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Lmparas de descarga.

Conceptos
Las lmparas de descarga constituyen una forma
alternativa de producir luz de una manera ms eficiente y
econmica que las lmparas incandescentes. Por eso, su
uso est tan extendido hoy en da. La luz emitida se
consigue por excitacin de un gas sometido a descargas
elctricas entre dos electrodos. Segn el gas contenido en
la lmpara y la presin a la que est sometido tendremos
diferentes tipos de lmparas, cada una de ellas con sus
propias caractersticas luminosas.
Funcionamiento:
En las lmparas de descarga, la luz se consigue
estableciendo una corriente elctrica entre dos electrodos
situados en un tubo lleno con un gas o vapor ionizado.
En el interior del tubo, se producen descargas elctricas
como consecuencia de la diferencia de potencial entre los
electrodos. Estas descargas provocan un flujo de electrones
que atraviesa el gas. Cuando uno de ellos choca con los
electrones de las capas externas de los tomos les
transmite energa y pueden suceder dos cosas.
La primera posibilidad es que la energa transmitida en el
choque sea lo suficientemente elevada para poder arrancar
al electrn de su orbital. Este, puede a su vez, chocar con
los electrones de otros tomos repitiendo el proceso. Si este
proceso no se limita, se puede provocar la destruccin de la
lmpara por un exceso de corriente.
La otra posibilidad es que el electrn no reciba suficiente
energa para ser arrancado. En este caso, el electrn pasa a
ocupar otro orbital de mayor energa. Este nuevo estado
acostumbra a ser inestable y rpidamente se vuelve a la
situacin inicial. Al hacerlo, el electrn libera la energa
extra
en
forma
de
radiacin
electromagntica,
principalmente ultravioleta (UV) o visible. Un electrn no
puede tener un estado energtico cualquiera, sino que slo

puede ocupar unos pocos estados que vienen determinados


por la estructura atmica del tomo. Como la longitud de
onda de la radiacin emitida es proporcional a la diferencia
de energa entre el estado inicial y final del electrn y los
estados posibles no son infinitos, es fcil comprender que el
espectro de estas lmparas sea discontinuo.
La consecuencia de esto es que la luz emitida por la
lmpara no es blanca (por ejemplo en las lmparas de sodio
a baja presin es amarillenta). Por lo tanto, la capacidad de
reproducir los colores de estas fuentes de luz es, en
general, peor que en el caso de las lmparas
incandescentes que tienen un espectro continuo. Es
posible, recubriendo el tubo con sustancias fluorescentes,
mejorar la reproduccin de los colores y aumentar la
eficacia de las lmparas convirtiendo las nocivas emisiones
ultravioletas en luz visible.
Elementos auxiliares
Para
que
las
lmparas
de
descarga
funcionen
correctamente es necesario, en la mayora de los casos, la
presencia de unos elementos auxiliares: cebadores y
balastos. Los cebadores o ignitores son dispositivos que
suministran un breve pico de tensin entre los electrodos
del tubo, necesario para iniciar la descarga y vencer as la
resistencia inicial del gas a la corriente elctrica. Tras el
encendido, continua un periodo transitorio durante el cual
el gas se estabiliza y que se caracteriza por un consumo de
potencia superior al nominal.
Los balastos, por contra, son dispositivos que sirven para
limitar la corriente que atraviesa la lmpara y evitar as un
exceso de electrones circulando por el gas que aumentara
el valor de la corriente hasta producir la destruccin de la
lmpara.

Eficacia

Al establecer la eficacia de este tipo de lmparas hay que


diferenciar entre la eficacia de la fuente de luz y la de los
elementos auxiliares necesarios para su funcionamiento
que depende del fabricante. En las lmparas, las prdidas
se centran en dos aspectos: las prdidas por calor y las
prdidas por radiaciones no visibles (ultravioleta e
infrarrojo). El porcentaje de cada tipo depender de la clase
de lmpara con que trabajemos.
La eficacia de las lmparas de descarga oscila entre los 1928 lm/W de las lmparas de luz de mezcla y los 100-183
lm/W de las de sodio a baja presin.

Tipo de lmpara

Eficacia sin balasto


(lm/W)

Fluorescentes

38-91

Luz de mezcla

19-28

Mercurio a alta
presin

40-63

Halogenuros
metlicos

75-95

Sodio a baja
presin

100-183

Sodio a alta
presin

70-130

Caractersticas cromticas:
Debido a la forma discontinua del espectro de estas
lmparas, la luz emitida es una mezcla de unas pocas
radiaciones monocromticas; en su mayor parte en la zona
ultravioleta (UV) o visible del espectro. Esto hace que la

reproduccin del color no sea muy buena y su rendimiento


en color tampoco.
Para solucionar este problema podemos tratar de completar
el espectro con radiaciones de longitudes de onda distintas
a las de la lmpara. La primera opcin es combinar en una
misma lmpara dos fuentes de luz con espectros que se
complementen como ocurre en las lmparas de luz de
mezcla (incandescencia y descarga). Tambin podemos
aumentar la presin del gas. De esta manera se consigue
aumentar la anchura de las lneas del espectro de manera
que formen bandas anchas y ms prximas entre s. Otra
solucin es aadir sustancias slidas al gas, que al
vaporizarse
emitan
radiaciones
monocromticas
complementarias. Por ltimo, podemos recubrir la pared
interna del tubo con una sustancia fluorescente que
conviertan los rayos ultravioletas en radiaciones visibles.
Caractersticas de duracin:
Hay dos aspectos bsicos que afectan a la duracin de las
lmparas. El primero es la depreciacin del flujo. Este se
produce por ennegrecimiento de la superficie de la
superficie del tubo donde se va depositando el material
emisor de electrones que recubre los electrodos. En
aquellas lmparas que usan sustancias fluorescentes otro
factor es la perdida gradual de la eficacia de estas
sustancias.
El segundo es el deterioro de los componentes de la
lmpara que se debe a la degradacin de los electrodos por
agotamiento del material emisor que los recubre. Otras
causas son un cambio gradual de la composicin del gas de
relleno y las fugas de gas en lmparas a alta presin.

Tipo de lmpara
Fluorescente
estndar

Vida promedio
(h)
12500

Luz de mezcla

9000

Mercurio a alta
presin

25000

Halogenuros
metlicos

11000

Sodio a baja
presin

23000

Sodio a alta
23000
presin
Factores externos que influyen en el funcionamiento:

Los factores externos que ms influyen en el


funcionamiento de la lmpara son la temperatura ambiente
y la influencia del nmero de encendidos.
Las lmparas de descarga son, en general, sensibles a las
temperaturas
exteriores.
Dependiendo
de
sus
caractersticas de construccin (tubo desnudo, ampolla
exterior...) se vern ms o menos afectadas en diferente
medida. Las lmparas a alta presin, por ejemplo, son
sensibles a las bajas temperaturas en que tienen problemas
de arranque. Por contra, la temperatura de trabajo estar
limitada por las caractersticas trmicas de los
componentes (200 C para el casquillo y entre 350 y 520
C para la ampolla segn el material y tipo de lmpara).
La influencia del nmero de encendidos es muy importante
para establecer la duracin de una lmpara de descarga ya
que el deterioro de la sustancia emisora de los electrodos
depende en gran medida de este factor.

Partes de una lmpara

Las formas de las lmparas de descarga varan segn la


clase de lmpara con que tratemos. De todas maneras,
todas tienen una serie de elementos en comn como el
tubo de descarga, los electrodos, la ampolla exterior o el
casquillo.

Clases de lmparas de descarga


Las lmparas de descarga se pueden clasificar segn el gas
utilizado (vapor de mercurio o sodio) o la presin a la que
este se encuentre (alta o baja presin). Las propiedades
varan mucho de unas a otras y esto las hace adecuadas
para unos usos u otros.

Lmparas de vapor de mercurio:


Baja presin:

Lmparas fluorescentes
Alta presin:

Lmparas de vapor de mercurio a alta


presin

Lmparas de luz de mezcla

Lmparas con halogenuros metlicos


Lmparas de vapor de sodio:
Lmparas de vapor de sodio a baja presin
Lmparas de vapor de sodio a alta presin

Lmparas de vapor de mercurio


Lmparas fluorescentes
Las lmparas fluorescentes son lmparas de vapor de
mercurio a baja presin (0.8 Pa). En estas condiciones, en el
espectro de emisin del mercurio predominan las
radiaciones ultravioletas en la banda de 253.7 nm. Para que
estas radiaciones sean tiles, se recubren las paredes
interiores del tubo con polvos fluorescentes que convierten
los rayos ultravioletas en radiaciones visibles. De la
composicin de estas sustancias dependern la cantidad y
calidad de la luz, y las cualidades cromticas de la lmpara.

En la actualidad se usan dos tipos de polvos; los que


producen un espectro continuo y los trifsforos que emiten
un espectro de tres bandas con los colores primarios. De la
combinacin estos tres colores se obtiene una luz blanca
que ofrece un buen rendimiento de color sin penalizar la
eficiencia como ocurre en el caso del espectro continuo.
Las lmparas fluorescentes se caracterizan por carecer de
ampolla exterior. Estn formadas por un tubo de dimetro
normalizado, normalmente cilndrico, cerrado en cada
extremo con un casquillo de dos contactos donde se alojan
los electrodos. El tubo de descarga est relleno con vapor
de mercurio a baja presin y una pequea cantidad de un
gas inerte que sirve para facilitar el encendido y controlar la
descarga de electrones.
La eficacia de estas lmparas depende de muchos factores:
potencia de la lmpara, tipo y presin del gas de relleno,
propiedades de la sustancia fluorescente que recubre el
tubo, temperatura ambiente... Esta ltima es muy
importante porque determina la presin del gas y en ltimo
trmino el flujo de la lmpara. La eficacia oscila entre los 38
y 91 lm/W dependiendo de las caractersticas de cada
lmpara.
La duracin de estas lmparas se sita entre 5000 y 7000
horas. Su vida termina cuando el desgaste sufrido por la
sustancia emisora que recubre los electrodos, hecho que se
incrementa con el nmero de encendidos, impide el
encendido al necesitarse una tensin de ruptura superior a
la suministrada por la red. Adems de esto, hemos de
considerar la depreciacin del flujo provocada por la
prdida de eficacia de los polvos fluorescentes y el
ennegrecimiento de las paredes del tubo donde se deposita
la sustancia emisora.
El rendimiento en color de estas lmparas vara de
moderado a excelente segn las sustancias fluorescentes
empleadas. Para las lmparas destinadas a usos habituales

que no requieran de gran precisin su valor est entre 80 y


90. De igual forma la apariencia y la temperatura de color
vara segn las caractersticas concretas de cada lmpara.
Apariencia de
color

Tcolor (K)

Blanco clido

3000

Blanco

3500

Natural

4000

Blanco fro

4200

Luz da

6500

Las
lmparas
fluorescentes
necesitan
para
su
funcionamiento la presencia de elementos auxiliares. Para
limitar la corriente que atraviesa el tubo de descarga
utilizan el balasto y para el encendido existen varias
posibilidades que se pueden resumir en arranque con
cebador o sin l. En el primer caso, el cebador se utiliza
para calentar los electrodos antes de someterlos a la
tensin de arranque. En el segundo caso tenemos las
lmparas de arranque rpido en las que se calientan
continuamente los electrodos y las de arranque instantneo
en que la ignicin se consigue aplicando una tensin
elevada.
Ms
modernamente
han
aparecido
las
lmparas
fluorescentes compactas que llevan incorporado el balasto
y el cebador. Son lmparas pequeas con casquillo de rosca
o bayoneta pensadas para sustituir a las lmparas
incandescentes con ahorros de hasta el 70% de energa y
unas buenas prestaciones.

Lmparas de vapor de mercurio a alta presin


A medida que aumentamos la presin del vapor de
mercurio en el interior del tubo de descarga, la radiacin
ultravioleta caracterstica de la lmpara a baja presin
pierde importancia respecto a las emisiones en la zona
visible (violeta de 404.7 nm, azul 435.8 nm, verde 546.1 nm
y amarillo 579 nm).
En estas condiciones la luz emitida, de color azul verdoso,
no contiene radiaciones rojas. Para resolver este problema
se acostumbra a aadir sustancias fluorescentes que
emitan en esta zona del espectro. De esta manera se
mejoran las caractersticas cromticas de la lmpara. La
temperatura de color se mueve entre 3500 y 4500 K con
ndices de rendimiento en color de 40 a 45 normalmente. La
vida til, teniendo en cuenta la depreciacin se establece
en unas 8000 horas. La eficacia oscila entre 40 y 60 lm/W y
aumenta con la potencia, aunque para una misma potencia
es posible incrementar la eficacia aadiendo un
recubrimiento de polvos fosforescentes que conviertan la
luz ultravioleta en visible.
Los modelo ms habituales de estas lmparas tienen una
tensin de encendido entre 150 y 180 V que permite
conectarlas a la red de 220 V sin necesidad de elementos
auxiliares. Para encenderlas se recurre a un electrodo
auxiliar prximo a uno de los electrodos principales que
ioniza el gas inerte contenido en el tubo y facilita el inicio
de la descarga entre los electrodos principales. A
continuacin se inicia un periodo transitorio de unos cuatro
minutos, caracterizado porque la luz pasa de un tono
violeta a blanco azulado, en el que se produce la
vaporizacin del mercurio y un incremento progresivo de la
presin del vapor y el flujo luminoso hasta alcanzar los
valores normales. Si en estos momentos se apagara la
lmpara no sera posible su reencendido hasta que se
enfriara, puesto que la alta presin del mercurio hara
necesaria una tensin de ruptura muy alta.

Lmparas de luz de mezcla


Las lmparas de luz de mezcla son una combinacin de una
lmpara de mercurio a alta presin con una lmpara
incandescente y , habitualmente, un recubrimiento
fosforescente. El resultado de esta mezcla es la
superposicin, al espectro del mercurio, del espectro
continuo caracterstico de la lmpara incandescente y las
radiaciones rojas provenientes de la fosforescencia.
Su eficacia se sita entre 20 y 60 lm/W y es el resultado de
la combinacin de la eficacia de una lmpara incandescente
con la de una lmpara de descarga. Estas lmparas ofrecen
una buena reproduccin del color con un rendimiento en
color de 60 y una temperatura de color de 3600 K.
La duracin viene limitada por el tiempo de vida del
filamento que es la principal causa de fallo. Respecto a la
depreciacin del flujo hay que considerar dos causas. Por un
lado tenemos el ennegrecimiento de la ampolla por culpa
del wolframio evaporado y por otro la prdida de eficacia de
los polvos fosforescentes. En general, la vida media se sita
en torno a las 6000 horas.
Una particularidad de estas lmparas es que no necesitan
balasto ya que el propio filamento acta como estabilizador
de la corriente. Esto las hace adecuadas para sustituir las
lmparas incandescentes sin necesidad de modificar las
instalaciones.
Lmparas con halogenuros metlicos
Si aadimos en el tubo de descarga yoduros metlicos
(sodio,
talio,
indio...)
se
consigue
mejorar
considerablemente la capacidad de reproducir el color de la
lmpara de vapor de mercurio. Cada una de estas
sustancias aporta nuevas lneas al espectro (por ejemplo
amarillo el sodio, verde el talio y rojo y azul el indio).
Los resultados de estas aportaciones son una temperatura
de color de 3000 a 6000 K dependiendo de los yoduros

aadidos y un rendimiento del color de entre 65 y 85. La


eficiencia de estas lmparas ronda entre los 60 y 96 lm/W y
su vida media es de unas 10000 horas. Tienen un periodo
de encendido de unos diez minutos, que es el tiempo
necesario hasta que se estabiliza la descarga. Para su
funcionamiento es necesario un dispositivo especial de
encendido, puesto que las tensiones de arranque son muy
elevadas (1500-5000 V).
Las excelentes prestaciones cromticas la hacen adecuada
entre otras para la iluminacin de instalaciones deportivas,
para retransmisiones de TV, estudios de cine, proyectores,
etc.
Lmparas de vapor de sodio
Lmparas de vapor de sodio a baja presin
La descarga elctrica en un tubo con vapor de sodio a baja
presin
produce
una
radiacin
monocromtica
caracterstica formada por dos rayas en el espectro (589
nm y 589.6 nm) muy prximas entre s.
La radiacin emitida, de color amarillo, est muy prxima al
mximo de sensibilidad del ojo humano (555 nm). Por ello,
la eficacia de estas lmparas es muy elevada (entre 160 y
180 lm/W). Otras ventajas que ofrece es que permite una
gran comodidad y agudeza visual, adems de una buena
percepcin de contrastes. Por contra, su monocromatismo
hace que la reproduccin de colores y el rendimiento en
color sean muy malos haciendo imposible distinguir los
colores de los objetos.
La vida media de estas lmparas es muy elevada, de unas
15000 horas y la depreciacin de flujo luminoso que sufren
a lo largo de su vida es muy baja por lo que su vida til es
de entre 6000 y 8000 horas. Esto junto a su alta eficiencia y
las ventajas visuales que ofrece la hacen muy adecuada
para usos de alumbrado pblico, aunque tambin se utiliza
con finalidades decorativas. En cuanto al final de su vida
til, este se produce por agotamiento de la sustancia

emisora de electrones como ocurre en otras lmparas de


descarga. Aunque tambin se puede producir por deterioro
del tubo de descarga o de la ampolla exterior.
En estas lmparas el tubo de descarga tiene forma de U
para disminuir las prdidas por calor y reducir el tamao de
la lmpara. Est elaborado de materiales muy resistentes
pues el sodio es muy corrosivo y se le practican unas
pequeas hendiduras para facilitar la concentracin del
sodio y que se vaporice a la temperatura menor posible. El
tubo est encerrado en una ampolla en la que se ha
practicado el vaco con objeto de aumentar el aislamiento
trmico. De esta manera se ayuda a mantener la elevada
temperatura de funcionamiento necesaria en la pared del
tubo (270 C).
El tiempo de arranque de una lmpara de este tipo es de
unos diez minutos. Es el tiempo necesario desde que se
inicia la descarga en el tubo en una mezcla de gases inertes
(nen y argn) hasta que se vaporiza todo el sodio y
comienza a emitir luz. Fsicamente esto se corresponde a
pasar de una luz roja (propia del nen) a la amarilla
caracterstica del sodio. Se procede as para reducir la
tensin de encendido.
Lmparas de vapor de sodio a alta presin
Las lmparas de vapor de sodio a alta presin tienen una
distribucin espectral que abarca casi todo el espectro
visible proporcionando una luz blanca dorada mucho ms
agradable que la proporcionada por las lmparas de baja
presin.
Las consecuencias de esto es que tienen un rendimiento en
color (Tcolor= 2100 K) y capacidad para reproducir los
colores mucho mejores que la de las lmparas a baja
presin (IRC = 25, aunque hay modelos de 65 y 80 ). No
obstante, esto se consigue a base de sacrificar eficacia;
aunque su valor que ronda los 130 lm/W sigue siendo un
valor alto comparado con los de otros tipos de lmparas.

La vida media de este tipo de lmparas ronda las 20000


horas y su vida til entre 8000 y 12000 horas. Entre las
causas que limitan la duracin de la lmpara, adems de
mencionar la depreciacin del flujo tenemos que hablar del
fallo por fugas en el tubo de descarga y del incremento
progresivo de la tensin de encendido necesaria hasta
niveles que impiden su correcto funcionamiento.
Las condiciones de funcionamiento son muy exigentes
debido a las altas temperaturas (1000 C), la presin y las
agresiones qumicas producidas por el sodio que debe
soportar el tubo de descarga. En su interior hay una mezcla
de sodio, vapor de mercurio que acta como amortiguador
de la descarga y xenn que sirve para facilitar el arranque y
reducir las prdidas trmicas. El tubo est rodeado por una
ampolla en la que se ha hecho el vaco. La tensin de
encendido de estas lmparas es muy elevada y su tiempo
de arranque es muy breve.
Este tipo de lmparas tienen muchos usos posibles tanto en
iluminacin de interiores como de exteriores. Algunos
ejemplos son en iluminacin de naves industriales,
alumbrado pblico o iluminacin decorativa.