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1.

Enfermedades de la columna vertebral La columna vertebral est constituida por una serie de piezas -vrtebras-, unidas entre s por articulaciones. Junto a los msculos y ligamentos permite la posicin erecta del individuo. Las vrtebras estn formadas por un cuerpo cilndrico, dos salientes o espolones, situados a los lados (apfisis transversas); otro, aislado, en la parte posterior, que puede ser palpado a travs de la piel (apfisis espinosa), y el denominado arco vertebral. En el espacio comprendido entre ste y la parte posterior del cuerpo vertebral penetra la mdula espinal - la prolongacin del cerebro- y, a modo de cordn central, se ramifica en una serie de nervios que, saliendo por unos orificios situados entre las vrtebras, se distribuyen por las diferentes partes del cuerpo. La columna vertebral, de unos 73 cm. de larga, en el adulto, est formada por 33 34 vrtebras, segn los individuos. Para su estudio se divide en cuatro partes: cervical, torcica, lumbar y plvica, constituida sta por los huesos sacro y coxis. En el individuo normal la columna vertebral no es rgida ni rectilinea, pues muestra una serie de corvaturas flexibles situadas a diferentes niveles. En el cuello y regin lumbar se incurva ligeramente hacia adelante (lordosis) y en la columna torcica, hacia atrs (cifosis). Rara es la persona que, en el transcurso de su vida, no haya experimentado molestias ms o menos intensas en la columna vertebral. La falta de movimiento, el tiempo excesivo que el hombre moderno permanece al volante, o sentado en su lugar de trabajo, han aumentado la frecuencia de afecciones en estos ltimos tiempos considerablemente. El hombre civilizado busca cada da ms comodidad, tanto en su trabajo como en su transporte, sin considerar que msculos y articulaciones necesitan, para mantenerse activos, un entrenamiento diario. Incluso antes del nacimiento la carencia de protenas y de vitamina D puede originar una osificacin deficiente de la columna y, posteriormente, graves deformaciones. Las profesiones que requieren a sus practicantes estar largo tiempo sentado -telefonistas, mecangrafas, conductores, administrativos- predisponen a este tipo de afecciones, ya que dan lugar a una fatiga muscular y articular y, al flaquear el medio de sostn, las vrtebras se vencen. Para evitar esa fatiga, ha de tenerse especial cuidado en mantener una postura correcta al andar, cuando se est sentado e incluso en la cama. Otros factores importantes son una alimentacin adecuada, ejercicios gimnsticos diarios, caminar frecuentemente y, por lo menos en los meses de verano, practicar la natacin, uno de los deportes ms eficaces para mantener el tono muscular y la flexibilidad, no slo de la columna vertebral, sino de todo el cuerpo. Como el hombre permanece gran parte de su vida en la cama (una tercera parte), sta deber ser cmoda y adecuadamente construida para soportar durante horas el cuerpo humano, permitiendo adoptar posturas que no supongan esfuerzo para la columna vertebral. 1.1 DESVIACIONES DE LA COLUMNA VERTEBRAL (Cifosis, Lordosis, Escoliosis) Sntomas: 1.- En los casos leves, estas desviaciones, ms que una enfermedad, son consideradas como simples alteraciones formales. El mejor modo de observarlas consiste en situar al individuo erguido y de espalda o, an mejor, de lado. Si las alteraciones son marcadas, pueden incluso diagnosticarse por un profano. 2.- El sntoma ms caracterstico es el dolor de espalda, que suele ser difuso y difcil de localizar. En los casos avanzados, los movimientos pueden, incluso, verse limitados. 3.- En las cifosis o lordosis pronunciadas, debido al desplazamiento del eje del cuerpo, la marcha se ve tambin dificultada y, en las primeras, pueden aparecer catarros bronquiales crnicos, disnea e incluso posteriormente manifestaciones cardacas. Naturaleza y causa: Bajo el nombre de escoliosis entendemos la deformacin de la columna vertebral, en forma de S, bien hacia la derecha o hacia la izquierda. Su aparicin es frecuente en el adolescente, principalmente en el sexo femenino. Las escoliosis se atribuyen a posturas incorrectas, mantenidas durante la niez, que, sin embargo, pueden considerarse tan slo como un factor predisponen. En los afectados de escoliosis existe una marcada debilidad de msculos y ligamentos, de aqu que, con frecuencia, esta afeccin

vaya acompaada de otras debilidades ligamentosas, como el pie plano, la cojera trae consigo una escoliosis ms o menos acentuada. Las cifosis, vulgarmente llamadas <<jorobas>>, son fciles de diagnosticar, por la convenidad posterior a nivel de la regin dorsal. En los nios su origen suele ser, generalmente, tuberculoso, mientras que en los adultos pueden derivarse de fracturas vertebrales anteriores. Esta desviacin puede evitarse actualmente mediante un tratamiento precoz, por lo que ha descendido en los ltimos treinta aos el nmero de afectados. La lordosis es una incurvacin de la columna vertebral, de convenida anterior. Suele ser de origen congnito, siendo muy marcada en las luxaciones congnitas de la cadera. Tratamiento: Depender de la causa que haya ocasionado la desviacin. Es de gran importancia prevenir estas lesiones durante la infancia y juventud, mediante posturas correctas, ejercicios gimnsticos y natatorios. Pronstico: Aplicando un tratamiento precoz, el pronstico suele ser bueno, pero una vez implantada la deformacin, su correccin resulta imposible. 1.2 LESIONES DEL CARTILAGO INTERVERTEBRAL Sntomas: 1.- Fundamental y caracterstico es el dolor de espalda. Por su estrecha relacin con los cambios de temperatura, quienes la padecen suelen ser diagnosticados como reumticos. 2.- La movilidad de la columna vertebral est ligeramente limitada. 3.- Ligero dolor a la presin, a nivel de la vrtebra lesionada. 4.- La musculatura situada a los lados de la columna suele estar contrada. Naturaleza y causa: Las lesiones del cartlago intervertebral, llamadas tambin osteocondrosis, consisten en la degeneracin aislada de un disco intervertebral. Es una afeccin frecuente, pero raras veces adopta formas graves. Tratamiento: En los episodios dolorosos estar indicado el reposo en cama, las infiltraciones de novocana y la combinacin de calor y masaje. En los intervalos libres de dolor se tratar de fortalecer la musculatura de la espalda mediante ejercicios gimnsticos apropiados, masaje, natacin y deportes moderados. La utilidad de los corss de sujecin es hoy da discutida; slo se emplean en casos especiales, ya que aumentan la debilidad de los ligamentos y msculos de la espalda y el individuo puede verse obligado a usarlos el resto de su vida. En las fases agudas el empleo de una faja da buenos resultados. Pronstico: Con tratamiento intensivo puede conseguirse la desaparicin de las molestias, pero son fciles las recadas. 1.3 HERNIAS DEL DISCO INTERVERTEBRAL Sntomas: Dolor intenso, de aparicin espontnea o despus de un traumatismo, generalmente localizado en la regin lumbar. Los movimientos forzados de la columna vertebral, el toser o estornudar, intensifican las molestias. Naturaleza y causa: El disco intervertebral est formado por el anillo de tejido cartilaginoso, dentro del cual se encuentra un ncleo pulposo, el cual, en la edad infantil y adolescencia, debido a la gran proporcin de agua que lo integra, es flexible, pero con los aos se va haciendo ms duro e incluso puede llegar a calcificarse. Bien por algn golpe o de forma espontnea, el disco se abomba, llegando incluso a salirse completamente de su emplazamiento. Tratamiento: en las fases agudas se tratar de calmar el dolor con medicamentos adecuados, infiltraciones locales de novocana y reposo en cama. Con extensiones y otras manipulaciones en la columna vertebral y la aplicacin de calor pueden atenuarse las molestias e incluso curar definitivamente la lesin. Pueden

presentarse sntomas neurolgicos muy acusados o compresin interna, y entonces deber intervenirse quirrgicamente. Pero un tratamiento conservador, bien dirigido por un especialista, suele resolver los casos en los que no aparecen estas complicaciones. Pronstico: Las lesiones del disco intervertebral son muy frecuentes en el hombre civilizado, ya que por la debilidad de su musculatura vertebral la columna no se encuentra preparada para efectuar determinados movimientos y puede sobrevenir el fallo de la misma. Su pronstico es generalmente bueno. 1.4 CIFOSIS DE LOS ADOLESCENTES (Enfermedad de Schewermann) Sntomas: 1.- Deformidad de la columna torcica, similar a la cifosis. 2.- Fatiga al permanecer sentado largo tiempo. 3.- Con frecuencia, dolor de espalda. Naturaleza y causa: Es una enfermedad que predomina en la edad juvenil, entre los 13 y 19 aos, siendo ms frecuente en el sexo masculino que en el femenino. Se caracteriza por una cifosis a nivel de las partes superior y media de la columna torcica. Se debe a trastornos del desarrollo del disco intervertebral y el cuerpos vertebrales, la debilidad congnita de los tejidos, el trabajo en edades prematuras y, en general, los esfuerzos corporales intensos, incluidos los derivados de los deportes. Tratamiento: Correccin, evitando su progreso, de la deformidad; reposo en forma adecuada, y procurar la disminucin de las molestias dolorosas cuando se presentan con ejercicios, masaje, baos y gimnasia respiratoria. Tambin resulta preciso evitar las sobrecargas corporales. Pronstico: Si el tratamiento se implanta precozmente -al observar cualquier tipo de molestia como las descritas debe consultarse con el mdico-, suele ser bueno. 1.5 ENFERMEDAD DE BECHTEREW (Espondilartritis anquilopoytica) Sntomas: 1.- El primero, y durante aos el nico, es el dolor de espalda. 2.- Tambin rigidez progresiva de toda la columna vertebral. 3.- Limitacin de los movimientos. 4.- Alteracin del estado general. 5.- Aproximadamente en una tercera parte de los casos se presentan manifestaciones de reumatismo articular crnico. 6.- En ocasiones aparecen alteraciones visuales. Naturaleza y origen: De presentacin casi exclusiva en el sexo masculino, es una enfermedad reumtica, de tipo inflamatorio, cuya causa todava se desconoce. Frecuentemente comienza con una inflamacin de la articulacin situada entre el hueso ilaco y el sacro (articulacin sacroilca); posteriormente se afectan las pequeas articulaciones de la columna vertebral, llegndose, en los estados finales, a una calcificacin progresiva de las vrtebras, tendones y ligamentos de sostn de la columna, tomando sta un aspecto semejante a una caa de bamb, lo que se pone claramente de manifiesto en las radiografas. Tratamiento: Los medicamentos antiinflamatorios, antirreumticos, la radioterapia y la fisioterapia bien manejados son eficaces. No debe tomarse cortisona o derivados, salvo en casos muy especiales. Pronstico: Ha cambiado su sentido negativo sensiblemente desde que la reumatologa moderna insiste en el diagnstico precoz, en este caso trascendental, dada su progresin invalidante.

1.6 ESPONDILOLISTESIS Sntomas: Dolor a nivel de la vrtebra afectada. Naturaleza y causa: Se trata de un deslizamiento hacia adelante de una de las vrtebras. Generalmente tiene un origen congnito y rara vez se debe a traumatismos. La mayora de las veces se trata de la quinta vrtebra lumbar, que se desliza sobre la primera sacra. Tratamiento y pronstico: El tratamiento es semejante al de las lesiones del disco intervertebral. En ocasiones resulta necesario un tratamiento quirrgico, aunque, de todas formas, no puede asegurarse que el paciente quede libre de molestias. 1.7 FRACTURAS DE LA COLUMNA VERTEBRAL Sntomas: 1.- Dolor en espalda o cuello. 2.- Contraccin y rigidez de la musculatura de la espalda. 3.- A veces, deformacin de la columna. 4.- Si van acompaadas de compresin o lesin de la mdula espinal, aparicin de parlisis flccida en brazos o piernas, dependiendo del lugar donde se haya producido la fractura. Algunas veces se presentan, incluso, alteraciones en la defecacin en la miccin. Naturaleza y causa: Debido al importante papel que la columna vertebral juega, no slo como eje vertical del cuerpo sino como protectora de la mdula espinal, toda fractura a este nivel encierra una trascendencia mayor que en cualquier otra parte del esqueleto, con excepcin del crneo. Independientemente de la forma en que se produzca la lnea de fractura, existe siempre el peligro de que la mdula espinal resulte lesionada, siendo entonces frecuente la aparicin de parlisis en las extremidades. La vrtebra puede fracturarse a la altura de la apfisis espinosa, apfisis transversa, arco vertebral o cuerpo vertebral. Las fracturas por compresin conducen generalmente a deformaciones de los cuerpos vertebrales y, como consecuencia, a deformaciones de la columna. Tratamiento: Inmovilizacin, ya que cualquier movimiento puede ocasionar lesiones, quizs irreparables, de la columna vertebral. Avisar inmediatamente al mdico. En caso de que sea necesario transportar al lesionado, este transporte ha de realizarse con especial cuidado. En determinados casos ser necesaria la adopcin de medidas quirrgicas y ortopdicas. Pronstico: Si no se presentan parlisis el pronstico es generalmente bueno, pero incluso cuando aparecen, si se lleva a cabo rpidamente un tratamiento quirrgico, las posibilidades de recuperacin son relativamente grandes. Habr que temer una evolucin larga, e incluso un desenlace fatal, cuando la parlisis resulta de imposible correccin o el tratamiento se inicia demasiado tarde. 1.8 LESIONES DE LA COLUMNA VERTEBRAL (producidas en accidentes automovilisticos) El considerable aumento del trfico en estos ltimos aos, la construccin de vehculos cada vez ms potentes y veloces, as como el mejoramiento de las carreteras, ha trado consigo el proporcional incremento de los accidentes de circulacin. En este tipo de accidentes, debido a la posicin que mantiene el conductor, la columna vertebral se ve, con mucha frecuencia afectada. En los casos de colisin trasera, cuando un coche se ve obligado a frenar en un paso de cebra y el que le sigue choca con l, los ocupantes del primer vehculo se ven desplazados hacia atrs de manera imprevista, producindose, de forma refleja, una hiperextensin de la columna cervical. Si la colisin es frontal la cabeza resulta rechazada hacia adelante, siendo en estos casos ms frecuente que sea afectado el crneo.

Estas lesiones pueden afectar a la musculatura, articulaciones, huesos, mdula espinal o nervios. Los respaldos supletorios y los cinturones de seguridad contribuyen a amortiguar golpes y posibles lesiones.