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Carga

Masa
aproximada

Ubicacin

Protn

Positiva

1 uma

Ncleo

Neutrn

Neutra

1 uma

Ncleo

Electrn

Negativa

Aproximadamente
1/1800 uma

Fuera del ncleo

Partcula

Los istopos de un elemento dieren


en el nmero de neutrones
La mayora de los elementos consisten de una mezcla de tomos con diferente nmero de neutrones y por lo tanto de masas diferentes. Estos tomos se llaman istopos. Los istopos de un mismo elemento tienen el
mismo nmero de protones y electrones, slo vara el nmero de neutrones. Los tres istopos de hidrgeno, 11H (hidrgeno comn), 12H (deuterio),
y 13H (tritio), contienen 0, 1 y 2 neutrones, respectivamente. La FIGURA 2-2
muestra los modelos de Bohr de dos istopos de carbono, 126 C y 146 C. La
masa de un elemento se expresa como el promedio de las masas de sus
istopos (ponderados por su abundancia relativa en la naturaleza). Por
ejemplo, la masa atmica del hidrgeno no es 1.0 uma, sino 1.0079 uma,
lo que refleja la presencia natural de pequeas cantidades de deuterio y
tritio, adems de la mayor abundancia del hidrgeno comn.
Debido a que tienen el mismo nmero de electrones, todos los istopos de un elemento dado tienen esencialmente las mismas caractersticas
qumicas. Sin embargo, algunos istopos son inestables y tienden a desintegrarse, o a decaer, en un istopo ms estable (convirtindose por lo
general en un elemento diferente); estos radioistopos emiten radiacin
durante el proceso. Por ejemplo, la desintegracin radiactiva del 146C se produce cuando un neutrn se desintegra para formar un protn y un electrn
de rpido movimiento es emitido desde el tomo una forma de radiacin,
conocida como partcula beta (b). El tomo estable que resulta es la forma
comn del nitrgeno, 147 N. Utilizando instrumentos sofisticados, los cientficos pueden detectar y medir partculas b y otros tipos de radiacin. La
desintegracin radiactiva tambin se puede detectar con un mtodo conocido como autorradiografa, en la que la radiacin produce el aspecto de
granos de plata oscura sobre una pelcula fotogrfica (FIGURA 2-3).
Debido a que todos los istopos de un elemento dado tienen el
mismo nmero de electrones, presentan las mismas caractersticas qu-

+
+

+
+

Carbono-14 (146C)
(6p, 8n)

Carbono-12 (126C)
(6p, 6n)

FIGURA 2-2 Istopos


El carbono-12 (126 C) es el istopo ms comn del carbono. Su ncleo contiene
6 protones y 6 neutrones, por lo que su masa atmica es 12. El carbono-14
(146 C) es un raro istopo radiactivo del carbono. Contiene 8 neutrones, por lo
que su masa atmica es 14.

micas, por tanto son esencialmente intercambiables en las molculas.


Por lo general las molculas que contienen radioistopos se metabolizan y(o) se localizan en el organismo de manera similar a la de sus correspondientes no radiactivos, y se pueden sustituir. Por esta razn, los
radioistopos tales como 3H (tritio), 14C y 32P son herramientas de gran
valor que se utilizan en la investigacin, por ejemplo, para datar fsiles
(vea la figura 18-10), rastrear rutas bioqumicas, determinar la secuencia
de la informacin gentica en el ADN (vea la figura 15-10), y entender
el transporte de azcar en las plantas.
En medicina, los radioistopos se utilizan tanto en el diagnstico
como en el tratamiento. La localizacin y/o el metabolismo de una
sustancia tal como una hormona o un frmaco se pueden rastrear en
el cuerpo marcando la sustancia con un radioistopo tal como el carbono-14 o el tritio. Los radioistopos se utilizan para examinar el funcionamiento de la glndula tiroides, para proporcionar imgenes del

Peter J. Bryant/Biological Photo Service

protn o de un solo neutrn. Los protones y los neutrones conforman


casi toda la masa de un tomo. La masa de un electrn es tan slo 1/1800
de la masa de un protn o de un neutrn.
La masa atmica de un tomo es un nmero que indica aproximadamente cunta materia contiene en comparacin con otro tomo.
Este valor se determina sumando el nmero de protones al nmero de
neutrones y expresando los resultados en unidades de masa atmica o
daltons.2 La masa de los electrones se desprecia porque es muy pequea.
El nmero de masa atmica se indica con un superndice a la izquierda
del smbolo qumico. La forma comn del tomo de oxgeno, con 8 protones y 8 neutrones en su ncleo, tiene un nmero atmico de 8 y una
masa de 16 uma. Esto se indica con el smbolo 168 C.
Las caractersticas de los protones, electrones y neutrones se resumen en la siguiente tabla:

Granos de plata
concentrados

50 m

FIGURA 2-3 Autorradiografa


2

A diferencia del peso, la masa es independiente de la fuerza de gravedad. Sin


embargo, por conveniencia, se considerar que la masa y el peso son equivalentes. El peso atmico tiene el mismo valor numrico que la masa atmica, pero
es adimensional.

Los cromosomas de la mosca de la fruta, Drosophila melanogaster, que se


muestran en esta micrografa ptica, se han cubierto con una pelcula
fotogrca en la que los granos de plata (puntos oscuros) se forman cuando
el tritio (3H) que se ha incorporado en el ADN experimenta desintegracin
radiactiva. Las concentraciones de granos de plata (echas) sealan la ubicacin de molculas especcas del ADN.
tomos y molculas: la base qumica de la vida

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