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CAPTULO CUATRO

La aventura de los radicales Candidato


Usted puede imaginarme conducir que 40 h.p. coche para todo ella vala la pena
por las carreteras de pramo ntidas en ese brillante mayo Maana; echando un
vistazo al principio sobre mi hombro, y mirando ansiosamente al siguiente giro;
luego conducir con un ojo vago, lo suficientemente despierto para mantener el
autopista. Porque estaba pensando desesperadamente en lo que tena encontrado
en el libro de bolsillo de Scudder.
El hombrecillo me haba contado un montn de mentiras. Todos sus hilos sobre los
Balcanes y los judos-anarquistas y los extranjeros
La conferencia de la Oficina fue lavaojos, y tambin lo fue Karolides. Y, sin embargo,
no muy bien, como usted oir. Haba apostado todo en mi creencia en su historia, y
haba sido dejado abajo; aqu estaba su libro dicindome una historia diferente, y
en lugar de ser una vez mordido, dos veces tmido, lo cre absolutamente.
No lo s. Son desesperadamente cierto, y el primer hilo, si me entiendes, haba
sido de una manera extraa tambin en espritu. El decimoquinto da de junio iba a
ser un da de destino, un destino ms grande que el asesinato de un Extranjero. Era
tan grande que no culp a Scudder por mantenindome fuera del juego y deseando
jugar solo mano. Eso, estaba bastante claro, era su intencin. l tuvo me dijo algo
que sonaba lo suficientemente grande, pero el real era tan inmortalmente grande
que l, el hombre que tena lo encontr, lo quiso todo para s mismo. No lo culpaba.
Era riesgos despus de todo lo que l era sobre todo codicioso.
Toda la historia estaba en las notas - con lagunas, usted entender, que l habra
llenado de su memoria. Tambin mantuvo a sus autoridades un truco impar de
darles un valor numrico y luego equilibrio, que representaba la fiabilidad de cada
uno de la etapa en el hilo. Los cuatro nombres que haba impreso autoridades, y
hubo un hombre, Ducrosne, que consigui cinco de un posible cinco; y otro
compaero, Ammersfoort, quien consigui tres. Los huesos desnudos del cuento
eran todo lo que era en el libro - estos, y una frase extraa que ocurri media docena
de veces entre parntesis. '(Treinta y nueve escalones)' era la frase; y en su ltimo
tiempo de uso corri - '(Treinta y nueve escalones, los cont - marea alta 10.17 p.m.)
'. Yo podra no hagas nada de eso.
Lo primero que aprend fue que no era cuestin de previniendo una guerra. Eso
vena, tan seguro como la Navidad: haba sido arreglado, dijo Scudder, desde
febrero 1912. Karolides iba a ser la ocasin. l era reservado bien, y estaba a mano
en sus cheques en junio 14, dos semanas y cuatro das desde esa maana de mayo.
Yo las notas de Scudder de que nada en la tierra podra evitar que. Su discurso
sobre los guardias de Epirote que sus propias abuelas eran todas billy-o.
La segunda cosa era que esta guerra iba a venir como una gran sorpresa para Gran
Bretaa. La muerte de Karolides los Balcanes por las orejas, y luego Viena con un
ultimtum. A Rusia no le gustara eso, y all sera palabras altas. Pero Berln jugara
el pacificadora, y vierte aceite sobre las aguas, hasta encontrara una buena causa
para una pelea, recogerla y cinco horas nos dejaron volar. Esa fue la idea, y una
bonita buena tambin. Miel y discursos justos, y luego un golpe en la oscuridad.
Mientras hablbamos de la buena voluntad y buenas intenciones de Alemania
nuestra costa estara en silencio rodeado de minas, y los submarinos estaran
esperando cada acorazado
Pero todo esto dependa de la tercera cosa, que era que tendr lugar el 15 de junio.
Yo nunca lo habran entendido si no hubiera pasado una vez para conocer a un
personal francs oficial, volviendo de frica Occidental, que me haba dicho un
montn de cosas. Una era que, a pesar de todas las tonteras habl en el
Parlamento, hubo una verdadera alianza de trabajo entre Francia y Gran Bretaa, y
que los dos El personal se reuna de vez en cuando, y haca planes para accin en
caso de guerra. Bueno, en junio un gran oleaje fue viniendo de Pars, y no iba a
conseguir nada menos que una declaracin de la disposicin de los Inicio Flota
sobre la movilizacin. Al menos me di cuenta de que era algo como eso; de todos
modos, era algo muy importante.
Pero el da 15 de junio hubo otros en Londres - otros, a quienes slo poda adivinar.
Scudder se contentaba con llamarlos colectivamente "Piedra Negra". No
representaban a nuestros aliados, sino a nuestros mortales enemigos; y la
informacin, destinada a Francia, iba a ser desviada a sus bolsillos. Y era para ser
usado, recuerda - us un semana o dos ms tarde, con grandes caones y rpidos
torpedos, repentinamente en la oscuridad de una noche de verano.
Esta fue la historia que haba estado descifrando en una parte posterior habitacin
de una posada rural, con vistas a un jardn de col. Esta era la historia que zumbaba
en mi cerebro mientras el gran coche de turismo de caada a caada.
Mi primer impulso haba sido escribir una carta al Primer Ministro, pero un poco de
reflexin me convenci de que sera intil. Quin creera mi cuento? yo debo
mostrar un signo, algo de prueba en la prueba, y el cielo saba qu eso podra ser.
Sobre todo, debo seguir adelante, listo para actuar cuando las cosas se pusieron
ms maduras, y que iba a ser no trabajo ligero con la polica de las islas britnicas
en pleno clamor despus de m y los observadores de la Piedra Negra corriendo
silenciosa y rpidamente en mi camino.
No tena un propsito muy claro en mi viaje, pero yo dirigido al este por el sol, porque
record desde el mapa que si me diriga hacia el norte entrara en una regin de
carbn y ciudades industriales. En ese momento estaba abajo de la pramos y
atravesando el ancho arroyo de un ro. Por corriendo a lo largo de una pared del
parque, y en un vi un gran castillo. Pas un poco de viejo aldeas cubiertas de paja,
y sobre las calmas corrientes de jardines que brillaban con espino y laburnum
amarillo. La tierra estaba tan profunda en paz que apenas pude creen que detrs
de m haba quienes buscaban mi vida; ay, y que en un mes, a menos que tuviera
el de suerte, estas caras redondas del pas seran pellizcar y mirar fijamente, y los
hombres estaran muertos en Ingls campos.
Aproximadamente a medioda entr en una aldea larga y tena una mente para parar
y comer. A mitad de camino fue el Post Oficina, y en los escalones de ella estaba el
pos-polica en el trabajo engaando un telegrama. Cuando ellos me vieron
despertar, y el polica avanz con la mano levantada, y llor para que me detuviera.
Casi era lo bastante tonto como para obedecer. Entonces brill sobre que el alambre
tena que ver conmigo; que mis amigos en el Inn se haba llegado a un
entendimiento, y estaban unidos en deseando ver ms de m, y que haba sido fcil
suficiente para que puedan conectar la descripcin de m y el coche a treinta
pueblos por los cuales podra pasar. Yo solt los frenos justo a tiempo. Tal como
era, el polica hizo una en la capucha, y slo se dej caer cuando consigui mi
izquierda en su ojo.
Vi que las carreteras principales no eran un lugar para m, y en los caminos. No era
un trabajo fcil sin un mapa, porque existe el riesgo de llegar a una carretera agrcola
y terminar en un estanque de patos o en un establo, y no poda permitirme eso tipo
de retraso. Empec a ver qu culo haba sido robar el coche. El gran bruto verde
sera el tipo ms seguro de pista para m sobre la amplitud de Escocia. Si lo dej y
se puso en pie, se descubri en una hora o dos y no tendra ningn comienzo en la
carrera.
Lo inmediato a hacer era llegar a las ms solitarias carreteras. Estos me encontr
pronto cuando me golpe un afluente del gran ro, y se meti en un valle con
escarpadas colinas alrededor me, y un camino de sacacorchos al final que subi
sobre un pasar. Aqu no conoc a nadie, pero me estaba llevando demasiado lejos
hacia el norte, as que gir hacia el este a lo largo de una mala pista y finalmente
golpe un gran ferrocarril de doble lnea. Lejos de m vi otro valle amplio, y se me
ocurri que si lo cruzaba yo podra encontrar alguna posada remota para pasar la
noche. La noche estaba atrapando, y yo estaba furiosamente hambriento, porque
yo tena nada comido desde el desayuno excepto un par de bollos haba comprado
de un carrito de panadera. Justo entonces o un ruido en el cielo, y he aqu que
haba ese infernal avin, volando bajo, a una docena de millas al sur y rpidamente
llegando hacia m.
Tuve la sensacin de recordar que en un pramo desnudo estaba a merced del
avin, y que mi nica oportunidad era llegar a la cubierta frondosa del valle. Abajo
la colina fui como relmpago azul, atornillando mi cabeza, siempre que se atrevi a
mirar esa maldita mquina voladora. Pronto estuve en un camino entre setos, y la
inmersin a la profundidad de corte caada de una corriente. Luego vino un poco
de madera gruesa donde disminucin de la velocidad.
De repente a mi izquierda o el pitido de otro coche, y me di cuenta de mi horror que
estaba casi en una pareja de una puerta privada a travs de la cual se desembocaba
la autopista. Mi cuerno dio un rugido agonizante, pero fue demasiado tarde. Aplaud
los frenos, pero mi mpetu fue demasiado grande, y all antes de m un coche
deslizaba a travs de mi curso. En un segundo habra habido el diablo de un ruina.
Hice lo nico posible y sal corriendo cubrirse a la derecha, confiando en encontrar
algo ms suave.
Pero ah estaba yo equivocado. Mi coche se desliz a travs de la cubrirse como
mantequilla, y luego dio un chapuzn enfermizo adelante. Vi lo que vena, salt
sobre el asiento y habra saltado. Pero una rama de espino me consigui en el
pecho, me levant y me sostuvo, mientras que una tonelada o dos de metal caro se
desliz por debajo de m, se inclin y lanz, y luego cay con un todopoderoso
quiebre de cincuenta pies a la cama de la corriente.
Lentamente esa espina me dej ir. Acab primero en el seto, y luego muy
suavemente en una bower de ortigas. Como yo una mano me tom por el brazo, y
una mano simptica y con una voz muy asustada me pregunt si yo era herir.
Me encontr mirando a un joven alto con gafas y un ulster de cuero, que sigui
bendiciendo su alma y blandiendo disculpas. Para m, una vez que tengo mi viento
de vuelta, yo estaba bastante contento de lo contrario. Esta fue una forma de
deshacerse del coche.
-Mi culpa, seor -le respond. 'Es una suerte que lo hice no aadir homicidio a mis
locuras. Ese es el final de mi Scotch motor tour, pero podra haber sido el final de
mi vida.'
Sac un reloj y lo estudi. 'Eres el tipo correcto de compaero ", dijo. Puedo ahorrar
un cuarto de hora, y mi casa est a dos minutos. Te ver vestidos y alimentados y
acurrucados en la cama. Dnde est tu equipo, por el camino? Est en la
quemadura junto con el coche?
-Est en mi bolsillo -dije, blandiendo un cepillo de dientes-. Soy una luz colonial y
de viaje.
-Un Colonial! -exclam-. 'Por Gad, eres el hombre mismo He estado orando por.
Es usted por alguna bendita oportunidad un Comerciante libre?
-Yo estoy -dije yo, sin la ms remota nocin de lo que l significado
Me dio unas palmaditas en el hombro y me llev apresuradamente a su coche. Tres
minutos ms tarde nos acercamos a un caja de tiro situada entre pinos, y l me
introdujo en el interior. l me llev primero a un dormitorio y arroj media docena de
sus trajes delante de m, porque la ma estaba muy bien reducida a harapos.
Seleccion un azul suelto serge, que difera ms visiblemente de mis anteriores
vestidos, y prest un cuello de lino. Entonces me cort al comedor, donde quedaban
los restos de una comida sobre la mesa, y anunci que tena slo cinco minutos
para alimentar. Puedes tomar un refrigerio en el bolsillo y cenar cuando regresemos.
Tengo que estar en el Pasillo masnico a las ocho, o mi agente me peinar cabello.'
Tom una taza de caf y un poco de jamn fro, tirado en la alfombra de la chimenea.
"Me encuentras en el diablo de un desorden, seor-por-el-por, no me has dicho tu
nombre Twisdon? Cualquier relacin de viejo Tommy Twisdon de la Sixtieth? No?
Bueno, ya ves Soy Candidato Liberal para esta parte del mundo, y tuve una reunin
esta noche en Brattleburn - esa es mi ciudad principal, y un bastin infernal Tory.
Yo tena el Colonial ex-compaero de Premier, Crumpleton, viniendo a hablar por
m esta noche, y tena la cosa tremendamente facturada y la todo el lugar de tierra-
cebo. Esta tarde tuve un cable desde el rufin diciendo que haba tenido gripe en
Blackpool, y aqu me queda hacer todo yo mismo. Tuve para hablar durante diez
minutos y ahora debe continuar para cuarenta, y, aunque he estado metiendo la
cabeza durante tres horas para pensar en algo, simplemente no puedo curso. Ahora
tienes que ser un buen tipo y ayudarme. Usted es un comerciante libre y puede
decirle a nuestra gente lo que un lavado La proteccin est en las colonias. Todos
ustedes tienen el regalo del gab - Deseo al cielo que lo tena. Estar para cada vez
ms en su deuda.
Tena muy pocas nociones sobre el libre comercio de una manera u otra, pero no
vea otra oportunidad de conseguir lo que quera. Mi joven caballero estaba
demasiado absorto en sus propias dificultades para pensar lo extrao que era
preguntarle a un extrao que acababa de fallecer la muerte por un as y haba
perdido un coche de 1.000 dlares para dirigirse a una reunin para l en el
momento oportuno. Pero mis necesidades no me permitan contemplar las rarezas
ni escoger mis apoyos.
-Est bien -dije-. "No soy muy bueno como orador, pero les contar un poco sobre
Australia".
A mis palabras las preocupaciones de las pocas se deslizaron de sus hombros, y
l estaba arrebatado en su agradecimiento. Me prest un abrigo de gran tamao y
nunca me preocup por preguntar por qu haba empezado un viaje en automvil
sin poseer un ulster, y cuando nos deslizbamos por las carreteras polvorientas, me
met en los odos los simples hechos de su historia. Era hurfano y su to lo haba
educado. He olvidado el nombre del to, pero estaba en el gabinete, y usted puede
leer sus discursos en los peridicos. Haba ido por el mundo tras salir de Cambridge,
y luego, a falta de trabajo, su to haba aconsejado la poltica. Comprend que no
tena preferencia en las fiestas. 'Buenos chavales en ambos', dijo alegremente ", y
un montn de blighters, tambin. Soy liberal, porque mi familia siempre ha sido
whigs. "Pero si l era tibio polticamente tena opiniones fuertes sobre otras cosas.
Se dio cuenta de que saba un poco acerca de los caballos, y me molestaba por las
entradas del Derby; y estaba lleno de planes para mejorar su tiro. En conjunto, un
muy limpio, decente, callow joven.
Cuando pasamos por una pequea ciudad dos policas nos indic que nos
detuviramos, y nos destellaron sus linternas.
-Perdona, sir Harry -dijo uno. 'Tenemos instrucciones para buscar un coche, y la
descripcin no a diferencia del tuyo.
-Muy bien -dijo mi anfitrin, mientras yo le agradeca a Providence por los caminos
tortuosos que me haban llevado a salvo. Despus de eso no habl ms, porque su
mente comenz a trabajar intensamente con su discurso venidero. Sus labios
seguan murmurando, su ojo vagaba, y empec a prepararme para una segunda
catstrofe. Trat de pensar en algo que decir, pero mi mente estaba seca como una
piedra. La siguiente cosa que supe que habamos preparado fuera de una puerta
en una calle, y fueron recibidos por algunos seores ruidosos con rosetas. El saln
tena unos quinientos, muchas mujeres, muchas cabezas calvas y una docena o
dos jvenes. El presidente, un ministro fastidioso con la nariz rojiza, lament la
ausencia de Crumpleton, soliloquiado en su gripe, y me dio un certificado como "un
lder confiado del pensamiento australiano". Haba dos policas en la puerta, y
esperaba que tomasen nota de ese testimonio. Entonces sir Harry empez.
Nunca o nada parecido. No empez a saber hablar. Tena alrededor de un bushel
de notas de las que haba ledo, y al soltarlas cay en un prolongado tartamudeo.
De vez en cuando recordaba una frase que haba aprendido de memoria,
enderezaba la espalda y la soltaba como Henry Irving, y al instante siguiente estaba
doblado y canturreando sobre sus papeles. Tambin era la putrefaccin ms
espantosa. Habl de la "amenaza alemana", y dijo que todo era una invencin Tory
para engaar a los pobres de sus derechos y mantener el gran diluvio de la reforma
social, pero que el "trabajo organizado" comprendi esto y rea a los Tories a
desprecio. l era todo para reducir nuestra marina de guerra como prueba de
nuestra buena fe, y entonces enviar a Alemania un ltimo turno dicindole que
hiciera lo mismo o la golpearamos en un sombrero con forma. Dijo eso, pero para
los tories, Alemania y Gran Bretaa seran compaeros de trabajo en paz y reforma.
Pens en el pequeo libro negro en mi bolsillo! Los amigos de Scudder se
preocupaban por la paz y la reforma.
Sin embargo, de una manera extraa me gust el discurso. Se poda ver la
amabilidad del tipo que brillaba detrs de la mugre con la que haba sido alimentado
con cuchara. Tambin tom una carga de mi mente. Puede que no sea un orador,
pero yo era un mil por ciento mejor que Sir Harry.
No me puse tan mal cuando lleg mi turno. Simplemente les dije todo lo que poda
recordar acerca de Australia, rezando para que no hubiera ningn australiano all -
todo acerca de su partido obrero y la emigracin y el servicio universal. Dudo que
me acordara de hablar de Comercio Libre, pero dije que no haba Tories en
Australia, slo los Trabajadores y los Liberales. Eso despert una alegra, y los
despert un poco cuando comenc a decirles el tipo de negocio glorioso que pens
que podra ser hecho fuera del Imperio si realmente ponemos nuestras espaldas en
l.
En conjunto me imagino que era ms bien un xito. Sin embargo, al ministro no le
gust, y cuando propuso un voto de agradecimiento, habl del discurso de Sir Harry
como "estadista" y el mo como "la elocuencia de un agente de emigracin".
Cuando estbamos en el coche otra vez mi anfitrin estaba en los espritus salvajes
en haber conseguido su trabajo encima. -Un discurso desgarrador, Twisdon -dijo-.
Ahora vienes a casa conmigo. Estoy solo, y si te dejas un da o dos te mostrar una
pesca muy decente.
Tuvimos una cena caliente - y lo quise bastante mal - y luego bebimos grog en una
gran sala de fumar alegre con un fuego de lea crepitante. Pens que haba llegado
el momento de poner mis cartas sobre la mesa. Vi por el ojo de ese hombre que l
era del tipo en que puedes confiar.
-Escucha, sir Harry -dije-. Tengo algo muy importante que decirte. Eres un buen tipo
y voy a ser sincero. De dnde sacaste esa basura venenosa que hablaste esta
noche?
Su rostro cay. "Fue tan malo como eso?", Pregunt con tristeza. -Aquello son
bastante flaco. Consegu la mayor parte de l fuera de la REVISTA PROGRESIVA
y los folletos que el tipo del agente del mo guarda el enviar de m. Pero no crees
que Alemania pueda ir a la guerra con nosotros?
-Haga esa pregunta en seis semanas y no necesitar una respuesta -dije-. Si me
prestas atencin durante media hora, te contar una historia.
Veo aquella habitacin luminosa con las cabezas de los ciervos y las viejas
estampas de las paredes, sir Harry, que permaneca inmvil en el borde de la
chimenea, y yo recostado en un silln, hablando. Pareca ser otra persona, de pie a
un lado y escuchando mi propia voz, y juzgando cuidadosamente la confiabilidad de
mi relato. Era la primera vez que le contaba a alguien la verdad exacta, por lo que
yo entenda, y eso no me sirvi de nada, porque lo arregl en mi mente. No
parpade ningn detalle. Oy todo sobre Scudder, y el lechero, y el cuaderno, y mis
hechos en Galloway. En ese momento se emocion mucho y camin por la alfombra
de la chimenea.
-As que usted ve -conclu-, usted tiene aqu en su casa al hombre que es buscado
por el asesinato de Portland Place. Tu deber es enviar tu auto a la polica y renunciar
a m. No creo que vaya muy lejos. Habr un accidente, y tendr un cuchillo en las
costillas una hora despus de la detencin. Sin embargo, es su deber, como un
ciudadano respetuoso de la ley. Tal vez en un mes te disculpes, pero no tienes por
qu pensar en eso.
Me miraba con ojos brillantes y fijos. -Cul era tu trabajo en Rhodesia, seor
Hannay? -pregunt.
- Ingeniero de minera - dije. He hecho mi pila limpia y he tenido un buen momento
en la elaboracin de ella.
-No es una profesin que debilite los nervios, verdad?
Me re. -Oh, en cuanto a eso, mis nervios son bastante buenos.
Tom un cuchillo de caza de un soporte en la pared, e hice el viejo truco de Mashona
de lanzarlo y de cogerlo en mis labios. Eso quiere un corazn bastante estable.
Me observ con una sonrisa. No quiero pruebas. Puedo ser un asno en la
plataforma, pero puedo medir un hombre. No eres un asesino y no eres tonto, y creo
que ests diciendo la verdad. Voy a respaldarte. Ahora, qu puedo hacer?
Primero, quiero que escribas una carta a tu to. Tengo que ponerse en contacto con
el pueblo del Gobierno antes del 15 de junio.
Se quit el bigote. Eso no te ayudar. Esto es asunto de la Oficina de Relaciones
Exteriores, y mi to no tendra nada que ver con eso. Adems, nunca lo
convenceras. No, ir mejor. Escribir al Secretario Permanente del Ministerio de
Relaciones Exteriores. Es mi padrino, y uno de los mejores. Qu deseas?'
Se sent a una mesa y escribi a mi dictado. La esencia de esto era que si un
hombre llamado Twisdon (pens que era mejor que me atengo a ese nombre)
apareci antes del 15 de junio fue para suplicarle amablemente. Dijo que Twisdon
probara su buena fe al pasar la palabra 'Black Stone' y silbar a 'Annie Laurie'.
-Bien -dijo Sir Harry-. Ese es el estilo apropiado. Por cierto, encontrars a mi padrino
- su nombre es Sir Walter Bullivant - en su casa de campo para Whitsuntide. Est
cerca de Artinswell en el Kenner. Eso est hecho. Ahora, cul es la prxima cosa?
-Eres de mi estatura. Dame el traje de tweed ms antiguo que tengas. Cualquier
cosa va a hacer, siempre y cuando el color es lo contrario de la ropa que destru
esta tarde. Luego mustrame un mapa del barrio y explcame la mentira de la tierra.
Por ltimo, si la polica viene a buscarme, slo mustrales el coche en la caada. Si
el otro lote aparezca, diles que he cogido el expreso del sur despus de tu reunin.
l hizo, o prometi hacer, todas estas cosas. Me afeit los restos de mi bigote, y
entr en un traje antiguo de lo que creo que se llama mezcla de brezo. El mapa me
dio una idea de mi paradero y me cont las dos cosas que quera saber: donde se
poda unir el ferrocarril principal hacia el sur y cules eran los barrios ms salvajes
cercanos. A las dos me despert de mis dormidos en el silln de fumar, y me condujo
a parpadear en la oscura noche estrellada. Una vieja bicicleta fue encontrada en un
cobertizo de herramientas y me fue entregada.
-Primero gire a la derecha por la larga madera de abeto -le orden. -A la madrugada
llegars a las colinas. Entonces debera lanzar la mquina en un pantano y llevar a
los pramos a pie. Puedes ponerte una semana entre los pastores, y estar tan
seguro como si estuvieras en Nueva Guinea.
Pedaleaba diligentemente por los empinados caminos de grava de la colina hasta
que el cielo se palideca por la maana. A medida que la niebla se aclaraba ante el
sol, me encontr en un vasto mundo verde con caadas que caan por todos lados
y un lejano horizonte azul. Aqu, en todo caso, poda obtener noticias tempranas de
mis enemigos.
CAPTULO OCHO
La Venida de la Piedra Negra
Baj al desayuno a la maana siguiente, despus de ocho horas de bendito sueo
sin sueos, para encontrar a Sir Walter descodificando un telegrama en medio de
magdalenas y mermeladas. Su rosiness fresco de ayer pareca un pensamiento
empaado.
-Tena una hora ocupada en el telfono despus de que te acostaras -dijo-. Tengo
a mi Jefe para que hable con el Primer Lord y el Secretario de Guerra, y traern a
Royer un da antes. Este cable lo remata. Estar en Londres a las cinco. Es extrao
que la palabra clave para un SOUSCHEF D / ETAT MAJOR GENERAL sea
"Porker". "Me dirigi a los platos calientes y continu.
No creo que vaya a hacer mucho bien. Si tus amigos eran lo suficientemente listos
para averiguar el primer arreglo que son lo suficientemente inteligentes para
descubrir el cambio. Dara mi cabeza para saber dnde est la fuga. Cremos que
slo haba cinco hombres en Inglaterra que saban de la visita de Royer, y puede
estar seguro de que haba menos en Francia, porque all manejan mejor estas
cosas.
Mientras coma continuaba hablando, haciendo de mi sorpresa un regalo de su
plena confianza.
-Pueden cambiar las disposiciones? -pregunt.
-Podan hacerlo -dijo-. Pero queremos evitarlo si es posible. Son el resultado de un
pensamiento inmenso, y ninguna alteracin sera tan buena. Adems, en uno o dos
puntos el cambio es simplemente imposible. Sin embargo, se podra hacer algo,
supongo, si fuera absolutamente necesario. Pero usted ve la dificultad, Hannay.
Nuestros enemigos no van a ser tan tontos como para escoger el bolsillo de Royer
o cualquier juego infantil como ese. Saben que eso significara una hilera y nos
pondrn en guardia. Su objetivo es obtener los detalles sin que ninguno de nosotros
lo sepa, por lo que Royer volver a Pars con la creencia de que todo el negocio
sigue siendo un secreto mortal. Si no pueden hacerlo, fracasan, pues, una vez que
sospechamos, saben que todo debe ser alterado.
-Entonces debemos permanecer al lado del francs hasta que vuelva a casa -dije-.
Si pensaban que podan obtener la informacin en Pars, lo intentaran all. Significa
que tienen un esquema profundo a pie en Londres que cree que va a ganar.
Royer cena con mi jefe y luego viene a mi casa donde cuatro personas lo vern:
Whittaker del Almirantazgo, yo mismo, sir Arthur Drew y el general Winstanley. El
Primer Seor est enfermo, y ha ido a Sheringham. En mi casa l conseguir un
cierto documento de Whittaker, y despus de eso l ser conducido a Portsmouth
donde un destructor lo llevar al Havre. Su viaje es demasiado importante para el
tren ordinario. Nunca se dejar desatendido por un momento hasta que est a salvo
en suelo francs. Lo mismo con Whittaker hasta que conoce a Royer. Eso es lo
mejor que podemos hacer, y es difcil ver cmo puede haber cualquier aborto
involuntario. Pero no me importa admitir que estoy terriblemente nervioso. Este
asesinato de Karolides jugar el diablo en las cancilleras de Europa.
Despus del desayuno me pregunt si poda conducir un coche. -Bueno, hoy sers
mi chfer y usars el equipo de Hudson. Eres de su tamao. Usted tiene una mano
en este negocio y no estamos tomando ningn riesgo. Hay hombres desesperados
contra nosotros, que no respetarn la retirada campesina de un funcionario
sobrecargado de trabajo.
Cuando llegu por primera vez a Londres, haba comprado un coche y me diverta
corriendo por el sur de Inglaterra, as que saba algo de la geografa. Tom a sir
Walter a la ciudad por el camino de Bath y hizo bien. Era una suave maana de
junio sin aliento, con una promesa de pesadez ms tarde, pero era bastante
deliciosa balancendose por las pequeas ciudades con sus calles recin regadas
y pasando por los jardines de verano del valle del Tmesis. Desembarc a Sir Walter
en su casa en la Puerta de la Reina Ana puntualmente a las once y media. El
majordomo estaba subiendo en tren con el equipaje.
Lo primero que hizo fue llevarme a Scotland Yard. All vimos a un caballero, con un
rostro limpio y abogado.
-Te he trado el asesino de Portland -declar Sir Walter-.
La respuesta fue una sonrisa irnica. Hubiera sido un regalo de bienvenida,
Bullivant. Este es, supongo, el seor Richard Hannay, que durante unos das
interes mucho a mi departamento.
El seor Hannay lo volver a interesar. Tiene mucho que contarte, pero no hoy. Por
ciertas razones graves su cuento debe esperar cuatro horas. Entonces, puedo
prometerle, usted ser entretenido y edificado posiblemente. Quiero que le asegure
al seor Hannay que no sufrir ningn inconveniente ms.
Esta garanta fue dada rpidamente. -Puedes tomarte la vida donde lo dejaste -me
dijeron. Tu piso, que probablemente ya no quieres ocupar, te est esperando, y tu
hombre todava est all. Como nunca se acus pblicamente, consideramos que
no haba necesidad de una exculpacin pblica. Pero en eso, por supuesto, debes
complacerte a ti mismo.
-Puede que necesitemos su ayuda ms tarde, MacGillivray -dijo Sir Walter al salir-.
Entonces me solt.
Ven a verme maana, Hannay. No necesito decirte que mantengas una calma
mortal. Si fuera t, me ira a la cama, porque debes tener muchos atrasos de sueo
para adelantar. Ser mejor que se acueste, porque si uno de sus amigos de Black
Stone te vio, podra haber problemas.
Sent curiosidad en un extremo suelto. Al principio fue muy agradable ser un hombre
libre, capaz de ir a donde yo quera sin temer nada. Slo llevaba un mes bajo la
prohibicin de la ley, y me bastaba. Fui a la Saboya y orden muy cuidadosamente
un buen almuerzo, y luego fum el mejor cigarro que la casa pudiera proporcionar.
Pero todava me senta nervioso. Cuando vi que alguien me miraba en el saln, me
torn tmido, y me preguntaba si estaban pensando en el asesinato.
Despus tom un taxi y me alej en el norte de Londres. Camin de regreso a travs
de campos y lneas de villas y terrazas y luego barrios bajos y calles, y me tom
casi dos horas. Todo el tiempo mi inquietud empeoraba. Sent que cosas grandes,
cosas tremendas, estaban sucediendo o estaban a punto de suceder, y yo, que era
la rueda dentada de todo el negocio, estaba fuera de ella. Royer estara aterrizando
en Dover, Sir Walter estara haciendo planes con las pocas personas en Inglaterra
que estaban en el secreto, y en algn lugar en la oscuridad la Piedra Negra estara
trabajando. Sent la sensacin de peligro y la inminente calamidad, y tuve la curiosa
sensacin de que solo yo poda evitarlo, solo poda lidiar con ella. Pero estaba fuera
del juego ahora. Cmo podra ser de otra manera? No era probable que los
Ministros del Gabinete y los Seores y Generales del Almirantazgo me admitieran
en sus consejos.
De hecho, empec a desear poder enfrentarme a uno de mis tres enemigos. Eso
llevara a la evolucin. Sent que quera enormemente tener una chatarra vulgar con
esos gentry, donde poda golpear y aplastar algo. Me estaba poniendo muy mal.
No tena ganas de volver a mi piso. Eso tuvo que ser enfrentado algn tiempo, pero
como todava tena suficiente dinero pens que lo pondra hasta la maana
siguiente, e ira a un hotel por la noche.
Mi irritacin dur durante la cena, que tuve en un restaurante en Jermyn Street. Yo
ya no tena hambre, y dejar que varios cursos pasan desapercibidos. Beb la mejor
parte de una botella de Borgoa, pero no hizo nada para animarme. Una abominable
inquietud se haba apoderado de m. Aqu estaba yo, un tipo muy ordinario, sin
cerebros particulares, y sin embargo estaba convencido de que de alguna manera
yo era necesario para ayudar a este negocio a travs de - que sin m todo ira a
llamas. Me dije que era pura tontera, que cuatro o cinco de las personas ms
inteligentes que vivan, con todo el poder del Imperio Britnico a sus espaldas,
tenan el trabajo en la mano. Sin embargo, no poda convencerme. Pareca como si
una voz segua hablando en mi odo, dicindome que estuviera despierto y
haciendo, o que nunca volvera a dormir.
El resultado fue que alrededor de las nueve y media me decid a ir a Queen Anne's
Gate. Muy probablemente no sera admitido, pero aliviara mi conciencia para
intentarlo.
Camin por Jermyn Street, y en la esquina de Duke Street pas un grupo de
jvenes. Estaban vestidos de noche, haban cenado en alguna parte y estaban
pasando a un music-hall. Uno de ellos era el Sr. Marmaduke Jopley.
Me vio y se detuvo en seco.
-Por Dios, el asesino! -exclam-. -Aqu, amigos, sostnganlo! Ese es Hannay, el
hombre que hizo el asesinato de Portland Place! "l me agarr por el brazo, y los
otros se amontonaron. No estaba buscando ningn problema, pero mi mal genio me
hizo jugar al tonto. Un polica se acerc y yo debera haberle dicho la verdad y, si
no lo crea, exigi que lo llevaran a Scotland Yard, o al caso a la comisara ms
cercana. Pero un retraso en ese momento me pareca insoportable, y la vista del
rostro imbcil de Marmie era ms de lo que poda soportar. Dej salir con mi
izquierda, y tuve la satisfaccin de verle medir su longitud en la cuneta.
Entonces comenz una hilera impa. Ellos estaban todos sobre m de inmediato, y
el polica me tom en la parte trasera. Me met en uno o dos golpes buenos, porque
creo que, con el juego limpio, podra haberlos lamido, pero el polica me clav
detrs, y uno de ellos me puso los dedos en la garganta.
A travs de una negra nube de rabia o al oficial de la ley preguntndole qu era, y
Marmie, entre sus dientes rotos, declarando que yo era Hannay el asesino.
-Oh, maldita sea! -grit-, haz que el muchacho se calle. Le aconsejo que me deje
en paz, agente. Scotland Yard sabe todo sobre m, y obtendrs una peluca
adecuada si interfieres conmigo.
-Tienes que venir conmigo, joven -dijo el polica-. Te vi golpear a ese caballero. T
tambin lo empezaste, porque no estaba haciendo nada. Te he visto. Mejor anda
en silencio o tendr que arreglarte.
Exasperacin y una abrumadora sensacin de que sin costo alguno deba demorar
me dio la fuerza de un elefante toro. Baj con fuerza el polica de los pies, aplast
al hombre que estaba sujetando mi cuello, y sal a mi mejor paso por la calle Duke.
O un silbido que soplaba, y la multitud de hombres detrs de m.
Tengo un cambio de velocidad muy justo, y esa noche tuve alas. En un santiamn
estaba en Pall Mall y haba bajado hacia St James's Park. Esquiv al polica en el
Las puertas del palacio, zambullidas a travs de una prensa de carruajes en la
entrada al centro comercial, y estaba haciendo para el puente antes de que mis
perseguidores haban cruzado la carretera. En los caminos abiertos del Parque me
puse en un arranque. Afortunadamente haba pocas personas y nadie intent
detenerme. Estaba apostando todo para llegar a Queen Anne's Gate.
Cuando entr en esa tranquila calle pareca desierta. La casa de sir Walter estaba
en la parte estrecha, y fuera de ella tres o cuatro coches de motor fueron elaborados.
Relaj la velocidad a unos metros de distancia y camin rpidamente hacia la
puerta. Si el mayordomo me rechaz la admisin, o si incluso retras para abrir la
puerta, estaba hecho.
No se demor. Apenas haba chocado antes de que la puerta se abriera.
-Tengo que ver a sir Walter -dije jadeando. Mi negocio es desesperadamente
importante.
Ese mayordomo era un gran hombre. Sin mover un msculo, mantuvo la puerta
abierta, y luego la cerr detrs de m. Sir Walter est comprometido, seor, y tengo
rdenes de no admitir a nadie. Quiz esperes
La casa era de estilo antiguo, con un amplio vestbulo y habitaciones a ambos lados.
En el otro extremo haba una alcoba con un telfono y un par de sillas, y all el
mayordomo me ofreci un asiento.
-Mira aqu -susurr. Hay problemas y estoy en ello. Pero Sir Walter lo sabe, y yo
estoy trabajando para l. Si alguien viene y me pregunta si estoy aqu, dile una
mentira.
Asinti con la cabeza, y en ese momento hubo un ruido de voces en la calle y un
zumbido furioso a la campana. Nunca he admirado a un hombre ms que a ese
mayordomo. Abri la puerta, y con una cara como una imagen esculpida esper
para ser interrogado. Entonces l les dio. Les cont de quin era la casa y cules
eran sus rdenes, y simplemente los congel de la puerta. Poda verlo todo desde
mi alcoba, y era mejor que cualquier juego.
No haba esperado mucho hasta que lleg otro timbre a la campana. El mayordomo
no hizo caso de admitir a este nuevo visitante.
Mientras se quitaba el abrigo, vi quin era. No se poda abrir un peridico o una
revista sin ver esa cara: la barba gris cortada como una pala, la boca firme y
luchadora, la nariz cuadrada y los ojos azules. Reconoc al Primer Seor del Mar, el
hombre, dicen, que hizo la nueva Armada Britnica.
Pas por mi alcoba y fue conducido a una habitacin en el fondo del pasillo. Cuando
la puerta se abri poda or el sonido de voces bajas. Se cerr, y me qued solo otra
vez.
Durante veinte minutos me sent all, preguntndome qu deba hacer a
continuacin. Todava estaba perfectamente convencido de que era querido, pero
cuando o cmo no tena nocin. Segu mirando mi reloj, y como el tiempo se
acercaba a las diez y media, empec a pensar que la conferencia deba terminar
pronto. En un cuarto de hora Royer debera acelerar por el camino de Portsmouth
...
Entonces o una campana sonar, y el mayordomo apareci. La puerta de la
habitacin de atrs se abri y sali el Primer Seor del Mar. Pas junto a m, y al
pasar mir en mi direccin, y por un segundo nos miramos en la cara.
Slo por un segundo, pero fue suficiente para hacer que mi corazn saltara. Nunca
antes haba visto al gran hombre, y nunca me haba visto. Pero en esa fraccin de
tiempo algo surgi en sus ojos, y que algo fue reconocimiento. No puedes
confundirlo. Es un parpadeo, una chispa de luz, una sombra de diferencia que
significa una cosa y una sola cosa. Lleg involuntariamente, porque en un momento
muri, y l pas. En un laberinto de fantasas salvajes o la puerta de la calle cerca
de l.
Cog el listn telefnico y busqu el nmero de su casa. Estbamos conectados
inmediatamente, y o la voz de un criado.
-Est su Seora en casa? -pregunt.
-Su seoro regres hace media hora -dijo la voz- y se ha ido a la cama. No est
muy bien esta noche. Quieres dejar un mensaje, seor?
Toc y casi me ca en una silla. Mi parte en este negocio an no haba terminado.
Haba sido un afeitado, pero haba llegado a tiempo.
No se perdi un momento, as que march audazmente a la puerta de la habitacin
de atrs y entr sin llamar
Cinco rostros sorprendidos levantaron la mirada de una mesa redonda. Ah estaba
Sir Walter, y Drew, el ministro de la Guerra, a quien yo conoca por sus fotografas.
Haba un anciano delgado, que probablemente era Whittaker, el oficial del
Almirantazgo, y haba el general WinStanley, visible por la larga cicatriz en su frente.
Por ltimo, haba un hombre bajo y fornido, de bigote gris y cejas espesas, que
haban sido arrestados en medio de una condena.
El rostro de Sir Walter mostr sorpresa y molestia.
-Este es el seor Hannay, del que le he hablado -le dijo disculpndose a la
compaa. -Me temo, Hannay, que esta visita no tiene tiempo.
Estaba recuperando mi frescura. -Eso queda por ver, seor -dije-. 'Pero creo que
puede ser en el tiempo. Por Dios, seores, dgame quin sali hace un minuto.
-Seor Alloa -dijo sir Walter, enrojeciendo de ira-. -No lo era -grit; Era su imagen
viva, pero no era Lord Alloa. Fue alguien que me reconoci, alguien que he visto en
el ltimo mes. Apenas haba salido de la puerta cuando llam a la casa de lord Alloa
y me dijeron que haba llegado media hora antes y se haba acostado.
"Quin ... quin ..." tartamude alguien.
"La Piedra Negra", grit, y me sent en la silla tan recientemente desocupada y mir
alrededor a cinco caballeros mal asustados.

CAPTULO DIEZ
Varias partes convergentes en el mar
Una maana de junio rosa y azul me encontr en Bradgate mirando desde el hotel
Griffin sobre un mar suave a la buque de luz en las arenas de Cock que parecan
del tamao de un campana Un par de millas ms al sur y mucho ms cerca de la
costa, un pequeo destructor estaba anclado. Scaife, El hombre de MacGillivray,
que haba estado en la Marina, conoca barco, y me dijo su nombre y el de su
comandante, as que envi un cable a Sir Walter.
Despus del desayuno, Scaife recibi de un agente de la casa una llave para las
puertas de las escaleras del Ruff. Camin con l a lo largo de las arenas, y me sent
en un rincn de los acantilados mientras investigaba la media docena de ellos. No
quera ser visto, pero el lugar a esta hora estaba bastante desierto, y todo el tiempo
que estuve en esa playa no vi nada ms que las gaviotas.
Le tom ms de una hora para hacer el trabajo, y cuando lo vi venir hacia m, con
un poco de papel, puedo decirte que mi corazn estaba en mi boca. Todo dependa,
sabes?
Ley en voz alta el nmero de escalones de las diferentes escaleras. Treinta y
cuatro, treinta y cinco, treinta y nueve, cuarenta y dos, cuarenta y siete y
veintin, donde los acantilados disminuan. Casi me levant y grit.
Volvimos rpidamente a la ciudad y enviamos un cable a MacGillivray. Quera una
media docena de hombres, y les orden que se dividieran entre diferentes hoteles
especificados. Entonces Scaife se puso a buscar la casa a la cabeza de los treinta
y nueve escalones.
Volvi con noticias de que tanto me desconcertaba como me tranquilizaba. La casa
se llamaba Trafalgar Lodge y perteneca a un viejo caballero llamado Appleton, un
corredor de bolsa retirado, dijo el agente de la casa. El seor Appleton estaba all
mucho tiempo en el verano, y estaba en la residencia ahora - haba sido durante la
mayor parte de una semana. Scaife poda recoger muy poca informacin sobre l,
excepto que era un viejo amigo, que pagaba sus cuentas regularmente y siempre
era bueno para un cinco por una organizacin benfica local. Entonces Scaife
pareca haber penetrado en la puerta trasera de la casa, fingiendo ser un agente de
mquinas de coser. Slo se guardaban tres sirvientes, una cocinera, una sirvienta
de saln y una criada, y eran del tipo que encontraras en una respetable casa de
clase media. El cocinero no era el tipo de chismoso, y pronto le cerr la puerta en la
cara, pero Scaife dijo que estaba seguro de que no saba nada. Al lado haba una
casa nueva que dara buena cobertura para la observacin, y la villa al otro lado era
de dejar, y su jardn era spero y arbustivo.
Tom prestado el telescopio de Scaife, y antes del almuerzo fui a dar un paseo por
el Ruff. Me mantena bien detrs de las filas de villas, y encontr un buen punto de
observacin en el borde del campo de golf. All tena una vista de la lnea de csped
a lo largo de la cima del acantilado, con asientos colocados a intervalos, y las
pequeas parcelas cuadradas, arrastradas y plantadas con arbustos, de donde las
escaleras descendan a la playa. Vi Trafalgar Lodge muy claramente, una villa de
ladrillo rojo con una veranda, un csped de tenis detrs, y frente al jardn de la orilla
del mar, lleno de margaritas y geranios escarpados. Haba un asta de bandera de
la cual un Union Jack enorme colg limply en el aire quieto.
En ese momento observ que alguien sala de la casa y paseaba por el acantilado.
Cuando llegu mis anteojos, vi que era un anciano, con pantalones de franela
blanca, una chaqueta azul de sarga y un sombrero de paja. Llevaba gafas de campo
y un peridico, y se sent en uno de los asientos de hierro y empez a leer. A veces
dejaba el papel y giraba las gafas sobre el mar. Mir durante mucho tiempo al
destructor. Lo mir durante media hora, hasta que se levant y volvi a la casa para
su almuerzo, cuando regres al hotel para el mo.
No me senta muy confiado. Esta morada decente no era lo que yo esperaba. El
hombre podra ser el arquelogo calvo de esa horrible granja de pramos, o tal vez
no. l era exactamente el tipo de viejo pjaro satisfecho que usted encontrar en
cada suburbio y cada lugar del da de fiesta. Si usted quera un tipo de la persona
perfectamente inofensiva que probablemente lanzar en eso.
Pero despus del almuerzo, cuando me sent en el porche del hotel, me anim,
porque vi lo que haba esperado y haba temido perder. Un yate subi del sur y dej
caer el ancla bastante bien enfrente del Ruff. Pareca como de ciento cincuenta
toneladas, y vi que perteneca al Escuadrn desde el estandarte blanco. As que
Scaife y yo descendimos al puerto y contratamos a un barquero para la pesca de
una tarde.
Pas una tarde clida y tranquila. Atrapamos entre nosotros unas veinte libras de
bacalao y lythe, y en ese mar azul bailando tom una visin ms alegre de las cosas.
Por encima de los acantilados blancos del Ruff vi el verde y el rojo de las villas, y
especialmente el gran asta de Flagstaff de Trafalgar Lodge. Alrededor de las cuatro,
cuando ya habamos pescado lo suficiente, hice que el barquero nos rodeara el
yate, que estaba como un delicado pjaro blanco, listo en un momento para huir.
Scaife dijo que ella debe ser un barco rpido para su construccin, y que ella estaba
muy fuertemente con motor.
Su nombre era ARIADNE, como descubr de la gorra de uno de los hombres que
estaba puliendo el brasswork. Habl con l y obtuve una respuesta en el suave
dialecto de Essex. Otra mano que vena me pasaba la hora del da en una lengua
inglesa inconfundible. Nuestro barquero tuvo una discusin con uno de ellos sobre
el tiempo, y por unos minutos nos tumbamos en nuestros remos cerca de la proa de
estribor.
Entonces los hombres de repente nos despreciaron y inclinaron la cabeza hacia su
trabajo mientras un oficial vena por la cubierta. Era un muchacho agradable y de
apariencia limpia, y nos hizo una pregunta sobre nuestra pesca en ingls muy
bueno. Pero no poda haber duda de l. Su cabeza recortada y el corte de su cuello
y su corbata nunca salan de Inglaterra
Eso hizo algo para tranquilizarme, pero cuando regresamos a Bradgate, mis
obstinadas dudas no seran rechazadas. Lo que me preocupaba era el reflejo de
que mis enemigos saban que yo haba obtenido mi conocimiento de Scudder, y fue
Scudder quien me haba dado la pista de este lugar. Si supieran que Scudder tena
esta pista, no estaran seguros de cambiar sus planes? Demasiado dependa de
su xito para que tomaran cualquier riesgo. La pregunta era cunto comprendan
acerca del conocimiento de Scudder. Haba hablado anoche con confianza sobre
los alemanes que siempre se aferraban a un plan, pero si tenan alguna sospecha
de que yo estaba en su camino, sera una tontera no cubrirlo. Me preguntaba si el
hombre la noche anterior haba visto que lo reconoca. De alguna manera no crea
que lo hubiera hecho, y eso me haba aferrado. Pero todo el asunto nunca me haba
parecido tan difcil como aquella tarde, cuando por todos los clculos deba haberme
alegrado por el xito asegurado.
En el hotel me encontr con el comandante del destructor, a quien me present
Scaife, y con el que tuve algunas palabras. Entonces pens en poner en una hora
o dos viendo Trafalgar Logia.
Encontr un lugar ms arriba de la colina, en el jardn de una casa vaca. Desde all
tena una vista completa de la corte, en la que dos figuras estaban teniendo un juego
de tenis. Uno era el anciano, a quien ya haba visto; el otro era un muchacho ms
joven, con algunos colores de club en la bufanda alrededor de su centro. Jugaron
con gran entusiasmo, como dos caballeros de la ciudad que queran hacer ejercicio
duro para abrir sus poros. No se poda concebir un espectculo ms inocente. Ellos
gritaron y se rieron y se detuvieron a tomar un trago, cuando una criada sac dos
jarras en una bandeja. Me frot los ojos y me pregunt si no era el tonto ms inmortal
de la tierra. El misterio y la oscuridad haban colgado sobre los hombres que me
cazaron sobre el pramo escocs en el avin y el automvil, y notablemente sobre
ese anticuario infernal. Era bastante fcil conectar a esa gente con el cuchillo que
fij Scudder al suelo, y con diseos cados en la paz del mundo. Pero aqu estaban
dos inocentes ciudadanos tomando su inofensivo ejercicio, y pronto a punto de
entrar en el interior de una cena humdrum, donde hablaran de precios de mercado
y las ltimas cuentas de cricket y los chismes de su Surbiton nativo. Haba estado
haciendo una red para cazar buitres y halcones, y he aqu! dos tordos rechonchos
se haban metido en l.
Al fin lleg una tercera figura, un joven en bicicleta, con una bolsa de palos de golf
en la espalda. Dio la vuelta al csped de tenis y fue bien recibido por los jugadores.
Evidentemente, le estaban gruendo, y su paja sonaba horriblemente ingls.
Entonces el hombre rechoncho, frotndose la frente con un pauelo de seda,
anunci que deba tener una tina. Escuch sus propias palabras: "Me he metido en
una espuma adecuada", dijo. Esto har bajar mi peso y mi desventaja, Bob. Te
llevar maana y te dar un trago... No podras encontrar nada ms ingls que eso.
Todos entraron en la casa y me dejaron sintiendo un idiota precioso. Esta vez haba
estado ladrando el rbol equivocado. Estos hombres podran estar actuando; pero
si lo eran, dnde estaba su audiencia? No saban que estaba sentado a treinta
metros de distancia en un rododendro. Era simplemente imposible creer que estos
tres compaeros fuertes no fueran otra cosa que lo que parecan: tres ingleses
comunes, de juego, suburbanos, fastidiosos, si se quiere, pero sordidamente
inocentes.
Y sin embargo haba tres de ellos; y uno era viejo, y uno era gordo, y uno era
delgado y oscuro; y su casa reson con las notas de Scudder; ya media milla de
distancia se encontraba un yate de vapor con al menos un oficial alemn. Pens en
Karlides muerto y toda Europa temblando al borde del terremoto, y los hombres
que haba dejado en Londres, que esperaban ansiosamente los acontecimientos de
las prximas horas. No haba duda de que el infierno estaba en alguna parte. La
Piedra Negra haba ganado, y si sobreviviera a esta noche de junio se banco de sus
ganancias.
Pareca que slo haba una cosa que hacer: seguir adelante como si no tuviera
ninguna duda, y si me iba a hacer un tonto por hacerlo bien. Nunca en mi vida me
he enfrentado a un trabajo con mayor disconformidad. Preferira, en mi mente, haber
entrado en una guarida de anarquistas, cada uno con su Browning a mano, o
enfrentarse a un len cargado con una pistola pop, que entrar en esa feliz casa de
tres alegres ingleses y decirles que su juego haba terminado. Cmo se reiran de
m!
Pero de repente me acord de una cosa que una vez o en Rodasia del viejo Peter
Pienaar. Ya he citado a Pedro en esta narracin. Era el mejor explorador que conoc,
y antes de que se volviera respetable, haba estado bastante a menudo en el lado
ventoso de la ley, cuando las autoridades lo haban querido mal. Peter una vez
discuti conmigo la cuestin de los disfraces, y l tena una teora que me golpe
en ese entonces. Dijo que, a excepcin de certezas absolutas como las huellas
dactilares, los rasgos fsicos meros eran muy poco uso para la identificacin si el
fugitivo realmente saba su negocio. Se rea de cosas como pelo teido y barbas
falsas y esas locuras infantiles. Lo nico que importaba era lo que Pedro llamaba
"ambiente".
Si un hombre pudiera entrar en un entorno perfectamente distinto al de aqullos en
los que haba sido observado por primera vez, y -esta es la parte importante- jugar
realmente con estos entornos y comportarse como si nunca hubiera estado fuera
de ellos, detectives en la tierra. Y sola contar una historia de cmo una vez tom
prestado un abrigo negro y fue a la iglesia y comparti el mismo himnario con el
hombre que lo estaba buscando. Si ese hombre lo hubiera visto en compaa
decente antes de que lo hubiera reconocido; pero l slo lo haba visto apagando
las luces en una casa pblica con un revlver. El recuerdo de la charla de Pedro me
dio la primera comodidad real que haba tenido ese da. Pedro haba sido un sabio
pjaro viejo, y estos muchachos que buscaba eran sobre la seleccin del aviario.
Y si estaban jugando el juego de Peter? Un tonto trata de verse diferente: un
hombre inteligente se ve igual y es diferente.
Otra vez, haba otra mxima de Pedro que me haba ayudado cuando yo haba sido
un roadman. "Si ests jugando un papel, nunca lo mantendrs a menos que te
convenzas de que lo eres." Eso explicara el juego de tenis. Esos muchachos no
tenan necesidad de actuar, simplemente se volvan un mango y pasaban a otra
vida, que les vena naturalmente como la primera. Suena un platillo, pero Peter sola
decir que era el gran secreto de todos los criminales famosos.
Llegaba ahora a las ocho y volv y vi a Scaife darle instrucciones. Arregl con l
cmo colocar a sus hombres, y luego me fui a dar un paseo, porque no me senta a
la altura de la cena. Dio la vuelta al desierto campo de golf y luego a un punto sobre
los acantilados ms al norte ms all de la lnea de las villas.
En las carreteras recin hechas, me encontr con gente en franelas que regresaban
del tenis y la playa, y un guardacostas de la estacin inalmbrica, y burros y pierrots
acolchado hacia el hogar. En el mar, en el crepsculo azul, vi luces en el ARIADNE
y en el destructor hacia el sur, y ms all de las aguas del Golfo las luces ms
grandes de los vapores hacan el Tmesis. Toda la escena era tan pacfica y tan
ordinaria que me emborrachaba cada segundo. Tom toda mi resolucin dar un
paseo hacia Trafalgar Lodge hacia las nueve y media.
En el camino consegu un pedazo de comodidad slida de la vista de un galgo que
se balanceaba a lo largo de los talones de una niera. Me record a un perro que
sola tener en Rhodesia, y del tiempo en que lo llev cazando conmigo en las colinas
de Pali. Estbamos despus de rhebok, el tipo de dun, y me acord de cmo
habamos seguido a una bestia, y tanto l como yo la habamos perdido. Un galgo
trabaja por la vista, y mis ojos son bastante buenos, pero ese dlar simplemente
escap del paisaje. Despus descubr cmo lo manej. Contra la roca gris de los
kopjes no mostraba ms que un cuervo contra una nube de tormenta. No necesitaba
huir; todo lo que tena que hacer era quedarse quieto y derretirse en el fondo.
De repente, mientras estos recuerdos perseguan mi cerebro, pens en mi caso
actual y apliqu la moral. La Piedra Negra no necesitaba atornillarse. Fueron
absorbidos en silencio por el paisaje. Yo estaba en el camino correcto, y me
atascado que en mi mente y jur no olvidar nunca. La ltima palabra fue con Peter
Pienaar.
Los hombres de Scaife estaran localizados ahora, pero no haba ni rastro de alma.
La casa estaba tan abierta como un lugar de mercado para que cualquiera lo
observara. Una barandilla de tres pies la separaba del camino del acantilado; las
ventanas de la planta baja estaban todas abiertas, y luces sombreadas y el bajo
sonido de voces reveladas donde los ocupantes estaban terminando la cena. Todo
era tan pblico como un bazar de caridad. Sintindome el ms loco de la tierra, abr
la puerta y son la campana.
Un hombre de mi clase, que ha viajado por el mundo en lugares difciles, se adapta
perfectamente a dos clases, lo que podramos llamar superior e inferior. l los
entiende y lo entienden. Yo estaba en casa con los rebaos y los vagabundos y los
camioneros, y yo estaba lo suficientemente a gusto con personas como Sir Walter
y los hombres que haba conocido la noche anterior. No puedo explicar por qu,
pero es un hecho. Pero lo que los compaeros como yo no entiendo es el gran
mundo de clase media cmodo y satisfecho, la gente que vive en villas y suburbios.
No sabe cmo miran las cosas, no entiende sus convenciones, y es tan tmido como
una mamba negra. Cuando una criada de parrilla abri la puerta, apenas pude
encontrar mi voz.
Pregunt por el seor Appleton, y fui introducido. Mi plan era caminar directamente
al comedor y, por una repentina aparicin, despertar en los hombres que
comenzaban el reconocimiento, lo que confirmara mi teora. Pero cuando me
encontr en ese lugar limpio, el lugar me domin. Haba los palos de golf y raquetas
de tenis, la paja sombreros y gorras, las filas de guantes, la gavilla de bastones, que
encontrars en diez mil casas britnicas. Una pila de capas bien dobladas e
impermeables cubri la parte superior de un viejo cofre de roble; Haba un reloj de
abuelo haciendo tictac; y algunas latas pulidas de calentamiento en las paredes, y
un barmetro, y una impresin de Chiltern ganando el St Leger. El lugar era tan
ortodoxo como una iglesia anglicana. Cuando la sirvienta me pidi mi nombre, se lo
d automticamente y me lo llevaron al cuarto de fumar, a la derecha del vestbulo.
Esa habitacin era an peor. No tuve tiempo de examinarlo, pero pude ver algunas
fotografas de grupo enmarcadas por encima de la repisa de la chimenea, y podra
haber jurado que eran escuelas pblicas o universidades inglesas. Slo tuve una
mirada, porque me las arregl para reunirme y buscar a la doncella. Pero ya era
demasiado tarde. Ella ya haba entrado en el comedor y dado mi nombre a su amo,
y yo haba perdido la oportunidad de ver cmo los tres lo tomaron.
Cuando entr en la habitacin, el anciano a la cabecera de la mesa se haba
levantado y se volvi para encontrarme. Estaba vestido de noche, un abrigo corto y
una corbata negra, como el otro, a quien llam en mi mente la gorda. El tercero, el
tipo oscuro, vesta un traje azul de sarga y un suave cuello blanco, y los colores de
algn club o escuela.
La manera del viejo era perfecta. -Hanayi? -dijo vacilante. -Quiere usted verme?
Un momento, muchachos, y me reunir contigo. Ser mejor que vayamos a la
habitacin de fumadores.
Aunque no tena ni una pizca de confianza en m, me obligu a jugar el juego.
Levant una silla y me sent en ella.
-Creo que nos hemos conocido antes -dije-, y supongo que ya sabes cul es mi
negocio.
La luz de la habitacin era tenue, pero en la medida en que poda ver su rostro,
desempeaban muy bien la parte de la mistificacin.
-Tal vez, tal vez -dijo el anciano-. -No tengo muy buen recuerdo, pero temo que me
diga cul es su misin, seor, porque no lo s.
-Bueno -dije, y todo el tiempo me pareca estar hablando de pura estupidez-. He
venido a decirte que el juego ha terminado. Tengo una orden para arrestarte tres
caballeros.
Detencin, dijo el viejo, y se vea realmente conmocionado. 'Arrestar! Dios mo,
para qu?
-Por el asesinato de Franklin Scudder en Londres el 23 del mes pasado. -Nunca
haba odo el nombre -dijo el anciano en un voz aturdida
Uno de los otros habl. 'Ese fue el Portland
Lugar de asesinato. He ledo sobre eso. Dios mo, debes estar loco, seor! De
dnde vienes? "" Scotland Yard ", dije.
Despus de eso por un minuto hubo un silencio absoluto. El anciano estaba mirando
su plato y tanteando con una nuez, el mismo modelo de desconcierto inocente.
Entonces el grun habl. Balbuce un poco, como un hombre recogiendo sus
palabras.
-No te molestes, to -dijo-. Todo es un error ridculo; pero estas cosas suceden a
veces, y podemos configurarlo fcilmente. No ser difcil probar nuestra inocencia.
Puedo demostrar que estaba fuera del pas el 23 de mayo, y Bob estaba en un
asilo de ancianos. Estabas en Londres, pero puedes explicar lo que estabas
haciendo.
-Bueno, Percy! Por supuesto que es bastante fcil. El 23! Ese fue el da despus
de la boda de Agatha. Djame ver. Qu estaba haciendo? Sub por la maana de
Woking, y almorz en el club con Charlie Symons. Entonces - oh s, cen con los
pescaderos. Recuerdo, porque el puetazo no estaba de acuerdo conmigo, y yo
estaba mal de la maana siguiente. Cuelga todo, ah est la caja de cigarros que
traje de la cena.-Seal un objeto sobre la mesa y ri nerviosamente.
-Creo, seor -dijo el joven, dirigindome respetuosamente-, ver que se equivoca.
Queremos ayudar a la ley, como todos los ingleses, y no queremos que Scotland
Yard se engae a s mismos. Eso es, to?
-Por supuesto, Bob. El viejo pareca estar recuperando la voz. "Ciertamente,
haremos cualquier cosa en nuestro poder para ayudar a las autoridades. Pero -
pero esto es un poco demasiado. No puedo superarlo.
-Cmo se burlar Nellie? -dijo el hombre rechoncho. Siempre deca que moriras
de aburrimiento porque no te pas nada. Y ahora lo tienes grueso y fuerte, y se
ech a rer muy agradablemente.
-Por Jove, s. Solo piensa en ello Qu historia para contar en el club. En serio, Sr.
Hannay, supongo que debera estar enojado, para mostrar mi inocencia, pero es
demasiado divertido! Casi te perdono el susto que me diste! Estabas tan triste
que pens que podra estar caminando en mi sueo y matando gente.
No poda actuar, era demasiado confusamente genuino. Mi corazn entr en mis
botas, y mi primer impulso fue pedir disculpas y limpiar. Pero me dije a m mismo
que deba verlo a travs, a pesar de que iba a ser la risa de Gran Bretaa. La luz
de los candelabros de la mesa de la cena no era muy buena, y para cubrir mi
confusin me levant, camin hacia la puerta y encend la luz elctrica. El
repentino resplandor los hizo parpadear, y yo estuve observando las tres caras.
Bueno, no hice nada de eso. Uno era viejo y calvo, uno era robusto, uno era
oscuro y delgado. No haba nada en su apariencia para evitar que fueran los tres
que haban me perseguan en Escocia, pero no haba nada que los identificara. No
puedo explicar por qu yo, que como caminante, haba mirado dos pares de ojos,
y Ned Ainslie en otro par, por qu yo, que tena un buen recuerdo y razonables
facultades de observacin, no encontraba satisfaccin alguna. Parecan
exactamente lo que profesaban ser, y no podra haber jurado a uno de ellos.
All, en aquel agradable comedor, con grabados en las paredes y una foto de una
anciana con un babero encima de la repisa de la chimenea, no pude ver nada que
los conectara con los desesperados pramos. Haba una caja de cigarrillos de
plata a mi lado, y vi que haba sido ganada por Percival Appleton, Esq., Del St
Bede's Club, en un torneo de golf. Tena que mantener un apretn firme de Peter
Pienaar para evitar que saliera de esa casa.
-Bueno -dijo el anciano educadamente-, ests tranquilizado por
Su escrutinio, seor?
No pude encontrar una palabra.
-Espero que lo considere coherente con su deber de abandonar este ridculo
negocio. No me quejo, pero vers lo molesto que debe ser para la gente
respetable.
Sacud la cabeza.

"Oh Seor", dijo el joven. Esto es un poco demasiado grueso!


-Te propones marcharnos a la comisara? -pregunt el gordito. -Puede ser la
mejor salida, pero supongo que no estars contento con la sucursal local. Tengo el
derecho de pedirle que vea su orden, pero no deseo arrojarle ninguna calumnia.
Slo ests cumpliendo con tu deber. Pero admitirs que es horriblemente
incmodo.
Qu piensas hacer?
No haba nada que hacer excepto llamar a mis hombres y hacerlos arrestar, o
confesar mi error y despejarme. Me sent hipnotizado por todo el lugar, por el aire
de evidente inocencia - no slo la inocencia, sino franca honesta desconcierto y
preocupacin en las tres caras.
-Oh, Peter Pienaar -gimi en el fondo, y por un momento estaba muy cerca de
condenarme a m mismo por un tonto y pidiendo su perdn.
-Mientras yo voto, tenemos un juego de bridge -dijo el regordete. -Har que el
seor Hannay tenga tiempo de pensar en las cosas, y sabe que hemos estado
deseando un cuarto jugador. Juegas, seor?
Acept como si hubiera sido una invitacin ordinaria en el club. Todo el asunto me
haba hipnotizado. Entramos en el cuarto de fumar donde se haba puesto una
mesa de cartas, y me ofrecieron cosas para fumar y beber. Tom mi lugar en la
mesa en una especie de sueo. La ventana estaba abierta y la luna inundaba los
acantilados y el mar con una gran marea de luz amarilla. Tambin haba luna en
mi cabeza. Los tres haban recuperado su compostura, y estaban hablando con
facilidad - slo el tipo de charla de slangy que se escuchar en cualquier club de
golf casa. Debo haber cortado una figura de ron, sentado all tejiendo las cejas con
mis ojos vagando.
Mi compaero era el joven oscuro. Yo juego una mano justa en el puente, pero
debo haber sido mala fila esa noche. Vieron que me haban desconcertado, y eso
los pona ms a gusto que nunca. Segu mirando sus rostros, pero no me
comunicaron nada. No era que parecan diferentes; eran diferentes. Me aferr
desesperadamente a las palabras de Peter Pienaar.
Entonces algo me despert.
El viejo pos la mano para encender un cigarro. No lo cogi enseguida, sino que
se recost un momento en su silla, con los dedos en las rodillas.
Era el movimiento que recordaba cuando estaba frente a l en la granja de
pramo, con las pistolas de sus criados detrs de m.
Una cosa pequea, que dur slo un segundo, y las probabilidades eran de mil a
uno que podra haber tenido mis ojos en mis tarjetas en el momento y se perdi.
Pero no lo hice, y, en un instante, el aire pareci despejarse. Un poco de sombra
se alz de mi cerebro, y yo estaba mirando a los tres hombres con un
reconocimiento total y absoluto.
El reloj de la chimenea tocaba las diez.
Las tres caras parecan cambiar ante mis ojos y revelar sus secretos. El joven era
el asesino. Ahora vea la crueldad y la crueldad, donde antes slo haba visto el
buen humor. Su cuchillo, me asegur, haba clavado a Scudder en el suelo. Su
tipo haba puesto la bala en Karlides.
Los rasgos del hombre rechoncho parecan dislimn, y forma otra vez, mientras que
los mir. No tena cara, slo cien mscaras que poda asumir cuando quisiera. Ese
tipo debe haber sido un actor magnfico. Tal vez haba sido Lord Alloa de la noche
anterior; talvez no; no importaba Me preguntaba si l era el tipo que haba seguido
por primera vez a Scudder, y dej su tarjeta en l. Scudder haba dicho que l
ceceaba, y yo poda imaginar cmo la adopcin de un ceceo podra aadir terror.
Pero el viejo era la eleccin del lote. Era puro cerebro, helado, fro, calculador, tan
despiadado como un martillo de vapor. Ahora que mis ojos se abrieron me
pregunt dnde haba visto la benevolencia. Su mandbula era como un acero fro,
y sus ojos tenan la luminosidad inhumana de un pjaro. Segu jugando, y cada
segundo un odio ms grande brot en mi corazn. Casi me ahogaba, y no pude
contestar cuando mi compaero hablaba. Slo un poco ms podra soportar su
compaa.
'Uf! Cheln! Mira la hora -dijo el anciano-.
Ser mejor que pienses en atrapar tu tren. Bob tiene que ir a la ciudad esta noche,
"agreg, volvindose hacia m. La voz son ahora tan falsa como el infierno. Mir
el reloj, y eran casi las diez y media.
-Me temo que debe retrasar su viaje -dije-.
-Oh, maldita sea -dijo el joven-. Pens que habas dejado caer esa putrefaccin.
Simplemente tengo que ir. Puedes tener mi direccin y te dar la seguridad que
quieras.
-No -dije-, debes quedarte.
En eso creo que deben haber comprendido que el juego estaba desesperado. Su
nica oportunidad haba sido convencerme de que estaba jugando al tonto, y eso
haba fallado. Pero el anciano habl de nuevo.
Voy a pagar la fianza de mi sobrino. Eso debera contenerte, seor Hannay.
Era extravagante, o descubr alguna parada en la suavidad de esa voz?
Deba de haberlo hecho, porque al mirarle, sus prpados cayeron en esa capucha
de halcn que el miedo haba grabado en mi memoria.
Sopl mi silbato.
En un instante las luces estaban apagadas. Un par de brazos fuertes me rodeaban
la cintura, cubriendo los bolsillos en los que se poda esperar que un hombre
llevara una pistola.
-C SCHNELL, FRANZ! -exclam una voz- DAS BOOT, DAS BOOT! Mientras
hablaba vi a dos de mis compaeros emerger en el csped iluminado por la luna.
El joven hombre oscuro salt por la ventana, atraves la puerta y la cerca baja
antes de que una mano pudiera tocarlo. Luch con el viejo, y la habitacin pareca
llenarse de figuras. Vi a la regordeta de cuello, pero mis ojos estaban todos para el
exterior, donde Franz aceler sobre la carretera hacia la entrada de la escalera de
la playa. Un hombre lo sigui, pero no tuvo oportunidad. La puerta de la escalera
se clav detrs del fugitivo, y yo me qued mirando, con las manos en la garganta
del viejo, por un tiempo que un hombre poda tomar para descender esos
escalones hacia el mar.
De repente mi prisionero se rompi de m y se arroj contra la pared. Se oy un
chasquido, como si se hubiera tirado una palanca. Luego se oy un rumor muy
bajo, muy por debajo del suelo, y por la ventana vi una nube de polvo calcreo que
sala del hueco de la escalera.
Alguien encendi la luz.
El anciano me miraba con ojos ardientes.
-Est a salvo -grit-. "No se puede seguir a tiempo ... Se ha ido ... l ha triunfado
... DER SCHWARZE STEIN IST EN DER SIEGESKRONE.
Haba ms en esos ojos que cualquier triunfo comn. Haban sido encapuchados
como un ave de rapia, y ahora flameaban con el orgullo de un halcn. Un calor
fantico blanco arda en ellos, y me di cuenta por primera vez de lo terrible que me
haba enfrentado. Este hombre era ms que un espa; en su manera sucia haba
sido un patriota.
Mientras las esposas chasqueaban en sus muecas le dije mi ltima palabra.
Espero que Franz lleve bien su triunfo. Debo decirte que la ARIADNE de la ltima
hora ha estado en nuestras manos.
Tres semanas ms tarde, como todo el mundo sabe, fuimos a la guerra. Me un al
Nuevo Ejrcito la primera semana, y debido a mi experiencia Matabele obtuvo una
comisin de capitn directamente. Pero yo haba hecho mi mejor servicio, creo,
antes de ponerme de color caqui.