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En este volumen se trata especcamente de los sistemas ms importantes de la

comunicacin grca: la palabra escrita, en sus mltiples variaciones histricas, formales


y expresivas. Y particularmente ese componente de la palabra grca, que es Letra como
signo estructural mnimo, y su extensin en el Escrito y el Impreso.
Esta incursin que vamos a emprender ahora mismo, nos lleva directamente al tronco
comn antropolgico del que parte el Trazo, como emanacin gestual de un complejo
movimiento energtico y creativo del hombre.
El trazo es el tronco comn del que emergen dos formas como voluntad de comunicacin:
el Dibujo y la Escritura. Cada una de estas grandes modalidades del trazo expresivo se
desarrollar en el tiempo por su parte.
La Letra. Esta unidad sgnica irreductible de la escritura alfabtica; esta partcula visual
mnima de la grafa de una palabra, convierte el sonido breve de la voz humana un
sonido que se extingue y desaparece para siempre en su misma emisin en un trazo
visible que permanecer sobre la supercie de su soporte fsico.
Por consiguiente, la escritura diversic la capacidad humana de expresin de sus ideas en
dos cdigos diferentes: oral y grco. Y al mismo tiempo hizo posible el prodigio de retener
el discurso oral en signos visuales, que de este modo seran transmisibles sin necesidad de
que los comunicantes humanos se encuentren presentes en el momento de compartir la
informacin.
As, la palabra escrita deviene lenguaje para los ojos, y la Letra se llegar a independizar
de su semanticidad sgnica para desarrollarse y diversicarse a su vez en un polimorsmo
exuberante, hasta constituir una parte importante de la cultura grca. La Letra es la obra
de la mano que escribe componiendo palabras que se extienden a lo largo de la lnea. Y la
civilizacin tcnica operar otra bifurcacin fundamental en la produccin de textos
escritos con las sucesivas invenciones de los caracteres mviles hasta llegar a Gutenberg.
La cultura electrnica recuperar ms tarde para s la capacidad productora y conservadora
de textos escritos. Pero a pesar de esta bifurcacin quirogrca y tecnogrca, la mano que
traza seguir dibujando letras, ya sea en el ejercicio de la caligrafa, o en la creacin de
logotipos.
El primate erguido. La liberacin de las manos
La historia de la Letra, y en su dimensin mayor, de la Escritura, revela toda la lucha del
hombre incipiente, y a travs de su evolucin, para lograr pensar, explicarse el mundo y
apropirselo de alguna manera; para retener y jar las cosas huidizas de su entorno, de su
memoria, de su experiencia y de su imaginacin; para detener y retener todo eso en un
espacio-tiempo inmediato, pero del que l ignorara su permanencia fuera de su tiempo
real y su envergadura cultural ulterior.
Tipografa I Ctedra Rodriguez . 2008
Nacimiento y expansin de
la letra en la comunicacin
grca
Terico N 1
Antes de entrar en el vasto universo de la Letra, como materia visual de la representacin fnica y como
grasmo autnomo de su funcin textual, es conveniente penetrar en sus orgenes: los pictogramas del
paleoltico superior, y seguir su gnesis a travs de sucesivas evoluciones abstractivas hasta devenir
signos de la escritura alfabtica.
Veremos asimismo las claves de la implantacin portentosa de la escritura alfabtica en el mundo, desde
los ltimos tres mil aos, en detrimento de otros cdigos alternativos que la precedieron y que coexisten
con ella en la jacin del pensamiento por medio de signos visuales.
Es el largo proceso de socializacin, de compartir con sus contemporneos todo lo que
homo Sapiens ha visto, lo que sabe y lo que piensa. Es un proceso de comunicacin con los
dems la comunicacin como gnesis de la comunidad, que se dene por lo que sus
miembros tienen en comn gracias al cual su legado se extiende hasta los hombres que
deberan sucederle.
Este empeo del primate por expresarse conlleva un esfuerzo portentoso de abstraccin que
desemboca en la jacin material de fragmentos de sus percepciones y experiencias sobre un
soporte fsico duradero. La gran revolucin humana es haber establecido los cdigos de
comunicacin y plasmar con ellos de manera estable en el tiempo, las percepciones, las
experiencias y las ideas. Y poder referirse as a ellas con ausencia de ellas mismas, de sus
causas y de sus circunstancias puntuales. El hombre pudo referirse de este modo a cosas
ausentes lejanas en el espacio, pasadas y futuras sin necesidad de que estas cosas estn
ocurriendo ahora y aqu. Esta revolucin, que hizo transmisible de unos a otros lo visto, lo
hecho y lo pensado, ha sido sin ninguna duda uno de los logros principales si no el
primero del progreso de comunicacin de la especie humana sobre las dems especies
animales.
Pero para que todo esto fuera posible, el primate debi liberar, antes sus dos patas
delanteras. Pasar del estado de cuadrpedo al de bpedo. Erguirse.
Con la liberacin de las Manos y con su gradual desarrollo como instrumentos operacionales,
sapiens devendra Iudens y faber. Aprendera a aislar y distinguir los objetos y los cuerpos, a
reconocer por el tacto las formas y las texturas de las cosas, as como descubrir su peso y sus
cualidades. La conciencia del tacto y la funcionalidad progresiva de las manos la destreza
manual cambiara el entorno humano de un lugar simplemente habitable a un mundo
operacional y, por eso mismo, modicable. Un mundo de materias y cosas aislables,
transportables, manipulables, transformables por el propio hombre, que las cambiara en
objetos tiles, utilizables para su modo de vida, para servirse de ellos en funcin de su
supervivencia y de construir su desarrollo.
El trazo. Emergencia de la expresin grca
El Horno sapiens haba ya descubierto cmo la presin de sus pies sobre el barro marcaba su
impronta (su doble en negativo). Haba aprendido paulatinamente que su cuerpo era una
matriz (tambin con la proyeccin de su propia sombra), y que el marcaje era un efecto de
transferencia producido por el peso, la presin o el simple contacto de un objeto o de un
cuerpo sobre otro. En cierta forma, haba descubierto las imgenes.
Descubrira tambin cmo la incidencia de una piedra o un objeto duro sobre una supercie
dejaba en ella una seal, un trazo o un relieve, a menudo pigmentado. Y cmo este trazo,
avivada la sorpresa de su aparicin causal por el color, adquira una presencia especial, y
que, al igual que el marcaje por presin o incisin, estos trazos podan devenir autnomos de
su causalidad involuntaria, esto es, podan ser provocados y desarrollados en signos
intencionales.
El hombre haba descubierto de este modo y ms tarde inventado el trazo. El trazo como
producto de su gesto y de su voluntad. Haba nacido el embrin de la expresin grca.
Ejemplos primeros de este largo proceso seran las pinturas rupestres (del latn rupis, para
indicar que se encuentran sobre las paredes rocosas de las cavernas prehistricas o en las
rocas al aire libre) de las cuevas de Altamira o de Lascaux (20.000 a 15.000 aos despus de la
ltima glaciacin). Estas pinturas explican tal vez historias, hechos o propician acciones
futuras sobre la caza y la fecundacin. De ah sus unciones mgicas, exorcistas e
invocatorias, y de ah tambin los rituales de que eran objeto. As, operando sobre las
imgenes de lo real, el hombre operaban directamente sobre lo real, Efectivamente, la
imagen era y sigue siendo mgica.
No slo la guracin imitativa era objeto de las pinturas prehistricas (pictogramas), sino
que tambin se representaban signos simblicos o mgicos, formas que ocultaban en su
sencillez poderes extraos, como en los misteriosos petroglifos (piedras planas de tamao
pequeo y mediano) del paleoltico superior, en especial los de Mas-dAzil unos 8.000 aos
a. de C., que presentan trazos cuyas formas abreviadas sugieren signos de alguna
escritura, pero que al parecer tendran funciones sealizadoras, mnemnicas, simblicas.
Algunos ven en esta clase de signos, pictograsmos, porque se consideran las primeras
esquematizaciones elementales de una geometra tal vez innata, o tempranamente sentida,
Nacimiento y expansin de la letra en la comunicacin grfca
o quiz slo simplicada a causa de la torpeza manual y las limitaciones de una gestualidad
grca incipiente. Pero en los que se advierte tambin una notable capacidad de
abstraccin.
Los petroglifos o dibujos pintados sobre piedras, presentan en general formas de cruces,
ruedas, signos antropomrcos y zoomrcos geometrizados, esto es, esquematizados.
As, pues, hay una relacin causal-secuencial inequvoca entre el animal erguido sobre sus
dos patas traseras, la liberacin de la mano y el dibujo o la notacin grca como memoria
articial. De esta memoria, que no slo es esttica sino tambin operacional, proceden por
otro lado los quipos precolombinos, o cuerdas coloreadas, anudadas diferentemente, que
servan para transmitir nociones y realizar clculos; o los calendarios mayas y aztecas, que
tenan una funcin asimismo proyectiva, ms all de su plasmacin grca. Todas las
civilizaciones primitivas utilizaron medios mnemotcnicos diferentes, que constituyen
verdaderos sistemas para la otacin y la manipulacin de nociones diversas.
La pictografa o representacin naturalista o gurativa del mundo visible, impregnara
profundamente la evolucin hacia las formas de escritura ideogrca o logogrca, las
cuales apenas puede decirse que se hayan liberado de la guracin icnica heredada de los
pictogramas. Sin embargo, con la pictografa y los ideogramas haba tenido lugar con el
nacimiento del arte, el cual se desarrollara con la pintura, La escultura y las artes
plsticas. Desde entonces, las artes iconogrcas y la cultura literaria procedente de la
escritura alfabtica se bifurcaran para siempre, especialmente con la aparicin de la
tcnica, con la revolucin industrial y la revolucin informtica.
De la representacin perceptiva a la representacin conceptual y
verbal
Pero si hay una relacin directa entre el primate erguido sobre sus patas traseras, la
liberacin de la mano y el dibujo, tambin la hay entre todo eso y el desarrollo intelectual de
sapiens. Asimismo se desarrollara ms tarde, como consecuencia del estado bpedo del
primate erguido, esa caja de resonancia buco-farngea, que emergi con la verticalidad de la
columna vertebral y la cabeza, propiciando la emisin de sonidos articulados. El habla.
Horno fabor y ludeos deviene loquens. Nace la expresin oral y con ella se desarrolla
simultneamente la capacidad conceptual y de abstraccin mental.
De ese modo, la representacin del discurso visual del mundo, por medio de la plasmacin
pictogrca, pasara al intento de representar lo conceptual - lo pensado e imaginado y ms
tarde, lo verbal: lo nombrado. Del pictograma se pasara al ideograma despus, como
veremos, al logograma, para llegar al fonograma, del que se desprende nuestra escritura
alfabtica. Si el pictograma es un dibujo esquematizado de las escenas, las guras y las
cosas visibles y tangibles, el ideograma es un dibujo de las cosas mentales, los conceptos y
las ideas aqu se puede situar, con razn, el nacimiento del smbolo en un esfuerzo por
representar cualidades, sentimientos y tambin las construcciones de la actividad ideativa.
Entonces, el hombre quiso perpetuar en signos grcos de ese mundo mental-verbal, y
desarroll los cdigos logogrmicos e ideogrcos, que eran signos grcos que
representaban las palabras y las ideas respectivamente. Si en la escritura ideogrca cada
signo representaba un concepto o una nocin, en la escritura logogrmica cada signo
representaba una palabra, la misma con la cual era nombrado, y se estableci lentamente
pero tenazmente, la asociacin entre la cosa designada y la palabra que la designaba.
Sin embargo, las formas de notacin ideogrca y logogrca, continuaban siendo
determinadas por su origen pictogrco, pues se trataba de formas abstractizadas o
geometrizadas, pero con referencias gurativas: la palabra hombre era representada por
un logograma vertical, la palabra mujer por un tringulo partido; dos echas
signicaban la palabra batalla; un crculo designaba la nocin un ao.
El paso del desprendimiento de un cdigo pictogrco a un cdigo logogrmico e
ideogrco, y ms tarde a un cdigo fnico, fue lento y complejo, pero indefectible. En este
transcurrir evolutivo de la otacin grca se observa claramente la inuencia del mundo
visual o perceptual en el primer estadio, el inters vertido hacia dentro, hacia el modo de
pensar y de maginar en un estadio sucesivo; el esfuerzo, despus, para perpetuar
grcamente la palabra y, nalmente, la voz que la articula.
Verba volant, scripta manent. La palabra escrita impuso as su primaca sobre el mundo
puramente visual, o sobre lo que era tangible e imaginable, puesto que todo ello, an lo
Nacimiento y expansin de la letra en la comunicacin grfca
ms sutil, abstracto e invisible, puede ser nombrado. La capacidad expresiva de la
palabra dominara la actividad humana de comunicacin y convertira el habla en la
forma la comunicacin por antonomasia. Por medio de la palabra escrita se intentara
transcribir ya no solo las cosas fsicas del entorno (pictografa), o las nociones y los
conceptos (ideografa), o las palabras empleadas en el discurso (logografa), sino la
materia fsica misma del habla: el lenguaje fnico, traducido visualmente en
fonogramas.
La escritura fonogrca empez de acuerdo con la forma natural de pronunciacin:
silabeando las palabras segn los golpes de la glotis. De ah nacieron las escrituras
silbicas. Romn Gubern sintetiza que el paso revolucionario del pictograma al
fonograma se produjo mediante el invento de la acrofona, convencin que atribuy el
valor fontico de cada signo al primer sonido de su nombre. En efecto, los hebreos y los
fenicios fueron los primeros en abandonar los smbolos picto-ideogrcos para darse al
alfabeto fontico. La escritura fenicia era una escritura silbica que haba sido adaptada
a la estructura gramatical de las lenguas semticas. Los primeros en crear un verdadero
alfabeto fueron los griegos. Al principio del 1 milenio a. de C. retomaron la escritura
silbica de los fenicios, reinterpretando ciertos signos con el n de adaptarlos a las
exigencias de su lengua indo-europea.
La economa del signo o el triunfo de la escritura alfabtica
Por qu causas la escritura alfabtica, despus de desviarse en su proceso gentico, del
pictograma y el ideograma, como los jeroglcos formas todas ellas icnicas, se
separara incluso de las formas de representacin lingstica, como los logogramas y los
signos silbicos?
El semitico Roland Posner, ha estudiado las razones por las que las escrituras
alfabticas se han impuesto como sistemas de otacin dominantes en el curso de los
tres ltimos milenios. El autor concluye que el factor determinante ha sido, no una
mejor facultad de representacin de los sonidos o de la materia fnica, sino una mayor
economa de signos. Tal como ha demostrado la historia del clculo, el desarrollo de los
sistemas de otacin se caracteriza por una tendencia a optimizar la relacin entre
esfuerzo de aprendizaje y esfuerzo de ejecucin.
A la bsqueda de las razones semiticas por las que la escritura alfabtica se ha impuesto
por encima de la silbica, ms fcil de aprender, Posner ofrece estas comparaciones: las
escrituras logogrmicas, tales como el chino, exigen un esfuerzo considerable de
aprendizaje, pero permiten con ello una comunicacin que ahorra tiempo. En el chino
moderno se utiliza un lxico de 6.000 a 8.000 signos; un texto muy elaborado contendr
hasta 10.000, un diccionario ocial del ao 1716, inventariaba 50.000; las letras alcanzan
hasta 80.000 signos. Sin embargo, un texto chino es muy corto, ya que cada palabra no
exige sino un solo signo... Las escrituras silbicas, al contrario, funcionan con un
inventario de 1.000 signos de base. En las lenguas de estructura silbica simple, como el
Japn. Esta cifra se reduce a menos de 100. A esta disminucin del esfuerzo de
aprendizaje corresponde, sin embargo, un aumento del esfuerzo de ejecucin, ya que
cada palabra debe, en general, ser representada por un signo complejo constituido por
varios signos base... En las escrituras alfabticas, la decodicacin de las silabas en
series de letras reduce el nmero de signos de base a 30 o menos. Sin embargo, el largo
de las palabras escritas es mayor. Y aade como contrapunto ilustrativo, que el punto
extremo en la reduccin del nmero de signos de base se ha conseguido con la escritura
Morse, que emplea solamente 3 signos de base (trazo, punto, blanco). Por eso el largo de
los textos se multiplica y la velocidad de produccin y recepcin (rapidez de lectura)
disminuye en las mismas proporciones. Posner concluye que la escritura alfabtica ha
ganado continuamente terreno a sus alternativas ms antiguas en los ltimos tres mil
aos. Es pues, la economa superior en el uso de la escritura alfabtica la responsable de
su xito creciente despus de su introduccin en los pueblos semticos.
Pienso que a estas certeras consideraciones acerca de la economa de los signos habra
que aadir la observacin que hice precedentemente sobre a mayor precisin smica de
los sistemas de notacin alfabticos. Ya sabemos que las imgenes pueden ser descritas
con palabras, lo cual supone la interpretacin personal de los signos ambiguos (es el caso
de muchos pictogramas y de los petroglifos de la prehistoria), lo cual implica un alto
Nacimiento y expansin de la letra en la comunicacin grfca
grado de polisemia que es propio de la representacin icnica imitativa. Por otro lado,
los logogramas y los ideogramas, al formarse sobre las palabras que son ms
monosmicas que las imgenes adquirieron una mayor precisin semntica, lo cual
hizo ms aptos estos modos de otacin para jar y transmitir ideas inaprehensibles por
naturaleza. Por su parte, la escritura silbica posea una monosemia mayor que la
otacin pictogrca, si bien una slaba poda ser un fragmento de una palabra o ella
misma una palabra. Por tanto, la mayor monosemia del signo alfabtico lo hace ms
ecaz en la construccin semntica y ofrece mayores posibilidades combinatorias.
Nacimiento y expansin de la letra en la comunicacin grfca
Nacimiento y expansin de la letra en la comunicacin grfca
Esquema evolutivo de los sistemas y elementos
principales de la notacin grfca
De lo dibujado a lo escrito
Proto: primario
dibujada
Mundo perceptual Mundo conceptual Mundo verbal
Prictografa
Picto: escena
en imgenes
dibujada
Ideogramas
Ideo: concepcin,
creacin
Grama: signo
dibujado
Logogramas
Logos: discurso
Grama: signo
dibujado
Fonogramas
Fono: materia
verbal
Grama: signo
dibujado
Escritura
alfabtica
Escritura
silbica