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Avant-Propos de La Comdie humaine

Honor de Balzac
niss. Lanimal est un principe qui prend sa forme extAvant-propos la Comdie Humaine
rieure, ou, pour parler plus exactement, les dirences
uvres compltes de H. de Balzac, A. Houssiaux, 1855, de sa forme, dans les milieux o il est appel se dve1 (pp. 17-32).
lopper. Les Espces Zoologiques rsultent de ces di Honor de Balzac, par Thophile Gautier
rences. La proclamation et le soutien de ce systme, en
harmonie dailleurs avec les ides que nous nous faisons
La Maison du Chat-qui-pelote
de la puissance divine, sera lternel honneur de Georoi
Avant-propos la Comdie Humaine
Saint-Hilaire, le vainqueur de Cuvier sur ce point de la
En donnant une uvre entreprise depuis bientt treize haute science, et dont le triomphe a t salu par le derans, le titre de La Comdie humaine, il est ncessaire nier article qucrivit le grand Goethe.
den dire la pense, den raconter lorigine, den expliquer brivement le plan, en essayant de parler de ces
choses comme si je ny tais pas intress. Ceci nest
pas aussi dicile que le public pourrait le penser. Peu
duvres donne beaucoup damour-propre, beaucoup de
travail donne inniment de modestie. Cette observation
rend compte des examens que Corneille, Molire et autres
grands auteurs faisaient de leurs ouvrages : sil est impossible de les galer dans leurs belles conceptions, on peut
vouloir leur ressembler en ce sentiment.

Pntr de ce systme bien avant les dbats auxquels


il a donn lieu, je vis que, sous ce rapport, la Socit
ressemblait la Nature. La Socit ne fait-elle pas de
lhomme, suivant les milieux o son action se dploie,
autant dhommes dirents quil y a de varits en zoologie ? Les dirences entre un soldat, un ouvrier, un administrateur, un avocat, un oisif, un savant, un homme
dtat, un commerant, un marin, un pote, un pauvre, un
prtre, sont, quoique plus diciles saisir, aussi considrables que celles qui distinguent le loup, le lion, lne, le
corbeau, le requin, le veau marin, la brebis, etc. Il a donc
exist, il existera donc de tout temps des Espces Sociales
comme il y a des Espces Zoologiques. Si Buon a fait
un magnique ouvrage en essayant de reprsenter dans un
livre lensemble de la zoologie, ny avait-il pas une uvre
de ce genre faire pour la socit ? Mais la Nature a pos, pour les varits animales, des bornes entre lesquelles
la Socit ne devait pas se tenir. Quand Buon peignait
le lion, il achevait la lionne en quelques phrases ; tandis
que dans la Socit la femme ne se trouve pas toujours
tre la femelle du mle. Il peut y avoir deux tres parfaitement dissemblables dans un mnage. La femme dun
marchand est quelquefois digne dtre celle dun prince,
et souvent celle dun prince ne vaut pas celle dun artiste.
LEtat Social a des hasards que ne se permet pas la Nature, car il est la Nature plus la Socit. La description des
Espces Sociales tait donc au moins double de celle des
Espces Animales, ne considrer que les deux sexes. Enn, entre les animaux, il y a peu de drames, la confusion
ne sy met gure ; ils courent sus les uns aux autres, voil
tout. Les hommes courent bien aussi les uns sur les autres ;
mais leur plus ou moins dintelligence rend le combat autrement compliqu. Si quelques savants nadmettent pas
encore que lAnimalit se transborde dans lHumanit par
un immense courant de vie, lpicier devient certainement
pair de France, et le noble descend parfois au dernier rang
social. Puis, Buon a trouv la vie excessivement simple
chez les animaux. Lanimal a peu de mobilier, il na ni arts
ni sciences ; tandis que lhomme, par une loi qui est rechercher, tend reprsenter ses murs, sa pense et sa vie

Lide premire de la Comdie humaine fut dabord chez


moi comme un rve, comme un de ces projets impossibles que lon caresse et quon laisse senvoler ; une chimre qui sourit, qui montre son visage de femme et qui
dploie aussitt ses ailes en remontant dans un ciel fantastique. Mais la chimre, comme beaucoup de chimres,
se change en ralit, elle a ses commandements et sa tyrannie auxquels il faut cder.
Cette ide vint dune comparaison entre lHumanit et
lAnimalit.
Ce serait une erreur de croire que la grande querelle
qui, dans ces derniers temps, sest mue entre Cuvier et
Georoi Saint-Hilaire, reposait sur une innovation scientique. Lunit de composition occupait dj sous dautres
termes les plus grands esprits des deux sicles prcdents.
En relisant les uvres si extraordinaires des crivains
mystiques qui se sont occups des sciences dans leurs relations avec linni, tels que Swedenborg, Saint-Martin,
etc., et les crits des plus beaux gnies en histoire naturelle, tels que Leibnitz, Buon, Charles Bonnet, etc., on
trouve dans les monades de Leibnitz, dans les molcules
organiques de Buon, dans la force vgtatrice de Needham, dans lembotement des parties similaires de Charles
Bonnet, assez hardi pour crire en 1760 : Lanimal vgte
comme la plante ; on trouve, dis-je, les rudiments de la
belle loi du soi pour soi sur laquelle repose lunit de composition. Il ny a quun animal. Le crateur ne sest servi
que dun seul et mme patron pour tous les tres orga-

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dans tout ce quil approprie ses besoins. Quoique Leuwenhoc, Swammerdam, Spallanzani, Raumur, Charles
Bonnet, Muller, Haller et autres patients zoographes aient
dmontr combien les murs des animaux taient intressantes, les habitudes de chaque animal sont, nos yeux
du moins, constamment semblables en tout temps ; tandis
que les habitudes, les vtements, les paroles, les demeures
dun prince, dun banquier, dun artiste, dun bourgeois,
dun prtre et dun pauvre sont entirement dissemblables
et changent au gr des civilisations.
Ainsi luvre faire devait avoir une triple forme : les
hommes, les femmes et les choses, cest--dire les personnes et la reprsentation matrielle quils donnent de
leur pense ; enn lhomme et la vie.
En lisant les sches et rebutantes nomenclatures de faits
appeles histoires, qui ne sest aperu que les crivains
ont oubli, dans tous les temps, en gypte, en Perse, en
Grce, Rome, de nous donner lhistoire des murs. Le
morceau de Ptrone sur la vie prive des Romains irrite
plutt quil ne satisfait notre curiosit. Aprs avoir remarqu cette immense lacune dans le champ de lhistoire,
labb Barthlemy consacra sa vie refaire les murs
grecques dans Anacharsis.
Mais comment rendre intressant le drame trois ou
quatre mille personnages que prsente une Socit ? comment plaire la fois au pote, au philosophe et aux masses
qui veulent la posie et la philosophie sous de saisissantes images ? Si je concevais limportance et la posie de cette histoire du cur humain, je ne voyais aucun
moyen dexcution ; car, jusqu notre poque, les plus clbres conteurs avaient dpens leur talent crer un ou
deux personnages typiques, peindre une face de la vie.
Ce fut avec cette pense que je lus les uvres de Walter
Scott. Walter Scott, ce trouveur (trouvre) moderne, imprimait alors une allure gigantesque un genre de composition injustement appel secondaire. Nest-il pas vritablement plus dicile de faire concurrence ltat-Civil
avec Daphnis et Chlo, Roland, Amadis, Panurge, Don
Quichotte, Manon Lescaut, Clarisse, Lovelace, Robinson
Cruso, Gilblas, Ossian, Julie dEtanges, mon oncle Tobie, Werther, Ren, Corinne, Adolphe, Paul et Virginie,
Jeanie Dean, Claverhouse, Ivanho, Manfred, Mignon,
que de mettre en ordre les faits peu prs les mmes
chez toutes les nations, de rechercher lesprit de lois tombes en dsutude, de rdiger des thories qui garent
les peuples, ou, comme certains mtaphysiciens, dexpliquer ce qui est ? Dabord, presque toujours ces personnages, dont lexistence devient plus longue, plus authentique que celle des gnrations au milieu desquelles on
les fait natre, ne vivent qu la condition dtre une grande
image du prsent. Conus dans les entrailles de leur sicle,
tout le cur humain se remue sous leur enveloppe, il sy
cache souvent toute une philosophie. Walter Scott levait
donc la valeur philosophique de lhistoire le roman, cette
littrature qui, de sicle en sicle, incruste dimmortels
diamants la couronne potique des pays o se cultivent les
lettres. Il y mettait lesprit des anciens temps, il y runis-

sait la fois le drame, le dialogue, le portrait, le paysage,


la description ; il y faisait entrer le merveilleux et le vrai,
ces lments de lpope, il y faisait coudoyer la posie
par la familiarit des plus humbles langages. Mais, ayant
moins imagin un systme que trouv sa manire dans
le feu du travail ou par la logique de ce travail, il navait
pas song relier ses compositions lune lautre de manire coordonner une histoire complte, dont chaque
chapitre et t un roman, et chaque roman une poque.
En apercevant ce dfaut de liaison, qui dailleurs ne rend
pas lcossais moins grand, je vis la fois le systme favorable lexcution de mon ouvrage et la possibilit de
lexcuter. Quoique, pour ainsi dire, bloui par la fcondit surprenante de Walter Scott, toujours semblable luimme et toujours original, je ne fus pas dsespr, car
je trouvai la raison de ce talent dans linnie varit de
la nature humaine. Le hasard est le plus grand romancier
du monde : pour tre fcond, il ny a qu ltudier. La
Socit franaise allait tre lhistorien, je ne devais tre
que le secrtaire. En dressant linventaire des vices et des
vertus, en rassemblant les principaux faits des passions,
en peignant les caractres, en choisissant les vnements
principaux de la Socit, en composant des types par
la runion des traits de plusieurs caractres homognes,
peut-tre pouvais-je arriver crire lhistoire oublie par
tant dhistoriens, celle des murs. Avec beaucoup de patience et de courage, je raliserais, sur la France au dixneuvime sicle, ce livre que nous regrettons tous, que
Rome, Athnes, Tyr, Memphis, la Perse, lInde ne nous
ont malheureusement pas laiss sur leurs civilisations, et
qu linstar de labb Barthlemy, le courageux et patient
Monteil avait essay pour le Moyen-ge, mais sous une
forme peu attrayante.
Ce travail ntait rien encore. Sen tenant cette reproduction rigoureuse, un crivain pouvait devenir un peintre
plus ou moins dle, plus ou moins heureux, patient ou
courageux des types humains, le conteur des drames de
la vie intime, larchologue du mobilier social, le nomenclateur des professions, lenregistreur du bien et du mal ;
mais, pour mriter les loges que doit ambitionner tout
artiste, ne devais-je pas tudier les raisons ou la raison
de ces eets sociaux, surprendre le sens cach dans cet
immense assemblage de gures, de passions et dvnements. Enn, aprs avoir cherch, je ne dis pas trouv,
cette raison, ce moteur social, ne fallait-il pas mditer sur
les principes naturels et voir en quoi les Socits scartent
ou se rapprochent de la rgle ternelle, du vrai, du beau ?
Malgr ltendue des prmisses, qui pouvaient tre elles
seules un ouvrage, luvre, pour tre entire, voulait une
conclusion. Ainsi dpeinte, la Socit devait porter avec
elle la raison de son mouvement.
La loi de lcrivain, ce qui le fait tel, ce qui, je ne
crains pas de le dire, le rend gal et peut-tre suprieur
lhomme dtat, est une dcision quelconque sur les choses
humaines, un dvouement absolu des principes. Machiavel, Hobbes, Bossuet, Leibnitz, Kant, Montesquieu
sont la science que les hommes dtat appliquent. Un

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crivain doit avoir en morale et en politique des opinions arrtes, il doit se regarder comme un instituteur
des hommes ; car les hommes nont pas besoin de matres
pour douter, a dit Bonald. Jai pris de bonne heure pour
rgle ces grandes paroles, qui sont la loi de lcrivain
monarchique aussi bien que celle de lcrivain dmocratique. Aussi, quand on voudra mopposer moi-mme, se
trouvera-t-il quon aura mal interprt quelque ironie, ou
bien lon rtorquera mal propos contre moi le discours
dun de mes personnages, manuvre particulire aux calomniateurs. Quant au sens intime, lme de cet ouvrage,
voici les principes qui lui servent de base.

vernement par les masses, le seul qui ne soit point responsable, et o la tyrannie est sans bornes, car elle sappelle la loi. Aussi regard-je la Famille et non lIndividu comme le vritable lment social. Sous ce rapport,
au risque dtre regard comme un esprit rtrograde, je
me range du ct de Bossuet et de Bonald, au lieu daller avec les novateurs modernes. Comme llection est
devenue lunique moyen social, si jy avais recours pour
moi-mme, il ne faudrait pas infrer la moindre contradiction entre mes actes et ma pense. Un ingnieur annonce que tel pont est prs de crouler, quil y a danger
pour tous sen servir, et il y passe lui-mme quand ce
pont est la seule route pour arriver la ville. Napolon
avait merveilleusement adapt llection au gnie de notre
pays. Aussi les moindres dputs de son Corps Lgislatif
ont-ils t les plus clbres orateurs des Chambres sous la
Restauration. Aucune Chambre na valu le Corps lgislatif en les comparant homme homme. Le systme lectif
de lEmpire est donc incontestablement le meilleur.

Lhomme nest ni bon ni mchant, il nat avec des instincts


et des aptitudes ; la Socit, loin de le dpraver, comme
la prtendu Rousseau, le perfectionne, le rend meilleur ;
mais lintrt dveloppe aussi ses penchants mauvais. Le
christianisme, et surtout le catholicisme, tant, comme je
lai dit dans le Mdecin de Campagne, un systme complet de rpression des tendances dpraves de lhomme,
est le plus grand lment dOrdre Social.
Certaines personnes pourront trouver quelque chose de
En lisant attentivement le tableau de la Socit, moule, superbe et davantageux dans cette dclaration. On cherpour ainsi dire, sur le vif avec tout son bien et tout son chera querelle au romancier de ce quil veut tre historien,
mal, il en rsulte cet enseignement que si la pense, ou on lui demandera raison de sa politique. Jobis ici une
la passion, qui comprend la pense et le sentiment, est obligation, voil toute la rponse. Louvrage que jai enllment social, elle en est aussi llment destructeur. trepris aura la longueur dune histoire, jen devais la raiEn ceci, la vie sociale ressemble la vie humaine. On ne son, encore cache, les principes et la morale.
donne aux peuples de longvit quen modrant leur action vitale. Lenseignement, ou mieux, lducation par des
Corps Religieux est donc le grand principe dexistence
pour les peuples, le seul moyen de diminuer la somme du
mal et daugmenter la somme du bien dans toute Socit.
La pense, principe des maux et des biens, ne peut tre
prpare, dompte, dirige que par la religion. Lunique
religion possible est le christianisme (voir la lettre crite
de Paris dans Louis Lambert[1] , o le jeune philosophe
mystique explique, propos de la doctrine de Swedenborg, comment il ny a jamais eu quune mme religion
depuis lorigine du monde). Le Christianisme a cr les
peuples modernes, il les conservera. De l sans doute la
ncessit du principe monarchique. Le Catholicisme et la
Royaut sont deux principes jumeaux. Quant aux limites
dans lesquelles ces deux principes doivent tre enferms
par des Institutions an de ne pas les laisser se dvelopper absolument, chacun sentira quune prface aussi succincte que doit ltre celle-ci, ne saurait devenir un trait
politique. Aussi ne dois-je entrer ni dans les dissensions
religieuses ni dans les dissensions politiques du moment.
Jcris la lueur de deux Vrits ternelles : la Religion, la
Monarchie, deux ncessits que les vnements contemporains proclament, et vers lesquelles tout crivain de bon
sens doit essayer de ramener notre pays. Sans tre lennemi de llection, principe excellent pour constituer la loi,
je repousse llection prise comme unique moyen social,
et surtout aussi mal organise quelle lest aujourdhui, car
elle ne reprsente pas dimposantes minorits aux ides,
aux intrts desquelles songerait un gouvernement monarchique. Llection, tendue tout, nous donne le gou-

Ncessairement forc de supprimer les prfaces publies


pour rpondre des critiques essentiellement passagres,
je nen veux conserver quune observation.
Les crivains qui ont un but, ft-ce un retour aux principes qui se trouvent dans le pass par cela mme quils
sont ternels, doivent toujours dblayer le terrain. Or, quiconque apporte sa pierre dans le domaine des ides, quiconque signale un abus, quiconque marque dun signe le
mauvais pour tre retranch, celui-l passe toujours pour
tre immoral. Le reproche dimmoralit, qui na jamais
failli lcrivain courageux, est dailleurs le dernier qui
reste faire quand on na plus rien dire un pote. Si
vous tes vrai dans vos peintures ; si, force de travaux
diurnes et nocturnes, vous parvenez crire la langue la
plus dicile du monde, on vous jette alors le mot immoral la face. Socrate fut immoral, Jsus-Christ fut immoral ; tous deux ils furent poursuivis au nom des Socits quils renversaient ou rformaient. Quand on veut
tuer quelquun, on le taxe dimmoralit. Cette manuvre,
familire aux partis, est la honte de tous ceux qui lemploient. Luther et Calvin savaient bien ce quils faisaient
en se servant des intrts matriels blesss comme dun
bouclier ! Aussi ont-ils vcu toute leur vie.
En copiant toute la Socit, la saisissant dans limmensit
de ses agitations, il arrive, il devait arriver que telle composition orait plus de mal que de bien, que telle partie de
la fresque reprsentait un groupe coupable, et la critique
de crier limmoralit, sans faire observer la moralit de
telle autre partie destine former un contraste parfait.
Comme la critique ignorait le plan gnral, je lui pardon-

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nais dautant mieux quon ne peut pas plus empcher la
critique quon ne peut empcher la vue, le langage et le
jugement de sexercer. Puis le temps de limpartialit nest
pas encore venu pour moi. Dailleurs, lauteur qui ne sait
pas se rsoudre essuyer le feu de la critique ne doit pas
plus se mettre crire quun voyageur ne doit se mettre
en route en comptant sur un ciel toujours serein. Sur ce
point, il me reste faire observer que les moralistes les
plus consciencieux doutent fort que la Socit puisse offrir autant de bonnes que de mauvaises actions, et dans
le tableau que jen fais, il se trouve plus de personnages
vertueux que de personnages rprhensibles. Les actions
blmables, les fautes, les crimes, depuis les plus lgers
jusquaux plus graves, y trouvent toujours leur punition
humaine ou divine, clatante ou secrte. Jai mieux fait
que lhistorien, je suis plus libre. Cromwell fut ici-bas,
sans autre chtiment que celui que lui inigeait le penseur.
Encore y a-t-il eu discussion dcole cole. Bossuet luimme a mnag ce grand rgicide. Guillaume dOrange
lusurpateur, Hugues Capet, cet autre usurpateur, meurent
pleins de jours, sans avoir eu plus de dances ni plus de
craintes quHenri IV et que Charles Ier . La vie de Catherine II et celle de Louis XIV, mises en regard, concluraient contre toute espce de morale, les juger au point
de vue de la morale qui rgit les particuliers ; car pour les
Rois, pour les Hommes dtat, il y a, comme la dit Napolon, une petite et une grande morale. Les Scnes de
la vie politique sont bases sur cette belle rexion. Lhistoire na pas pour loi, comme le roman, de tendre vers
le beau idal. Lhistoire est ou devrait tre ce quelle fut ;
tandis que le roman doit tre le monde meilleur, a dit madame Necker, un des esprits les plus distingus du dernier
sicle. Mais le roman ne serait rien si, dans cet auguste
mensonge, il ntait pas vrai dans les dtails. Oblig de se
conformer aux ides dun pays essentiellement hypocrite,
Walter Scott a t faux, relativement lhumanit, dans
la peinture de la femme, parce que ses modles taient
des schismatiques. La femme protestante na pas didal.
Elle peut tre chaste, pure, vertueuse ; mais son amour
sans expansion sera toujours calme et rang comme un
devoir accompli. Il semblerait que la Vierge Marie ait refroidi le cur des sophistes qui la bannissaient du ciel,
elle et ses trsors de misricorde. Dans le protestantisme,
il ny a plus rien de possible pour la femme aprs la faute ;
tandis que dans lglise catholique, lespoir du pardon
la rend sublime. Aussi nexiste-t-il quune seule femme
pour lcrivain protestant, tandis que lcrivain catholique
trouve une femme nouvelle, dans chaque nouvelle situation. Si Walter Scott et t catholique, sil se ft donn
pour tche la description vraie des direntes Socits
qui se sont succd en cosse, peut-tre le peintre dEfe et dAlice (les deux gures quil se reprocha dans ses
vieux jours davoir dessines) et-il admis les passions
avec leurs fautes et leurs chtiments, avec les vertus que
le repentir leur indique. La passion est toute lhumanit.
Sans elle, la religion, lhistoire, le roman, lart seraient inutiles.
En me voyant amasser tant de faits et les peindre comme

ils sont, avec la passion pour lment, quelques personnes


ont imagin, bien tort, que jappartenais lcole sensualiste et matrialiste, deux faces du mme fait, le panthisme. Mais peut-tre pouvait-on, devait-on sy tromper. Je ne partage point la croyance un progrs indni, quant aux Socits ; je crois aux progrs de lhomme
sur lui-mme. Ceux qui veulent apercevoir chez moi lintention de considrer lhomme comme une crature nie se trompent donc trangement. Sraphita, la doctrine
en action du Bouddha chrtien, me semble une rponse
susante cette accusation assez lgrement avance
dailleurs.
Dans certains fragments de ce long ouvrage, jai tent de
populariser les faits tonnants, je puis dire les prodiges de
llectricit qui se mtamorphose chez lhomme en une
puissance incalcule ; mais en quoi les phnomnes crbraux et nerveux qui dmontrent lexistence dun nouveau
monde moral drangent-ils les rapports certains et ncessaires entre les mondes et Dieu ? en quoi les dogmes catholiques en seraient-ils branls ? Si, par des faits incontestables, la pense est range un jour parmi les uides
qui ne se rvlent que par leurs eets et dont la substance
chappe nos sens mme agrandis par tant de moyens
mcaniques, il en sera de ceci comme de la sphricit
de la terre observe par Christophe Colomb, comme de
sa rotation dmontre par Galile. Notre avenir restera
le mme. Le magntisme animal, aux miracles duquel je
me suis familiaris depuis 1820 ; les belles recherches de
Gall, le continuateur de Lavater ; tous ceux qui, depuis
cinquante ans, ont travaill la pense comme les opticiens
ont travaill la lumire, deux choses quasi semblables,
concluent et pour les mystiques, ces disciples de laptre
saint Jean, et pour tous les grands penseurs qui ont tabli
le monde spirituel, cette sphre o se rvlent les rapports
entre lhomme et Dieu.
En saisissant bien le sens de cette composition, on reconnatra que jaccorde aux faits constants, quotidiens, secrets ou patents, aux actes de la vie individuelle, leurs
causes et leurs principes autant dimportance que jusqualors les historiens en ont attach aux vnements de
la vie publique des nations. La bataille inconnue qui se
livre dans une valle de lIndre entre madame de Mortsauf et la passion est peut-tre aussi grande que la plus
illustre des batailles connues (Le Lys dans la valle).
Dans celle-ci, la gloire dun conqurant est en jeu ; dans
lautre, il sagit du ciel. Les infortunes des Birotteau, le
prtre et le parfumeur, sont pour moi celles de lhumanit. La Fosseuse (Mdecin de campagne), et madame
Graslin (Cur de village) sont presque toute la femme.
Nous sourons tous les jours ainsi. Jai eu cent fois
faire ce que Richardson na fait quune seule fois. Lovelace a mille formes, car la corruption sociale prend les
couleurs de tous les milieux o elle se dveloppe. Au
contraire, Clarisse, cette belle image de la vertu passionne, a des lignes dune puret dsesprante. Pour crer
beaucoup de vierges, il faut tre Raphal. La littrature
est peut-tre, sous ce rapport, au-dessous de la peinture.

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Aussi peut-il mtre permis de faire remarquer combien
il se trouve de gures irrprochables (comme vertu) dans
les portions publies de cet ouvrage : Pierrette Lorrain,
Ursule Mirout, Constance Birotteau, la Fosseuse, Eugnie Grandet, Marguerite Clas, Pauline de Villenoix, madame Jules, madame de La Chanterie, ve Chardon, mademoiselle dEsgrignon, madame Firmiani, Agathe Rouget, Rene de Maucombe ; enn bien des gures du second plan, qui pour tre moins en relief que celles-ci, nen
orent pas moins au lecteur la pratique des vertus domestiques, Joseph Lebas, Genestas, Benassis, le cur Bonnet,
le mdecin Minoret, Pillerault, David Schard, les deux
Birotteau, le cur Chaperon, le juge Popinot, Bourgeat,
les Sauviat, les Tascheron, et bien dautres ne rsolventils pas le dicile problme littraire qui consiste rendre
intressant un personnage vertueux.
Ce ntait pas une petite tche que de peindre les deux
ou trois mille gures saillantes dune poque, car telle
est, en dnitif, la somme des types que prsente chaque
gnration et que la Comdie Humaine comportera. Ce
nombre de gures, de caractres, cette multitude dexistences exigeaient des cadres, et, quon me pardonne cette
expression, des galeries. De l, les divisions si naturelles,
dj connues, de mon ouvrage en Scnes de la vie prive, de province, parisienne, politique, militaire et de campagne. Dans ces six livres sont classes toutes les tudes
de murs qui forment lhistoire gnrale de la Socit, la
collection de tous ses faits et gestes, eussent dit nos anctres. Ces six livres rpondent dailleurs des ides gnrales. Chacun deux a son sens, sa signication, et formule une poque de la vie humaine. Je rpterai l, mais
succinctement, ce qucrivit, aprs stre enquis de mon
plan, Flix Davin, jeune talent ravi aux lettres par une
mort prmature. Les Scnes de la vie prive reprsentent
lenfance, ladolescence et leurs fautes, comme les Scnes
de la vie de province reprsentent lge des passions, des
calculs, des intrts et de lambition. Puis les Scnes de la
vie parisienne orent le tableau des gots, des vices et de
toutes les choses ernes quexcitent les murs particulires aux capitales o se rencontrent la fois lextrme
bien et lextrme mal. Chacune de ces trois parties a sa
couleur locale : Paris et la province, cette antithse sociale a fourni ses immenses ressources. Non-seulement
les hommes, mais encore les vnements principaux de
la vie, se formulent par des types. Il y a des situations
qui se reprsentent dans toutes les existences, des phases
typiques, et cest l lune des exactitudes que jai le plus
cherches. Jai tch de donner une ide des direntes
contres de notre beau pays. Mon ouvrage a sa gographie comme il a sa gnalogie et ses familles, ses lieux
et ses choses, ses personnes et ses faits ; comme il a son
armorial, ses nobles et ses bourgeois, ses artisans et ses
paysans, ses politiques et ses dandies, son arme, tout son
monde enn !

sorte hors la loi commune : de l les Scnes de la vie politique. Cette vaste peinture de la socit nie et acheve,
ne fallait-il pas la montrer dans son tat le plus violent, se
portant hors de chez elle, soit pour la dfense, soit pour la
conqute ? De l les Scnes de la vie militaire, la portion
la moins complte encore de mon ouvrage, mais dont la
place sera laisse dans cette dition, an quelle en fasse
partie quand je laurai termine. Enn, les Scnes de la vie
de campagne sont en quelque sorte le soir de cette longue
journe, sil mest permis de nommer ainsi le drame social. Dans ce livre, se trouvent les plus purs caractres et
lapplication des grands principes dordre, de politique, de
moralit.
Telle est lassise pleine de gures, pleine de comdies
et de tragdies sur laquelle slvent les tudes philosophiques, Seconde Partie de louvrage, o le moyen social de tous les eets se trouve dmontr, o les ravages
de la pense sont peints, sentiment sentiment, et dont
le premier ouvrage, la Peau de chagrin, relie en quelque
sorte les tudes de murs aux tudes philosophiques par
lanneau dune fantaisie presque orientale o la Vie ellemme est peinte aux prises avec le Dsir, principe de
toute Passion.
Au-dessus, se trouveront les tudes analytiques, desquelles je ne dirai rien, car il nen a t publi quune
seule, la Physiologie du mariage.
Dici quelque temps, je dois donner deux autres ouvrages de ce genre. Dabord la Pathologie de la vie sociale,
puis lAnatomie des corps enseignants et la Monographie
de la vertu.
En voyant tout ce qui reste faire, peut-tre dira-t-on de
moi ce quont dit mes diteurs : Que Dieu vous prte vie !
Je souhaite seulement de ntre pas aussi tourment par
les hommes et par les choses que je le suis depuis que jai
entrepris cet eroyable labeur. Jai eu ceci pour moi, dont
je rends grce Dieu, que les plus grands talents de cette
poque, que les plus beaux caractres, que de sincres
amis, aussi grands dans la vie prive que ceux-ci le sont
dans la vie publique, mont serr la main en me disant :
Courage ! Et pourquoi navouerais-je pas que ces amitis, que des tmoignages donns et l par des inconnus, mont soutenu dans la carrire et contre moi-mme
et contre dinjustes attaques, contre la calomnie qui ma
si souvent poursuivi, contre le dcouragement et contre
cette trop vive esprance dont les paroles sont prises pour
celles dun amour-propre excessif ? Javais rsolu dopposer une impassibilit stoque aux attaques et aux injures ;
mais, en deux occasions, de lches calomnies ont rendu
la dfense ncessaire. Si les partisans du pardon des injures regrettent que jaie montr mon savoir en fait descrime littraire, plusieurs chrtiens pensent que nous vivons dans un temps o il est bon de faire voir que le silence
a sa gnrosit.

Aprs avoir peint dans ces trois livres la vie sociale, il ce propos, je dois faire observer que je ne reconnais
restait montrer les existences dexception qui rsument pour mes ouvrages que ceux qui portent mon nom. En
les intrts de plusieurs ou de tous, qui sont en quelque dehors de La Comdie humaine, il ny a de moi que les

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Cent contes drlatiques, deux pices de thtre et des articles isols qui dailleurs sont signs. Juse ici dun droit
incontestable. Mais ce dsaveu, quand mme il atteindrait
des ouvrages auxquels jaurais collabor, mest command moins par lamour-propre que par la vrit. Si lon persistait mattribuer des livres que, littrairement parlant,
je ne reconnais point pour miens, mais dont la proprit
me fut cone, je laisserais dire, par la mme raison que
je laisse le champ libre aux calomnies.
Limmensit dun plan qui embrasse la fois lhistoire et
la critique de la Socit, lanalyse de ses maux et la discussion de ses principes, mautorise, je crois, donner
mon ouvrage le titre sous lequel il parat aujourdhui : La
Comdie humaine. Est-ce ambitieux ? Nest-ce que juste ?
Cest ce que, louvrage termin, le public dcidera.
Paris, juillet 1842.

1. dition de la Bibliothque Charpentier.

Sources, contributeurs et licences du texte et de limage

1.1

Texte

Avant-Propos de La Comdie humaine Source : http://fr.wikisource.org/wiki/Avant-Propos%20de%20La%20Com%C3%A9die%


20humaine?oldid=2927952 Contributeurs : Marc, Yann, ThomasBot, Phe, MarcBot, Zaran, Hsarrazin et Anonyme : 1

1.2

Images

1.3

Licence du contenu

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