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A Noiva de Jake

Satin and Snakeskin

Michle Ann Young

Texas, 1867 Depois de perder suas parcas economias num assalto em Nova York, Tess Dalton agarra a primeira oportunidade que aparece e decide ir para o Texas como noiva por encomenda. Quem sabe o destino finalmente resolveu lhe dar uma chance de ser feli !...

Disponibili a!"o# $%o&e'o (eviso%as (evis"o# )assia

*ue%ida lei'o%a, "s tr#s hist$rias deste livro s%o sobre mulheres que colocaram seu futuro nas m%os do destino e aceitaram se casar com homens que nunca haviam visto antes. & s'culo ()( no *eio+&este dos

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,stados -nidos era um lugar in$spito, as dificuldades eram muitas, e uma mulher precisava ter um marido para poder sobreviver. Ser. que nossas hero/nas 0 Tess, ,vangeline e "nnabelle 0 cometeram um grave erro, ou elas encontraram o pote de ouro no final do arco+/ris!... *uita emo1%o, aventura, suspense, romance e sensualidade nesses tr#s lindos contos de amor. 2onfira3 4eonice 5omponio ,ditora

+ob%e as Au'o%as Nascida e criada na )nglaterra, *ich6le "nn Young ' fascinada por 7ist$ria e pela 'poca da 8eg#ncia, desde menina. Quando ela foi morar no 2anad., ainda n%o existia e+mail, e ela passava horas escrevendo cartas para a fam/lia e os amigos, o que serviu como treinamento para aprimorar sua arte de escrever. -nindo a imagina1%o e a habilidade, *ich6le come1ou a escrever suas pr$prias hist$rias. Depois de ser finalista do concurso "merican Title, organi ado pela Dorchester e pela 8omantic Times, ela publicou tr#s romances e dois contos como *ich6le "nn Young, e outros dois como "nn 4ethbridge. ,la mora em 8ichmond 7ill, &ntario, 2anad., com o marido, duas filhas e um c%o inho de estima1%o. Todos os anos, no ver%o, ela vai 9 )nglaterra com o marido para visitar a fam/lia e para fa er pesquisas para seu pr$ximo romance. Quando n%o est. escrevendo, *ich6le gosta de passar : tempo entretida com costura e a arte de confeccionar renda. "companhe as novidades sobre *ich6le no blog ;;;.regenc<ramble.blogspot.com e no site ;;;.micheleann<oung.com Dedico minha hist$ria na antologia Noiva por ,ncomenda ao meu marido =eith. "final de contas, ele me levou para o &este quando nos casamos3 =eith ' meu melhor amigo meu her$i e companheiro. Sem ele, eu n%o conseguiria criar meu mundo de fantasia, nem ter tanta alegria na vida. *ich6le

Satin and Snakeskin > *ich6le "nn Young ?ra< @olfAs Bride > =imberl< )ve< The 2hances "re Bride > Billie @arren 2hai 5-B4)2"D& S&B "2&8D& 2&* 7)?74"ND 58,SS 5-B4)S7)N? Todos os direitos reservados. Todos os personagens desta obra s%o fict/cios. Qualquer semelhan1a com pessoas vivas ou mortas ter. sido mera coincid#ncia. TCT-4& &8)?)N"4D B8)D,S &E T7, @,ST
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,D)T&8"D 4eonice 5omponio "SS)ST,NT, ,D)T&8)"4D 5atr/cia 2haves ,D)FG&HT,(T&D Tradu1%oD 8ita dos Santos 2"5" , D)"?8"*"FG&D *:nica *aldonado )SBN IJK+KL+MN+OMPLQ+N > QOMM ,ditora Nova 2ultural 4tda. 8ua Texas, MMM 0 sala QOR 0 Sd. 8ancho "legre 0 Santana do 5arna/ba S%o 5aulo 0 S5 T 2,5 OULML+QOO ;;;.romancesnovacultural.com.br

Texas 1867 T *ais um movimento e ser. o seu fim, senhora. " vo grave atravessou o nevoeiro e alcan1ou os ouvidos da mulher que cochilava. "o mesmo tempo, ela tomou consci#ncia dos membros dormentes, da garganta seca e do suor escorrendo por entre os seios. -ma arma foi engatilhada. Tess congelou. , ela achava que as coisas n%o poderiam piorar... 4entamente, sem ousar respirar, abriu os olhos e viu um par de botas de pele de cobra, empoeiradas, a um metro e meio do banco de pedra onde estava deitada. Seu olhar acompanhou a figura esbelta que traVava cal1a preta e camisa a ul+clara. &s quadris eram estreitos, os ombros largos. Wiu tamb'm que havia uma espingarda apontada para o seu peito. -ma vis%o nem um pouco confort.vel. Sob um grande chap'u preto, olhos claros da cor do c'u de inverno a fitavam atrav's da mira de uma arma. T "qui est. o meu dinheiro. 5ode levar T balbuciou ela, engolindo em seco, enquanto pegava a bolsa. Tess apertou os olhos. & estampido quebrou o sil#ncio. Seus ouvidos tiniram. Eragmentos de pedregulhos atingiram seus bra1os, pernas e cabe1a. Sentiu o gosto da p$lvora. "lgo macio caiu em suas pernas, retorcendo+se e ro1ando sua pele, com um brilho dourado e preto.
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-ma cobra tinha se enroscado em sua saia. T &h3 T gritou ela. T Tire isso de cima de mim3 " criatura desli ou pelas pedras at' o ch%o e ali ficou formando um rolo cor de areia com diamantes negros ao longo do corpo. 5arecia morta. , sem cabe1a. Tess estremeceu. Seu cora1%o batia como se ela tivesse corrido milhas e milhas. 2om um pontap', o homem lan1ou para longe o animal pe1onhento. -ma cascavel. Sem f:lego e transpirando muito, Tess olhou para o desconhecido. T & senhor quase me matou de susto3 N%o sabe que ' perigoso disparar perto de pessoas! 2om um dedo, ele ergueu a aba do chap'u. 5or um instante, Tess ficou at:nita ao ver os tra1os fortes daquele rosto bron eado. *iseric$rdia3 Nunca a vis%o de um homem bonito a impressionara tanto a ponto de deix.+la naquele estado3 Sentia+se estranhamente... Wulner.vel. T Woc# n%o tem nada melhor para fa er do que ficar aqui neste lugar! T disse rudemente o estranho. T Seus olhos a uis contrastavam com as sobrancelhas escuras. T ,stou esperando uma pessoa T respondeu ela, sem Veito. Seu noivo. Tess sentiu algo estranho no est:mago. " Xnica coisa que avistava naquela encru ilhada onde a dilig#ncia a havia deixado era aquele homem e o cabriol' que ele trouxera at' ali enquanto ela dormitava. )mposs/vel... ,la havia se preparado para ver algu'm gordo e careca, ou velho e feio, qualquer coisa, contanto que fosse educado e am.vel, ' claro. Samais imaginara se deparar com aquele ep/tome da bele a masculina. Sentiu o desabrochar de v.rias emo1Yes em seu /ntimo, como brotos de plantas ap$s uma chuva de primavera. "fastou os cabelos para tr.s e aVeitou o chap'u. "p$s tr#s dias de viagem sob o sol escaldante, devia estar com uma apar#ncia horr/vel. & rec'm+chegado tirou o chap'u, revelando cabelos escuros e bem penteados. Sua express%o era de constrangimento. T Senhora3 T & timbre grave da vo fe com que ela sentisse um arrepio descendo pelas costas. T " senhora ' noiva, Sra. Dalton! T Sim T ela conseguiu sussurrar. ,le a olhou de cima a baixo. T Diabos3 T Bateu o chap'u para tirar a poeira. T & que Tom @ilkins estava pensando! T ,le balan1ou a cabe1a. T *inha cara, isso n%o vai dar certo. "s emo1Yes que Tess sentira pouco antes desapareceram diante da frie a do olhar daquele estranho. ,la engoliu em seco outra ve . T Quer di er que o senhor '... T Sake 8edmond, senhora. ,ra o nome que estava no contrato que ela tra ia na bolsa. Tess ficou desapontada. 5elo olhar dele, percebeu que n%o tinha nenhum interesse nela. ,ra uma realidade dif/cil de enfrentar, mas ela n%o estava surpresa. N%o era a primeira ve que isso acontecia. Sua m%e V. di ia que 5ete tinha se casado com ela apenas para fa er parte da empresa da fam/lia. T ,ntendo T disse com dificuldade. ,le desviou o olhar para a paisagem, como se esperasse alguma mudan1a positiva num segundo olhar. T Desculpe senhora, mas acho que perdeu a viagem. " vo pausada e o Veito como ele falava era como uma car/ciaZ Tess tinha vontade de ronronar e se deitar de barriga para cima, como uma gata dengosa. Sem dXvida, o tom de vo dele ameni ava as palavras .speras, mas era muita arrog[ncia3 Se ele precisava mandar vir uma esposa de longe, era porque tamb'm n%o devia ser l. grande coisa como, partido3 ,la respirouZ fundo tentando se controlar. Sua vida acabava de tomar um novo rumo, afinal. 5ara come1o de conversa, ela n%o queria se casar. ,la queria ir para San "ntonio encontrar+se com
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"lbert. , quase conseguira. T ,u n%o vou reembolsar o pre1o da passagem T disse ela, fitando+o nos olhos. T 2laro que n%o, senhora T disse ele, surpreso. T Nem me passou pela cabe1a pedir+lhe isso. "inda bem, porque ela tinha perdido todo o dinheiro em Nova York. T & senhor vai pagar minha passagem para San "ntonio. & senhor me deve isso. T 2laroZ senhora T ele concordou, com o rosto rubori ado. &lhou para o c'u e de volta para Tess. T " dilig#ncia chega s$ na quarta+feira. T Quarta+ feira! Daqui a quatro dias! "s pernas de Tess fraqueVaram, e ela quase se deixou cair sentada no ch%o, por'm ergueu+se rapidamente quando se lembrou da cobra. T Sim, senhora. T ,le a olhava como se ela fosse um animal selvagem. T \timo. T 2omo disse senhora! Tess olhou para ele e percebeu que havia pensado alto. T \timo Sr. 8edmond. ,u disse $timo. 5rimeiro o senhor se atrasa, depois fa aquela cena horrorosa e por fim deixa bem claro que n%o sou do seu agrado. Se ao menos o senhor tivesse sido pontual e estivesse aqui me esperando quando cheguei, como deveria, eu teria prosseguido e h. esta hora V. estaria em San "ntonio. ,m ve disso, estou aqui neste fim de mundo. N%o ' $timo! ,la pegou sua velha mochila de couro e desceu por uma trilha castigada pelo sol. T Tenha um bom dia, Sr. 8edmond. T "onde a senhora vai! T 5ara San "ntonio. , o senhor deveria me agradecer por estar lhe economi ando o custo de mais um bilhete. T Droga T ele pragueVou por entre os dentes e correu atr.s dela, tentando det#+la. T S%o oitenta quil:metros, at' l.3 Tess olhou bem para aqueles lindos olhos a uis e teve vontade de chorar de decep1%o. & que estava acontecendo com ela! 2asar+se com um desconhecido era a Xltima coisa que ela queria. Ea ia t%o pouco tempo que ela achava que n%o conseguiria fugir das ruas de Nova York, e agora estava a menos de cem quil:metros de "lbert, sem necessidade de fa er nenhum sacrif/cio extremo. ,ssa Xltima reviravolta deveria t#+la feito dan1ar de alegria e n%o simplesmente se sentir como se tivesse perdido uma moeda de um centavo e achado uma de cinq]enta. T Desculpe Sr. 8edmond T disse, enquanto sinali ava para ele n%o interferir na sua decis%o. T Se quiser chegar ainda hoVe em San "ntonio, acho que devo come1ar a... "ndar. 5:r o p' na estrada. N%o ' assim que voc#s falam! T N$s! T Sim, voc#s, texanos. & fa endeiro que viaVava na dilig#ncia falava assim o tempo todo. T Tess imitou o sotaque arrastado de seu companheiro de viagemD T ^N$s temos de p:r o p' na estrada se quisermos chegar l. hoVe._ ,la desviou+se de Sake, mas novamente ele bloqueou sua passagem. T 2om licen1a, senhor T ela falou por entre os dentes. T " senhora n%o vai conseguir chegar l. de dia. Sinto muito, mas ' melhor ficar na minha fa enda. Na quarta+feira eu a trago de volta para pegar a dilig#ncia. "h3 ,nt%o ele n%o a queria como esposa, mas queria lev.+la para casa! Ser. que ele pensava que ela era ing#nua 9quele ponto! T N%o, obrigada T murmurou, passando por ele para seguir em frente. & sol batia forte em suas costas, fa endo+a transpirar. T Senhora! Sra. Dalton! Tome cuidado com as cobras. )nstintivamente, Tess estremeceu e olhou para tr.s, insegura. Sake meneou a cabe1a. ,la soltou a mochila e colocou as m%os na cintura. T & senhor est. tentando me assustar! "cho que o senhor ' o Xnico r'ptil por aqui.

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"s fei1Yes de Sake 8edmond endureceram, e parecia que seus olhos emitiam fa/scas a uis. 2ertamente ela havia conseguido perturbar aquela irritante calma. T N%o adianta argumentar, Sra. Dalton. N%o deixarei que v. a p' at' San "ntonio. ,st. decidido. Tess sentiu uma estranha sensa1%o de al/vio. "quele homem ficava ainda mais bonito quando estava irritado. No fundo, ele tinha ra %o. ,la podia estar muito contrariada, mas n%o era nenhuma idiota. "ndar oitenta quil:metros seria como ir a p' de 4ondres at' Dover. N%o tentaria fa er isso na )nglaterra, onde conhecia o pa/s e seus perigos. 2om muita sorte, debaixo daquele sol estorricante, conseguiria andar cinq]enta metros antes de derreter. "l'm do mais, n%o estava disposta a andar no escuro. 5arecia n%o haver outra sa/da a n%o ser aceitar a hospitalidade dele. *as seria nos seus termos. T Tente encostar um dedo em mim para ver o que acontece T amea1ou. Sake recuou. T -m cavalheiro texano n%o ousaria tocar numa dama contra a vontade dela. T -m cavalheiro tamb'm n%o deixa a noiva esperando so inha at' ele resolver aparecer T retrucou Tess. Se ele percebeu o sarcasmo na vo dela, n%o demonstrou. )gnorando por completo o coment.rio, acenou com o chap'u na dire1%o da charrete. Sake observou a delicade a dos ombros de Tess enquanto ela se dava conta da situa1%o em que se encontrava. " express%o de desalento dela e seu sil#ncio o fi eram se sentir mais culpado do que se ela irrompesse em l.grimas, o que s$ o teria irritado e o feito perder a paci#ncia. Sem saber o que di er, ele simplesmente pegou a pequena mochila que parecia ser toda a bagagem dela. Tess agarrou+a com for1a, como se ele estivesse tentando roub.+la, mas Sake deu um pux%o firme, e ela por fim a soltou. ,le seguiu adiante e colocou a bagagem na parte de tr.s da charrete. Wirou+se para aVud.+la, mas ela V. havia subido. ,nt%o soltou as r'deas e sentou+se ao lado dela. ,stalou a l/ngua e o cavalo tomou o rumo de casa. T & seu rancho fica muito longe! T perguntou Tess. T Eica oito quil:metros ao norte, e n%o ' um rancho, ' uma fa enda. T "h... , qual ' a diferen1a! ,le a olhou de soslaio para ver se estava sendo ir:nica, mas n%o havia mal/cia em seu rosto. &s olhos verdes brilhavam de curiosidade. T 8anchos s%o propriedades menores, com campos, planta1Yes e cercas. -ma fa enda ' uma extens%o maior de terra, onde geralmente se cria gado. T ?ado! & senhor tem cria1%o de gado! T ,xato. ?ado de corte, espalhado em centenas de hectares. T 7um. N%o tem vacas leiteiras, nem cavalos! T perguntou Tess, mostrando indiferen1a. T Tenho uma vaca leiteira e cavalos para o trabalho. Tenho tamb'm algumas galinhas. *as a principal atividade da fa enda ' a cria1%o do gado de corte. T "h3 Nenhum coment.rio. &uvia+se somente o barulho das rodas e dos cascos do cavalo. Talve fosse a ve de ele perguntar alguma coisa. Droga3... Detestava conversa fiada. T De onde a senhora ', Sra. Dalton! 5arece n%o ser das redonde as. Tem um sotaque do leste. T ,u sou inglesa. De 4ondres. *esmo sendo mais alta que a maioria das mulheres, ela lembrava uma boneca de porcelana que ele tinha visto em uma vitrine, certa ve . Tinha pele clara e constitui1%o delicada, dando a impress%o de que poderia se quebrar a um toque mais estabanado. Sua pele tostaria se ficasse exposta ao sol por mais de de minutos. Se n%o estava enganado, o nari dela V. estava vermelho e coberto de sardas. 5ior ainda, era magra demais para sobreviver a um dia de inverno rigoroso. Tom @ilkins devia ter achado que era uma brincadeira divertida enviar uma mulher que necessitava de cuidados em ve de algu'm com quem ele pudesse dividir o trabalho.
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Droga3 ,le que fosse para o inferno. T " senhora sabe co inhar! T perguntou Sake. T Sei. " pequena pausa antes da resposta s$ fe aumentar a raiva dele. -ma mulher da cidade, e mentirosa ainda por cima. Nenhuma mulher vestida daquele Veito sabia co inhar. Somente as 2alico Queens que trabalhavam no Dr< ?ulch Saloon usavam roupas daquela seda brilhante. ?arotas que passavam os dias 9 toa enquanto as pessoas decentes trabalhavam. Depois passavam as noites aVudando vaqueiros a gastar seu dinheiro, arduamente ganho, rolando no feno. ,le tinha faro para esse tipo de mulher. &utro olhar de relance mostrou a ponta do nari al'm da aba do chap'u de palha. ,le V. havia reparado l. na encru ilhada. "quela mulher era s$ pele e osso. &s grandes olhos verdes no rosto angular pareciam os de uma gata desnutrida. N%o duraria uma semana naquele fim de mundo. ,la de fato parecera querer arranhar seus olhos quando ele lhe dissera a verdade. 2om certe a, lhe agradeceria mais tarde. Sake respirou fundo e suspirou. Nenhuma dXvida a respeito. &s meninos e tio 8aven certamente ficariam enfurecidos quando soubessem da m. not/cia. ,le mesmo estava desapontado. Tinha tanta esperan1a de encontrar algu'm para compartilhar seus problemas e afa eres, sem falar em ter uma mulher graciosa e disposta em sua cama no final do dia. *as aquela ali n%o tinha nada, de graciosa, nem de disposta. Nada, com exce1%o de uma boca carnuda e macia, que parecia pedir para beiVar e ser beiVada. , ela n%o tinha a express%o fr/vola de uma garota de bar. Na verdade, era mais como uma fruta espinhosa, que espetava a pele de um homem, mas com uma polpa macia e doce... *as que inferno3 & que acontecera com Bill n%o servira para nada! "h, sim3 Tinha certe a de que acertaria as contas com Tom @ilkins na pr$xima ve que o visse na cidade. S$ ele para aumentar ainda mais seus problemas. T " 2/rculo Q fica logo adiante T avisou. T 2/rculo Q! Que nome estranho para um vilareVo... T ` o nome da minha fa enda. N%o h. nenhum vilareVo por aqui. & vi inho mais pr$ximo fica a quase de quil:metros, seguindo a estrada. T Tem muitas cobras por l.! T perguntou Tess, desconfiada. N%o querendo se irritar ainda mais, Sake apenas confirmou com a cabe1a. T , ' por isso que o senhor anda armado! T a indagou apontando para a arma que ele portava. Sesus3 "s mulheres da cidade n%o sabiam nada sobre a vida no campo... T 2arrego esse rifle mais por causa dos coelhos. ,les d%o co idos deliciosos. T ,m 4ondres compramos coelhos no a1ougue. 5or que Sake n%o ficara surpreso! Talve , se ela soubesse que tipo de esposa ele estava procurando, n%o tivesse ficado t%o angada com a reVei1%o. T Tirar a pele deles ' trabalho de mulher. T & senhor pretende ca1ar agora! T ,u estou sempre disposto a ca1ar. *as agora n$s chegamos. Sake n%o conseguiu disfar1ar o orgulho enquanto condu ia a charrete por entre os dois pilares de madeira que sustentavam a placa com o nome de sua fa enda. 5ara Tess, perdida em um oceano de grama seca interrompido por um ou outro arbusto verde, as constru1Yes longas e baixas pareciam flutuar em ondas de calor. N%o havia uma Xnica .rvore com uma copa frondosa para ameni ar os contornos r/gidos, nenhuma flor para lhe dar as boas+ vindas. Nem mesmo uma vaquinha, ou um novilho. Somente as tr#s constru1Yes ripadas. " que tinha chamin' e varanda coberta devia ser a casa. 7avia um est.bulo logo ao lado, com uma cerca alta, e uma constru1%o menor mais para tr.s. De onde estava ela n%o conseguia discernir se era um celeiro, um galinheiro ou um arma 'm. &u talve um defumadouro... N%o que fi esse alguma diferen1a para ela. N%o iria ficar por ali muito tempo mesmo.
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a medida que iam se aproximando, ela avistou uma pessoa na entrada do est.bulo. & homem agachado recuou para as sombras no momento em que seus olhares se cru aram. T Quem ' ele! T -m aVudante T respondeu Sake, baixinho. T Quer di er que ele trabalha para o senhor! T perguntou Tess, intrigada. T Sim, senhora. ,le n%o ir. incomod.+la. S$ fa as refei1Yes conosco e dorme no barrac%o. & barrac%o devia ser a constru1%o menor, dedu iu Tess. Sake 5arou o cabriol' diante da casa. Tess olhou para o est.bulo, mas o homem tinha desaparecido. Sake desceu e amarrou o cavalo em um poste diante dos degraus da varandaZ em seguida deu a volta para aVud.+la a descer. Suas m%os eram t%o grandes que envolviam a cintura dela por completo. Seu h.lito refrescou o rosto de Tess, que de repente corou. & espa1o que havia entre eles vibrava como o ar pressionado pela tempestade. ,le a colocou a certa dist[ncia, como se tamb'm tivesse sentido aquela esp'cie de eletricidade, e pegou a mochila. T 5or aqui, senhora. Tess o seguiu, subindo os dois degraus e atravessando a varanda com piso de madeira. Sake abriu a porta e a condu iu at' a sala de estar. ,la reparou que o sof. e as poltronas de estofamento marrom precisavam de uma reforma urgente. "s t.buas do assoalho estavam limpas, por'm marcadas pelos saltos das botas. N%o havia cortinas nas Vanelas, e o Xnico quadro na parede tinha se transformado em um borr%o, t%o desbotado que estava. T " co inha fica daquele lado. T Sake apontou na dire1%o dos fundos da casa. T & quarto ' no final do corredor. Tess percorreu o caminho que ele indicava e abriu a porta. Segurou a respira1%o, ante o impacto da vista que se descortinava da Vanela larga e alta do c:modo. ,ra impressionante a vis%o dos extensos campos .ridos que se estendiam at' o hori onte. T *eu Deus3 T ela exclamou. Sake entrou atr.s dela, e no mesmo instante a paisagem deixou de interess.+la. Sua pele parecia se aquecer com o calor do corpo daquele homem, parado 9s suas costas. ,la podia sentir o perfume m.sculo e ouvir a respira1%o dele. T ` o Xnico quarto que eu tenho T disse Sake, como se estivesse se desculpando. T " vista '... ,spetacular. T Tess olhou para a cama de casal e para um mancebo de madeira num canto, com roupas penduradas, obviamente as roupas dele. T &nde o senhor vai dormir! T Wou ficar no sof.. "s palavras foram proferidas de tal modo que Tess sentiu como se fosse sua obriga1%o convid.+lo a dividir a cama. *as claro que ela n%o fe isso. Disfar1ou o mal+estar e for1ou+se a sorrir. T & senhor ' muito gentil em me oferecer sua hospitalidade, quando est. claro que fui um desapontamento para o senhor. T ` o m/nimo que eu poderia fa er. T ,le retorcia o chap'u nas m%os bron eadas. T Senhora! Tess inclinou a cabe1a, atenta. T " senhora acha que poderia me chamar de Sake! Todos por aqui chamavam meu pai de senhor 8edmond, e n%o me sinto bem sendo chamado assim. -m leve rubor apareceu novamente no rosto dele, quase impercept/vel na pele bron eada. )sso fa ia com que parecesse menos r/gido, menos confiante, um pouco menos perfeito. T 5or que n%o! T concordou ela. T "l'm do mais, teremos de passar os pr$ximos dois dias Vuntos. Tamb'm prefiro ser chamada de Tess e voc#, em ve de senhora. Soa um pouco como a rainha, voc# n%o acha! T Sim... Tess. T Sake sorriu e Vogou a mochila dela sobre a cama. ,ra a primeira ve que ele sorria desde que ela o conhecera. ,ra um belo homem, com dentes brancos perfeitos e linhas de express%o nos cantos dos olhos expressivos. De repente, em ve de apenas bonito Tess o achou irresist/vel. Seu cora1%o deu um pulo tolo. *iseric$rdia, ela tinha de parar de reagir daquela forma3 ,le V. havia deixado bem claro que
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n%o estava interessado. T Wou tra er um balde com .gua para voc# se lavar. Tem um Varro e uma bacia na co inha que voc# pode usar. ,u e os meninos costumamos usar a bomba que fica l. atr.s. & banheiro fica atr.s do celeiro. Dessa ve foi Tess que enrubesceu. Sake saiu do quarto, claramente aliviado. Tess tirou o chap'u e o casaquinho e sentiu um pouco de frio. 2om um len1o, tentou tirar as marcas de transpira1%o do seu melhor vestido. 5rovavelmente n%o teria Veito. ,la deveria ter pensado melhor antes de vestir uma roupa t%o fina para ir a um lugar t%o decadente. -ma bacia de .gua fresca era como o para/so quando algu'm parecia estar recoberta por poeira de metade da "m'rica do Norte. 2laro que um banho seria melhor, mas isso era uma op1%o. ,la caminhou pelo corredor e deu uma espiadela para dentro da co inha. -ma mesa entalhada de pinho, cercada por quatro cadeiras de espaldar ripado, ficava no centro. & piso era de madeira. 7avia um arm.rio a ul+claro encostado em uma parede, e do lado oposto, um fog%o surpreendentemente moderno. "trav's da parte de vidro da porta dos fundos, ela avistou seu anfitri%o. *esmo de longe, aquela figura alta e esbelta com bra1os fortes, trabalhando numa bomba manual, fe sua respira1%o acelerar. N%o fique olhando. Woc# ' uma viXva respeit.vel, e n%o uma garotinha. 5uxou uma cadeira e sentou+se, cru ando as m%os no colo. -ma inesperada sensa1%o de triste a a invadiu, uma sensa1%o de perda. Tolice de menina. ,ra algo que ela deixara para tr.s fa ia tempo. N%o havia motivo para se sentir deprimida. "final, at' que a aventura tinha terminado bem, para o Veito como come1ara. Tendo passado a maior parte da viagem pensando em como explicaria ao noivo seu deseVo urgente de ir a San "ntonio, logo ap$s o casamento, deveria se sentir, aliviada. Tess sentiu um aperto no est:mago. , se "lbert tivesse deixado San "ntonio e ido para 2alif$rnia, como tinha insinuado em sua Xltima carta! Tudo o que mais queria dependia de ele voltar para a )nglaterra antes que a m%e estragasse tudo. &h, o destino n%o podia ser t%o cruel3 &u ser. que podia...! & som de passos soou do lado de fora, e no instante seguinte Sake entrou, carregando um balde cheio de .gua. ,le olhou para o decote de Tess, e ela sentiu a pele do pesco1o se aquecer, como se estivesse sendo marcada. ,mbora o semblante de Sake continuasse inexpressivo, ele desviou o olhar depressa demais. Tess n%o tinha um tipo f/sico que chamasse a aten1%o dos homens. ,ra magrinha, tinha busto pequeno e um rosto comum. N%o que fosse feia, mas n%o era uma mulher para quem algu'm olharia duas ve es, e ela sabia disso. Disse a si mesma que n%o ligava nem um pouco que ele a achasse insignificante, por mais que sentisse uma estranha contra1%o no ventre toda ve que olhava na dire1%o dele... & que estava acontecendo com mais freq]#ncia do que ela gostaria. Sake colocou a .gua na bacia sobre a mesa e pegou uma barra de sab%o no arm.rio. T Belo fog%o T comentou Tess, para quebrar o sil#ncio. T ` novo! T ,u o comprei sob encomenda, de outra cidade T respondeu ele com desd'm. 5ara a noiva que ele n%o queria mais. Sem motivo, as l.grimas turvaram a vis%o dela, e antes que escorresse, ela as limpou. Devia ser apenas cansa1o, nada mais. "pontando para a bacia, ela agradeceu. T N%o por isso. T ,le hesitou. T ,spero que voc# me desculpe, mas tenho outros afa eres. Bovinos e outras coisas para conferir. Woc# pode preparar o seu pr$prio Vantar! Talve descansar um pouco... T 2ertamente. Wou ficar bem, n%o se preocupe. Sake parecia indeciso, mas acabou saindo, fa endo barulho como sempre. & abrir e fechar da porta de entrada sinali ou sua sa/da. )ncapa de resistir, Tess foi at' a sala na ponta dos p's e, tomando cuidado para n%o ser vista, espiou pela Vanela. ,le saltou na charrete com agilidade. 5ouco depois, o ve/culo desapareceu dentro do celeiro. ,la suspirou. & Xnico homem por quem tinha se interessado e que tinha feito seu
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cora1%o bater mais forte n%o a queria. *as ele tinha perguntado se ela sabia co inhar. Talve essa fosse uma forma de retribuir a hospedagem. Sake instigava 2ooper para um trote. Sua nuca co1ava como se estivesse sendo observado. Devia ser suor. " penumbra dentro do celeiro dava uma tr'gua para o sol da tarde, e o cheiro da terra rec'm+adubada e de feno fresco era um b.lsamo para o seu mau humor. Desfa ia as marcas de 2ooper, assobiando e observando suas m%os reali ar a tarefa que V. havia feito uma centena de ve es antes, tentando ignorar a raiva que corroia suas entranhas como .cido e fortalecendo+se para as perguntas. 5assos arrastados soaram do lado de fora. Tio 8aven perambulava em torno da charrete, soltando as cintas de couro. Suntos, empurraram+na para cima at' ficar com a parte traseira e a haste apontando para o alto. T , ent%o! T perguntou tio 8aven. T ,la veio! Sake ergueu a cabe1a para olhar para o homem mais velho. 2abelos grisalhos emaranhados emolduravam um rosto moreno, marcado pelo tempo. &s cabelos ca/am sobre os ombros magros. Sake notou que ele estava usando, pela primeira ve depois de muito tempo, sua pena de .guia. T ,la n%o vai ficar. T ,le bateu no flanco de 2ooper. T *exa+se, garoto. &s sulcos ao redor da boca e os l.bios enrugados de tio 8aven ficaram mais profundos. ,le ergueu a cabe1a. Seus olhos negros brilhavam como os de um corvo, da/ seu apelido, V. que, em ingl#s, ^raven_ significava ^corvo_. T 5or qu#! ,sperava que o velho homem fosse direto ao ponto. T Woc# a viu. N$s chegamos e voc# estava no celeiro olhando. ,la ' uma mulher da cidade. Wou gastar meu tempo cedendo 9s vontades dela para depois ela me quebrar como um galho seco. T &u dobr.+lo como um salgueiro. Welho ditado do meu povo. T ,st. decidido. "cabou. , o seu povo tamb'm ' meu. Sake condu iu o cavalo at' o est.bulo, tirou o freio e as r'deas e os pendurou em um suporte. Buck, seu cavalo selvagem que estava por perto, relinchou para saud.+lo. Que perda de tempo... ,le deveria ter ido at' o extremo leste de sua propriedade e dado uma olhada no seu gado. ,m ve disso, acabara caindo numa armadilha. T 5e1a conselho ao botic.rio T sugeriu tio 8aven, entregando+lhe uma escova de limpe a e come1ando a pentear o rabo de 2ooper. T N%o. T & que voc# acha da pequena 7are! ,la ' uma boa mo1a. Woc# n%o precisa de uma mulher branca feiosa. -m acesso de raiva turvou a vis%o de Sake. ,le olhou por cima do cavalo. T N%o me lembro de ter dito que ela era feia. T *agricela, ent%o. T Droga, voc# est. distorcendo minhas palavras. &nde est%o os meninos! 5ensei que estivessem com voc#. T Tudo bem T disse tio 8aven erguendo as sobrancelhas. T Wamos mudar de assunto. &s meninos foram cortar o cabelo com a Sra. Dre;. T *aldi1%o3 ,les v%o deixar a mulher enlouquecida. "queles meninos nunca cortam o cabelo se eu n%o os amarrar em uma cadeira. T N%o precisa gritar. 5ensei que daria um tempo a Sra. Sake. "queles meninos s%o terr/veis. *ande+os de volta para a m%e deles. T &s meninos precisam de espa1o e ar livre, e n%o dos problemas da cidade T retrucou Sake, irritado. T , a m%e deles tamb'm n%o os quer. T 5or que voc# trouxe a mulher para c.! T insistiu novamente tio 8aven. T ,u n%o podia simplesmente deix.+la na encru ilhada at' quarta+feira T disse Sake, contendo a raiva e balan1ando a cabe1a. T 5or que n%o a levou at' a cidade!
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T Wou lev.+la amanh%. 7oVe V. est. muito tarde. ,le colocou um pouco de feno na manVedoura de 2ooper e verificou se havia .gua. T "Vude+me a selar Buck. Wou atr.s de um be erro que vi perdido esta manh%. T Wou com voc#. N%o quero assustar aquela mulher da cidade. ,staremos de volta antes dos meninos. Sake hesitou, mas consentiu. &nde diabos ele estava com a cabe1a! Nunca deveria ter tra ido uma mulher para casa. N%o importava quem fosse n%o daria certo. N%o com os outros membros da fam/lia. & suor escorria por todos os poros de Tess, e ela se abanava com a m%o. T Que coisa horr/vel T resmungou ela. T Quem disse que mulheres n%o transpiram ' porque nunca esteve no Texas em Vulho3 ,la tinha a impress%o de que estava derretendo. 5assava um len1o Xmido no rosto e no pesco1o, mas n%o adiantava. , para piorar, estava de novo falando so inha. , o sol ainda estava longe de se p:r. Qualquer coisa que fi esse parecia aumentar o calor. " porta dos fundos se abriu ruidosamente, e dois meninos com cerca de de e do e anos irromperam co inha adentro. & cat.logo da ag#ncia -ma Noiva para Todos n%o tinha mencionado nada a respeito de Sake ser viXvo ou ter filhos. Tess sorriu para eles. T &l. T o garoto maior cumprimentou. T Woc# ' a mo1a que veio para se casar com tio Sake! No m/nimo teremos uma comida decente por aqui. ,stou morrendo de fome. &s dois avan1aram para a mesa e se sentou cada qual agarrando uma tigela e uma colher. "s m%os deles estavam imundas e os rostos, mais ainda. "h, ent%o os meninos eram sobrinhos dele... , bem mal+educados, por sinal. T Boa tardeZ rapa es. Sou Tess Dalton T disse ela, erguendo as sobrancelhas. T , voc#s, quem s%o! T ,u sou *att T disse o mais velho. T Dave 8edmond T disse o mais novo, esfregando as m%os nas cal1as. T 2ertamente voc#s n%o esperam se sentar para comer com as m%os e o rosto suVos, n%o '! T disse Tess, colocando as m%os na cintura. & mais novo desli ou at' a borda da cadeira e parou para observar a rea1%o do irm%o. T Tio Sake n%o liga T defendeu+se *att, olhando+a de esguelha. Seus olhos castanhos, cheios de ressentimento, pareciam test.+la. Dave encolheu os ombros e evitou o olhar de Tess. T ` n%o liga mesmo. T Tio Sake pode n%o ligar, mas eu ligo. 2omo os garotos n%o se mexeram, Tess inclinou+se e deu duas pancadinhas de leve nos dedos de *att com a colher de pau, n%o para machucar, apenas para alert.+lo. *att levantou+se com os punhos cerrados e o rosto vermelho. T S$ porque voc# vai se casar com tio Sake n%o significa que pode mandar em n$s. Bem que eu disse a ele que uma mulher por aqui n%o ia dar certo... & garoto parecia t%o enraivecido que Tess reconsiderou. De fato, n%o tinha nada a ver com a educa1%o dos meninos. ,m poucos dias V. n%o estaria mais ali. T Woc# n%o ' nossa m%e3 T protestou o pequeno, colocando+se ao lado do irm%o. " vo e os olhos a uis dele tra/am um sentimento de dor. & que teria acontecido 9 m%e dele para deix.+lo t%o magoado! Tess ameni ou o tom de vo , que 9s ve es soava mais agressivo do que ela pretendia. T Bem, ouvi di er que os cavalheiros do Texas s%o os mais educados do mundo. T ,la ergueu as sobrancelhas. T , aqui est%o voc#s, com seus chap'us na cabe1a, dentro de casa e diante, de uma senhora e mais cobertos de poeira, do que a sala da minha m%e no dia de folga da empregada. Dave apressou+se a tirar o chap'u e cutucou o irm%o com o cotovelo. Sua testa estava limpa em compara1%o ao rosto, que estava vermelho de vergonha. & cabelo loiro e curto estava ensebado e parecia ter sido cortado de qualquer Veito, com uma faca.
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*att tamb'm tirou o chap'u, embora com express%o contrafeita. Seus cabelos eram castanhos e bem curtos. T *eninos T disse Tess, sorrindo T, se voc#s quiserem comer este ensopado, precisam se lavar. , para isso, precisam ir l. fora at' a bomba. *as se preferirem ficar com fome... " escolha ' de voc#s. Dave olhou, ansiosamente, para a panela no fog%o e depois para *att. Nesse instante, a porta dos fundos se abriu, atraindo a aten1%o dos meninos. Sake. N%o havia como confundir aquele par de botas na soleira da porta, nem as longas pernas e o quadril estreito. Tess deliciou+se com a vis%o daquela figura musculosa, e seu pensamento divagou para fantasias indeseV.veis. Sem dXvida, Sake 8edmond era um belo homem. -m convite ao pecado. T & que est. acontecendo! T perguntou ele, enquanto tirava o chap'u. T "cabei de conhecer seus sobrinhos T contou Tess. T ,les v%o se lavar para sentar 9 mesa. -m sorriso lento se espalhou pelo rosto de Sake, e o est:mago de Tess se contraiu. T ,nt%o, voc# co inha mesmo! Senti o cheiro l. de fora e pensei que fosse imagina1%o minha. T ` s$ um ensopado. "chei a carne na despensa, Vunto com alguns legumes. ,spero que n%o se importe. T 2laro que n%o. *eninos, v%o se lavar logo3 T ,le fe uma careta. T "final, como ' que voc#s se suVaram desse Veito! *att encarou Tess, esperando que ela fosse fa er algum serm%o. T ,nt%o somos quatro para o Vantar! T perguntou ela a Sake, enquanto se dirigia para o fog%o. T 2inco. Tio 8aven vai Vantar conosco. ,le se apressou at' a porta, e Tess estranhou. ,le n%o tinha mencionado nenhum tio. Tess serviu cinco generosas por1Yes de ensopado, e logo os homens voltaram. &s meninos, agora limpos e com os cabelos molhados, pareciam quase angelicais. Sake tamb'm estava com a apar#ncia $tima. -ma gota dA.gua escorria pelo seu rosto bron eado, e Tess imaginou que gosto ela teria. Droga3 & que estava acontecendo com ela! S. tinha sido casada. 2onhecia os homens. *as sentia por Sake uma atra1%o que nunca sentira por 5ete. *ais velho gentil e t%o enfadonho quanto um serm%o de domingo, 5ete a salvara da solteirice e dera sentido 9 sua vida, embora n%o tivessem tido filhos, como ela tanto queria. 2ontudo, aquele homem 9 sua frente a arrastaria direto para o inferno, e nem precisaria se esfor1ar muito para isso. "tr.s de Sake entrou um homem baixo, de pernas arqueadas, usando uma camisa xadre . -m chap'u bem grande sombreava seu rosto, e longos cabelos grisalhos sa/am por debaixo dele. ,le tirou o chap'u e segurou+o contra o peito. Seus olhos negros a observaram cautelosamente. & lampi%o que pendia do teto da co inha deixava os olhos dele na sombra, evidenciando os ossos do rosto e a ponta do nari . " forma como sua pele escura estava esticada sobre os ossos lhe dava um aspecto de caveira. Tess se assustou. & homem tinha toda a apar#ncia de ser um /ndio. "s hist$rias que ela tinha ouvido sobre esse povo selvagem fe um arrepio percorrer suas costas. ,ra a primeira ve que sentia frio em mais de uma semana. ,la recuou instintivamente. T ,ste ' tio 8aven. T " vo de Sake soou .spera. 5arecia que queria falar mais, por'm n%o encontrava as palavras. T ,u n%o mordo T disse o velho homem. Seu rosto entalhado se abriu num sorriso, revelando dentes escuros e manchados. T Tio 8aven mora aqui T explicou Sake. "quele nativo seria tio dele! Tess olhava de um para o outro, buscando encontrar alguma semelhan1a. T 5ra er em conhec#+lo, Sr. 8aven T disse ela, estendendo a m%o.
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T Nada de senhor T grasnou ele. T & velho homem limpou as m%os no colete de camur1a e os dois trocaram um aperto de m%os firme e caloroso. T Somente 8aven, senhora. T , olhando de soslaio para Sake, concluiuD T N%o sou realmente um tio. "queles americanos certamente eram adeptos da informalidade. Tess surpreendeu+se ao ver que os dois meninos aguardavam de p' atr.s das cadeiras, esperando que ela se sentasse. "o que tudo indicava Sake lhes ensinara boas maneiras, afinal. ,la sorriu para eles. Dave retribuiu o sorriso, mas *att torceu o l.bio. Sake puxou uma cadeira para ela se sentar na cabeceira da mesa e apressou+se at' a cadeira no lado oposto. T &s texanos s%o educados T disse Dave. T S%o mesmo T respondeu Tess, assim que os homens se sentaram, fa endo muito barulho e arrastando as cadeiras no ch%o. 2om o garfo na m%o, Sake olhou para Dave com express%o de indaga1%o. T N$s est.vamos conversando a respeito dos costumes locais antes de voc# chegar T explicou Tess. *att fe cara feia, mas n%o disse nada. T Woc#s t#m o costume de fa er uma ora1%o antes das refei1Yes! T perguntou ela. T Sim T murmurou Sake, ao mesmo tempo em que os meninos e tio 8aven respondiam em un/ssono um sonoro ^n%o_. T Sim, a partir de agora T rosnou Sake. Baixou a cabe1a e murmurou algumas palavras de agradecimento. T Wamos comer! T sugeriu Tess. T "t' que enfim T sussurrou *att. &s Xnicos sons que se ouviram na seq]#ncia foram de alegria. We ou outra ^passe o p%o_, o ru/do dos meninos comendo e um suspiro de satisfa1%o de tio 8aven quando apoiou o garfo na mesa. T "ceita mais um pouco! T perguntou Tess. T Wou estourar se comer mais T respondeu tio 8aven, colocando a m%o no abd:men. T &brigado T disse Sake, recostando+se. T Eoi uma surpresa muito agrad.vel. T 5or nada. & cora1%o de Tess quase explodiu diante do elogio. ,la gostava de co inhar, mas o marido poucas ve es tinha permitido que ela entrasse na co inha. T Se voc# co inha assim T disse Dave T, n%o me importo se tio Sake casar com voc#. Sake ficou tenso. T 7um... Seu tio e eu n%o vamos nos casar. T Tess sentiu o rosto ficar vermelho. T *as isso significa... T &s olhos de Dave se arregalaram. T Significa que ela n%o vai ficar T interveio *att. T N%o ' verdade, tio Sake! Eoi o que voc# falou para tio 8aven l. fora. T Woc# est. certo, *att T disse Tess. T ,stou s$ de passagem. Wou partir na dilig#ncia de quarta+feira. &s ombros de Dave se curvaram, e ele ficou olhando para a mesa sem di er nada. -m sil#ncio opressivo pairou na sala. T Que calor3 T & suor escorria pelas costas de Tess. T Ea sempre calor no ver%o T disse 8aven. T N%o na )nglaterra T retrucou+a, arqueando uma sobrancelha. ,ra o fim da conversa. & ar no quarto pesava como um cobertor de l%. Tess puxou o len1ol e virou+se de lado, observando as sombras proVetadas pelo lampi%o. ,ntre elas e as partes iluminadas, imaginava o queixo quadrado de Sake, as formas angulares do rosto, o brilho dos olhos dele. Que imagens malucas3 ,la suspirou. Nunca tinha visto um homem t%o bonito. -ma dor agrad.vel brotou dentro de seu cora1%o. Seu pulso ficou mais acelerado e seu sangue corria quente. ,xatamente o que ela precisava... *ais calor3
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Wirou+se de costas. Droga, onde estava a brisa do come1o da noite! 5or que o ar fresco da noite parecia capturar o ar quente de dentro de casa! Sua mente inquieta girava como um carrossel. )maginava+se co inhando, Sake voltando para casa 9 noite e olhando+a com aquele sorriso sedutor antes de enla1ar sua cintura com as m%os e aproxim.+la. ,la ainda tinha a impress%o de sentir as m%os dele na cintura, como se ele a tivesse marcado quando a descera da charrete. , crian1as. -ma por1%o de meninos com cabelos escuros e olhos a uis em volta da mesa da co inha, parecidos com o pai, altos e bonitos... 2hega. )sso n%o vai acontecer. Tess tirou o len1ol da cama e rolou para o outro lado, re ando para que uma brisa fresca entrasse pela Vanela. -m t#nue sopro de ar beiVou seu rosto, refrescando o suor de sua testa. ,la estava com vontade de tirar a camisola. " m%e ficaria horrori ada. &u talve n%o. 2om um novo homem na vida dela, a m%e parecia distra/da com tudo, principalmente com as coisas que Tess di ia. Se pelo menos "lbert desistisse de suas id'ias malucas de resolver tudo so inho e voltasse para casa, tudo ficaria bem novamente. ,la socou o travesseiro. *aldito calor... Talve , se ela abrisse um pouco mais a Vanela... Tess sentou+se na cama e se levantou encalorada. Eoi at' a Vanela e a empurrou, e para sua surpresa, percebeu que n%o era uma Vanela, e sim uma porta. , dava para uma varanda. 2om cuidado, ela colocou a cabe1a para fora. "parentemente, era uma extens%o da varanda da frente, que na realidade devia dar a volta na casa toda. & piso de madeira estava maravilhosamente frio sob seus p's descal1os, e ela deixou+se ficar ali por alguns momentos, refrescando+se com a brisa noturna, contemplando a lua cheia e a paisagem com os galhos retorcidos das .rvores, como se fossem guardiYes aflitos do deserto. 5' ante, p' chegou at' o corrim%o e olhou para o c'u, forrado de estrelas. T *eu Deus3 T 8espirou fundo. T 4inda noite, n%o! T disse uma vo grave. Tess disfar1ou um sobressalto e olhou na dire1%o da vo . ,ncostado ao corrim%o, a imagem dele escurecia parte do c'u iluminado, como uma sombra desenhada nas estrelas. & cora1%o dela disparou. T Boa noite, Sake T murmurou. T ,spero n%o t#+lo perturbado. T Sa/ para respirar um pouco de ar fresco e fumar um charuto. T N%o quero atrapalhar. "doro o cheiro de tabaco. T ,la estava sem a1%o diante da forma sensual com que ele falava. ,le a levou a s'rio, porque logo em seguida riscou um f$sforo que espalhou um forte cheiro. " pequena chama iluminou o rosto anguloso de Sake, com o charuto preso entre os dentes brancos e fortes. & charuto emitia uma lu vermelha. ,le exalou lenta e pra erosamente, apagando o f$sforo. " fuma1a do charuto se espalhou ao redor de Tess, formando um elo invis/vel entre os dois. T Woc# se importaria de esperar s$ um pouco! T perguntou ele. & cora1%o de Tess deu um pulo. ,sperar um pouco para qu#! Ser. que ele estava se referindo a... T ,u... ,u posso tra er o banco at' aqui, se quiser. Tess come1ou a tremer. ,le estava sugerindo que fi essem amor ali, no banco da varanda! N%o era poss/vel... De repente a sombra de Sake se moveu e desapareceu. ,la ouviu o som de madeira raspando em madeira e em seguida um baque forte, que fe as t.buas sob seus p's vibrar. T 5ronto... T disse ele, reaparecendo. T ,u trouxe as cadeiras em ve de o banco. Sente+se nesta aqui, que tem a almofada. Que tola ela era3 ,le estava apenas querendo se sentar e conversar um pouco. *as francamente, 9s ve es era como se aqueles americanos falassem outra l/ngua... & susto, seguido do al/vio, fe as pernas de Tess fraqueVar, e ela tratou de se sentar logo. T &brigada.
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T De nada. T Sake se acomodou na outra cadeira e esticou as pernas sobre o corrim%o da varanda. T ,u admito que me agradou este final de dia. Tess sabia que deveria olhar para as estrelas, para a paisagem, mas n%o conseguia desviar a aten1%o daquelas pernas compridas e musculosas dentro da cal1a de brim. &h, c'us... Que homem sensual3 Baixou os olhos para a pr$pria camisola e ficou aliviada ao descobrir que, enquanto o facho de lu que vinha do quarto reca/a sobre Sake, ela estava ela protegida nas sombras da varanda. & sil#ncio durou enquanto ele fumou o charuto. *ais uma ve Tess p:de sentir a brisa soprar, refrescando seu rosto e agitando a camisola em volta dos torno elos. ,ra uma sensa1%o deliciosa. T Ea tempo que voc# mora aqui! T perguntou. T " vida toda. T `... -m lugar muito bonito. T ` diferente de onde voc# vem! Da )nglaterra! T *uito. *orei em 4ondres, perto de 2heapside. Quase n%o se v# o c'u l., por causa da fuma1a das chamin's e da pr$pria neblina. T N%o parece ser um bom lugar para viver. Nem em seus sonhos mais selvagens, ela conseguiria imaginar aquele caub$i usando uma camisa branca engomada, gravata e cartola. T ,u gosto de l. T mentiu. T ,nt%o, o que a trouxe at' aqui para se casar! Tess hesitou, n%o querendo revelar toda a verdade. T ` uma longa hist$ria T respondeu. T , bem pouco interessante. & timbre rouco, quase .spero da vo dela, aquecia o sangue de Sake cada ve que ela abria a boca. &uvi+la falar, sentindo o cheiro do seu sab%o na pele dela, combinado com o perfume essencialmente feminino, era uma experi#ncia quase sensual. )nferno... ,le V. tinha se sentido atra/do por ela quando a vira cochilando ao sol. *as a relut[ncia dela em responder 9s suas perguntas despertava outro tipo de sentimento. 2uriosidade. -m deseVo de conhec#+la melhor. "lgo que fa ia tempo que n%o sentia por uma mulher. T Tenho a noite toda T retrucou. Tess suspirou. T De fato, n%o ' uma hist$ria interessante. ,la olhou para a noite. 2ontra a lu , o perfil dela parecia severo, tenso, nervoso como uma raposa ou um gato selvagem com as garras esticadas. T Woc# ' muito Vovem para V. ser viXva T comentou Sake. ,la meneou a cabe1a, concordando. T ,u me casei muito Vovem. *eu marido era bem mais velho, um amigo da fam/lia. -m homem de neg$cios interessado em investir na nossa empresa. Na 'poca, pareceu um bom acordo T explicou Tess, apressada, e em seguida fe um pausa, esperando os coment.rios dele. T Nada diferente de um casamento por correspond#ncia T disse Sake, sentindo+se pouco 9 vontade. T N%o T concordou ela. T N%o ' muito diferente, exceto pelo fato de que eu V. o conhecia fa ia um bom tempo. ,le era um homem bom e gentil. ,ra uma solu1%o perfeita para alguns problemas financeiros pelos quais minha fam/lia estava passando na 'poca. T & que aconteceu com o seu marido! T *orreu por complica1Yes de gripe, h. dois anos. " epidemia de gripe matou muitas pessoas na nossa vi inhan1a, principalmente os mais Vovens e os mais velhos, incluindo meu marido e meu pai. Ei o poss/vel para cuidar deles. T ,la parecia ainda inconformada. T Woc# tem filhos! T N%o. )nfeli mente, n%o. "quelas poucas palavras soaram carregadas de pesar. " compaix%o que Sake sentiu o surpreendeu. *as as mulheres do 4este eram notoriamente volXveis. " esposa de Bill, por exemplo, por mais que afirmasse seu amor, tinha odiado a mudan1a de vida depois de ter filhos.
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T ,nt%o por que voc# decidiu vir at' aqui em ve de se casar com um daqueles cavalheiros londrinos! T perguntou ele. Tess dobrou os Voelhos e sentou+se sobre as pernas, puxando a camisola sobre elas. Sake apenas a observou em sil#ncio. T 5ensei em uma mudan1a. 5ela hesita1%o na resposta, ele dedu iu que ela estava mentindo. Sem entender por que, sentiu+se triste e levemente desapontado. Woltou a dar uma tragada no charuto, mas o gosto V. n%o era t%o bom. *aldi1%o. S. deveria ter se acostumado com a sensa1%o de exclus%o. " vida toda convivera com isso. T ,u sinto muito por n%o ser o tipo de mulher que voc# esperava T Tess comentou friamente. ,la parecia sincera. &u estaria apenas sendo educada! T Woc# me pareceu aliviada quando eu disse isso T retrucou Sake. Tess ergueu um pouco a cabe1a. & luar incidindo sobre seu cabelo castanho formou uma aur'ola em torno do rosto miXdo. *esmo sem conseguir distinguir+lhe as fei1Yes, Sake pressentiu que ela sorria. T Erancamente, fico me perguntando por que um homem precisa comprar uma esposa. Sake se retraiu. 5arecia que a curiosidade era rec/proca. T " ag#ncia certamente mencionou a pouca idade das mulheres no &este. *ulheres adequadas T acrescentou ele, descartando mentalmente o tipo de mulher adequada para ele. T Nenhum fa endeiro vi inho por aqui tem filhas! T "lguns. Do tipo que visam a um bom partido. ,u n%o ofereceria nada por nenhuma delas. T Tess n%o precisava saber dos detalhes. )ria embora logo. "lgu'm da cidade acabaria lhe contando depois, e ele n%o teria de presenciar o despre o dela. T Woc# ' um homem exigente. -ma leve hesita1%o na vo dela parecia expressar uma dor pungente. *as ele n%o iria se iludir colocando pensamentos otimistas na cabe1a, decidiu. ,la parecia calma demais para quem estava contrariada, e tinha definitivamente ficado aliviada quando ele dissera que n%o daria certo. *as, no entanto, alguma coisa n%o estava se encaixando. Talve ele tivesse sido um tanto rude. T N%o tem nada a ver com voc# pessoalmente. " minha reVei1%o. 7um, droga3 T ,le s$ estava conseguindo piorar as coisas. T & que eu quero di er ' que voc# n%o ' talhada para este estilo de vida. ,u esperava algu'm mais forte, mais... T )nferno. ,le estava se afundando num buraco mais fundo que o ?rand 2an<on. T *ais substancial. Sesus "mado. "gora ele falava como se s$ estivesse interessado em peitos. , ela tinha seios lindos, pequenos, mas que caberiam perfeitamente em suas m%os... 2omo dois p#ssegos maduros. T "lgu'm mais velha, para cuidar dos meninos. ,les n%o s%o maus, mas d%o trabalho. 5uxa, Tom @ilkins sabe o que eu preciso e o que procuro. Tess suspirou e afastou os cabelos para tr.s dos ombros. T Woc# ' um bom tio para eles. T " fam/lia vem em primeiro lugar. Sempre viera, e ele n%o estava a fim de arriscar isso por nada. T ,u entendo T murmurou ela. ,stranhamente, Sake sentiu que ela estava sendo sincera. T Se bem que estou acostumada a lidar com crian1as T continuou Tess. T *eu pai tinha um grupo de aprendi es em sua oficina, e eu tenho um irm%o mais novo. T Woc# est. sugerindo que quer ficar aqui! T perguntou Sake, receoso. T &h, n%o3 De Veito nenhum. Quanto antes eu for para San "ntonio, melhor. " evid#ncia da vontade dela de ir embora era ineg.vel e contundente. ,le apertou os l.bios. T Woc# vai procurar a ag#ncia para fa er um novo contrato! T Sake se deu conta de que n%o gostava nem um pouco daquela id'ia. T N%o. N%o estou pensando nisso.
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" sensa1%o inicial de al/vio que o invadiu logo se transformou em raiva. De si mesmo. Droga. ,le n%o tinha nada a ver com o que ela fi esse depois que fosse embora. Tirou os p's do corrim%o, ficou em p', atirou o charuto no ch%o e amassou+o com o salto da bota. T Wou lev.+la 9 cidade amanh% de manh%. 5reciso buscar alguns suprimentos. Tanto posso fa er nesta semana como na pr$xima. T Sake... T Tess se levantou e o encarou. T Sim! ,le deseVava que ela o tocasse com as m%os da mesma forma como o acariciava com a vo . ,la parou a poucos cent/metros dele. T &brigada por me salvar daquela cobra T murmurou. T ,u n%o deveria ter criticado o seu atraso. Eui rude. & arrependimento profundo na vo de Tess o deixou intrigado. Sake suspirou e colocou a m%o sobre os ombros fr.geis dela. ,ra como tocar em um passarinho, uma leve press%o e os ossos poderiam quebrar sob seus dedos. T ,stou muito agradecido por voc# n%o ter desmaiado. T ,u nunca desmaiei em toda a minha vida T disse ela, baixando a cabe1a. ,la era t%o delicada, t%o feminina... ,m tudo, na apar#ncia, nos modos, na vo ... &s cantos da boca de Sake se curvaram num sorriso. T W. se deitar T falou, soando mais seco do que gostaria. *as estava sendo dif/cil ag]entar. 5recisava se afastar de Tess antes que acontecesse algo de que ambos pudessem se arrepender depois. T Woc# precisa acordar cedo amanh%. Tess se voltou, com um pequeno lamento. &u seria o riso de uma sedutora! Sake ficou parado, olhando+a entrar em seu quarto. Seu autocontrole estava por um fio. Se ele visse de novo aqueles seios atrav's da camisola, n%o resistiria. *eu Deus. ,le estava enlouquecendo... Na manh% seguinte, quando Tess entrou na co inha, sentiu um cheiro doce de calda e tamb'm de fuma1a. T Sente+se, por favor3 T disse Sake, segurando uma frigideira e uma esp.tula. T ` a minha ve de co inhar. T Bom dia, senhora T cumprimentou Dave com um sorriso t/mido. *att, por sua ve , olhou para ela, carrancudo. T Bom dia a todos3 T exclamou ela. T ,stou atrasada! T N%o3 2hegou na hora certa. T Sake colocou um prato com uma panqueca e bacon frito diante dela. T Sirva+se de calda. Tess n%o se fe de rogada. DespeVou uma colherada do l/quido marrom escuro sobre a panqueca dourada e come1ou a comer. " combina1%o do bacon salgado com a calda doce sobre a panqueca era divina. T Delicioso3 Sake fe seu pr$prio prato e se acomodou, arrastando a cadeira com o p'. T 2af'! T perguntou, apontando para o centro da mesa. Tess notou que ele cortara o alimento com o garfo em ve de usar faca, e V. estava com a boca cheia. ,la gostava de ver um homem apreciando a pr$pria comida. T Quando partimos! N%o que isso tivesse import[ncia. ,la tinha pouca coisa para arrumar. *as realmente gostaria de chegar a San "ntonio antes que escurecesse. " porta da co inha se abriu com viol#ncia, e 8aven entrou com passos largos. Suor e suVeira se misturavam em seu rosto. T ,stamos com problemas. &s novilhos est%o atolados no c[nion Split 5ine. T Droga3 T Sake levantou+se. T Quantos! T ,le pegou o chap'u. T Winte ou trinta. "lguns V. est%o dentro dA.gua. T Diabos3 T Sake olhou para Tess.
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T Qual ' o problema! Tperguntou ela. T "lguns animais est%o vagando em dire1%o a um desfiladeiro. Na Xltima ve em que isso aconteceuZ muitos deles se afogaram tentando voltar atrav's do rio, quando poderiam ter voltado pelo mesmo caminho pelo qual haviam ido. T 5odemos ir, tio Sake! T *att gritou. T Woc# prometeu. T N%o ' um rodeio. , n$s n%o vamos. T Sake parecia arrasado. T Woc# prometeu T queixou+se *att, olhando para ele. ,nt%o olhou para Tess com express%o de despre o. T ` por causa dela, n%o '! Woc# vai deixar seus novilhos morrer afogados porque ela quer ir 9 cidade. T 5romessa ' promessa T disse Sake. T , prometi levar Tess 9 cidade hoVe. T Wou levar os meninos T disse 8aven. T 5odemos consertar a cerca. T "pesar da express%o impass/vel, os olhos do velho homem mostravam preocupa1%o. T 5osso ir para San "ntonio amanh% T Tess apressou+se em di er, sem pensar. T Depois se arrependeu quando Sake pareceu alarmado e balan1ou a cabe1a. T N%o posso deix.+la so inha T argumentou ele. T , ' muito dif/cil chegar l. de charrete. T Woc# anda a cavalo! T perguntou Dave. T Sim T respondeu ela. T N%o de vestido T disse Dave. T &s espinhos v%o rasgar sua roupa. ` por isso que a mam%e sempre odiou... T ,le se calou quando o irm%o o censurou com o olhar. T ,u realmente n%o gostaria de perder aqueles novilhos no come1o da temporada T Sake comentou. T Tem certe a de que n%o se importa! T 2laro que tenho. Tess sorriu. 5or um lado, estava feli por n%o ir embora, e por outro, estava preocupada porque havia um pequeno rel$gio no seu c'rebro avisando de que a qualquer momento "lbert poderia partir. Todavia, o problema de Sake era muito mais urgente e importante, e ela queria fa er parte daquilo, queria fa er algo Xtil. T N%o me importo mesmo T garantiu. T *att, v. pegar um par de cal1as limpas T ordenou Sake. T 5or qu#! ,u pus estas limpas ontem. T "gora3 T insistiu Sake, elevando a vo . T , uma camisa, tamb'm. Traga+as aqui. Wamos, mexa+se3 & menino saiu correndo. 8aven foi at' o arm.rio, tirou um saco e come1ou a empilhar os mantimentos sobre a mesaD p%o, carne+seca e outros produtos que Tess n%o conhecia. T Dave T Sake voltou+se para o garoto menor T, v. at' a bomba encher os cantis. Tess, quando *att vier, pe1a+lhe para entregar as roupas a voc# e voltar para me aVudar a selar o cavalo. ,m pouco tempo e com poucas palavras, Sake transformou um simples caf' da manh% em uma expedi1%o bem+organi ada. T & que eu posso fa er! T perguntou Tess. Sake levantou as sobrancelhas, esperando que Dave entrasse pela porta de tr.s carregando os cantis com dificuldade. ,nt%o for1ou um sorriso. T Woc# pode vestir a roupa de *att e depois ir at' o est.bulo. Wamos ver se achamos um cavalo adequado para voc#. Quando Sake terminou de selar os cavalos e ergueu os olhos, quase engoliu a l/ngua. ,ra tudo o que podia fa er para n%o assobiar. Wer Tess de vestido ou camisola era uma doce vis%o, mas v#+la usando um par de cal1as e uma camisa parecia um sonho er$tico. , ao que tudo indicava, aquele dia prometia virar um pesadelo. ,le tentou parecer natural. T " senhora est. engra1ada com a roupa de *att3 T disse Dave, rindo. T 5e1a a ela para tirar3 T resmungou *att, vermelho de vergonha. Bem que Sake gostaria de pedir a ela para fa er isso. T Eui eu que disse a ela para vesti+la. ` mais pr.tica para irmos 9s montanhas. )sto ', se
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vamos resgatar aqueles novilhos, vamos todos, em ve de voc#s ficarem por aqui 9 toa o dia inteiro. *att ia abrir a boca, mas pensou melhor, e voltou para a cocheira. 4ogo em seguida saiu com os p:neis malhados, o dele e o do irm%o. Tio 8aven pegou a outra 'gua e condu iu+a at' Sake, l. fora, na castanheira. "ssim que passou por Tess, fe um sinal de aprova1%o. ,la mordeu o l.bio. T N%o ligue para aquele menino T murmurou Sake. T ,le ficou assim desde que o pai morreu e a m%e voltou para o 4este. ,le tem avers%o 9s mulheres. T "chei mesmo que fosse alguma coisa parecida T concordou ela, aproximando+se do cavalo cin a. Bem de mansinho, para n%o assust.+lo, alisou a cabe1a e o focinho do animal, deixando que ele sentisse seu cheiro antes de mont.+lo. 5elo menos, ela sabia lidar com cavalos. Tess fran iu a testa e tocou a sela, acompanhando com o dedo os detalhes. Seus expressivos olhos verdes se arregalaram e seus l.bios entreabertos demonstraram espanto. T "lguma coisa errada! T quis saber Sake. T 7um... N%o. ,stava s$ admirando o trabalho desta sela. Woc# a comprou por aqui! T a indagou, olhando+o de relance. ,la estava mentindo. &utra ve . Diabos, ele odiava mulheres mentirosas. "cabava sempre se lembrando da m%e dos meninos. T ,m San "ntonio. ,le observou a express%o dela, os l.bios cerrados, como se assim quisesse disfar1ar o brilho nos olhos. *as... N%o era da sua conta. 2olocou seu chap'u de trabalho na cabe1a dela. & cabelo grosso preso no alto impedia que ele entrasse direito, deixando+o acima das orelhas. T Wenha, vou aVud.+la a subir T ofereceu. ,la havia dito que sabia cavalgar. "gora saberia se ela estava mentindo novamente. Tess acomodou+se na sela, e Sake aVustou os estribos. "s pernas dela eram mais compridas que as de *att. T 2omo ficou! T quis saber ele. Tess puxou os estribos e se acomodou. T Bom. T ,la passou a m%o pelo pesco1o do animal. T Bom menino. Sake levou o cavalo at' o quintal e entregou+lhe as r'deas. ,nt%o tamb'm montou. Tio 8aven e os meninos V. tinham partido, deixando Sake e Tess para tr.s, comendo poeira. 2ome1aram a cavalgar Sake logo atr.s de Tess, observando os movimentos dela, para cima e para baixo, conforme o andar do animal. Seu traseiro arredondado pulava sobre a sela de uma forma sugestiva, at' que ele se imaginou deitado sob ela, e aquelas coxas firmes levantando+a por toda a extens%o do seu corpo... Sake esporeou Buck e saiu a meio+galope. Tess o alcan1ou. Tudo bem... ,la sabia cavalgar, t%o bem quanto qualquer um deles. ,les acertaram um ritmo regular. 8.pido o suficiente para devorar as milhas e regular o suficiente para n%o comprometer a respira1%o dos cavalos. Tess apontou para os garotos, que iam adiante. T 5or que os meninos n%o est%o com a m%e! T ,la se casou novamente. N%o estava dando muito certo e ent%o ela os mandou de volta para mim. " revolta de *att piora porque ela n%o o quer por perto agora. & pai deles era meu irm%o ca1ula, meio+irm%o. Eoi servir a p.tria e acabou sendo morto na guerra. "gora a fa enda ' toda minha. ,ssa ' outra ra %o que deixa a m%e deles louca. T &h3 Sake respirou fundo, concentrando+se no caminho 9 frente. & que estava acontecendo com ele! Nunca entrava em detalhes a respeito de sua fam/lia, por que fora fa er isso Vustamente agora, e com uma mulher que mal conhecia!
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,les cavalgaram cerca de tr#s quil:metros em sil#ncio. ,ra como se Tess estivesse digerindo tudo o que ele havia contado, pensou Sake, como uma cobra digeria um passarinho. T 7. mais cobras por aqui! T perguntou ela. Sake quase caiu do cavalo. Ser. que ela era capa de ler sua mente! T W.rias... 2ascav'is, serpentes semi+aqu.ticas e outras. Todas venenosas. T ,las atacam! T Tess aproximou seu cavalo do de Sake. ,le resistiu 9 vontade de provoc.+la, n%o queria v#+la mais agitada do que V. estava. T S$ se voc# as perturbar. Se tocar nelas, trope1ar, esse tipo de coisa. T "h, entendo. T ,la parecia um pouco menos tensa. T 2laro que elas s%o imprevis/veis. Woc# nunca sabe se elas v%o considerar voc# uma boa refei1%o. Tess lan1ou um olhar sob a aba do chap'u que di ia que n%o acreditava nele. T 7. tamb'm coiotes e leYes da montanha, que algumas ve es atacam o gado e os viaVantes T acrescentou Sake. T 5or que voc# est. tentando me assustar! T Dessa ve os olhos dela brilharam como esmeraldas. T ,stou s$ tentando conscienti ar voc# dos perigos. &u tentando convenc#+la a nem pensar em ficar! 5ara o caso de ele n%o conseguir di er n%o! T Woc# me leva para San "ntonio amanh%! T Sim. "parentemente, o estratagema funcionara. T "inda estamos em suas terras! T & olhar dela percorreu todo o hori onte. T ,sta .rea ' livre. Todos os propriet.rios das redonde as podem us.+la. T ,nt%o como voc# sabe quais s%o os seus animais! T Tess apontou para um rebanho de bXfalos pastando. T N$s marcamos o gado. *inha marca ' o 2/rculo Q. T " mesma placa que estava sobre o seu port%o3 T Tess exclamou como se tivesse feito uma grande descoberta. ,le tinha tomado a decis%o certa, refletiu Sake. ,la era uma mo1a da cidade. ,xatamente como a m%e dos meninos. Depois que deixasse de ser novidade, ela odiaria tudo o que tivesse a ver com aquele lugar. T "inda falta muito! Tess mudou de posi1%o na sela. &utro sinal da constitui1%o delicada dela. Droga. ,le tinha de parar de ficar olhando para o movimento dos quadris dela... T -ns tr#s ou quatro quil:metros. T Sake tentou olhar contra o sol. T ,st. vendo aquele penhasco! T "pontou. T ` para l. que estamos indo. 2avalgaram em sil#ncio o restante do caminho. " inesperada fenda no desfiladeiro rochoso tirou o f:lego de Tess. Depois de tanta terra plana, quem imaginaria aquele lugar lindo, selvagem e rochoso, que parecia ter surgido do nada! 7avia uma nascente logo abaixo deles. Dos dois lados do acentuado declive, postes inclinados formavam [ngulos absurdos. ,ntre eles, despontando do ch%o pisoteado por v.rios animais, surgiam outros postes que mais pareciam dentes quebrados. T "lguma coisa deve t#+los assustado e aconteceu o estouro T dedu iu Sake, andando em c/rculos com o cavalo ao redor do terreno acidentado. T Wamos. Tio 8aven e os meninos devem ter descido at' o rio. Seguindo+o, Tess inclinou+se para tr.s para verificar o que estava acontecendo com sua montaria quando o terreno argiloso cedeu e se espalhou e eles escorregaram, ficando num [ngulo alarmante. & ru/do da .gua encobriu o ru/do dos cascos. 2ontornando uma pedra gigante, ela viu tio 8aven e os dois meninos diante de aproximadamente vinte e cinco cabe1as de gado, marrons, brancas e beges, todas com chifres. &s tr#s haviam encurralado os animais empurrando uma rocha cor de areia que parecia ter sido cortada com uma faca gigante.
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Dois outros animais se debatiam na .gua, desesperadamente. Sake girou na sela para gritar mais alto que o barulho da .gua. T Substitua tio 8aven enquanto tentamos levar os dois animais at' a margem3 T ele instruiu Tess. ,la assentiu e trouxe o cavalo para perto. & pequeno animal pisou em falso e trope1ou. Seu cora1%o foi parar na boca, mas ela se manteve firme na sela. T Quieto menino T murmurou. T Eique calmo. T "s orelhas do cavalo se moveram ao som de sua vo , e ele parou tranq]ilo. T Bom garoto... T cantarolou ela. Sake olhou+a de relance. Seu olhar demonstrava uma ponta de surpresa e um brilho de admira1%o. "ssim que Tess se posicionou ao lado de 8aven, este se afastou na dire1%o de Sake, na margem da .gua. &s dois garotos pareciam ansiosos enquanto assobiavam e gritavam cada ve que um novilho tentava se desgarrar do grupo. )sso era suficiente para manter o rebanho sob controle. Tess sorriu para os meninos e passou a acompanhar o ritmo deles, circulando o rebanho com o cavalo, vigilante. "ssim de perto, os animais eram enormes, assustadores, com olhos escuros circulados de branco, narinas dilatadas e chifres que pareciam baionetas. Se eles debandassem, ela e os meninos poderiam ser feridos, ou pior ainda, pisoteados, e o rebanho inteiro poderia se afogar. De relance, ela viu quando 8aven e Sake la1aram o pesco1o dos animais que estavam dentro dA.gua. " forma como eles amarraram as cordas em c/rculos e depois as arremessaram era uma obra de arte, sem contar a demonstra1%o de for1a muscular dos ombros de Sake quando estava resgatando o animal para a margem. 5or fim, ambos estavam fora do rio, e Sake e 8aven, Vuntamente com Tess e os meninos, come1aram o longo e doloroso processo de pastore.+los atrav's do desfiladeiro. & suor escorria pelas costas de Tess, apesar da sombra do desfiladeiro. " camisa tinha se colado 9 pele, suas n.degas ardiam, mas quando chegou ao topo, ela vibrou e comemorou Vunto com os homens. -ma alegria intensa a invadiu, de uma forma Vamais experimentada antes. "ssim que os animais viram as montanhas, sa/ram em disparada. Tess olhou para Sake para saber o que fa er. T Deixe+os. ,les v%o parar para pastar daqui a pouco, como se nada tivesse acontecido. ,nt%o iremos checar se n%o tem nenhum ferido. Tess assentiu. ,stava morta de cansa1o. & sol come1ava a se p:r. ,la perdera a no1%o do tempo, n%o tinha id'ia de quantas horas haviam ficado cuidando do gado. & dia passara num piscar de olhos. T Wai escurecer antes de chegarmos, em casa T disse ela. T N%o podemos ir ainda. "ntes temos de consertar a cerca, depois descobrir o que provocou o estouro daqueles novilhos. Se for um lobo ou um gato selvagem, teremos de mat.+lo T disse com ar de preocupa1%o. T Se aquelas criaturas tomarem gosto de dominar a presa, nunca mais deixar. o gado em pa . Tenho de resolver isso de ve . T 2omo vamos achar o caminho de volta! T N%o vamos voltar T explicou 8aven, desmontando do cavalo. T Wamos acampar. Wou acender o fogo enquanto Sake e os meninos consertam a cerca. Sake sinali ou o acordo com o chap'u. Sogou a sacola que estava Vunto 9 sela aos p's do velho /ndio. T -se o que for preciso. *eninos3 Wamos. T , partiu em dire1%o 9 cerca. *att e Dave seguiram o tio. ,stavam suVos e cansados, mas ainda dispostos. Tess apeou do cavalo, consciente da rigide das coxas. Ea ia meses que n%o montava e nunca tinha ficado tanto tempo seguido em cima de uma sela. & pensamento de mergulhar na .gua fria do rio era tentador. 8aven Vogou uma corda para ela. T "qui. )mpe1a seu cavalo de pastar. Wou tra er .gua em um minuto. T ,le puxou o cantil que estava com o cavalo dele.
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)mpedir! Tess olhou para o cavalo dele e percebeu que ele tinha amarrado frouxamente as patas dianteiras, assim ele n%o podia correr. ,la fe o mesmo com a sua montaria. T Wou buscar a .gua T avisou. T Woc# consegue andar! T perguntou Sake, olhando+a de lado. 2ertamente, ele percebera a sua dificuldade. T ` mais f.cil do que cavalgar T respondeu com uma risadinha. T ` melhor ir contra a corrente, onde a .gua flui devagar. ` complicado. ` melhor eu ir. T 5ode deixar, eu consigo. ,la s$ estava com dor, n%o era uma inv.lida. Tess pegou os cantis e pendurou+os no ombro. " caminho do rio, passou por Sake e os meninos consertando a cerca. Dave acenou com a m%o, mas Sake nem ergueu os olhos. 5or alguma ra %o, ela tinha certe a de que ele fa ia isso de prop$sito. ,vitava+a de todas as maneiras poss/veis. " avers%o dele n%o poderia ser mais evidente. &ra, que fosse para o inferno, ent%o3 Tess desceu o barranco com dificuldade, escorregando aqui e ali nas pedras soltas. "quela margem era claramente uma armadilha para os incautos. 5or fim, ela foi contra a corrente, escalando rochas escorregadias, contornando pedras que vacilavam na margem do rio, aproveitando a tr'gua do sol. ,la podia entender que os animais quisessem beber .gua. Teria sido a sede que os levara at' aquele lugar perigoso! Tess contornou a curva acentuada e parou boquiaberta. N%o tinha sa/da. " .gua Vorrava por uma fenda na rocha e escorria at' uma piscina calma. " partir da/, o desfiladeiro se estreitava com uma faixa de c'u a ul no alto e um trecho de relva na margem da .gua, cercada de arbustos e .rvores. ,ra um local totalmente isolado. Tess sentiu uma vontade irresist/vel de se lavar e se refrescar. &lhou ao redor. 2ada um estava ocupado com seus afa eres. Se ela fosse r.pida... ,scondendo+se por entre os arbustos, tirou a roupa. Trabalhando depressa, Sake amarrou as cordas no poste. T "qui T mostrou a Dave. T W. desenrolando at' o poste do outro lado. *att pegue a faca e corte a corda no comprimento como ensinei na semana passada, depois amarre naquele outro poste. Wai ficar assim at' conseguirmos mais barras aqui em cima para refa ermos a cerca. Wou dar uma olhada e ver se descubro por que eles foram at' a beirada. Depois volto e veVo como voc# est. se saindo. De acordo! T Sim, chefe3 T exclamou Dave, for1ando um sorriso, e correu igue agueando a corda. T "quela mulher... Tess... "final, ela n%o ' t%o m. assim. T *att hesitou. Eicou vermelho e correu atr.s do irm%o, de cabe1a baixa e impulsionando+se com os bra1os. Sake olhou para o menino correndo. Sentiu um n$ no est:mago. Que diabo ele queria di er! Ser. que tio 8aven andara pondo alguma id'ia maluca na cabe1a dos garotos! N%o se espantaria que o velho fi esse algum de seus truques ind/genas... De repente, deseVou ter mantido a boca fechada l. na encru ilhada e dado uma chance ao destino. &ra, a quem estava tentando enganar! ,la tinha deixado bem claro que queria partir, chegar 9 cidade mais pr$xima. Que inferno, ela V. teria ido se aqueles malditos novilhos n%o tivessem quebrado a cerca. & fato de ela saber cavalgar e ter enfrentado um rebanho de gado raivoso melhor do que qualquer um deles n%o fa ia dela uma boa esposa. N%o, principalmente porque ela n%o queria ficar. ,ra o mesmo tipo de mulher que mandara Bill para a morte e deixara os meninos profundamente magoados. ,le n%o permitiria que os meninos sofressem novamente aquele tipo de reVei1%o. Sabia como eles tinham sofrido. Sake apertou bem o n$, fixou outro que parecia solto e ent%o verificou a cerca at' o topo do penhasco, procurando por sinais de qualquer coisa que pudesse ter perturbado o rebanho. N%o era a primeira ve que o gado tinha ca/do da ribanceira, mas nunca tantos de uma s$ ve . ,le inspecionou
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as pegadas na parte alta. Nada. &lhou por sobre o desfiladeiro na parte mais estreita da fenda. Sua boca ficou seca. Eechou os olhos e abriu+os novamente para se certificar de que n%o estava sonhando. Bem ali aonde as .guas escuras iam para as profunde as, estava Tess, na parte mais rasa. Seus cabelos longos formavam uma aur'ola em torno da cabe1a, e seu corpo alvo estava totalmente vis/vel, conforme movia as pernas dentro da .gua. ,la parecia uma sereia... Seus membros eram longos, esbeltos e lindamente curvos. Sua barriga era lisa como a de uma menina. , um pouco mais abaixo, no encontro das coxas, via+se um delicado tri[ngulo de pelos. & olhar de Sake se deteve nos pequenos seios com bicos rosados. )maginou os mamilos firmes e duros. ,les n%o eram as Xnicas coisas firmes e duras. Sua ere1%o estava quase estourando a fivela do cinto. &lhou por sobre o ombro, querendo tomar uma atitude de cavalheiro e ir emboraZ n%o queria que ningu'm mais a visse em toda a sua gloriosa nude . 4entamente, ela se deitou de bru1os, revelando as n.degas arredondadas e covinhas na base das costas. Sake abafou um gemido quando algumas bra1adas a levaram para a margem. ,la se p:s de p', os torno elos ainda submersos e a .gua escorrendo dos cabelos molhados por sobre a pele. Sake viu+a torcer os cabelos para tirar o excesso de .gua, e ao Vog.+los para tr.s, suas costas formaram um arco. ,le sabia que os poetas tinham palavras para descrever as mulheres. " Xnica em seu vocabul.rio era ^deusa_. ,le a deseVava. , o deseVo era t%o intenso que do/a. " luxXria o dominava a tal ponto de ele se sentir sem for1as. Quase foi 9 loucura quando ela vestiu a camisa e depois se contorceu para vestir as cal1as de *att. 2risto... & que estava acontecendo com ele! ,spiando como se fosse um velho pervertido! Woltou+se e correu para encontrar os meninos. De amanh% n%o passa3 No dia seguinte, sem falta, ele daria um Veito de lev.+la para San "ntonio. Quando Tess voltou do banho, 8aven tinha acendido o fogo e improvisado tr#s pequenas barracas com galhos e cobertores dos animais. ,xplicou que as barracas eram para ela e para cada um dos meninos. ,le e Sake dormiriam ao relento. ,le co inhou no fogo enquanto esperavam a volta de Sake e dos meninos, que haviam ido conferir o gado e tamb'm se lavar no riacho. " mistura de carne de porco e feiVYes, que 8aven chamou de sopa, estava maravilhosa e de dar .gua na boca. Tess relembrou os piqueniques da Vuventude, a excurs%o da fam/lia em 7ampstead 7eath, quando a comida tinha mais sabor ao ser preparada ao ar livre. &lhou atrav's do fogo para Sake, que parecia perdido em pensamentos, como de fato ficou durante toda a refei1%o. Dave boceVou e se virou para o lado, apoiando a cabe1a em uma das m%os. T 2ama, garoto T disse 8aven. T "inda n%o T resmungou Dave. T N%o vamos cantar em volta do fogo! ` nosso primeiro acampamento de ver%o. Sempre temos cantoria. T & que voc#s cantam! T Eascinada, Tess recostou+se em sua sela. T *Xsicas de vaqueiro T respondeu *att, excluindo+a com habilidade. T Nunca ouvi nenhuma can1%o de vaqueiro T retrucou Tess, mantendo o sorriso. T *eninos T disse Sake com vo de poucos amigos T, isso fica para uma pr$xima ve . & pequeno Dave ficou triste. T S$ algumas mXsicas... N%o v%o fa er mal T argumentou 8aven. T Woc# sabe, n%o tenho muita vo T disse Sake. *as vendo os dois rostinhos desconsolados, concordou. T ,st. bem, s$ uma. *as voc#s v%o cantar tamb'm. " mXsica falava de vaqueiros e de seu trabalho, de c%es e de la1os, e uma por1%o de outras palavras que n%o fa iam sentido para Tess. Sake estava enganado quanto 9 pr$pria vo , pensou Tess. ,le tinha uma vo bonita, com um timbre grave que se espalhava suavemente pela noite e envolvia sua alma e seu cora1%o. "quele homem mexia com ela de uma forma que Tess n%o conseguia compreender. Depois do dia seguinte, ela nunca mais o veria novamente. " dor que sentia no peito aumentou, e ela disfar1ou as l.grimas. 4.grimas eram para os fracos. ,la tinha ido at' ali para
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encontrar "lbert e convenc#+lo a voltar para casa. Sake e sua estranha fam/lia nunca haviam feito parte de seu plano. &s meninos uniram+se ao coro, e ela tamb'm cantarolou. " atmosfera era de felicidade, as estrelas no c'u, a noite amena com uma leve brisa para relax.+los. ,nquanto as notas desapareciam no ar, Tess pensava na pr$pria fam/lia, nas mXsicas que cantavam na oficina... & cheiro do couro da sela nas suas costas agu1ava as lembran1as. T Woc# canta! T perguntou Dave, apontando para ela. ,la abriu a boca para se recusar, mas n%o resistiu ao apelo que havia na vo do menino. -ma mXsica em especial veio 9 sua mente. ,ra da 'poca da sua inf[ncia, um tempo em que ainda acalentava os ideais da Vuventude. ,la se surpreendeu com a facilidade com que se lembrou da primeira estrofe. _"o nascer do sol, l. embaixo no vale &uvi uma don ela cantando, com vo como mel &h, n%o me engane, oh, n%o me deixe 2omo voc# pode ser t%o cruel..._ Sua vo n%o era bonita. 5arecia areia atritando no metal. ,ra o que sua m%e sempre di ia, mas Tess sempre gostara das hist$rias tristes e daquelas mXsicas rom[nticas e sentimentais. -m sorriso amargo curvou seus l.bios. 8omance era para as outras mo1as. , al'm do mais... ,la olhou atrav's do fogo para Sake, que evitou seu olhar... "l'm do mais, na maior parte das ve es, s$ tra ia sofrimento. &s homens ficaram calados at' ela terminar de cantar. T ,i3 T disse Dave. T )sso foi bom3 8aven aplaudiu e Sake fe o mesmo. *att olhava fixamente para o fogo, e a lu das chamas se refletia em seus olhos Xmidos. ,videntemente, a escolha da mXsica fora infeli . T 7ora de ir deitar T anunciou Sake com firme a. 8esmungando, mas aparentemente bem+humorados, os dois meninos desapareceram dentro dos seus refXgios provis$rios. T S. que 8aven fe a comida, eu vou lavar a lou1a. Wou at' o rio T avisou Tess, enquanto recolhia os pratos de metal. T Wou com voc# T prontificou+se Sake. T N%o ' preciso. "quilo era a Xltima coisa que ela queria. Queria Vustamente evitar a presen1a perturbadora dele, n%o ficar a s$s. T Tem cobras l. embaixo T advertiu ele. T 5e1onhentas. T & qu#! T Tess quase gritou, pensando na tranq]ilidade com que tinha tirado a roupa e andado descal1a na margem. Sake arqueou uma sobrancelha. T Talve possamos deixar os pratos para amanh% cedo! T perguntou ela. ,le balan1ou a cabe1a. T & cheiro de comida vai atrair outros bichos, uma ve que o fogo vai se apagar daqui a pouco. 2oiotes e outros. T Nossa3 Que lugar perigoso. T ` mesmo T concordou ele, olhando+a com firme a. T , ' seguro ir at' o rio 9 noite! T 2laro3 Desde que eu v. com voc#. N%o tendo outra escolha, Tess aVudou Sake a pegar os pratos e canecas e desceram a encosta, lado a lado. & luar lan1ava um brilho t#nue no solo Xmido. Sake aVudou+a a subir nas pedras escorregadias onde ela estivera mais cedo, e ambos se aVoelharam na margem da lagoa. Tess lavava, e ele secava com um pano que havia tra ido. & efeito da cascata sobre o lago dava a impress%o de uma cobra negra com escamas brilhantes. Tess tentou fingir que n%o havia nada de anormalZ que n%o tinha import[ncia que estivesse escuro e que aquele homem alto e forte estivesse . seu ladoZ que ele n%o fa ia seu cora1%o bater mais forte e sua respira1%o acelerar. T Woc# fe um bom trabalho hoVe T murmurou Sake, bem perto do ouvido dela.
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& cora1%o de Tess parecia querer saltar pela boca. ,la raramente recebia elogios, muito menos de um homem como aquele. T &brigada. Eico feli que tenha conseguido salvar suas vacas. T Novilhos T emendou Sake. Tess achou gra1a. ,le se levantou e a aVudou a ficar em p'. Erente a frente, os dois se entreolharam. T ,u sinto muito que as coisas n%o tenham dado certo entre n$s T murmurou ele, fitando+a nos olhos, com express%o muito s'ria. Tess n%o tinha certe a se a emo1%o que detectava na vo dele era pesar ou culpa. *as n%o fa ia diferen1a. " sorte estava lan1ada. T Eoi uma experi#ncia interessante T retrucou, tentando n%o demonstrar a dolorosa sensa1%o de ter perdido algo muito mais valioso do que sua bagagem e dinheiro. No escuro, parecia que Sake estava assustadoramente perto, o calor do corpo, o cheiro de quem trabalhou pesado, suor e alm/scar, e um qu# de charuto. Se ela n%o soubesse que era s$ imagina1%o, diria que o cora1%o dele batia em sintonia com o seu. ,stava sentindo dificuldade para respirar, como se de alguma forma ele usasse todo o ar ao redor. " noite se fechava em volta dos dois como se s$ existissem eles no mundo, livres para fa er o que quisessem, sem deveres nem obriga1Yes, somente dois estranhos que nunca mais se encontrariam outra ve . & deseVo se sobrep:s 9 ra %o. Tess estendeu os bra1os e envolveu o pesco1o de SakeZ seus dedos encontraram os cabelos compridos e sedosos na nuca dele. ,le se inclinou para frente, o suficiente para que seus l.bios ficassem alinhados com os dela. Na ponta dos p's, Tess o beiVou, descobrindo a sensa1%o quente e aveludada daquela boca, que tinha um leve gosto de tabaco e caf'. -m beiVo de despedida. -m beiVo que poderia ser dado a um irm%o, se n%o fosse pelas batidas de seu cora1%o, a pulsa1%o e a respira1%o ofegante. 2om o bra1o, Sake enla1ou+lhe a cintura, e a m%o quente e firme segurou+lhe a cabe1a. Quando mordiscou o l.bio inferior, Tess entreabriu a boca para receber a l/ngua macia, .vida para explorar o interior. Sack pressionou o quadril ao seu ventre, e com a coxa separou+lhe as pernas, enviando fa/scas de luxXria, que se espalharam, entrando em suas veias como se fossem brasas. ,la gemeu e inclinou+se para ele, deixando sua mente va ia e seu corpo cantar sua pr$pria mXsica. Sake interrompeu o beiVo. T ,u quero voc# T disse com vo abafada e rouca. "tordoada, sem f:lego, ardendo de deseVo, Tess reconheceu o pedido de permiss%o. Seu corpo implorava para que ela dissesse ^sim_, por'm sua mente a alertava do perigo. Se ela se entregasse, seria com todo o seu cora1%o e alma. No dia seguinte ela iria embora. Sake n%o a queria como esposa. Nunca havia sentido tal paix%o por um homem. Tamb'm n%o tinha dXvida de que, se dissesse ^n%o_, poderia ser o fim de tudo. ,les voltariam para o acampamento e para as camas separadas. , convencer "lbert a voltar para casa n%o aliviaria em nada suas noites solit.rias. Dois dias depois, voltaria 9 sua velha rotina de mulher viXva, filha e irm% elosa. 2onveniente. 5r.tico. Sem paix%o. ,la se lamentaria pelo resto da vida. T ,u tamb'm quero voc# T sussurrou. Sake respirou fundo, puxou a camisa dela de dentro das cal1as, tocou+lhe a cintura com as m%os caleVadas e desli ou+as para os seios. 2om um gemido, ele a trouxe para mais perto e a beiVou. ,nquanto sua l/ngua explorava a boca de Tess com movimentos que pareciam m.gicos, suas m%os continuavam a acariciar os seios, apertando os mamilos, avaliando, medindo e sopesando. Tess sentiu o corpo todo ser tomada por um langor. "s batidas do cora1%o dele na palma de sua m%o a atra/ram para uma explora1%o. 2om a ponta dos dedos, seguiu o contorno do peito firme como uma rocha, os ombros fortes e
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definidos, os b/ceps esculturais. " camisa parecia separ.+los. Tess queria toc.+lo, unir seus corpos. Desabotoou dois botYes e desli ou a m%o para dentro. " pele acetinada tornou+se .spera quando ela tocou os pelos no meio do peito largo. "cariciou+os, enrolando+os com os dedos, e os puxou. T 7umm T sussurrou Sake, contra os l.bios dela. ,nt%o, afastando+se um pouco, tirou a camisa pela cabe1a e Vogou+a no ch%o. ,la tamb'm desabotoou sua camisa e a tirou. Ser. que ele evitaria seu corpo magro, quase infantil! Seu marido tinha tolerado, nas poucas ve es em que tivera o deseVo de fa er sexo. Eicou arrepiada, e sentiu um frio repentino apesar da temperatura agrad.vel. & deseVo atenuou o rosto anguloso de Sake assim que percorreu o olhar pelo corpo dela. T 4inda T disse, recuperando o f:lego. T *aravilhosa. " entona1%o de sua vo grave significava muito mais do que aquelas simples palavras. 4.grimas de alegria e esperan1a turvaram a vis%o de Tess. ,la as secou com as costas da m%o antes que Sake lhe capturasse mais uma ve os l.bios num beiVo exigente, querendo dar e receber ao mesmo tempo. De algum ponto entre as pernas, Tess sentia ondas de pra er indo e voltando, alastrando+se para seus seios, retesando seus mamilos, sensibili ando cada ponto de seu corpo que entrava em contato com o de Sake. " m%o quente dele alisava suas costas, em c/rculos, acariciando suas costelas, da coluna at' a curva dos quadris, subindo at' o c$s das cal1as masculinas. ,le desli ou um dedo por baixo do tecido, contornando a cintura, ro1ando seu ventre com torturante lentid%o, at' que parou no bot%o. Tess prendeu a respira1%o e engoliu em seco. T Woc# tem certe a! T ele murmurou, encostando a boca na dela. Sua vo era .spera, como se a garganta tivesse se apertado at' o limite de sua resist#ncia. T Sim T murmurou Tess, querendo que tudo acontecesse r.pido, antes que pensasse, analisasse e recobrasse a ra %o. 2omo se pressentisse a urg#ncia, Sake abaixou+se para aVud.+la a descer as cal1as pelos quadris. BeiVou+lhe o ventre, e um arrepio percorreu todo o corpo de Tess, que se apoiou no ombro dele. ,le virou o rosto, e a barba crescida do queixo arranhou a pele delicada em uma deliciosa mistura de dor e pra er. Tess enterrou os dedos nos cabelos espessos para se equilibrar quando, um p' de cada ve , ele lhe tirou as botas e as cal1as, at' ela ficar inteiramente nua. a lu do luar, a pele dela era muito alva em contraste com as m%os bron eadas de Sake em seus quadris. ?otas de .gua respingavam sobre ela, refrescando a pele e contraindo os mamilos. "inda aVoelhado aos p's dela, ele olhou fixamente para os pelos enrolados e macios. 2om a ponta dos dedos, acariciou+lhe os seios. Seus olhares se encontraram. "pesar da pouca lu , Tess conseguiu sentir o calor a ul que vinha das profunde as do olhar dele. Baixou a cabe1a, deixando os cabelos cair para frente e cobrir seus ombros e o bico dos seios. T "gora ' a sua ve T murmurou, respirando com dificuldade, tensa e desconfort.vel, t%o t/mida quanto uma virgem. & toque das m%os de Sake em sua cintura era leve e c.lido, quando ele ficou em p'. 5uxou as botas e tirou as cal1as. Sua virilidade emergiu livremente, grande, riVa, apontando instintivamente para o baixo+ventre de Tess. ,la sentiu a boca seca. *edo! DeseVo! -m pouco de cada. Sake olhou em volta e curvou+se para esticar as roupas de ambos num trecho liso de relva, proporcionando a Tess a vis%o da mais pura bele a masculina. &s quadris estreitos, o abd:men firme, os ombros e peito largos... Tudo aquilo seria s$ dela, apenas por uma noite, e ela queria sentir toda aquela for1a dominando+a, possuindo+a. ,la se deitou na cama improvisada, puxando+o para mais perto, tomando+lhe a boca, mordiscando os l.bios, experimentando a boca quente com a l/ngua. Sake n%o hesitou. 2om as m%os, percorreu demoradamente todo o corpo dela, como se quisesse sabore.+lo. ,m resposta, ela entreabriu as pernas e ele a tocou com a ponta dos dedos. & pra er espalhou+ se por todo o corpo de Tess, e ela gemeu alto.
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5or um momento, Sake imaginou se estaria sonhando. Seria um sonho er$tico, como os da Vuventude! "cordaria so inho, como sempre! ,nt%o sentiu os dedos Xmidos e a respira1%o ofegante de Tess em seu ouvido, e teve certe a de que era tudo real. & para/so na terra. ,le a penetrou com o dedo. " passagem era apertada, quase virginal e t%o quente e Xmida quanto voluptuosa. ,ra uma contradi1%o, uma mulher fr.gil e ao mesmo tempo forte. Talve estivesse errado ao pensar que ela n%o sobreviveria ali. Sake n%o conseguia raciocinar direito, n%o com Tess se contorcendo sob suas m%os. 5enetrou ainda mais fundo e com mais firme a. ,la fa ia movimentos com o quadril, buscando aumentar o pra er. " exig#ncia dela o levou a um deseVo selvagem. Descobriu o ponto do pra er e, com o dedo, acariciou+o, circulando e pressionando. & grito de Tess fe endurecer ainda mais seus $rg%os, e quando os dedos dela desli aram pelo seu peito e abd:men, para apert.+lo e acarici.+lo intimamente, ele achou que iria explodir. Tinha de agir r.pido para n%o perder o controle da situa1%o. ,nt%o, retirou o dedo e substituiu+ o pelo membro, come1ou a empurr.+lo aos poucos, parando para que Tess pudesse se adaptar ao tamanho sem sentir dor. " rea1%o dela criou uma tempestade de pra er dentro de Sake. ,rgueu o quadril, encoraVando+ o a ir mais fundo. T &h, Tess3 Tocou+lhe um seio e sentiu que estava riVo. "proximou a l/ngua para molh.+lo e ent%o come1ou a sug.+lo. &s gemidos e gritos abafados ecoaram na noite. Tess entrela1ou as pernas ao redor do quadril dele e, com os p's, trouxe+o para mais perto. ,le deixou+se levar e penetrou+a com firme a, com movimentos fortes e ritmados, cada ve mais intensos. Tess achou que fosse morrer de tanto pra er. "quele tinha sido o momento mais inesquec/vel de sua vida. " urg#ncia de dar e receber, a penetra1%o profunda, as ondas de pra er t%o intensas que chegavam a turvar a vis%o, estremecia e arrebatava os sentidos, at' que eles se tornaram um s$ ser, um s$ cora1%o e um s$ fluxo de sangue. ,la flutuava no limite de algo maravilho e assustador. Tremores percorriam seu corpo todo, e ela se agarrou aos ombros de Sake, cravando+lhe as unhas na pele. ,le gemeu, afastou+se dela como se sentisse dor, e ent%o derramou sua semente no ventre dela. 2om o peito arfando, os l.bios pressionando o rosto dela, pegou o len1o para limpar+lhe a pele. ,nt%o desmoronou e aninhou+se no ombro dela, com a respira1%o irregular. T Eoi por pouco. Tess se aconchegou ao seu peito, e ele colocou um bra1o ao redor dos ombros dela. Nunca tinha se sentido t%o feli , t%o satisfeita, t%o contente. Tratou de afastar a triste a que amea1ava insinuar+se ao pensamento de que nunca mais na vida voltaria a amar e ter uma fam/lia. -m pensamento assim poderia ser a sua ru/na. &s batimentos card/acos e respira1%o de Sake aos poucos foram retornando ao normal. & retumbar do cora1%o tinha voltado a n/veis ra o.veis. ,le se virou para cima, puxando Tess para o lado, sustentando+a com um bra1o para poup.+la do desconforto do ch%o duro. & ar agrad.vel da noite os protegia, mas mesmo assim ele a cobriu com a camisa de *att, para o caso de esfriar. -ma repentina sensa1%o de alegria explodiu no cora1%o dele. Que diabo! Sim, fa ia muito tempo, mas nunca tinha sentido necessidade de se casar, de marcar uma mulher como sendo sua nunca sentira com tanta intensidade a for1a da vida. Seu peito se encheu de algo que se lembrava vagamente, mas que tinha mantido soterrado durante muitos anos para que n%o se transformasse em algo doloroso. & mesmo tipo de dor incapacitante que sentira quando seus esfor1os para agradar o pai foram recebidos com esc.rnio e palavras ofensivas. 2omparando+as 9quela sXbita onda de emo1Yes, deveres e responsabilidades, pareciam leves sombras. , ele se agarraria a elas. Tinham sido Xteis naqueles Xltimos anos, permitindo+lhe cumprir sua obriga1%o com os sobrinhos sem envolvimento. Se a m%e deles os levasse de volta, tinha certe a
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de ter feito o melhor. , agora, aquela mulher inha obstinada, ardente e forte vinha tumultuar sua vida, e ele queria desesperadamente arriscar e pedir+lhe que ficasse. ,la n%o era bonita, no sentido cl.ssico da palavra, e era magra demais. *as a for1a de seu car.ter brilhava nos olhos verdes. Seu sorriso n%o era falso. , nem ficava batendo os c/lios. ,ncarava o mundo diretamente e sem rodeios, e n%o recuava diante de trabalho pesado. , sua paix%o... S$ de pensar nas rea1Yes dela, ficava excitado3 "s estrelas pareciam desdenhar. 5areciam di er com vo es brilhantes e met.licas ^voc# sabia_. Sim. ,le sabia, desde o princ/pio. " verdade era dolorosa e o fe sentir+se um covarde. No momento em que a vira cochilando nas pedras, deseVara+a mais que tudo que V. havia deseVado na vida. ,, instintivamente, se protegera da Xnica forma que sabia... 8eVeitando+a. Ser. que tinha cometido um engano terr/vel n%o lhe dando uma chance! "inda daria tempo de corrigir seu erro! Nunca saberia se n%o perguntasse. "rmou+se de coragem, segurou o queixo delicado e alisou uma mecha de cabelo. Tess ofereceu os l.bios para que a beiVasse, e a paix%o despachou para longe as boas inten1Yes. Tess adorava sentir a macie e o calor dos l.bios de Sake contra os seus e ouvir o som da respira1%o dele quando a beiVava. & beiVo foi se intensificando, e ela come1ou a ficar on a, com a sensa1%o de ter bebido muito champanhe no casamento de algu'm. 2iente de que aquela seria a Xltima noite que passariam Vuntos, Tess o deseVava cada ve mais, e seu cora1%o V. sofria pela perda. 5ara sua frustra1%o, Sake interrompeu o beiVo e aninhou sua cabe1a no peito dele, bem abaixo do queixo. T 7oVe voc# fe um bom trabalho T disse ele. "s palavras soaram de forma agrad.vel aos ouvidos de Tess, como se eles fossem casados, aninhados na cama e conversando sobre os acontecimentos do dia. T &brigada T ela murmurou. T "dorei o Veito como voc# e tio 8aven rodopiaram aqueles la1os. , como puxaram aqueles pobres novilhos para fora da .gua. T ,i3 Woc# disse novilhos... T , afastou os cabelos da testa dela. T "cho que voc# est. pegando o Veito3 Tess n%o tinha id'ia do que ele estava falando, mas, para disfar1ar, concordou. Sake inspirou profundamente, como se estivesse se preparando para di er algo importante. 7avia sil#ncio e tens%o no ar. Tess sentiu os mXsculos do est:mago se contrair sob sua m%o. T Woc#... 5oderia ficar mais alguns dias! T ele perguntou, devagar. Tess prendeu a respira1%o. T 5or qu#! T "cho que n%o lhe dei nenhuma chance. ,la n%o sabia o que responder. T Se '... 5or causa do que aconteceu n%o se preocupe. ,u quis tanto quanto voc#. & leve movimento das pernas de Sake entrela1adas 9s dela denunciou o constrangimento dele com o assunto. T Bem, talve voc# pudesse ficar mais algumas, semanas T prosseguiu. T S$ para ver como as coisas v%o... Eicar. T " vo dele parecia for1ada, como se quisesse di er mais alguma coisa. T Woc# quer esperar para saber se fiquei gr.vida! T "s palavras soaram secas e duras. Sake n%o respondeu. N%o era essa a quest%o. T , se eu tiver ficado! Woc# se casaria comigo! T 2laro. T ,le parecia aliviado, como se ela tivesse lhe oferecido uma sa/da. T Seria minha responsabilidade. Sake era um homem que levava a s'rio suas responsabilidades. 5elo pouco tempo de conviv#ncia, Tess V. tinha percebido isso. ,la deveria se sentir grata pela preocupa1%o dele, mas a id'ia de gerar um filho de Sake era t%o indescritivelmente maravilhosa que a praticidade dele lhe
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pareceu quase insens/vel, ferindo seu cora1%o. T , voc# acha que isso seria motivo para eu ficar! T Tess tentou falar com naturalidade. T 5arece que os meninos gostam de voc#. Woc# co inha realmente bem e cavalga t%o bem quanto qualquer um de n$s. Eora pelo mesmo tipo de motivos que ela havia se casado com 5ete. Quando assinara o contrato com a ag#ncia -ma Noiva para Todos, a quest%o da conveni#ncia n%o a incomodara nem um pouco. "o contr.rio, era Vustamente o que estava procurando. *as agora, depois de conhecer Sake, conveni#ncia n%o bastava. ,la precisava de muito mais. Queria ser amada pelo que era, e n%o apenas aceita como esposa por motivos de interesse mXtuo. Tess sentia como se seu cora1%o tivesse mergulhado num abismo. T 5or favor, Sake T falou com toda a do1ura poss/vel. T N%o se preocupe quanto a isso. Woc# tomou precau1Yes para evitar uma gravide . ,le ficou surpreendentemente im$velZ parecia nem respirar, e at' mesmo seu cora1%o parecia ter parado de bater. Se ela o tinha magoado, n%o estava se importando naquele momento. S. tinha de lidar com a pr$pria dor. Tess se levantou e se afastou. 8ecolheu suas roupas e s$ enxugou os olhos quando ele n%o podia mais v#+la. T Wamos para San "ntonio amanh% logo cedo, conforme combinado T disse ela. Sake tamb'm se afastou, vestiu as cal1as e sacudiu as botas. T & que h. de t%o interessante em San "ntonio! Tem algu'm esperando por voc# l.! "lgum homem! T Na verdade, vou me encontrar com uma pessoa l.. T , ' ele a ra %o que a fe vir para a "m'rica! Tess n%o tinha motivos para esconder a verdade. T Sim. ,u fui roubada em Nova York, assim que desembarquei do navio. " ag#ncia -ma Noiva para Todos oferecia a oportunidade de vir para c.. T , como voc# pretendia se explicar com esse homem a meu respeito... Se tiv'ssemos nos casado! Tess olhou para Sake, surpresa. ,le parecia angado... ,, se n%o fosse imposs/vel, ela diria que ele estava com ciXmes. ,la n%o respondeu, limitando+se a dar uma risadinha, que soou mais amarga do que ela pretendia. T )sso realmente foi uma coisa que me preocupou a viagem inteira. Tess seguiu os passos largos de Sake por sobre os pedregulhos, para fora do desfiladeiro. ,les levantaram acampamento na manh% seguinte, antes mesmo de o sol raiar. Tess tinha a impress%o de que estavam fugindo da cena do crime, e de que Sake queria de qualquer Veito esquecer o que tinha acontecido 9s margens do rio. ,le se irritou quando *att reclamou por terem de esperar para tomar o caf' da manh% s$ quando chegassem, em casa. , tamb'm quando Dave n%o conseguiu aVustar corretamente a sela no cavalo. " Xnica pessoa a n%o ser afetada pelo mau humor de Sake era 8aven, que tinha ido cavalgar. ,la e Sake estavam descendo a rua principal de San "ntonio, depois de horas de um sil#ncio t%o opressivo que fa ia o ar vibrar. "s constru1Yes eram baixas e pintadas de branco, e o interior parecia escuro, fresco e convidativo. Sake parou diante de uma porta que ficava abaixo de um letreiro com as palavras ^-ma Noiva para Todos_, e abaixo, com letras menores, ^"Vudamos a encontrar a sua_. T Wou entrar e falar com Tom @ilkins para cancelar o contrato T avisou+o. T No m/nimo, posso receber meu dinheiro de volta. " garganta de Tess estava t%o seca quanto o p$ da estrada. , al'm do mais, como poderia falar alguma coisa com as l.grimas prestes a cair! ,nt%o, agarrou sua mochila e desceu, antes que ele oferecesse aVuda. Sake amarrou o cavalo no poste. "pontou com o polegar por sobre o ombro para uma placa do
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outro lado da rua onde se lia ^7otel_. 2om um n$ na garganta, ela assentiu novamente. Sua vis%o estava emba1ada. Droga3 ,la n%o queria chorar. N%o queria que Sake percebesse como estava sofrendo. Sabia tudo a respeito dos homens e suas necessidades. 5or isso ele a usara. Da mesma forma como ela o usara, tinha de reconhecer. ,ngoliu e for1ou+se a falar com naturalidade. T "deus, Sake. &brigada pela carona. D# um abra1o em 8aven por mim, por favor. 8aven n%o estava no 2/rculo Q quando eles sa/ram. Tess tinha ficado preocupada de deixar os meninos so inhos, mas Sake lhe dissera que 8aven estava por perto, e que detestava despedidas. Dave tinha dito que tamb'm n%o gostava e correra para o barrac%o, seguido pelo irm%o mais velho. Sake n%o a fitou nos olhos. 2om o chap'u enterrado na cabe1a, os polegares no cinto, ele olhava fixamente para a poeira do ch%o. T "deus, Tess. ,ra isso. N%o havia nada mais a ser dito. ,la se voltou, olhou para os lados e ent%o atravessou a rua e entrou no hotel. T ,m que posso aVudar senhora! T perguntou o funcion.rio atr.s do balc%o. T 7. um fabricante de selas na cidade! T No extremo norte. T ,stou procurando um homem que fa decora1Yes finas. & homem co1ou o nari com a caneta. T ,u n%o saberia lhe informar. " senhora quer um quarto ou n%o! T ,le olhou para a mochila com desconfian1a. T ` toda a sua bagagem! Tess mordeu o l.bio. N%o tinha pensado nisso. 2omo explicaria a falta de bagagem e a perda do dinheiro! & motivo pelo qual concordara em ser noiva por correspond#ncia fora por ter sido roubada de tudo o que lhe pertencia. "inda n%o tinha dinheiro. , nem pensar em pedir a Sake. ,le provavelmente consideraria como pagamento por servi1os prestados. " indigna1%o e a dor em seu cora1%o avermelharam seus olhos e fi eram surgir um n$ na garganta. ,la engoliu em seco. T Na verdade T disse ela T, estou procurando um emprego. T &ra, sua... Sirigaita atrevida3 Saia V. daqui antes que eu chame o xerife3 Woc# n%o viu a placa! T , apontou para a inscri1%o numa t.bua enverni ada pregada 9 parede. T &u n%o sabe ler! T Sim, eu sei ler T respondeu ela, brava. T Di ^,stabelecimento Eamiliar_. T , entende o que isso significa! ,ste ' um estabelecimento de respeito. 8etire+se daqui antes que chame o xerife para coloc.+la na cadeia. -ma onda de calor subiu+lhe 9s faces assim que se deu conta do que o funcion.rio estava pensando. ,la virou+se, farfalhando a saia, e saiu de forma ostensiva. " charrete de Sake V. tinha ido embora. &lhou para os dois lados da rua quente e pouco movimentada. Wiu um casal de mexicanos cochilando 9 sombra do lado de fora de um bar, dois cavalos esperando pacientemente em frente do arma 'm, e s$. ,stava na hora da sesta, segundo Sake. Tudo s$ voltaria a funcionar depois que o sol baixasse um pouco. &h, "lbert, por favor, esteVa aqui3 Se ele n%o estivesse, ela n%o teria muita op1%o a n%o ser voltar para a ag#ncia -ma Noiva para Todos e procurar outro marido. *as, na verdade, n%o acreditava que conseguisse. N%o depois de conhecer Sake. ,la sempre compararia a ele qualquer homem que conhecesse. , isso n%o seria Vusto nem toler.vel. ,ndireitou os ombros e seguiu pela rua. Depois de ter viaVado tanto para encontr.+lo, "lbert simplesmente tinha de estar l.. No extremo norte da cidade, a 4oVa de Selas Ered Tuttle n%o era diferente das outras constru1Yes de alvenaria. Tess observou a vitrine cheia de selas decoradas, todas elas assinadas com ^"@_, a marca registrada de "lbert, exatamente igual 9quela que Sake possu/a. "ssim que empurrou a porta, uma sineta tocou logo acima de sua cabe1a. ,ntrou na loVa e deixou a porta de molas se fechar.
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A Noiva de Jake

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-ma mulher de olhos escuros, de origem hisp[nica, com um xale preto sobre uma blusa branca, veio apressada de algum lugar no fundo da loVa. -ma saia preta rodada, decorada com bordados primorosos, rodopiava em volta dos torno elos. ,la parou ao ver Tess, com express%o de dXvida nos grandes olhos pretos. T 5osso aVud.+la, sebora! T perguntou, com um sotaque charmoso. T ,stou procurando meu irm%o, "lbert @hite T disse ela, sorrindo. T ,le fe as selas que est%o na vitrine. T N%o h. nenhum "lbert aqui. T " express%o da mulher se modificou. Tess olhou+a fixamente. 5or que a mulher mentiria! Ser. que "lbert estava envolvido em algum problema! T *eu nome ' Tess. "lbert ' meu irm%o. ,le escreveu para mim de San "ntonio. Sei que ele fe aquelas selas. T Sinto muito, sebora. Deve haver algum engano. T " mulher balan1ava a cabe1a. 2om os bra1os, a dona da loVa fe um movimento para afugent.+la. Tess empurrou+a e passou por ela. T Sebora3 T a mulher gritou. T " sebora n%o pode entrar3 Tess n%o parou. 5assou por um arma 'm e pela porta dos fundos, onde a claridade das paredes pintadas de branco quase a cegou e o calor do dia impactava como se fosse uma muralha. Do outro lado do p.tio havia uma porta aberta para uma oficina e um est.bulo. " mulher vinha correndo atr.s. Tess entrou rapidamente pela porta, piscando por causa da escurid%o repentina. T Tess T disse uma vo familiar. T Que diabo voc# est. fa endo aqui! T &h, "lbert3 ?ra1as a Deus encontrei voc#. T , atirou+se nos bra1os do irm%o. T Bem3 *uito bem T disse uma vo que vinha da parte de tr.s. T , o que isso significa! 5arece que fi muito bem em n%o me casar com voc#. Sake3 Seus olhos a uis brilhavam de raiva e de m.goa. *as afinal, que direito tinha ele de ficar angado! T Sinto muito, "lphon o. N%o consegui segur.+la T disse a hisp[nica miXda enquanto passava voando pela porta. T Temo que ningu'm consiga segurar nossa Tess. T & rosto bron eado de "lbert se abriu em um largo sorriso debaixo de um bigode castanho descuidado. 2'us3 ,le parecia um americano, e s$ fa ia quatro anos que estava ali T S$ n%o sei ao certo onde voc# se encaixa nesta hist$ria. T ,le olhou para Sake. T Nem eu3 T Sake olhou fixamente para Tess. T &u melhor, acredito que ela tenha me usado para chegar at' voc#. ,le falava de uma maneira peVorativa. , Tess n%o queria que ele contasse a "lbert exatamente o que eles haviam feito. T "lbert, voc# precisa voltar para casa3 T Tess implorou. T *am%e casou+se novamente. & novo marido dela n%o tem interesse na empresa. ,les planeVam vender tudo e mudar para o interior. Se voc# n%o voltar logo, n%o sobrar. nada T , voc# veio at' aqui para me di er isso! T ` a minha casa... T ,la o fitava intensamente. Sake olhava para um e para o outro, com express%o de puro despre o. 2om um movimento r.pido, colocou o chap'u e saiu. T S$ um momento, 8edmond T chamou "lbert. T 2omo voc# conheceu minha irm%! T Sua irm%!3 T Sake virou+se no mesmo instante. T Sim... Quem voc# pensou que ela fosse! T "lbert olhou+o, desconfiado. T Sua esposa! Talve sua mulher! ,la estava t%o aflita para encontr.+lo... "lphon o es mio. T " hisp[nica miudinha aproximou+se de "lbert e colocou o bra1o ao redor dele. T Woc#s s%o casados! T perguntou Tess. T Somos T respondeu "lbert, beiVando o rosto moreno da mulher. T , n%o pretendo voltar
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para 4ondres. ?osto daqui. ,sses vaqueiros... T ele apontou para Sake, que por sua ve olhava fixamente para Tess, a ponto de deix.+la com dor de est:mago T... "doram o meu trabalho e pagam bem por ele. N%o ' como em 4ondres, onde tudo o que eles sabem fa er ' exigir perfei1%o e depois pechinchar. T *as, e os neg$cios! "quilo ali precisa de voc#. ,u preciso de voc#. N%o posso ir morar com mam%e no interior. N%o sei... & que fa er agora. Tess engoliu em seco para reprimir as l.grimas, ciente de que estava sendo pat'tica. Sabendo que Sake observava seu comportamento, sentou+se em um banco e balan1ou a cabe1a. T *am%e n%o precisa de mim... , nem voc#, ao que tudo indica. &h, Deus3 , agora! De repente, ela se sentiu uma idiota. Tinha gastado todas as suas economias pensando em aVudar o irm%o, e ele estava se arranVando muito bem sem ela. Ningu'm da fam/lia precisava mais dela. ,stavam todos casados e feli es. , o Xnico homem por quem ela havia se interessado de verdade, em toda a sua vida, a tinha reVeitado 9 primeira vista. Sake, que ela deseVava que fosse logo embora, emergiu das sombras. Tess fu ilou+o com os olhos. T Woc# n%o ia comprar suprimentos! & que est. fa endo aqui, afinal! T ,u percebi o seu interesse por aquela sela. T ,le se aproximou de Tess. T Sua urg#ncia em vir a San "ntonio e sabendo que ele ' da )nglaterra me aVudaram a somar dois mais dois. T ,le fechou os olhos por um momento. T "cho que cheguei ao total de cinco. "lbert abriu um sorriso, mas em seguida demonstrou preocupa1%o. T Woc#s ainda n%o me disseram como se conheceram. T 2asamento por correspond#ncia T respondeu Sake. T & qu#!3 T gritou "lbert. ,le pulou e agarrou o bra1o de Tess. T 5or que voc# faria uma coisa t%o desmiolada assim! 5ensei que Dalton tivesse deixado voc# bem, financeiramente. N%o me diga que voc# investiu tudo na empresa. T )nvesti uma parte em fundos e usei o resto para vir at' aqui. *as fui roubada em Nova York, e n%o tinha como provar quem eu era. 5or isso assinei um contrato como noiva. Sempre quis ter uma fam/lia e pensei que esta pudesse ser a oportunidade perfeita. T Tess balan1ou a cabe1a. T S$ que ele n%o me quis. Sake n%o suportava mais ver o rosto abatido de Tess. ,la estava desconcertada. Queria desesperadamente abra1.+la e di er+lhe que tudo ficaria bem, que ela voltaria para casa com ele e que Vuntos teriam uma vida perfeita. ,le respirou fundo e... N%o disse nada. Tess levantou+se, devagar. T Bem, suponho que n%o h. nada a fa er a n%o ser voltar para 4ondres, se voc#s n%o se importarem de me emprestar o dinheiro da passagem. T Woc# ser. bem+vinda se quiser ficar comigo e *aria T convidou "lbert. -m lampeVo de esperan1a animou Sake. &diava a id'ia de nunca mais ver Tess. ,ra insuport.vel pensar isso. Quem sabe, uma ve conhecida a verdade, ela aceitasse a id'ia e ent%o poderia corteV.+la da forma como ela merecia. T "cho que preciso ir para casa. Ter certe a de que mam%e vai conseguir um bom pre1o pela empresa e n%o pagar muito pela sua nova casa. Woc# sabe como ela pode ser incompetente com dinheiro na m%o. " esperan1a no peito de Sake desapareceu como poeira. T Woc# acha que o marido de mam%e vai ouvir voc#, Tess! & que voc# precisa ' ter seu pr$prio marido e sua pr$pria vida. Nunca entendi por que voc# se casou com um velho enfadonho como Dalton. " triste a nos olhos de Tess doeu em Sake como uma espada no cora1%o. ,le deu um passo 9 frente, viu quando ela se retesou, e se deteve. ,la endireitou seus ombros e fe um gesto com a cabe1a. T Woc# sabe que n%o h. um homem no mundo que me fi esse uma proposta. N%o sem nada em troca. ,u, de minha parte, aceitei para aVudar a fam/lia.
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"lbert olhou+a com um Veito brincalh%o, que para Sake pareceu cruel, visto que ela estava prestes a chorar. T ` como teria se casado com este caub$i, Tess! T "lbert quis saber. T 5ela fam/lia! ,la olhou para Sake de relance e rapidamente desviou o olhar. T Sim T sussurrou. Seu rosto ficou vermelho. ,la estava mentindo. Sake sentiu um calor espalhar+se pelo peito. ,la queria se casar com ele por ele mesmo, porque gostava dele3 Sentia isso na pele, no cora1%o e na alma. Seu sangue ind/gena di ia+lhe coisas que os homens brancos nunca saberiam nem entenderiam. *as ser. que ela tinha no1%o do que teria de enfrentar se ficasse com ele! T ,u tenho sangue 2herokee T declarou Sake. Tess n%o demonstrou nenhuma rea1%o. T Sou parte ind/gena. T Quer di er que 8aven ' mesmo seu tio! T " informa1%o a deixou confusa. T *eu tio, n%o. ,le ' meu av:. ,u me acostumei a cham.+lo assim quando era crian1a. "ntes de saber a verdade. T & povo por aqui n%o se importa de misturar seu sangue com sangue ind/gena T comentou "lbert. Sake olhou para ele, mas n%o disse nada. 2omo poderia negar a verdade! T &h... T Tess arregalou os olhos T ,ntendo. T , ficou olhando fixamente para o ch%o. &s ouvidos de Sake come1aram a umbir, seu cora1%o batia dolorosamente no peito. ,le queria se afastar, n%o queria ver o sofrimento na express%o de Tess, mas n%o conseguia desviar o olhar do rosto dela. ,le preferiria n%o ter dito nada, mas a honra exigia que dissesse a verdade. ,specialmente para aquela mulher, que roubara o seu cora1%o sem ele perceber. , naquele exato momento, era como se ela estivesse segurando seu cora1%o na palma da m%o, e poderia esprem#+lo at' deix.+lo mais seco que o deserto. T ,u tenho sangue irland#s T disse ela. T & que voc# acha disso! Sake sentiu+se confuso, e devia ter demonstrado isso, porque Tess deu aquela risadinha rouca que lhe roubava a ra %o e o encantava. T "s pessoas na )nglaterra n%o est%o interessadas nos irlandeses T disse ela. T , com meus cabelos ruivos, ' dif/cil disfar1ar. T ` verdade T concordou "lbert. Tess olhou para o irm%o e fran iu a testa, mas n%o disse nada. T *as eu acho... T ela continuou T... Que quando voc# ama uma pessoa, n%o tem import[ncia que sangue ela tem. T ,la sorriu timidamente para Sake. T N%o '! 4evou algum tempo para as palavras fa erem sentido. ,staria ela di endo que o amava! & olhar no seu rosto suave, doce e t/mido, os olhos brilhantes, di iam que sim, mas por dentro o est:mago dele se contorcia. N%o tinha tanta certe a. Seu pr$prio pai o havia despre ado pelo sangue contaminado, favorecendo o meio+irm%o mais novo, sem se importar qu%o duro Sake trabalhava para agrad.+lo. Tess devia ter percebido sua inseguran1a, porque se esgueirou at' ficar diante dele, com as m%os nos quadris e fitando+o com um olhar que parecia enxergar atrav's da alma. T ,u amo voc#, Sake. ,le sentiu como se uma comporta tivesse se rompido dentro do peito. "s l.grimas sufocaram sua garganta, o nari ardia, a vista ficou emba1ada. *esmo assim, for1ou+se a falar. T Tess, eu... *aldi1%o3 T ,le engoliu em seco. T Eique comigo, Tess. 2ase+se comigo. ,u te amo... "lbert soltou uma exclama1%o de triunfo. " mulher dele pulava de excita1%o. *as Sake s$ tinha olhos para Tess. 5equena, delicada, dona de uma bele a toda peculiar, que era s$ dela, uma coisinha forte e coraVosa, sem a qual ele n%o conseguiria viver. T Sim, Sake. ,u me caso com voc#. ,le a tomou nos bra1os e girou em c/rculos, deliciando+se com os risinhos de felicidade dela.
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T 5recisamos encontrar um pastor logo3 Quero ter filhas exatamente como voc#. T , eu quero filhos. *att e Dave v%o ensin.+los a serem cavalheiros texanos. T Woc# vai querer ficar com os meninos, ent%o! ,ssa tinha sido uma das maiores preocupa1Yes de Sake, toda ve que pensava em se casar. T 2laro que quero ficar com eles3 , com tio 8aven tamb'm3 T acrescentou Tess, segurando o rosto dele e fitando+o dentro dos olhos. Sake tamb'm olhou fixamente para aqueles olhos verdadeiros e honestos. T Tess, voc# ' um anVo que o c'u me enviou3 T ,le elevou a vo , querendo que o mundo inteiro soubesse que havia encontrado a mulher da sua vida. T Wamos procurar um pastor agora3 Tess segurou o rosto dele com as m%os em concha e ofereceu os l.bios, implorando pela boca macia e gentil e pedindo a aten1%o dele. Tess, sua mulher... , ele, o homem dela. Na verdade, existia uma noiva para cada homem... , Tess seria sua noiva por toda a vida3

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