos hablar hoy mismo. Estamos decididos, en efecto, no permitir que doce persona! honradas cometan un abominable error judicial. Por cierto, las coincidencias terribles, las huellas acusadoras, un silencio inexplicable por parte del acusado, un empleo enigmtico del tiempo y la ausencia de toda coartada han podido determinar la conviccin del fiscal, el cual, tras haber buscado en vano la verdad en otra parte, se decidi a encontrarla all. Los

cargos, en apariencia, son tan abrumadores para el seor Robert Darzac, que es preciso excusar que incluso un polica tan astuto, tan inteligente y generalmente tan acertado como el seor Frdric Larsan se haya dejado cegar por ellos. Hasta ahora, todo ha coincidido en acusar al seor Robert Darzac ante la instruccin; hoy, nosotros vamos a defenderlo ante el jurado y llevaremos al tribunal una luz tal, que todo el misterio del Glandier se iluminar. Porque poseemos la verdad. Si no hemos dicho nada antes, es porque as lo exiga el inters mismo de la causa que queremos defender. Nuestros lectores no han olvidado las sensacionales pesquisas annimas que publicamos sobre el "Pie izquierdo de la calle Oberkamps", sobre el famoso robo del "Crdito Universal" y sobre el caso de los "Lingotes de oro de la Casa de la Moneda". Ellas nos permitieron vislumbrar la verdad, antes incluso de que el admirable ingenio de un Frdric Larsan la hubiera develado por completo. Estas pesquisas fueron realizadas por nuestro redactor ms joven, un muchacho de dieciocho aos, Joseph Rouletabille, que maana ser famoso. Cuando estall el caso del Glandier, nuestro joven reportero se dirigi al lugar, forz todas las puertas y se instal en el castillo, de donde haban echado a todos los representantes de la prensa. Junto con Frdric Larsan, busc la verdad; vio con espanto el error en el que se abismaba el genio del clebre polica; en vano intent apartarlo de la mala pista que estaba siguiendo: el gran Fred de ninguna manera acept recibir lecciones de este humilde periodista. Sabemos adnde ha conducido eso al seor Robert Darzac. Pero es preciso que Francia sepa, es preciso que el mundo sepa que, la noche misma del arresto de Robert Darzac, el joven Joseph Rouletabille entr en el escritorio de nuestro director y le dijo: "Me voy de viaje. No podra decirle cunto tiempo estar ausente; tal vez uno, dos o tres meses... Tal vez no vuelva nunca... Aqu tiene una carta... Si no he vuelto el da en que el seor Darzac comparezca ante la Audiencia, abrir usted esta carta en el tribunal, despus de que lo hagan los testigos. Hable para eso con el abogado de Robert Darzac. El seor Darzac es inocente. En esta carta est el nombre del asesino y, no digo las pruebas, pues las pruebas voy a buscarlas, pero s la explicacin irrefutable de su culpabilidad". Y nuestro redactor parti. Hace mucho tiempo que no tenemos noticias, pero un desconocido vino a ver a nuestro director, hace ocho das, para decirle: "Acte segn las instrucciones de Joseph Rouletabille si es necesario. En esa carta est la verdad". El hombre no quiso decirnos su nombre. Hoy, 15 de enero, estamos ante el gran da de la sustanciacin de la causa; Joseph Rouletabille no ha vuelto; tal vez nunca lo volvamos a ver. La prensa, tambin, tiene sus hroes, sus vctimas del deber: el deber profesional, el primero de todos los deberes. Tal vez, a esta altura, haya

sucumbido! Sabremos vengarlo. Nuestro director, esta tarde, estar en la Audiencia de Versal les, con la carta: la carta que contiene el nombre del asesino! En el encabezado del artculo, haban puesto el retrato de Rouletabille. Los parisinos que ese da se dirigieron a Versalles para el proceso llamado del "Misterio del Cuarto Amarillo" no han olvidado, por cierto, la increble multitud que se amontonaba en la estacin Saint-Lazare. No haba ms lugar en los trenes y hubo que improvisar convoyes suplementarios. El artculo de Lpoque haba trastornado a todo el mundo, excitado todas las curiosidades, llevado hasta la exasperacin la pasin de las discusiones. Los partidarios de Joseph Rouletabille y los fanticos de Frdric Larsan intercambiaron trompadas pues, cosa extraa, el fervor de esas personas surga menos de que tal vez se condenara a un inocente, que del inters que ponan en su propia comprensin del misterio del Cuarto Amarillo. Cada uno tena su explicacin y la consideraba vlida. Los que explicaban el crimen segn la teora de Frdric Larsan no admitan que se pudiera poner en duda la perspicacia del popular polica, y los que tenan una explicacin diferente de la de Frdric Larsan, naturalmente afirmaban que deba ser la de Joseph Rouletabille, a quien todava no conocan. Con el nmero de Lpoque en la mano, los "Larsan" y los "Rouletabille" discutan y se peleaban incluso en las escaleras del palacio de justicia de Versalles, y hasta en la sala del juicio. Se haba dispuesto un servicio de guardia extraordinario. La innumerable multitud que no pudo penetrar en el palacio se qued hasta la noche en los alrededores del edificio, contenida a duras penas por los soldados y la polica, vida de novedades, dando crdito a los rumores ms fantsticos. Por un momento, circul el rumor de que acababan de detener, en plena audiencia, al propio seor Stangerson, quien haba confesado ser el asesino de su hija... Era la locura. El nerviosismo estaba en su punto ms alto. Y seguan esperando a Rouletabille. La gente pretenda conocerlo y reconocerlo y, cuando un hombre joven, provisto de un pase, atraves el espacio libre que separaba a la multitud del palacio de justicia, se produjeron avalanchas. Se atropellaban unos a otros, gritaban: "Rouletabille! Ah est Rouletabille!". Unos testigos, que se parecan ms o menos vagamente al retrato publicado por Lpoque, fueron aclamados de igual manera. La llegada del director de Lpoque tambin dio origen a algunas manifestaciones. Unos aplaudieron, otros silbaron. Haba muchas mujeres entre la multitud. En la sala de la Audiencia, el proceso se desarrollaba bajo la presidencia del seor de Rocoux, un magistrado imbuido de todos los prejuicios de los togados, pero profundamente honesto. Haban llamado a los testigos. Naturalmente, yo estaba entre ellos, al igual que todos los que, en mayor o menor grado, haban estado relacionados con los misterios del Glandier: el seor Stangerson, diez aos envejecido, irreconocible; Larsan; el seor Arthur W. Rance, con la cara siempre rubicunda; el to Jacques; el to Mathieu, quien compareci esposado, entre dos gendarmes; la seora Mathieu, baada en lgrimas; los Bernier, las dos enfermeras, el mayordomo, todos los criados del castillo; el empleado de la oficina de correos nmero 40, el empleado del ferrocarril de pinay, algunos amigos del seor y de la seorita Stangerson y todos los testigos de descargo de Robert Darzac. Tuve la suerte de que me citaran entre los primeros testigos, lo que me permiti asistir a casi todo el proceso. No tengo necesidad de decirles cun apretujados estbamos en la sala. Haba abogados sentados hasta en los escalones del "tribunal" y, detrs de los magistrados vestidos con toga roja, estaban representadas todas las autoridades judiciales de los departamentos vecinos. El seor Robert Darzac apareci en el banquillo de los acusados, entre los gendarmes, tan calmo,

tan alto y tan buen mozo, que lo recibi un murmullo de admiracin ms que de compasin. Se inclin de inmediato hacia su abogado, el letrado Henri-Robert, quien, ayudado por su primer secretario, el letrado Andr Hesse, que debutaba en esa ocasin, ya haba comenzado a hojear su expediente. Muchos esperaban que el seor Stangerson estrechara la mano del acusado, pero se realiz la convocatoria de los testigos y todos ellos dejaron la sala sin que esta demostracin sensacional se hubiese producido. Una vez que los jurados tomaron asiento, notamos que parecan sumamente interesados en una rpida conversacin que el letrado Henri-Robert tuvo con el director de L'poque. Este ltimo, a continuacin, fue a tomar asiento en la primera fila del pblico. Algunos se asombraron de que no acompaara a los testigos a la sala para ellos reservada. La lectura del acta de acusacin se realiz, como casi siempre, sin incidentes. No relatar aqu el largo interrogatorio al que fue sometido el seor Darzac. Respondi de la manera ms natural y ms misteriosa a la vez. Todo lo que pudo decir pareci natural; todo lo que call pareca terrible para l, incluso a los ojos de quienes presentan su inocencia. Su silencio sobre los puntos que conocemos se volva contra l, y pareca evidente que ese silencio lo aplastara fatalmente. Se resisti a las amonestaciones del presidente de la Audiencia y del ministerio pblico. Le dijeron que callar, en tales circunstancias, equivala a la muerte. -Est bien -dijo-, entonces la sufrir; pero soy inocente! Con esa habilidad prodigiosa que le dio fama, y aprovechndose del incidente, el letrado Henri-Robert intent exaltar el carcter de su cliente por el mismo hecho de su silencio, haciendo alusin a deberes morales que slo las almas heroicas son capaces de imponerse. El eminente abogado slo logr convencer completamente a quienes conocan al seor Darzac, pero los dems se mantuvieron indecisos. Hubo una suspensin de la audiencia, luego comenz el desfile de los testigos, y Rouletabille segua sin aparecer. Cada vez que se abra una puerta, todos los ojos se dirigan a ella, luego al director de Lpoque, que segua impasible en su lugar. Por fin, se lo vio buscar en su bolsillo y un gran rumor acompa ese gesto. Mi intencin no es recordar aqu todos los incidentes del proceso. Ya he hablado largamente de las etapas del caso, como para imponer a los lectores un nuevo desfile de los tan misteriosos acontecimientos. Tengo prisa por llegar al momento verdaderamente dramtico de esa jornada inolvidable. Se produjo cuando el letrado Henri-Robert le haca unas preguntas al to Mathieu, quien, en el estrado de los testigos, se defenda, entre dos gendarmes, de la acusacin de haber asesinado al Hombre Verde. Su mujer fue llamada y se la confront con l. Ella confes, estallando en sollozos, que haba sido "amiga del guardabosque" y que su marido lo haba sospechado, pero volvi a afirmar que este no tena nada que ver con el asesinato de "su amigo". El letrado Henri-Robert pidi entonces a la corte que aceptara escuchar de inmediato, sobre ese punto, a Frdric Larsan. -En una breve conversacin que acabo de tener con Frdric Larsan, durante la suspensin de la audiencia -declar el abogado-, este me dio a entender que se podra explicar la muerte del guardabosque de otra forma que no fuera la intervencin del to Mathieu. Sera interesante conocer la hiptesis de Frdric Larsan. Frdric Larsan compareci. Se expres de manera concluyente. -No veo -dijo- la necesidad de hacer intervenir al to Mathieu en todo esto. Se lo dije al seor de Marquet, pero los propsitos asesinos de este hombre evidentemente lo han perjudicado ante el seor juez de instruccin. Para m, el asesinato de la seorita Stangerson y el del guardabosque corresponden al mismo caso. Disparamos contra el asesino de la seorita Stangerson, mientras hua por el patio de honor, cremos que lo habamos alcanzado, cremos que lo habamos matado, pero, en verdad, no hizo sino tropezar mientras le disparbamos detrs del ala derecha del castillo. All, el asesino se encontr con el guardabosque, quien sin

duda quiso detener su huida. El asesino todava tena en la mano el cuchillo con el cual acababa de atacar a la seorita Stangerson; apual al guardabosque en el corazn y este muri. Esta explicacin tan simple pareca ms plausible, ya que muchos de quienes se interesaban en los misterios del Glandier la haban esbozado. Se oy un murmullo de aprobacin. -Y en ese caso, qu se hizo del asesino? -pregunt el presidente. -Evidentemente se escondi, seor presidente, en un rincn oscuro de ese costado del patio y, cuando la gente del castillo se fue, llevando el cuerpo, huy tranquilamente. En ese momento, del fondo del pblico de pie, se levant una voz juvenil. En medio del estupor de todos los presentes, dijo: -Estoy de acuerdo con Frdric Larsan respecto de la cuchillada en el corazn. Pero no estoy de acuerdo sobre la forma en que el asesino huy del costado del patio. Todo el mundo se dio vuelta; los ujieres81 se apresuraron a ordenar silencio. El presidente pregunt con irritacin quin haba levantado la voz y orden la inmediata expulsin del intruso, pero se volvi a or la misma voz clara que gritaba: -Soy yo, seor presidente, soy yo, Joseph Rouletabille!

27. DONDE JOSEPH ROULETABILLE APARECE EN TODA SU GLORIA


Hubo un alboroto terrible. Se oyeron gritos de mujeres que se sentan mal. No hubo ninguna consideracin por la majestad de la justicia. Fue un revuelo descontrolado. Todo el mundo quera ver a Joseph Rouletabille. El presidente grit que iba a hacer evacuar la sala, pero nadie lo oy. Entretanto, Rouletabille salt por encima de la balaustrada que lo separaba del pblico sentado, se abri camino a codazos, lleg junto a su director, que lo abraz con efusin, tom su carta de las manos de aquel, la desliz en su bolsillo, penetr en la parte reservada de la sala y lleg as hasta el estrado de los testigos, empujado, empujando, el rostro como una esfera escarlata que iluminaba todava ms la chispa inteligente de sus grandes ojos redondos. Tena ese traje ingls que le haba visto la maana de su partida -pero en qu estado, mi Dios!- el abrigo en el brazo y la gorra de viaje en la mano. Y dijo: -Pido disculpas, seor presidente, el transatlntico se retras! Vengo de Norteamrica. Soy Joseph Rouletabille. Estall una carcajada. Todos estbamos felices con la llegada de ese muchacho. A todos nos pareca que acababan de quitarnos un inmenso peso de encima. Respirbamos. Tenamos la certeza de que realmente traa la verdad... de que nos hara conocer la verdad... Pero el presidente estaba furioso. -Ah! Usted es Joseph Rouletabille... -repiti el presidente-. Y bueno, le ensear, jovencito a no burlarse de la justicia... En espera de que el tribunal delibere sobre su caso, y en virtud de mi poder discreional82, queda usted a disposicin de la justicia. -Pero, seor presidente, eso es precisamente lo que pido: estar a disposicin de la justicia... He venido a ponerme a disposicin de la justicia... Si mi entrada ha armado un poco de revuelo, le pido disculpas al tribunal... Crea, seor presidente, que nadie respeta la justicia ms que yo..., pero entr como pude... Se ech a rer y todo el mundo ri. -Llvenselo! -orden el presidente.
81 82

El ujier es el portero de las salas de un palacio o un tribunal. El poder discrecional no est sujeto a una norma precisa. No es absoluto, pero brinda al magistrado libertad de accin, dentro de los lmites de la ley.

Pero el letrado Henri-Robert intervino. Empez por disculpar al joven, mostr que estaba animado de los mejores sentimientos, hizo comprender al presidente que difcilmente se poda prescindir de la declaracin de un testigo que haba dormido en el Glandier durante toda la semana misteriosa, de un testigo, sobre todo, que pretenda demostrar la inocencia del acusado y aportar el nombre del asesino. -Va a decirnos el nombre del asesino? -pregunt el presidente, agitado pero escptico. -Pero, seor presidente, si no he venido nada ms que para eso! -dijo Rouletabille. En la sala estuvieron a punto de aplaudir, pero los enrgicos shh! de los ujieres restablecieron el silencio. -Joseph Rouletabille -dijo el letrado Henri-Robert- no est citado oficialmente como testigo, pero espero que, en virtud de su poder discrecional, el seor presidente est dispuesto a interrogarlo. -Est bien! -dijo el presidente-, lo interrogaremos. Pero terminemos de una vez... El fiscal se incorpor: -Tal vez sera mejor -observ el representante del ministerio pblico- que este joven nos diga de inmediato el nombre de quien l denuncia como asesino. El presidente acept con una irnica reserva: -Si el seor fiscal le otorga alguna importancia a la declaracin del seor Joseph Rouletabille, no veo inconveniente en que el testigo nos diga de inmediato el nombre de su asesino. Se hubiera odo volar una mosca. Rouletabille se call, mirando con simpata al seor Robert Darzac, quien, por primera vez desde el comienzo del debate, mostraba una expresin agitada y llena de angustia. -Y bien -repiti el presidente-, lo escuchamos, seor Joseph Rouletabille. Esperamos el nombre del asesino. Rouletabille busc tranquilamente en el bolsillo de su chaleco, sac un enorme reloj de bolsillo, mir la hora y dijo: -Seor presidente, recin podr decirle el nombre del asesino a las seis y media. Todava nos quedan cuatro largas horas por delante! En la sala se oyeron murmullos de asombro y desilusin. Algunos abogados dijeron en voz alta: -Se burla de nosotros! El presidente pareca estar encantado; los letrados Henri-Robert y Andr Hesse estaban molestos. El presidente dijo: -Esta broma ha durado bastante. Puede retirarse, seor, a la sala de los testigos. Queda a nuestra disposicin. Rouletabille protest: -Le aseguro, seor presidente -grit con su voz aguda y chillona-, le aseguro que, cuando le haya dicho el nombre del asesino, comprender que no poda decrselo sino a las seis y media! Palabra de honor, hombre! Palabra de Rouletabille!... Pero, mientras esperamos, puedo darle algunas explicaciones sobre el asesinato del guardabosque... El seor Frdric Larsan, quien me vio trabajar en el Glandier, puede decirle con qu cuidado estudi todo este caso. Por ms que tenga una opinin contraria a la suya y afirme que al hacer detener al seor Robert Darzac hizo detener a un inocente, no duda de mi buena fe, ni de la importancia que es preciso acordarle a mis descubrimientos, que a menudo corroboraron los suyos. Frdric Larsan dijo: -Seor presidente, sera interesante or al seor Joseph Rouletabille, mucho ms si no coincide con mi opinin. Un murmullo de aprobacin recibi estas palabras del polica. Aceptaba el duelo como un

buen jugador. La competencia entre esas dos inteligencias que se haban abocado al mismo trgico problema y que haban llegado a dos soluciones diferentes prometa ser apasionante. Como el presidente se mantuvo callado, Frdric Larsan prosigui: -Estamos, pues, de acuerdo en la cuchillada en el corazn que el asesino de la seorita Stangerson le asest al guardabosque; pero, como no estamos de acuerdo respecto del asunto de la huida del asesino del costado del patio, sera interesante saber cmo explica esa huida el seor Rouletabille. -Por cierto -dijo mi amigo-, sera interesante! Toda la sala volvi a echarse a rer. El presidente declar de inmediato que, si volva a repetirse semejante cosa, no dudara en cumplir su amenaza de hacer evacuar la sala. -Verdaderamente -termin el presidente-, no veo qu puede prestarse a risa en un asunto como este. -Yo tampoco! -dijo Rouletabille. Algunas personas, delante de m, se metieron el pauelo en la boca para no estallar en carcajadas... -Vamos -dijo el presidente-, ya oy, jovencito, lo que acaba de decir el seor Frdric Larsan. Segn usted, cmo huy del costado del patio el asesino? Rouletabille mir a la seora Mathieu, quien le sonri con tristeza. -Ya que la seora Mathieu -dijo- ha aceptado confesar el inters que senta por el guardabosque... -La zorra! -grit el to Mathieu. -Hagan salir al to Mathieu! -orden el presidente. Se llevaron al to Mathieu. Rouletabille prosigui: -... Como ella hizo esa confesin, no hay problema en que les diga que la seora a menudo mantena conversaciones con el guardabosque por la noche, en el primer piso del torren, en una habitacin que, en otros tiempos, fue un oratorio. Esas conversaciones se volvieron especialmente frecuentes en los ltimos tiempos, cuando el to Mathieu estaba clavado en el lecho por su reuma. Una inyeccin de morfina, oportunamente administrada, le daba al to Mathieu calma y reposo, y tranquilidad a su esposa durante las escasas horas en las que tena necesidad de ausentarse. La seora Mathieu iba al castillo por la noche, envuelta en un gran chal negro que le serva, dentro de lo posible, para disimular su personalidad y la haca parecer un sombro fantasma que, algunas veces, alter las noches del to Jacques. Para avisar a su amigo de su presencia, la seora Mathieu imitaba el maullido siniestro del gato de la ta Agenoux, una vieja bruja de Sainte-Genevive-des-Bois. De inmediato, el guardabosque bajaba del torren y le abra la pequea poterna83 a su amante. Cuando, hace poco, se iniciaron las reparaciones del torren, las citas prosiguieron en la antigua habitacin del guardabosque, en el mismo torren, ya que la nueva habitacin, que momentneamente haban asignado al desdichado servidor, en el extremo del ala derecha del castillo, slo estaba separada del alojamiento del mayordomo y de la cocinera por un tabique extremadamente delgado. La seora Mathieu acababa de dejar al guardabosque en perfecta salud, cuando se produjo el drama del diminuto rincn del patio. La seora Mathieu y el guardabosque, como ya no tenan nada ms que decirse, haban salido juntos del torren... Supe esos detalles, seor presidente, a travs del examen, que emprend a la maana siguiente, de las huellas de pasos en el patio de honor... Bernier, el casero, a quien yo haba visto vigilando con su fusil detrs del torren, tal como le permitir a l mismo que se lo explique a usted, no poda ver lo que ocurra en el patio de honor. Slo lleg un poco ms tarde, atrado por los disparos y, a su vez,
83

En las fortificaciones, la poterna es una puerta menor que cualquiera de las principales, que da al foso o al extremo de una rampa.

dispar. Tenemos entonces al guardabosque y a la seora Mathieu en medio de la oscuridad y el silencio del patio. Se desearon buenas noches; la seora Mathieu se dirige hacia la verja abierta del patio y l vuelve para acostarse a su cuartito voladizo, en el extremo del ala derecha del castillo. Est llegando a su puerta, cuando resuenan los disparos; se da vuelta, ansioso, vuelve sobre sus pasos, va a alcanzar el ngulo del ala derecha del castillo cuando una sombra se arroja sobre l y lo ataca. Muere. Su cadver es recogido enseguida por personas que creen tener al asesino y que, en realidad, se llevan a la vctima. Entre tanto, qu hace la seora Mathieu? Sorprendida por las detonaciones y por la invasin del patio, se hace lo ms pequea que puede en la oscuridad y el patio. El patio es grande y, al hallarse cerca de la verja, la seora Mathieu poda escapar inadvertida. Pero no lo hizo. Se qued y vio cmo se llevaban el cadver. Con el corazn oprimido por una angustia muy comprensible y empujada por un presentimiento trgico, fue hasta el vestbulo del castillo, ech una mirada a la escalera iluminada por el cabo de vela del to Jacques, la escalera donde habamos extendido el cuerpo de su amigo, lo vio y huy. Haba llamado la atencin del to Jacques? El caso es que este se encontr con el fantasma negro, que ya le haba hecho pasar varias noches en blanco. Esa misma noche, antes del crimen, lo haban despertado los gritos del Animalito de Dios y haba visto, por su ventana, al fantasma negro... Se haba vestido a toda prisa y as nos explicamos que llegara al vestbulo completamente vestido, cuando llevbamos el cadver del guardabosque. Entonces, aquella noche, en el patio de honor, sin duda quiso ver de cerca, de una vez por todas, el rostro del fantasma. La reconoci. El to Jacques es un viejo amigo de la seora Mathieu. Ella le debe de haber confesado sus entrevistas nocturnas y suplicado que la salvara en ese momento difcil. El estado de la seora Mathieu, que acababa de ver a su amigo muerto, sin duda era lastimoso. Al to Jacques le dio pena y la acompa, a travs del robledal y fuera del parque, ms all de las orillas del estanque, hasta el camino de pinay. All, ella no tena que recorrer sino unos pocos metros para llegar a su casa. El to Jacques volvi al castillo y, al percatarse de la importancia judicial que tendra para la amante del guardabosque el hecho de que se ignorara su presencia en el castillo durante esa noche, trat de ocultarnos lo mejor posible ese episodio dramtico de una noche que ya tena tantos. No tengo ninguna necesidad -agreg Rouletabille- de pedirle a la seora Mathieu y al to Jacques que corroboren este relato. S que las cosas ocurrieron as. Simplemente apelar a los recuerdos del seor Larsan, quien sin duda comprende cmo me enter de todo, pues me vio, a la maana siguiente, inclinado sobre una doble pista donde se podan detectar, marchando juntas, las huellas de los pasos del to Jacques y los de la seora. Al llegar a este punto, Rouletabille se volvi hacia la seora Mathieu, quien se haba quedado en el estrado, y le hizo un saludo galante. -Las huellas de los pies de la seora -explic Rouletabille- tienen un extrao parecido con los rastros de los pies elegantes del asesino... La seora Mathieu se estremeci y mir fijamente al joven reportero con una feroz curiosidad. Qu se atreva a decir? Qu quera decir? -La seora tiene pies elegantes, largos y un poco grandes para una mujer. Excepto por la punta del botn, es el pie del asesino... Hubo algunos movimientos en el auditorio. Rouletabille, con un gesto, hizo que cesaran. Verdaderamente, se podra haber dicho que ahora era l quien mantena el orden de la audiencia. -Me apresuro a decir -afirm- que esto no significa gran cosa y que un polica que construyera un sistema sobre semejantes seales exteriores, sin sostenerlo con una idea general, caera de cabeza en un error judicial. Tambin el seor Robert Darzac tiene los pies semejantes a los del asesino y, sin embargo, no es el asesino! Nuevos movimientos.

El presidente le pregunt a la seora Mathieu: -Es as como ocurrieron las cosas esa noche, seora? -S, seor presidente -respondi ella-. Es como para creer que el seor Rouletabille estaba detrs de nosotros. -Entonces vio usted huir al asesino hasta el extremo del ala derecha, seora? -S, del mismo modo que vi cmo se llevaron, un minuto ms tarde, el cadver del guardabosque. -Y qu pas con el asesino? Usted se qued sola en el patio de honor; sera lgico que usted lo hubiera visto entonces... Ignoraba su presencia y para l era el momento de escapar... -No vi nada, seor presidente -gimi la seora Mathieu-. En ese momento, la noche se haba puesto muy oscura. -Entonces -dijo el presidente-, ser el seor Rouletabille quien nos explicar cmo huy el asesino. -Evidentemente! -replic de inmediato el joven, con tal seguridad que el propio presidente no pudo evitar sonrer. Y Rouletabille retom la palabra: -Era imposible que el asesino huyera de forma normal del costado del patio, en el cual haba entrado sin que lo viramos! Si no lo hubiramos visto, lo habramos tocado! Es un minsculo espacio de patio, un pedazo de nada, un cuadrado rodeado de fosos y de altas verjas. El asesino tendra que haber caminado sobre nosotros o nosotros sobre l! Ese cuadrado tambin estaba casi materialmente cerrado por las fosas, las verjas y por nosotros mismos, al igual que el Cuarto Amarillo! -Entonces, dganos, puesto que el hombre entr en ese cuadrado, cmo logr que no lo encontraran!... Hace media hora que no le pregunto otra cosa!... Rouletabille recurri una vez ms al reloj de bolsillo que guardaba en su chaleco, le ech una mirada tranquila y dijo: -Seor presidente, aunque vuelva a preguntarme eso durante tres horas y media, slo podr responderle ese punto a las seis y media! Esta vez los murmullos no fueron ni hostiles ni desencantados. Empezaban a tener confianza en Rouletabille. Le tenan confianza. Y les diverta esa pretensin de fijarle una hora al presidente como habra fijado una cita con un compaero. En cuanto al presidente, despus de preguntarse si deba enojarse, opt por divertirse con ese muchacho, como todo el mundo. Rouletabille despertaba simpata y el presidente ya estaba totalmente contagiado de ella. En resumidas cuentas, haba definido con tanta precisin el papel de la seora Mathieu en el caso, y explicado tan bien cada uno de sus gestos de aquella noche, que el seor de Rocoux se vea obligado a tomarlo casi en serio. -Y bueno, seor Rouletabille -dijo-, que sea como usted desea! Pero no quiero volver a verlo antes de las seis y media! Rouletabille salud al presidente y, balanceando su gran cabeza, se dirigi hacia la puerta de los testigos.

Su mirada me buscaba. No me vio. Entonces me apart discretamente de la multitud que me rodeaba y sal de la sala de audiencias, casi al mismo tiempo que Rouletabille. Este excelente amigo me recibi efusivamente. Estaba feliz y locuaz. Me estrech las manos con jbilo. Le dije: -No le preguntar, mi querido amigo, qu fue a hacer a Norteamrica. Me respondera, sin duda, como al presidente, que no puede contestarme hasta las seis y media.

-No, mi querido Sainclair, no, mi querido Sainclair! Le voy a decir de inmediato lo que fui a hacer a Norteamrica porque usted, usted es un amigo: fui a buscar el nombre de la segunda mitad del asesino! -As que el nombre de la segunda mitad... -Eso es. Cuando dejamos el Glandier por ltima vez, conoca las dos mitades del asesino y el nombre de una de ellas. Lo que fui a buscar a Norteamrica fue el nombre de la otra mitad... Entramos, en ese momento, en la sala de los testigos. Todos se acercaron a Rouletabille con grandes manifestaciones de aprecio. El reportero fue muy amable, excepto con Arthur Rance, a quien trat con ostensible frialdad. Frdric Larsan entr en ese momento en la sala y Rouletabille se dirigi a l, le dio uno de esos apretones de manos cuyo doloroso secreto posea y de los que se sale con las falanges quebradas. Para demostrarle tanta simpata, Rouletabille deba de estar muy seguro de haberlo vencido. Larsan sonri, seguro de s mismo, preguntndole, a su vez, qu haba ido a hacer a Norteamrica. Entonces, Rouletabille, muy amable, lo tom del brazo y le cont diez ancdotas de su viaje. En un momento, se alejaron, conversando de cosas ms serias y, por discrecin, los dej. Adems, tena mucha curiosidad por regresar a la sala de audiencias, donde continuaba el interrogatorio de los testigos. Volv a mi lugar y pude comprobar de inmediato que el pblico no le daba ms que una importancia relativa a lo que pasaba ahora, y que esperaba con impaciencia las seis y media.

Sonaron las seis y media, y Joseph Rouletabille compareci nuevamente. Sera imposible describir la emocin con la cual la multitud lo sigui con los ojos hasta el estrado. No respirbamos. El seor Robert Darzac se haba incorporado en su banco. Estaba plido como un muerto. El presidente dijo con gravedad: -No voy a hacerle prestar juramento, seor. No fue citado formalmente. Pero espero que no sea necesario explicarle la importancia de las palabras que va a pronunciar aqu... -y agreg, amenazador-: La importancia de esas palabras... para usted y para los dems!... Rouletabille lo miraba sin demostrar emocin alguna. Dijo: -S, seor! -Veamos -dijo el presidente-. Hablamos hace un rato de ese pequeo costado del patio que haba servido de refugio al asesino, y usted nos prometi decirnos, a las seis y media, cmo huy este de ese costado del patio y, tambin, darnos su nombre. Son las seis y treinta y cinco, seor Rouletabille, y todava no sabemos nada. -Adelante, seor! -comenz mi amigo, en medio de un silencio tan solemne que no recuerdo haber visto algo igual-. Le dije que ese costado del patio estaba cerrado y que era imposible para el asesino escapar de ese cuadrado sin que los que estaban buscndolo lo advirtieran. Es la pura verdad. Cuando estbamos all, en el cuadrado del costado del patio, el asesino estaba todava entre nosotros! -Y no lo vieron!... Eso es exactamente lo que la acusacin pretende... -Y todos lo vimos, seor presidente! -grit Rouletabille. -Y no lo detuvieron!... -Slo yo saba quin era el asesino. Y tena necesidad de que el asesino no fuera detenido de inmediato! Y, adems, en ese momento, no tena otra prueba que mi razn. S, slo mi razn me demostraba que el asesino estaba all y lo veamos! Me tom mi tiempo para

traer, hoy, a la audiencia, una prueba irrefutable y que, doy mi palabra, satisfar a todo el mundo. -Pero hable, hable, seor! Dganos cul es el nombre del asesino -dijo el presidente. -Lo encontrar entre los nombres de los que estaban en el costado del patio -replic Rouletabille, que no pareca apurado. En la sala empezaron a impacientarse... -El nombre! El nombre! -murmuraban. Rouletabille, en un tono que mereca que lo abofetearan, dijo: -Seor presidente, si estoy demorando un poco mi declaracin es porque tengo motivos para ello. -El nombre! El nombre! -repeta la multitud. -Silencio! -chill el ujier. El presidente dijo: -Debe decirnos el nombre de inmediato, seor!... Los que se encontraban en el costado del patio eran: el guardaparque, muerto. Es l el asesino? -No, seor. -El to Jacques?... -No, seor. -El casero Bernier? -No, seor. -El seor Sainclair? -No, seor. -El seor Arthur William Rance, entonces? No quedan ms que el seor Arthur Rance y usted! Usted no es el asesino, no? -No, seor! -Entonces, acusa al seor Arthur Rance? -No, seor! -No entiendo nada!... Adnde quiere llegar?.. No haba nadie ms en el costado del patio. -S, seor!.. No haba nadie en el costado del patio, ni abajo, pero haba alguien arriba, alguien asomado a la ventana que da al costado del patio... -Frdric Larsan! -grit el presidente. -Frdric Larsan! -respondi Rouletabille con voz tonante. Y, volvindose hacia el pblico, que ya haca or sus protestas, le lanz estas palabras con una fuerza de la que no lo crea capaz: -Frdric Larsan, el asesino! Un clamor donde se expresaban el aturdimiento, la consternacin, la indignacin, la incredulidad y, en algunos, el entusiasmo ante aquel jovencito lo suficientemente audaz como para atreverse a hacer semejante acusacin llen la sala. El presidente ni siquiera intent calmarlo; cuando este se acall por s solo, ante los shh! enrgicos de quienes queran, enseguida, saber ms, se oy claramente a Robert Darzac, quien, dejndose caer sobre su banco, deca: -Es imposible! Es una locura!... El presidente: -Se atreve, seor, a acusar a Frdric Larsan! Ve el efecto de semejante acusacin..., el propio seor Robert Darzac lo trata de loco!... Si no lo es, debe tener pruebas... -Pruebas, seor! Quiere pruebas! Ah! Voy a darle una prueba... -dijo la voz aguda de Rouletabille-. Que hagan venir a Frdric Larsan!... El presidente:

-Ujier, llame a Frdric Larsan. El ujier corri a la puertita, la abri, desapareci... La puertita haba quedado abierta... Todos los ojos estaban fijos en esa puertita. El ujier reapareci. Avanz hasta el medio de la sala y dijo: -Seor presidente, Frdric Larsan no est. Parti hacia las cuatro y no lo han vuelto a ver. Rouletabille clam, triunfante: -Ah tiene mi prueba! -Explquese... Qu prueba? -pregunt el presidente. -Mi prueba irrefutable -dijo el joven reportero- es la fuga de Larsan, no lo ve? Le juro que no volver ms!... Nunca ms volver a ver a Frdric Larsan... Rumores en el fondo de la sala. -Si no se burla de la justicia, por qu, seor, no aprovech el hecho de que Larsan estaba con usted, en este estrado, para acusarlo cara a cara? Por lo menos podra haberle respondido!... -Qu respuesta hubiera sido ms completa que esta, seor presidente?... No me responde! No me responder nunca! Acuso a Larsan de ser el asesino, y l se escapa! No le parece que esa es una respuesta?... -No queremos creer, no creemos que Larsan, como usted dice, "se haya escapado"... Cmo se habra escapado? No saba que usted iba a acusarlo. -S, seor, lo saba, porque yo mismo se lo dije hace un rato... -Hizo eso!... Cree que Larsan es el asesino y le da los medios de huir!... -S, seor presidente, hice eso... -replic Rouletabille con orgullo-. No soy parte de la justicia, no soy parte de la polica; soy un humilde periodista y mi oficio no es hacer detener a la gente. Sirvo a la verdad como quiero... Es mi oficio... Preserven, ustedes, a la sociedad como puedan, ese es el suyo... Pero no ser yo quien entregue una cabeza al verdugo!... Si usted es justo, seor presidente -y lo es-, ver que tengo razn... No le dije, hace un rato, "que comprendera que no poda pronunciar el nombre del asesino antes de las seis y media"? Haba calculado que ese tiempo era necesario para advertir a Frdric Larsan y permitirle tomar el tren de las 4 y 17 a Pars, donde sabra ponerse a resguardo... Una hora para llegar a Pars, una hora y cuarto para que pudiera hacer desaparecer todo rastro de su paso... Eso nos llevaba a las seis y media. No encontrar a Frdric Larsan -declar Rouletabille fijando los ojos en Robert Darzac-. Es demasiado listo... Es un hombre que siempre se les escap..., y que han perseguido durante largo tiempo y en vano... Si bien es menos hbil que yo -agreg Rouletabille, rindose con ganas y solo, pues nadie tena ganas de rer-, es ms hbil que todas las policas de la tierra. Ese hombre, que, desde hace cuatro aos, se introdujo en la Sret y se volvi clebre con el nombre de Frdric Larsan, es clebre en un sentido distinto con otro nombre que conoce bien. Frdric Larsan, seor presidente, es Ballmeyer! -Ballmeyer! -grit el presidente. -Ballmeyer! -dijo Robert Darzac, ponindose de pie-. Ballmeyer!... Entonces era verdad! -Ah! Ah! Seor Darzac, ahora ya no cree que soy loco!... Ballmeyer! Ballmeyer! Ballmeyer! No se oa ms que ese nombre en la sala. El presidente suspendi la audiencia.

Imagnense cun turbulenta fue esta suspensin de la audiencia. El pblico tena de qu

ocuparse. Ballmeyer! Encontraban, decididamente, asombroso al chiquiln. Ballmeyer! Pero el rumor de su muerte haba corrido haca unas semanas. Entonces, Ballmeyer haba escapado de la muerte como toda su vida lo haba hecho de los gendarmes. Es necesario que recuerde aqu las hazaas de Ballmeyer? Durante veinte aos ocuparon la crnica judicial y la seccin de policiales y, si algunos de mis lectores han podido olvidar el caso del Cuarto Amarillo, el nombre de Ballmeyer sin duda no ha abandonado su memoria. Ballmeyer fue el prototipo perfecto de estafador del gran mundo; no haba ningn caballero ms caballero que l; no haba prestidigitador ms hbil con los dedos que l; no haba apache 84, como se dice en la actualidad, ms audaz y ms terrible que l. Aceptado por la ms alta sociedad, inscripto en los crculos ms selectos, haba robado el honor de las familias y el dinero de los ricachones con una maestra que nunca fue superada. En ciertas ocasiones difciles, no haba dudado en recurrir al cuchillo o al hueso de cordero. Por lo dems, nunca vacilaba y ninguna empresa estaba por encima de sus fuerzas. Una vez que cay en manos de la justicia, se escap, la maana de su proceso, arrojando pimienta en los ojos de los guardias que lo conducan a la audiencia. Ms tarde se supo que, el da de su huida, mientras los ms finos sabuesos de la Sret le pisaban los talones, asista tranquilamente, sin ningn maquillaje, a un estreno del Teatro Francs. A continuacin, haba abandonado Francia para trabajar en los Estados Unidos, y la polica de Ohio85, un buen da, le haba echado mano al bandido excepcional; pero al siguiente, volvi a escaparse... Ballmeyer... Hara falta un volumen para hablar aqu de Ballmeyer, y ese hombre se haba convertido en Frdric Larsan!... Y ese chiquiln de Rouletabille era quien lo haba descubierto!... Y tambin l, ese mocoso, era quien, conociendo el pasado de Ballmeyer, le haba permitido, una vez ms, burlar a la sociedad, ofrecindole el medio de escapar. En este ltimo aspecto, no poda sino admirar a Rouletabille, pues saba que su designio era servir hasta el final a Robert Darzac y a la seorita Stangerson, liberndolos del bandido sin que hablara. Todava no nos habamos recuperado de semejante revelacin y ya oa que los ms apresurados gritaban: "Admitiendo que el asesino sea Frdric Larsan, eso no nos explica cmo sali del Cuarto Amarillo!...", cuando se reanudaba la audiencia.

Rouletabille fue llamado de inmediato al estrado y su interrogatorio, pues se trataba ms de un interrogatorio que de una declaracin, continu. -Hace un momento nos dijo, seor -seal el presidente-, que era imposible huir del costado del patio. Admito con usted, quiero admitir que, dado que Frdric Larsan se encontraba asomado a la ventana, encima de ustedes, estuvo tambin en ese costado del patio; pero, para encontrarse en la ventana, le hubiera sido preciso abandonar ese costado del patio. Entonces huy! Y cmo? -Dije que no podra haber huido de manera normal... -dijo Rouletabille-. Es decir que huy de manera anormal! Pues el costado del patio, tambin lo dije, no estaba ms que casi cerrado, mientras que el Cuarto Amarillo lo estaba totalmente. Era posible trepar por el muro, cosa imposible en el Cuarto Amarillo, saltar a la terraza y, desde ah, mientras estbamos inclinados sobre el cadver del guardabosque, penetrar en la terraza de la galera por la ventana que da justo abajo. Larsan no tena sino que dar un paso para estar en su cuarto, abrir su ventana y hablarnos. Esto era un simple juego de nios para un acrbata de la fuerza de
84

Se llamaba apache a cada uno de los integrantes de una asociacin de malhechores que tena en Pars su campo de sus actividades y, por extensin, al bandido o salteador de las grandes poblaciones. 85 El estado de Ohio queda al noreste de los Estados Unidos.

Ballmeyer. Y, seor presidente, he aqu la prueba de lo que digo. En este punto, Rouletabille sac del bolsillo de su chaqueta un paquetito que abri y de donde sac una clavija. -Mire, seor presidente, aqu hay una clavija que se adapta perfectamente a un agujero que todava se encuentra en el modilln derecho que sostiene la terraza en voladizo. Larsan, que prevea todo y pensaba en todos los medios de huida que rodeaban su cuarto (cosa necesaria cuando se juega su juego), haba clavado de antemano esta clavija en el modilln. Un pie sobre la arqueta que est en la esquina del castillo, el otro sobre la clavija, una mano en la cornisa de la puerta del guardabosque, la otra en la terraza, y Frdric Larsan desaparece en el aire...; con mucha facilidad, puesto que tiene piernas giles y, esa noche, no estaba dormido a causa de un narctico, como quiso hacrnoslo creer. Habamos cenado con l, seor presidente, y, en el momento en que se serva el postre, nos hizo la comedia de quien se cae de sueo, pues tena necesidad de estar l tambin dormido, para que, al da siguiente, no nos asombrramos de que yo, Joseph Rouletabille, hubiera sido vctima de un narctico al cenar con Larsan. Como habamos corrido la misma suerte, las sospechas no lo alcanzaban para nada y se perdan por otros caminos. Pues, yo, seor presidente, yo fui profundamente adormecido por el propio Larsan..., y cmo!... Si no me hubiera encontrado en ese triste estado, Larsan nunca se hubiera introducido en el cuarto de la seorita Stangerson esa noche, y no habra sucedido la desgracia!... Se oy un gemido. Era el seor Darzac, que no haba podido retener su dolorida queja... -Comprender -agreg Rouletabille- que durmiendo junto a l como dorma, yo molestaba especialmente a Larsan aquella noche, pues saba, o por lo menos poda sospechar, que esa noche yo velara. Naturalmente, no poda creer por un segundo que yo sospechaba de l. Pero poda descubrirlo en el momento en que sala de su cuarto para entrar en el de la seorita Stangerson. Aquella noche, para penetrar all, esper a que me durmiera y que mi amigo Sainclair estuviera en mi propio cuarto, ocupado en despertarme. Diez minutos ms tarde, la seorita Stangerson gritaba al borde de la muerte. -Cmo lleg a sospechar, entonces, de Frdric Larsan? -pregunt el presidente. -El extremo correcto de mi razn me lo haba indicado, seor presidente; yo tambin le tena echado el ojo, pero es un hombre terriblemente hbil y no haba previsto que me narcotizara. S, s, el extremo correcto de mi razn me lo haba mostrado. Pero me haca falta una prueba palpable; como quien dijera: "verlo ante mis propios ojos despus de verlo ante mi razn!". -Qu entiende por el extremo correcto de su razn? -Y, seor presidente, la razn tiene dos extremos: el bueno y el malo. Hay uno sobre el cual nos podemos apoyar con solidez: ese es el correcto. Se lo reconoce por que nada puede resquebrajarlo, haga lo que uno haga, diga lo que diga. A la maana siguiente de la Galera Inexplicable, cuando me senta como el ltimo de los ltimos miserables que no pueden servirse de su razn porque no saben por dnde empuarla, estaba inclinado sobre la tierra y sobre las falaces huellas materiales; de pronto me levant, apoyndome sobre el extremo correcto de mi razn, y sub a la galera. All me di cuenta de que el asesino que habamos perseguido esta vez no haba podido, ni normal ni anormalmente", dejar la galera. Entonces, con el extremo correcto de mi razn, trac un crculo en el cual encerr el problema y, alrededor del crculo, deposit mentalmente estas letras resplandecientes: "Dado que el asesino no puede estar fuera del crculo, est adentro!". A quin vi, entonces, en ese crculo? El extremo correcto de mi razn me muestra, adems del asesino que necesariamente debe encontrarse all, al to Jacques, al seor Stangerson, a Frdric Larsan y a m. Eso deba, en consecuencia, sumar, con el asesino, cinco personajes. Pero, cuando busco en el crculo o, si prefiere, en la galera, para hablar materialmente, no encuentro sino cuatro personajes. Y est demostrado que el quinto no pudo

huir, no pudo salir del crculo. Entonces, en ese crculo, tengo un personaje que es dos, es decir, que es, adems de su personaje, el personaje del asesino!... Por qu no me haba dado cuenta ya? Simplemente porque el fenmeno de la duplicacin del personaje no haba pasado ante mis ojos. Con lo cual, de las cuatro personas encerradas en el crculo, con quin pudo duplicarse el asesino sin que yo lo percibiera? Por cierto, no con las que vi, en algn momento, desdobladas del asesino. As, vi, al mismo tiempo, en la galera, al seor Stangerson y al asesino, al to Jacques y al asesino, a m y al asesino. El asesino no poda haber sido, en consecuencia, ni el seor Stangerson, ni el to Jacques, ni yo. Y sin embargo, si yo fuera el asesino, bien que lo sabra, no es cierto, seor presidente?... Pero vi, al mismo tiempo, a Frdric Larsan y al asesino? No!... No! Haban pasado dos segundos durante los cuales haba perdido de vista al asesino, pues este haba llegado, como por otra parte lo seal en mis papeles, dos segundos antes que el seor Stangerson, el to Jacques y yo, al cruce de las dos galeras. Eso le haba bastado a Larsan para tomar el recodo de la galera, sacarse su falsa barba de un manotazo, volver y tropezar con nosotros, como si persiguiera al asesino!... Ballmeyer haba hecho muchas de estas jugadas y aciertan si piensan que era un simple juego para l maquillarse de forma tal, que a veces se presentaba con su barba roja ante la seorita Stangerson, a veces ante un empleado de correos con una barba castaa que lo haca parecido al seor Darzac, cuya perdicin haba jurado. S, el extremo correcto de mi razn acercaba a esos dos personajes, o ms bien a esas dos mitades de personaje que no haba visto al mismo tiempo: Frdric Larsan y el desconocido al que persegua..., para convertirlas en el ser misterioso y formidable que buscaba: "el asesino". Esta revelacin me trastorn. Trat de tranquilizarme, ocupndome un poco de las huellas materiales, de los signos exteriores que hasta entonces me haban despistado y que, normalmente, era preciso hacer entrar en el crculo trazado por el extremo correcto de mi razn. Cules eran, ante todo, los principales signos exteriores que, esa noche, me haban alejado de la idea de un Frdric Larsan asesino? 1. Haba visto al desconocido en el cuarto de la seorita Stangerson y, al correr a la habitacin de Frdric Larsan, haba encontrado a Frdric Larsan durmiendo a pierna suelta. 2. La escalera. 3. Haba ubicado a Frdric Larsan en el extremo del recodo de la galera dicindole que iba a saltar al cuarto de la seorita Stangerson para tratar de prender al asesino. Despus, haba vuelto al cuarto de la seorita Stangerson donde haba encontrado a mi desconocido. El primer signo exterior no me preocupaba en absoluto. Es probable que, cuando descenda de la escalera, despus de haber visto al desconocido en el cuarto de la seorita Stangerson, este ya hubiera terminado lo que haba ido a hacer. Entonces, mientras volva a entrar en el castillo, l lo haca en el cuarto de Frdric Larsan, se desvesta en un abrir y cerrar de ojos y, cuando fui a golpear su puerta, mostraba el rostro de un Frdric Larsan que haba dormido a pierna suelta... El segundo signo, la escalera, tampoco me molestaba. Era evidente que, si el asesino era Larsan, no tena necesidad de la escalera para introducirse en el castillo, porque Larsan dorma a mi lado; pero esta escalera deba hacer creer que el asesino vena del exterior, algo necesario para el sistema de Larsan porque, aquella noche, el seor Darzac no estaba en el castillo. Por fin, esa escalera, en todo caso, poda facilitar la huida de Larsan. Pero el tercer signo exterior me desorientaba por completo. Al haber ubicado a Larsan en el extremo del recodo de la galera, no poda explicar que hubiera aprovechado el momento en que yo iba al ala izquierda del castillo a buscar al seor Stangerson y el to Jacques, para volver al cuarto de la seorita Stangerson! Este era un gesto muy peligroso! Se arriesgaba a hacerse arrestar... Y lo saba... Y estuvo a punto de hacerse arrestar..., al no tener tiempo de recuperar su puesto, como sin duda lo haba esperado... Era preciso que tuviera, para volver al

cuarto, un motivo muy imperioso que se le present de golpe, tras mi partida, pues de no ser as, no me hubiera prestado su revlver. En cuanto a m, cuando envi al to Jacques al extremo de la galera derecha, naturalmente crea que Larsan segua en su puesto, en el extremo del recodo de la galera, y el propio to Jacques, a quien, por otra parte, no le haba dado esos detalles, al volver a su puesto no mir, cuando pas por la interseccin de las dos galeras, si Larsan estaba en el suyo. El to Jacques, en ese momento, no pensaba sino en ejecutar mis rdenes rpidamente. Cul era, entonces, ese motivo imprevisto que haba llevado a Larsan por segunda vez al cuarto? Cul era?... Pens que slo poda ser una huella material de su paso que lo denunciaba. Haba olvidado alguna cosa muy importante en el cuarto! Qu?... La haba encontrado?... Me acord de la buja sobre el parqu y del hombre agachado... Le rogu a la seora Bernier, que arreglaba la habitacin, que buscara... Y encontr unos quevedos... Estos quevedos, seor presidente! Y Rouletabille sac de su paquetito los quevedos que ya conocemos... -Cuando vi estos quevedos, me espant... Jams haba visto a Larsan con quevedos... Si no menta, quera decir que no le hacan falta... Y menos falta le haran ahora, en un momento en que la libertad de movimientos le era tan preciosa.. Qu significaban esos quevedos?... No entraba en mi crculo. "A menos que fueran los de un prsbite! exclam de pronto... En efecto, jams haba visto escribir a Larsan, jams lo haba visto leer. Es decir que poda ser prsbite. Por cierto, en la Sret sabran que era prsbite, si lo era... Sin duda conoceran sus quevedos... Los quevedos del prsbite Larsan, encontrados en el cuarto de la seorita Stangerson, tras el misterio de la Galera Inexplicable, eran algo terrible para Larsan. As se explicaba que regresara a la habitacin... Y, en efecto, Larsan-Ballmeyer es prsbite, y esos quevedos, que tal vez reconozcan en la Sret, son, sin duda, suyos... Ve, seor, cul es mi sistema -prosigui Rouletabille-, no les pido a los signos exteriores que me muestren la verdad; les pido simplemente que no vayan contra la verdad que me ha indicado el extremo correcto de mi razn... Para estar totalmente seguro de la verdad sobre Larsan, pues Larsan asesino era una excepcin que requera que uno se rodease de alguna garanta, comet el error de querer ver su rostro. Cmo fui castigado! Creo que el extremo correcto de mi razn es el que se veng R, de que, a partir de la Galera Inexplicable, no me apoyara slida, definitivamente y con total confianza en ella..., descuidando olmpicamente encontrar otras pruebas de la culpabilidad de Larsan que la de mi razn. Entonces, la seorita Stangerson fue atacada... Rouletabille se detiene..., se suena la nariz..., vivamente emocionado.

-Pero, qu iba a hacer Larsan -pregunt el presidente- en ese cuarto? Por qu intent asesinar dos veces a la seorita Stangerson? -Porque la adoraba, seor presidente... -Sin duda es un motivo... -S, seor, un motivo perentorio. Estaba loco de amor..., y por esa causa y tambin por otras muchas cosas, era capaz de todos los crmenes. -Lo saba la seorita Stangerson? -S, seor, pero naturalmente ignoraba que el individuo que la persegua era tambin Frdric Larsan..., pues si no fuera as, Frdric Larsan no hubiera venido a instalarse en el castillo y, la noche de la Galera Inexplicable, tampoco hubiera entrado con nosotros a los aposentos de la seorita Stangerson, despus de lo sucedido. He sealado, por lo dems, que se qued en la oscuridad y que continuamente mantuvo el rostro hacia abajo... Sus ojos deban

buscar los quevedos perdidos.. La seorita Stangerson tuvo que sufrir el acoso y los ataques de Larsan bajo un nombre y un disfraz que ignoramos, pero que ella ya poda conocer. -Y usted, seor Darzac? -pregunt el presidente-. Tal vez recibi las confidencias de la seorita Stangerson en relacin con esto?... Cmo es posible que la seorita Stangerson no le haya hablado de eso a nadie?... Hubiera podido poner a la justicia tras las huellas del asesino... Y si usted es inocente, se habra ahorrado el dolor de ser acusado. -La seorita Stangerson no me dijo nada -dijo el seor Darzac. -Lo que dice el joven le parece posible? -le volvi a preguntar el presidente. Imperturbablemente, Robert Darzac respondi: -La seorita Stangerson no me dijo nada... -Cmo explica que, la noche del asesinato del guardabosque -prosigui el presidente, volvindose hacia Rouletabille-, el asesino haya devuelto los papeles robados al seor Stangerson?... Cmo explica que el asesino se haya introducido en el cuarto cerrado de la seorita Stangerson? -Oh! En cuanto a la ltima pregunta, creo que es fcil de responder. Un hombre como Larsan-Ballmeyer deba saber dnde duplicar sin dificultad las llaves que le fueran necesarias... En cuanto al robo de los documentos, creo que Larsan, de entrada, no haba pensado en hacerlo. Espiando por todas partes a la seorita Stangerson, decidido a impedir su matrimonio con Robert Darzac, fi un da sigue a la seorita y a Robert Darzac a las grandes tiendas de la Louve, se apodera del bolso de la seorita Stangerson, que ella pierde o se deja quitar. En ese bolso, hay una llave con cabeza de cobre. l no sabe la importancia de esa llave. Le es revelada por el anuncio que pone la seorita Stangerson en los diarios. Escribe al poste restante de la seorita, como lo solicita el anuncio. Pide sin duda una cita, hacindole saber que quien tiene el bolso y la llave es el que desde hace un tiempo la requiere de amores. No recibe respuesta. Va a la oficina 40 a cerciorarse de que la carta no est ms all. Cuando lo hace, adopta el aspecto y, dentro de lo posible, viste las mismas ropas que el seor Darzac pues, decidido a todo para tener a la seorita Stangerson, ha preparado las cosas para que, pase lo que pase, el seor Darzac, amado por la seorita Stangerson, a quien l detesta y a quien 4 quiere perder, sea considerado culpable. Digo pase lo que pase, pero creo que Larsan no pensaba todava que se vera obligado al asesinato. En todo caso, toma precauciones para comprometer a la seorita Stangerson bajo el disfraz de Darzac. Larsan, por otra parte, tiene ms o menos la misma altura de Darzac y casi el mismo pie. No le ser difcil, si es necesario, tras haber dibujado la huella del pie del seor Darzac, mandar a hacer, a partir de ese diseo, los zapatos que calzar. Es un juego de nios para LarsanBallmeyer. As pues, no hay ninguna respuesta a su carta, ninguna cita, y sigue teniendo la preciosa llavecita en su bolsillo. Y bueno, ya que la seorita Stangerson no va a l, l ir a ella! Su plan est concebido desde hace tiempo. Se ha documentado sobre el Glandier y el pabelln. Una tarde, cuando el seor y la seorita Stangerson acababan de salir a pasear y el propio to Jacques ha partido, se introduce en el pabelln por la ventana del vestbulo. Est solo por el momento, tiene tiempo... Mira los muebles. Uno de ellos, muy curioso, parece una caja fuerte y tiene una cerradura muy pequea... Vaya! Vaya! Eso le interesa... Como lleva la llavecita de cobre..., piensa en ella..., asocia ideas. Prueba la llave en la cerradura; la puerta se abre... Papeles! Sin duda esos papeles son preciosos para que los hayan guardado en un mueble tan particular..., para que le den tanto valor a la llave que abre ese mueble... Aj! Aj!, eso siempre puede servir... Un pequeo chantaje..., eso lo ayudar tal vez en sus designios amorosos... Rpido, hace un paquete con esos papelotes y los deposita en el lavabo del vestbulo. Entre la expedicin al pabelln y la noche del asesinato del guardabosque, Larsan tuvo tiempo de ver de qu se trataban esos papeles. Qu har con ellos? Son ms bien comprometedores... Aquella noche, los volvi a llevar al castillo... Tal vez esper que la

devolucin de esos papeles, que representaban veinte aos de trabajo, despertara la gratitud de la seorita Stangerson... Todo es posible en un cerebro como ese!... En fin, sea cual fuera el motivo, devolvi los papeles, sacndose un peso de encima. Rouletabille tosi y yo comprend qu significaba esa tos. En ese punto de sus explicaciones, evidentemente se hallaba en un aprieto, por su voluntad de no revelar el verdadero motivo de la horrenda actitud de Larsan hacia la seorita Stangerson. Su razonamiento era demasiado incompleto para satisfacer a todo el mundo y el presidente, sin duda, le hubiera hecho esa observacin si, astuto como un zorro, Rouletabille no hubiera gritado: -Ahora llegamos a la explicacin del misterio del Cuarto Amarillo!

En la sala se movieron sillas, hubo ligeros empujones, shh! enrgicos. La curiosidad haba llegado al colmo. -Pero -dijo el presidente-, me parece, segn su hiptesis, seor Rouletabille, que el misterio del Cuarto Amarillo est completamente explicado. Y el propio Frdric Larsan fue quien nos lo explic al contentarse con engaarnos respecto del personaje, poniendo al seor Robert Darzac en su propio lugar. Es evidente que la puerta del Cuarto Amarillo se abri cuando el seor Stangerson estaba solo y que el profesor dej pasar al hombre que sala del cuarto de su hija sin detenerlo, tal vez incluso por pedido de su hija, para evitar un escndalo... -No, seor presidente -protest con energa el joven-. Olvida usted que la seorita Stangerson, medio muerta, no poda pedir nada, que no poda volver a cerrar la puerta con llave ni echar el cerrojo... Olvida tambin que el seor Stangerson jur, por su hija agonizante, que la puerta no se abri. -Sin embargo, seor, es la nica forma de explicar las cosas! El Cuarto Amarillo estaba cerrado como una caja fuerte. Para servirme de sus expresiones, era imposible para el asesino escaparse de l de manera normal o anormal. Cuando entraron en el cuarto, no lo encontraron. Es preciso entonces que haya escapado!... -Es totalmente intil, seor presidente... -Qu dice? -No tena necesidad de escaparse si no estaba all! Rumores en la sala... -Cmo que no estaba all? -Evidentemente no! Si no poda estar, es que no estaba! Seor presidente, hay que apoyarse siempre sobre el extremo correcto de la razn! -Y todas las huellas de su paso? -protest el presidente. -Ese, seor presidente, es el lado malo de la razn... El lado bueno nos indica esto: desde el momento en que la seorita Stangerson se encerr en el cuarto hasta el momento en que se ech abajo la puerta, es imposible que el asesino se haya escapado de ese cuarto, y si no lo encontraron all es porque, desde el momento en que se cerr la puerta hasta que la echaron abajo, el asesino no estaba en el cuarto. -Y las huellas! -Ah, seor presidente!... Una vez ms se trata de huellas materiales..., las huellas materiales con las que se cometen tantos errores judiciales porque nos hacen decir lo que ellas quieren. No hay que servirse de ellas para razonar, se lo repito. Hay que razonar primero y luego ver si las huellas materiales pueden entran en el crculo del propio razonamiento!... Tengo un pequeo crculo de verdad indiscutible: el asesino no estaba en el Cuarto Amarillo. Por qu cremos que estaba all? Debido a las huellas de su paso! Pero puede haber pasado

antes. Qu digo: debe haber pasado antes. La razn me dice que es preciso que haya pasado antes por all. Examinemos las marcas y lo que sabemos del caso, y veamos si esas marcas van en contra de que haya pasado antes..., antes de que la seorita Stangerson se encierre en su cuarto, delante de su padre y del to Jacques. Despus de la publicacin del artculo de Le Matin y de una conversacin que tuve con el juez de instruccin en el trayecto de Pars a pinay-sur-Orge, me pareci demostrado que el Cuarto Amarillo estaba matemticamente cerrado y que, en consecuencia, el asesino haba desaparecido antes de la entrada de la seorita Stangerson en su cuarto, a medianoche. Las marcas exteriores, entonces, se hallaban terriblemente en contra de mi razn. La seorita Stangerson no se haba asesinado sola, y las marcas atestiguaban que no se trataba de suicidio. El asesino, entonces, haba venido antes. Pero cmo es que la seorita Stangerson haba sido asesinada despus, o ms bien, pareca haber sido asesinada despus? Naturalmente, tena que reconstruir el caso en dos fases, dos fases separadas una de la otra por varias horas: la primera fase, durante la cual realmente haban intentado asesinar a la seorita Stangerson, tentativa que ella haba disimulado; la segunda fase, durante la cual, a consecuencia de una pesadilla que ella haba tenido, los que estaban en el laboratorio creyeron que la asesinaban. En ese entonces, yo todava no haba entrado en el Cuarto Amarillo. Qu heridas tena la seorita Stangerson? Marcas de estrangulacin y un golpe formidable en la sien... Las marcas de estrangulacin no me molestaban. Podan habrselas hecho antes y la seorita Stangerson haberlas disimulado bajo una gorguera86, una boa, cualquier cosa. Pues, desde que consider necesario dividir el caso en dos fases, estaba obligado a considerar que la seorita Stangerson haba ocultado todos los acontecimientos de la primera fase; sin duda, tena motivos lo suficientemente poderosos para ello, puesto que no le haba dicho nada a su padre y tuvo, naturalmente, que contarle al juez de instruccin la agresin del asesino, cuyo paso no poda negar, como si hubiera tenido lugar por la noche, durante la segunda fase. Se vio forzada a hacerlo, ya que si no su padre le hubiera dicho: "Qu nos ocultas? Qu significa tu silencio despus de semejante agresin?". Es decir que ella haba ocultado las marcas de la mano del hombre en su cuello. Pero estaba el golpe formidable en la sien. Eso no lo comprenda! Sobre todo, cuando me enter de que haban encontrado en el cuarto un hueso de cordero, el arma del crimen... Ella no poda haber disimulado que casi la haban matado y, sin embargo, pareca evidente que esa herida se la haban producido durante la primera fase, porque necesitaba la presencia del asesino! Imagin que la herida de la sien era mucho menos grave de lo que decan (en lo que me equivocaba) y pens que la seorita Stangerson la haba ocultado bajo un peinado en bands. En cuanto a la marca en la pared de la mano del asesino herido por el revlver de la seorita Stangerson, evidentemente la haban dejado antes, y el asesino necesariamente haba sido herido durante la primera fase, es decir, mientras estaba all. Naturalmente, todas las huellas del paso del asesino haban sido dejadas durante la primera fase: el hueso de cordero, los pasos negros, la boina, el pauelo, la sangre en la pared, en la puerta y en el suelo... A todas luces, si las huellas todava estaban all, se deba a que la seorita Stangerson, quien deseaba que no se supiera nada e hizo lo necesario para que no se supiera nada del asunto, todava no haba tenido tiempo de hacerlas desaparecer. Eso me llev a buscar la primera fase del caso en un momento muy cercano a la segunda. Si, despus de la primera fase, es decir, despus de que el asesino se escapara, despus de que ella misma volviera de prisa al laboratorio, donde su padre la encontr trabajando, hubiera podido entrar de nuevo un instante en el cuarto, al menos habra hecho desaparecer, de inmediato, el hueso de cordero, la boina y el pauelo, que estaban en el suelo. Pero no lo intent porque su padre no la dej sola un
86

Una gorguera es un cuello de tela bordada y almidonada, muy ceido, que cubra todo el cuello y la garganta.

minuto. Entonces, despus de esta primera fase, ella slo entr en su cuarto a medianoche. Alguien entr a las diez: el to Jacques, que cumpli su tarea de todas las noches: cerr los postigos y encendi la mariposa. En su estado de aturdimiento, mientras finga trabajar en el escritorio del laboratorio, la seorita Stangerson, probablemente, haba olvidado que el to Jacques iba a entrar en su cuarto. Sin embargo, intent cubrirse: le pidi al to Jacques que no se molestara, que no entrara en su cuarto. Esto est con todas las letras en el artculo de Le Matin. El to Jacques entra igual y no se da cuenta de nada, a tal punto es oscuro el Cuarto Amarillo... La seorita Stangerson debi de pasar dos minutos espantosos en ese , momento! Sin embargo, creo que ignoraba que haba tantas marcas del paso del asesino en su cuarto. Probablemente slo haba tenido tiempo, despus de la primera fase, para disimular las marcas de los dedos del hombre en su cuello y salir de su cuarto... Si hubiera sabido que el hueso, la boina y el pauelo estaban en el suelo, los hubiera escondido cuando volvi a entrar a medianoche en su cuarto... No los vio, se desvisti a la luz dudosa de la mariposa... Se acost, destrozada por tantas emociones y por el terror, el terror que la llev a volver a ese cuarto lo ms tarde posible... As, me vea obligado a llegar de esta manera a la segunda fase del drama, con la seorita Stangerson sola en su cuarto, ya que no se encontr al asesino en el cuarto... As, naturalmente deba hacer entrar en el crculo de mi razonamiento las marcas exteriores. Pero haba que explicar otras marcas exteriores. Durante la segunda fase se haban disparado tiros de revlver. Se haban proferido gritos de "Socorro! Al asesino!"... Qu poda indicarme, en tal circunstancia, el extremo correcto de mi razn? En primer lugar y respecto de los gritos: como no hay asesino en el cuarto, forzosamente se trat de una pesadilla. Se oy un gran ruido de muebles cados. Imagino... Aqu me veo obligado a imaginar. La seorita Stangerson se duerme, obsesionada por la abominable escena de la tarde... Suea... La pesadilla precisa sus imgenes rojas... Vuelve a ver al asesino que se precipita sobre ella y grita: "Al asesino! Socorro!" y, con un gesto descontrolado, busca el revlver que ha puesto sobre su mesa de luz antes de acostarse. Pero su mano tropieza con la mesa de luz con tal fuerza que la vuelca. El revlver cae al suelo, se dispara y el tiro va a alojarse en el cielo raso... Esta bala en el cielo raso, desde el principio, me pareci que deba de ser la bala del accidente... Revelaba la posibilidad del accidente y se adecuaba tan bien a mi hiptesis de la pesadilla, que fue uno de los motivos por los cuales empec a no dudar de que el crimen haba tenido lugar antes y que la seorita Stangerson, dotada de un carcter y una energa poco comunes, lo haba ocultado... Pesadilla, disparo... La seorita Stangerson, en un estado moral espantoso, se despierta; intenta levantarse, cae al suelo, sin fuerzas, volcando los muebles, llega a gritar entrecortadamente "Socorro! Al asesino!", y luego se desvanece... Sin embargo, se hablaba de dos disparos por la noche, durante la segunda fase. A m tambin, para mi tesis -pues ya no era ms una hiptesis- me hacan falta dos, pero uno en cada una de las fases y no los dos en la ltima... Un disparo para herir al asesino, antes, y otro durante la pesadilla, despus. Pero, era seguro que por la noche se haban disparado dos tiros de revlver? El revlver se haba odo en medio del estruendo de los muebles cados. En un interrogatorio, el seor Stangerson habla de un tiro sordo primero y de un disparo estridente despus. Y si el ruido sordo haba sido producido por la cada al suelo de la mesa de luz de mrmol? Es necesario que esta explicacin sea la vlida. Estuve seguro de que era vlida cuando supe que los caseros, Bernier y su mujer, que estaban cerca del pabelln, no haban odo sino un solo disparo de revlver. As lo declararon ante el juez de instruccin. De esta manera, casi haba reconstruido las dos fases del drama cuando entr, por primera vez, en el Cuarto Amarillo. Sin embargo, la gravedad de la herida de la sien no entraba en el crculo de mi razonamiento. Esta herida, en consecuencia, no se la haba inferido el asesino con el hueso de cordero, durante la primera fase, porque era demasiado grave para

que la seorita Stangerson hubiera podido disimularla y lo hubiera hecho bajo un peinado en bands. Entonces, esta herida no se haba producido necesariamente durante la segunda fase, en el momento de la pesadilla? Es lo que fui a preguntarle al Cuarto Amarillo, y el Cuarto Amarillo me respondi. Rouletabille sac, siempre de su paquetito, un pedazo de papel blanco doblado en cuatro y, de ese pedazo de papel blanco sali un objeto invisible, que tom entre el pulgar y el ndice, y le llev al presidente: -Esto, seor presidente, es un cabello, un cabello rubio manchado de sangre, un cabello de la seorita Stangerson... Lo encontr pegado en una de las puntas de mrmol de la mesa de luz cada... Esa punta de mrmol tambin estaba manchada de sangre. Oh!, un insignificante cuadradito rojo, pero muy importante pues me indic que, al levantarse aturdida de su lecho, la seorita Stangerson se haba desplomado brutalmente contra esa punta de mrmol que le haba herido la sien y que haba retenido ese cabello, que la seorita Stangerson sin duda tena sobre la frente, pues no llevaba un peinado en bands. Los mdicos haban declarado que a la seorita Stangerson la haban atacado con un objeto contundente y, como el hueso de cordero estaba all, el juez de instruccin inmediatamente lo haba acusado, pero la punta de una mesa de luz de mrmol tambin es un objeto contundente, en el que ni los mdicos ni el juez de instruccin haban pensado y que ni yo mismo hubiese encontrado si el extremo correcto de mi razn no me lo hubiera indicado, no me lo hubiera hecho presentir. La sala, una vez ms, estuvo a punto de estallar en aplausos, pero como Rouletabille reanud enseguida su declaracin, el silencio se restableci de inmediato. -Me quedaba saber, adems del nombre del asesino (que conocera slo unos das ms tarde), en qu momento haba tenido lugar la primera fase del drama. El interrogatorio de la seorita Stangerson -aunque estaba preparado como para engaar al juez de instrucciny el del seor Stangerson me lo deban revelar. La seorita Stangerson explic con exactitud cmo emple su tiempo ese da. Hemos establecido que el asesino se introdujo entre las cinco y las seis en el pabelln; supongamos que fueran las seis y cuarto cuando el profesor y su hija volvieron a abocarse a su trabajo. Entonces hay que buscar entre las cinco y las seis y cuarto. Qu digo a las cinco! A esa hora el profesor est con su hija... El drama slo podra haber ocurrido lejos del profesor. Entonces, tengo que buscar en ese breve espacio de tiempo el momento en que el profesor y su hija estuvieron separados... Y bien, ese momento lo encuentro en el interrogatorio que tuvo lugar en el cuarto de la seorita Stangerson, en presencia del seor Stangerson. All se seala que el profesor y su hija vuelven hacia las seis al laboratorio. El seor Stangerson dice: "En ese momento, fui abordado por mi guardabosque, quien me retuvo un instante". Es decir que hay una conversacin con el guardabosque. Este le habla al seor Stangerson de la tala de rboles o de la caza furtiva; la seorita Stangerson no est all; ya ha llegado al laboratorio porque el profesor dice: "Dej al guardabosque y me reun con mi hija, que ya estaba trabajando". Entonces, en esos breves minutos, se desarroll el drama. Es necesario! Veo muy bien a la seorita Stangerson entrando en el pabelln, penetrando en su cuarto para dejar su sombrero y encontrndose frente al bandido que la persigue. El bandido estaba all, en el pabelln, desde haca cierto tiempo. Deba de haber arreglado las cosas para que todo ocurriera por la noche. Entonces se haba sacado los zapatos del to Jacques, que le molestaban, en las circunstancias que le expuse al juez de instruccin, haba robado los papeles, como se lo dije hace un momento, y se haba deslizado luego bajo la cama cuando el to Jacques haba regresado para lavar el vestbulo y el laboratorio... El tiempo le haba parecido largo..., se haba levantado despus de la partida del to Jacques, de nuevo haba errado por el laboratorio, haba ido al vestbulo, mirado el jardn y visto venir, hacia el pabelln -pues, en ese momento, apenas anocheca- a la seorita Stangerson sola. Nunca se habra atrevido a atacarla a esa hora, si no hubiera estado seguro de que la seorita Stangerson

estaba sola. Y para que la creyera sola, era preciso que la conversacin entre el seor Stangerson y el guardabosque que lo retena tuviera lugar en un rincn alejado del sendero, un sitio donde se encuentra un grupo de rboles que los ocultaba a los ojos del miserable. Entonces, su plan est listo. Va a estar ms tranquilo, solo con la seorita Stangerson en ese pabelln, que si lo hubiera estado, en plena noche, con el to Jacques durmiendo en el desvn. Y sin duda cerr la ventana del vestbulo, lo que tambin explica que ni el seor Stangerson, ni el guardabosque, por otra parte bastante alejados todava del pabelln, hayan odo el disparo de revlver. Luego fue al Cuarto Amarillo. La seorita Stangerson llega. Lo que ocurri ha de haber sido rpido como el rayo... Ella probablemente grit... o, ms bien, quiso gritar su espanto; el hombre le agarr la garganta... Tal vez va a sofocarla, a estrangularla... Pero la mano titubeante de la seorita Stangerson ha aferrado, en el cajn de la mesa de luz, el revlver que escondiera all desde que teme las amenazas del hombre. El asesino blande ya sobre la cabeza de la desdichada esa arma temible en manos de Larsan-Ballmeyer: un hueso de cordero... Pero ella dispara... El tiro sale y hiere la mano, que abandona el arma. El hueso de cordero cae al suelo, ensangrentado por sangre de la herida del asesino... El asesino se tambalea, se apoya sobre la pared, deja all marcados sus dedos en rojo, teme otra bala y huye... Ella lo ve atravesar el laboratorio... Escucha... Qu hace en el vestbulo?... Tarda mucho en saltar por esa ventana... Por fin, salta. Ella corre a la ventana y vuelve a cerrarla... Y ahora, acaso lo ha visto su padre? Lo ha odo? Ahora que el peligro ha desaparecido, todos sus pensamientos se concentran en su padre... Dotada de una energa sobrehumana, le ocultar todo, si todava hay tiempo... Y cuando vuelva el seor Stangerson, encontrar la puerta del Cuarto Amarillo cerrada y a su hija, en el laboratorio, inclinada sobre su escritorio, atenta y trabajando. Rouletabille se vuelve ahora hacia el seor Darzac: -Usted sabe la verdad -grita-, dganos si las cosas ocurrieron as! -No s nada -responde el seor Darzac. -Usted es un hroe! -dice Rouletabille, cruzndose de brazos-. Pero, caramba!, si la seorita Stangerson estuviera en condiciones de saber que usted fue acusado, lo liberara de su juramento..., le rogara que dijera todo lo que le confi... Qu digo! Ella misma vendra a defenderlo! El seor Darzac no hizo un movimiento, no pronunci una palabra. Mir a Rouletabille con tristeza. -En fin -dijo este-, ya que la seorita Stangerson no est aqu, es preciso que est yo. Pero, crame, seor Darzac, el mejor medio, el nico medio de salvar a la seorita Stangerson y de devolverle la razn es que salga usted libre. Una salva de aplausos recibi esta ltima frase. El presidente ni siquiera intent dominar el entusiasmo de la sala. Robert Darzac estaba salvado. No haba ms que mirar a los jurados para estar seguro. Su actitud manifestaba claramente su conviccin. El presidente exclam entonces: -Pero, bueno, cul es el misterio que llev a la seorita Stangerson, a quien intentaron asesinar, a disimular semejante crimen ante su padre? -Eso, seor -dijo Rouletabille-, no lo s... No me incumbe! El presidente hizo un nuevo esfuerzo ante Robert Darzac. -Se sigue negando a decirnos, seor, en qu empleaba su tiempo mientras atentaban contra la vida de la seorita Stangerson? -No puedo decirle nada, seor... El presidente implor con la mirada una explicacin a Rouletabille. -Tenemos derecho a pensar, seor presidente, que las ausencias del seor Robert Darzac estaban estrechamente ligadas al secreto de la seorita Stangerson... Tambin el seor Darzac

se cree obligado a guardar silencio... Imagine que Larsan, quien, fuera de sus tres tentativas, hizo todo lo posible por desviar las sospechas hacia el seor Darzac, justamente esas tres veces cit al seor Darzac en un lugar comprometedor, y lo hizo para hablar del misterio... El seor Darzac se dejar condenar antes de confesar de qu se trataba, de explicar cualquier cosa vinculada al misterio de la seorita Stangerson. Larsan es lo bastante astuto para haber planeado tambin esas coincidencias... El presidente, vacilante pero curioso, sigui preguntando: -Pero qu puede ser ese misterio? -Ah, seor, no podra decrselo! -dijo Rouletabille, inclinndose ante el presidente-. Slo creo que ahora sabe lo suficiente para absolver al seor Robert Darzac... A menos que Larsan vuelva, pero no lo creo -dijo riendo con una franca risa alegre. Todo el mundo se ri con l. -Una pregunta ms, seor -dijo el presidente-. Comprendemos, siempre aceptando su tesis, que Larsan haya querido desviar las sospechas hacia el seor Robert Darzac, pero qu inters tena en dirigirlas tambin hacia el to Jacques?... -El inters del polica, seor! El inters de mostrarse brillante aniquilando l mismo las pruebas que haba reunido. Eso es muy hbil! Es un truco que a menudo le sirvi para desviar las sospechas que hubieran podido rozarlo a l. Probaba la inocencia de uno antes de acusar al otro. Piense, seor presidente, que Larsan debe de haber maquinado un caso como este con mucha antelacin. Le digo que haba estudiado todo, y que conoca a las personas y las circunstancias. Si tiene curiosidad por saber cmo se document, sepa que durante un tiempo actu como comisionado entre el laboratorio de la Sret y el seor Stangerson, a quien se le solicitaban experimentos. As, antes del crimen, pudo entrar dos veces en el pabelln. Estaba maquillado de tal forma que el to Jacques, luego, no lo reconoci; pero de tal forma Larsan encontr ocasin de robarle al to Jacques un viejo par de zapatones y una boina en desuso, que el viejo servidor del seor Stangerson haba envuelto en un pauelo para llevrselos, sin duda, a uno de sus amigos, carbonero en la ruta de pinay. Cuando se descubri el crimen, el to Jacques, quien advirti que los objetos eran suyos, tuvo cuidado de no reconocerlos de inmediato. Eran demasiado comprometedores y eso es lo que explica su turbacin, en ese momento, cuando le hablbamos de ellos. Todo eso es claro como el agua y obligu a Larsan a confesrmelo. Por otra parte, lo hizo con placer, pues, si bien es un bandido -cosa que, me atrevo a suponer, nadie duda-, tambin es un artista... Es su manera de actuar, su marca personal... Actu del mismo modo en el caso del "Crdito Universal" y en el de los "Lingotes de la Casa de la Moneda". Casos que ser preciso revisar, seor presidente, pues hay algunos inocentes en prisin desde que Ballmeyer-Larsan pertenece a la Sret.

28. DONDE SE PRUEBA QUE NO SIEMPRE SE PIENSA EN TODO


Gran conmocin, murmullos, bravos! El letrado Henri-Robert present sus conclusiones, tendientes a que el caso se aplazara hasta otra sesin para complementar la instruccin; el propio ministerio pblico se sum a ellas. El caso se aplaz. Al da siguiente, el seor Robert Darzac qued en libertad provisional y el to Mathieu fue sobresedo de inmediato. Buscaron en vano a Frdric Larsan. La inocencia haba sido probada. El seor Darzac escapaba por fin a la espantosa calamidad que, por un instante, lo haba amenazado y pudo confiar, tras una visita a la seorita Stangerson, en que, un da, esta recuperara la razn a fuerza de solcitos cuidados. En cuanto a ese muchacho Rouletabille, fue, naturalmente, "el hombre del da". A la salida del palacio de Versalles, la multitud lo haba llevado en andas. Los diarios del mundo

entero publicaron sus hazaas y su fotografa; y l, que haba entrevistado a tantos personajes ilustres, fue ilustre y entrevistado a su vez. Debo decir que no se envaneci demasiado por eso! Volvimos de Versalles juntos, despus de haber cenado alegremente en El perro que fuma. En el tren, empec a hacerle un montn de preguntas que, durante la comida, se haban amontonado en mis labios y que haba callado, porque saba que a Rouletabille no le gustaba trabajar mientras coma. -Amigo mo -dije-, este caso de Larsan es sublime y digno de su cerebro heroico. Aqu me detuvo, invitndome a hablar con mayor sencillez y fingiendo que no se consolara nunca de ver que una inteligencia tan bella como la ma estaba dispuesta a hundirse en el asqueroso abismo de la estupidez y slo a causa de la admiracin que senta por l. -Voy a los hechos -dije un poco enojado-. Todo lo que acaba de ocurrir no me revela nada de lo que fue a hacer a Amrica del Norte. Si lo comprend bien, cuando se fue la ltima vez del Glandier, ya sospechaba de Frdric Larsan... Saba que Larsan era el asesino y no ignoraba nada de la forma en que haba intentado asesinar a su vctima? -Exactamente. Y usted -dijo, desviando la conversacin-, usted no sospechaba nada? -Nada! -Es increble. -Pero, amigo mo, usted tuvo cuidado de ocultarme su pensamiento y no veo cmo podra haberlo adivinado... Cuando llegu al Glandier con los revlveres, en ese preciso momento, usted ya sospechaba de Larsan? -S! Acababa de hacer el razonamiento de la Galera Inexplicable, pero la vuelta de Larsan al cuarto de la seorita Stangerson no se me revel hasta el descubrimiento de los quevedos de prsbite... En fin, que mi sospecha no era ms que matemtica y la idea de Larsan asesino me pareca tan formidable que estaba dispuesto a esperar huellas materiales antes de osar detenerme en ella. De todos modos, esta idea me inquietaba y, a menudo, tena una forma de hablarle a usted del polica que debi de haberlo puesto sobre aviso. Ante todo, ya no daba por sentada su buena fe y no le deca ms que se equivocaba. Le hablaba de su sistema contra Darzac, la rabia con el que persegua al desdichado..., podramos habernos sentido impresionados por una mentira de Fred tan grave como aquella, que lo haca entrar en posesin, en Pars, de un bastn que no podra haber comprado en Londres. Incluso, si lo haba comprado en Pars, la mentira de Londres no dejaba de existir. Todo el mundo crea que estaba en Londres, incluso sus jefes, y l compraba un bastn en Pars! Ahora, pensemos un segundo, cmo era posible que no usara el bastn asociado con el seor Darzac? Es muy simple! Es tan simple, que ni pensamos en ello... Larsan lo haba comprado antes, cuando fue ligeramente herido en la mano por la bala de la seorita Stangerson, nicamente para mantener el aplomo, para tener siempre la mano cerrada, para no sentirse tentado de abrir la mano y mostrar la herida en su interior. Comprende?... Esto es lo que me dijo Larsan y me acuerdo de haberle repetido a usted qu raro me pareca que su mano no dejara ese bastn. En la mesa, cuando cenaba con l, apenas dejaba ese bastn tomaba un cuchillo del que su mano derecha no se separaba ms. Todos esos detalles me vinieron a la memoria cuando mi pensamiento se detuvo en Larsan, es decir, demasiado tarde para que me fueran de alguna ayuda. As fue como la noche en que Larsan simul frente a nosotros tener sueo, me inclin sobre l y, con mucha habilidad, pude mirar, sin que sospechara, su mano. No haba all ms que una ligera venda de gasa que disimulaba lo que quedaba de la herida. Comprob que, en ese momento, hubiera podido simular que esa herida se la haba provocado cualquier otra cosa que no fuera un balazo. De todos modos, para m, a esa altura, era un nuevo signo exterior que entraba en el crculo de mi razonamiento. La bala, me dijo esa tarde Larsan, slo le haba rozado la palma y haba producido una hemorragia bastante abundante. Si hubiramos sido ms perspicaces, en el momento de la mentira de Larsan y, por ende,

ms peligrosos..., seguramente l, para desviar las sospechas, hubiera sacado a relucir la historia que habamos imaginado para l, la historia del descubrimiento del bastn de algn modo relacionado con Darzac; pero los acontecimientos se precipitaron de tal forma que no pensamos ms en el bastn. De todos modos, sin sospecharlo, inquietamos mucho a LarsanBallmeyer. -Pero -lo interrump-, si no tena nada planeado en contra de Darzac al comprar el bastn, por qu lo hizo disfrazado de Darzac, con el sobretodo color gris, con el sombrero hongo, etctera? -Porque llegaba del lugar del crimen y, apenas lo cometi, haba retomado el disfraz de Darzac que siempre lo acompaaba en su quehacer criminal, con la finalidad que usted conoce. Pero ya, como bien lo piensa usted, su mano herida lo inquietaba y tuvo, al pasar por la avenida de la pera, la idea de comprar un bastn, que cumpli de inmediato... Eran las ocho. Un hombre con el aspecto de Darzac, que compra un bastn que encuentro en manos de Larsan... Y yo, yo que haba adivinado que el drama ya haba tenido lugar a esa hora, que acababa de tener lugar, que estaba casi convencido de la inocencia de Darzac, no sospecho de Larsan... Hay momentos... -Hay momentos -dije yo- en que las inteligencias ms profundas... Rouletabille me cerr la boca... Y yo lo segu interrogando, pero me di cuenta de que ya no me escuchaba... Rouletabille dorma. Me cost muchsimo despertarlo cuando llegamos a Pars.

29. EL MISTERIO DE LA SEORITA STANGERSON


En los das siguientes, tuve ocasin de preguntarle de nuevo qu haba ido a hacer a Amrica. No me respondi con ms precisiones que como lo haba hecho en el tren de Versalles y desvi la conversacin sobre otros puntos del caso. Un da, termin por decirme: -Pero comprenda que tena necesidad de conocer la verdadera personalidad de Larsan! -Sin duda -dije yo-, pero por qu fue a buscarla a Amrica? Fum su pipa y me dio la espalda. Evidentemente, tena que ver con el misterio de la seorita Stangerson. Rouletabille haba pensado que ese misterio, que vinculaba de una forma tan terrible a Larsan y a la seorita Stangerson, un misterio al que no le encontraba ninguna explicacin en la vida de la seorita Stangerson en Francia, deba tener su origen en la vida de la seorita Stangerson en Amrica. Y se haba embarcado. All, se enterara de quin era ese Larsan y conseguira las pruebas necesarias para cerrarle la boca... Y se march a Filadelfia! Y ahora, cul era ese misterio que haba determinado el silencio de la seorita Stangerson y del seor Robert Darzac? Al cabo de tantos aos, despus de ciertas publicaciones de la prensa sensacionalista, ahora que el seor Stangerson lo sabe todo y lo ha perdonado, es posible contarlo. Por otra parte, la historia es muy corta y pondr las cosas en claro, pues no han faltado personas malintencionadas que acusaron a la seorita Stangerson, quien, en todo este siniestro caso, fue siempre, desde el principio, la vctima. El principio se remontaba a una poca lejana en que, siendo muy jovencita, viva con su padre en Filadelfia. All conoci, en una velada en casa de un amigo de su padre, a un compatriota, un francs que la supo seducir por sus modales, su inteligencia, su dulzura y su amor. Decan que era rico. Pidi la mano de la seorita Stangerson al clebre profesor. Este hizo averiguaciones sobre el seor Jean Roussel y, desde el primer momento, advirti que se

trataba de un estafador. Pues bien, el seor Jean Roussel, lo ha adivinado usted, no era otro que una de las numerosas transformaciones del famoso Ballmeyer, perseguido en Francia y refugiado en Amrica. Pero el seor Stangerson no saba nada de eso y su hija tampoco. Ella slo se enterara en las siguientes circunstancias: el seor Stangerson no slo haba negado la mano de su hija al seor Roussel, sino que le haba prohibido la entrada a su casa. La joven Mathilde, cuyo corazn se abra al amor y no vea en el mundo nada ms hermoso ni mejor que su Jean, se indign. No ocult para nada su descontento a su padre, quien la envi para que se serenara a la frontera de Ohio, a la casa de una vieja ta que viva en Cincinnati. Jean se reuni con Mathilde all y, a pesar de la gran veneracin que senta por su padre, la seorita Stangerson resolvi burlar la vigilancia de la vieja ta y huir con Jean Roussel, decididos como estaban a aprovechar las facilidades que brindaban las leyes estadounidenses para casarse lo antes posible. As se hizo. Entonces huyeron, no muy lejos: hasta Louisville. All, una maana, golpearon a su puerta. Era la polica, que llegaba para detener al seor Jean Roussel, cosa que hizo, a pesar las protestas y los gritos de la hija del profesor Stangerson. Al mismo tiempo, la polica inform a Mathilde que su marido no era otro que el tristemente clebre Ballmeyer... Desesperada, tras un vano intento de suicido, Mathilde volvi a casa de su ta, en Cincinnati. Esta estuvo a punto de morir de alegra al volver a verla. No haba dejado, desde haca ocho das, de buscar a Mathilde por todas partes y todava no se haba atrevido a avisarle al padre. Mathilde le hizo jurar a su ta que el seor Stangerson nunca se enterara de nada. As tambin lo quiso la ta, quien se senta culpable de haber obrado con ligereza en tan graves circunstancias. Poco ms tarde, la seorita Mathilde Stangerson volva junto a su padre, arrepentida, con el corazn muerto para el amor, deseando tan slo jams volver a or hablar de su marido, el terrible Ballmeyer, y lograr perdonarse su falta y rehabilitarse ante su propia conciencia a travs de una vida de trabajo incesante y de devocin a su padre. Ella cumpli su palabra. Sin embargo, precisamente cuando, tras haberle confesado todo lo ocurrido al seor Robert Darzac, pues crea muerto a Ballmeyer (ya que haba corrido el rumor de su muerte), se concedi la suprema alegra, tras haber expiado tanto tiempo su culpa, de unirse a un enamorado fiel, el destino haba resucitado a Jean Roussel, el Ballmeyer de su juventud. Este le haba hecho saber que no permitira nunca su matrimonio con Robert Darzac y que la segua amando, cosa que, caramba!, era verdad. La seorita Stangerson no dud en confiarse a Robert Darzac; le mostr esa carta en la que Jean Roussel-Frdric Larsan-Ballmeyer le recordaba las primeras horas de su unin en esa pequea y encantadora rectora que haban alquilado en Louisville: "... La rectora no ha perdido nada de su encanto ni el jardn de su esplendor". El miserable se deca rico y formulaba la pretensin de llevarla all. La seorita Stangerson le haba dicho al seor Darzac que se matara si su padre llegaba a sospechar semejante deshonra. El seor Darzac se haba jurado hacer callar a ese estadounidense, ya fuera por el terror o por la fuerza, aunque tuviera que cometer un crimen. Pero el seor Darzac no era lo suficientemente fuerte y habra sucumbido sin ese buen muchacho que era Rouletabille. En cuanto a la seorita Stangerson, qu quieren que hiciera frente al monstruo? La primera vez, cuando, despus de las amenazas que la haban puesto sobre aviso, se present ante ella en el Cuarto Amarillo, trat de matarlo. Para su desgracia, no lo logr. Desde ese momento, fue la vctima segura de este ser invisible que poda chantajearla hasta la muerte, que viva en su casa, junto a ella, sin que lo supiera, que exiga citas en nombre de su amor. La primera vez, le haba negado esa cita, reclamada en la carta de la oficina 40; el resultado haba sido el drama del Cuarto Amarillo. La segunda vez, advertida por una nueva carta de l, enviada por correo y que le haba llegado normalmente a su cuarto de convaleciente, haba evitado la cita encerrndose en su gabinete con sus enfermeras. En esas cartas, el miserable le haba prevenido que, como ella no poda molestarse, considerando su estado, l ira a su casa

y estara en su cuarto tal noche a tal hora..., que ella deba tomar las medidas necesarias para evitar el escndalo... Mathilde Stangerson, sabiendo que deba temerlo todo de la audacia de Ballmeyer, le dejo su habitacin... Fue el episodio de la Galera Inexplicable. La tercera vez, ella haba preparado la cita. Porque antes de dejar el cuarto vaco de la seorita Stangerson, la noche de la Galera Inexplicable, Larsan le haba escrito, como debemos recordar, una ltima carta, en su mismo cuarto, y la haba dejado sobre el escritorio de su vctima. Esta carta exiga una cita efectiva, cuya fecha y hora fijaba a continuacin, prometindole traer los papeles de su padre y amenazando con quemarlos si volva a esquivarlo. Ella no dudaba de que el miserable estuviera en posesin de esos preciosos papeles; con eso no haca sino renovar un clebre robo, pues ella taria complicidad, haba robado los famosos documentos de Filadelfia de los cajones de su padre... Y ella lo conoca lo suficiente para imaginar que, si no se doblegaba a su voluntad, tantos trabajos, tantos esfuerzos y tantas esperanzas cientficas se transformaran en cenizas... Resolvi ver una vez ms, cara a cara, a ese hombre que haba sido su esposo..., e intentar conmoverlo... Adivinamos lo que pas... Las splicas de Mathilde, la brutalidad de Larsan... l exige que renuncie a Darzac... Ella proclama su amor.. Y l la hiere..., con la idea preconcebida de hacer subir al otro al cadalso, pues es hbil y la mscara de Larsan que se pondr en el rostro lo salvar..., piensa... Mientras que el otro..., el otro tampoco podr explicar esta vez en qu emple su tiempo... Por ese lado, Ballmeyer tom sus precauciones..., y el procedimiento ha sido de los ms simples, tal como lo adivin el joven Rouletabille... Larsan chantaje a Darzac como chantaje a Mathilde..., con las mismas armas, con el mismo misterio. En esas cartas, apremiantes como rdenes, se declara dispuesto a negociar, a entregar toda la correspondencia amorosa de otros tiempos y, sobre todo, a desaparecer... Si quiere conocer el precio para ello, Darzac debe ir a la cita que l fije, bajo la amenaza de divulgarlo todo al da siguiente, as como Mathilde debe someterse a las citas que l le imponga... Y en el mismo momento en que Ballmeyer se transforma en el asesino de Mathilde, Robert llega a pinay, donde un cmplice de Larsan, un ser extrao, una criatura de otro mundo, que encontraremos un da, lo retiene a la fuerza y le hace perder el tiempo, esperando que esta coincidencia, de la que el futuro inculpado no podr decidirse a explicar la causa, le haga perder la cabeza.... Slo que Ballmeyer no haba contado con nuestro Joseph Rouletabille!

Ahora que ya est explicado el misterio del Cuarto Amarillo, seguimos paso a paso a Rouletabille en Norteamrica. Conocemos al joven reportero, sabemos de qu medios poderosos de informacin, ubicados en las dos protuberancias de su frente, dispona para rastrear toda la aventura de la seorita Stangerson y de Jean Roussel. En Filadelfia, se inform de inmediato de todo lo relativo a Arthur William Rance; se enter de su acto de abnegacin, pero tambin de a qu precio haba pretendido hacrselo pagar. El rumor de su matrimonio con la seorita Stangerson haba corrido en otros tiempos por los salones de Filadelfia... La escasa discrecin del joven sabio, la persecucin incansable a la seorita Stangerson, hasta en Europa, la vida desordenada que llevaba con el pretexto de ahogar sus penas, nada haca que Arthur Rance le cayera simptico a Rouletabille y as se explica la frialdad con la que lo recibi en la sala de testigos. Por otra parte, siempre haba considerado que el caso Rance no tena nada que ver con el caso Larsan-Stangerson. Y haba descubierto el formidable romance de Roussel y la seorita Stangerson. Quin era ese Jean Roussel? Fue de Filadelfia a Cincinnati, rehaciendo el viaje de Mathilde. En Cincinnati, encontr a la vieja

ta y supo hacerla hablar: la historia del arresto de Ballmeyer fue un resplandor que ilumin todo. Pudo visitar, en Louisville, "la rectora" -una morada modesta y linda de viejo estilo colonial- que, en efecto, "nada haba pedido de su encanto". Luego, abandonando la pista de la seorita Stangerson, sigui la pista Ballmeyer, de crcel en crcel, de presidio en presidio, de crimen en crimen; por fin, cuando volvi a tomar el barco hacia Europa en los muelles de Nueva York, Rouletabille saba que, en esos mismos muelles, Ballmeyer se haba embarcado cinco aos antes, llevando en el bolsillo los papeles de un tal Larsan, honorable comerciante de Nueva Orleans, a quien acababa de asesinar... Y ahora, conocen todo el misterio de la seorita Stangerson? No, todava no. La seorita Stangerson haba tenido, de su marido Jean Roussel, un hijo, un varn87. Ese nio haba nacido en casa de la vieja ta, que se las haba arreglado para que nadie jams supiera nada en Amrica. Qu haba sido del nio? Esta es otra historia que un da les contar.

Unos dos meses despus de estos acontecimientos, encontr a Rouletabille sentado melanclicamente en un banco del palacio de justicia. -Y bien -le dije-, en qu piensa, mi querido amigo? Se lo ve muy triste. Cmo andan sus amigos? -Adems de usted -me dijo-, tengo verdaderos amigos? -Pero espero que el seor Darzac... -Sin duda... -Y que la seorita Stangerson... Cmo est la seorita Stangerson? -Mucho mejor..., mejor..., mucho mejor... -Entonces no tiene por qu estar triste... -Estoy triste -dijo- porque pienso en el perfume de la dama vestida de negro... El perfume de la dama vestida de negro! Siempre lo oigo hablar de l! Alguna vez me explicar por qu lo persigue con tanta insistencia? -Tal vez, un da... Un da, quizs... -dijo Rouletabille. Y dio un profundo suspiro.

FIN

87

En El perfume de la dama vestida de negro, nos enteramos de que ese hijo es nada menos que Rouletabille.