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¿QUÉ ES LA
ANTROPOLOGÍA?
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Martínez, Consuelo, and María N. Ojeda. Antropología: la evolución, Firmas Press, 2001. ProQuest
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12 ARTE BARROCO
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Concepto de Antropología

Son muchas las personas que creen todavía que la


Antropología es, sencillamente, una recopilación de
costumbres extrañas, ideas curiosas o artefactos exó-
ticos. Quizá haya algo de cierto en ello, pero sin olvi-
dar que la Antropología es mucho más que todo
esto.
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La Antropología se ocupa de estudios tan varia-


dos como, por ejemplo, los witotos del noroeste del
Amazonas; el intercambio del kula entre los habi-
tantes de las islas Trobriand; el podatch de los indios
de la costa Oeste del Pacífico; los sistemas de paren-
tesco entre los iroqueses o los hawaianos; los cam-
pesinos del México actual; las comunidades indíge-
nas andinas contemporáneas; el papel de las
creencias religiosas y mágicas en los pueblos de tra-
dición oral o en las sociedades actuales; la estructu-
ra del lenguaje navajo; los problemas arqueológicos
de las lenguas indoeuropeas; la distribución de los

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grupos sanguíneos entre los aborígenes australia-


nos; el comportamiento de los emigrantes; los pape-
les de la mujer dentro de los diferentes grupos
humanos... Sin lugar a dudas, lo que da coherencia
y unidad a esta diversidad temática, dentro de la
Antropología, es la preocupación incesante para
definir al hombre.
El origen de la palabra Antropología, su etimolo-
gía, viene del griego: anthropos, "hombre" + logos,
"ciencia" y, por lo tanto, su significado literal es cien-
cia del hombre.
En su búsqueda de respuestas al interrogante
¿qué es el hombre?, la Antropología trata de com-
prender al hombre y su obra en su totalidad, varie-
dad e integridad. Es decir, como organismo biológi-
co, como creador y portador de la cultura, como
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miembro de una sociedad y como protagonista de


acontecimientos históricos. Estudia el origen, la evo-
lución y el desarrollo del género humano, desde el
pasado más remoto hasta el presente y en cualquier
lugar de la tierra, tanto en su aspecto físico como
sociocultural.
La Antropología es una ciencia empírica, basada
en la experiencia humana. Formula conclusiones
generales acerca del hombre y de su naturaleza
mediante el conocimiento que le dan las observacio-
nes sistemáticas, la recopilación de datos recogidos
por todo el mundo y el estudio comparado de las

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variantes físicas y culturales que se observan entre


los diferentes grupos humanos. Es una ciencia natu-
ral y social, pues combina ambos enfoques. Pero es
también una disciplina humanística por su preocu-
pación constante por el hombre, por sus costumbres
y sus diferentes modos de vida.
Según el antropólogo A. Hoebel, hay tres caracte-
rísticas esenciales que distinguen esta ciencia:
1) El estudio del hombre y sus manifestaciones como
un todo. Pretende dar una visión "holística", global,
es decir ninguna parte de la cultura humana puede
ser entendida completa ni correctamente separada
del todo, y a la inversa.
2) El empleo del método comparativo. Para poder
establecer los principios que son generales a la
humanidad y aquellos que son específicos de deter-
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minados grupos y sociedades, el antropólogo debe


comparar el mayor número de culturas posibles.
3) El tercer rasgo que distingue a la Antropología es,
precisamente, el concepto de cultura. El hombre, inde-
pendientemente de su aspecto físico y del lugar en
que se encuentre, posee unas pautas de conducta
que ha aprendido y que son características del
grupo humano en el que vive, de la sociedad en la
que se inserta. El hombre es un ser singular en el
conjunto de la naturaleza. Sólo él posee utensilios y
otros artefactos materiales que él mismo ha creado,
técnicas más o menos sofisticadas para modificar el

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medio circundante y satisfacer sus necesidades, cier-


to grado de división arbitraria del trabajo, una orga-
nización social y política, un sistema de creencias y
ritos religiosos, así como la facultad de comunicarse
con los otros hombres a través del lenguaje. Esto es
lo que los antropólogos denominan "cultura". La
diversidad cultural y el concepto de cultura como
un todo integrado es la gran aportación de la Antro-
pología a las Ciencias Sociales.
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Objeto y campo de estudio

Como vimos anteriormente, el principal interro-


gante que la Antropología formula es ¿qué es el
hombre? Esta misma pregunta lleva implícita otras
muchas cuestiones que el antropólogo trata de resol-
ver: ¿por qué ha cambiado físicamente el hombre?;
¿por qué existe la variedad de grupos humanos si
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todos tienen un origen común?; ¿cómo se explican


las diferencias culturales y lingüisticas del hombre?;
¿por qué lo estimado como normal en una cultura
no lo es en otra?...
La Antropología estudia la más amplia gama
posible de las diversidades humanas en el aspecto
físico, en sus modos de vida, las formas de organi-
zación social y los comportamientos y creencias.
Para realizar este estudio, el antropólogo se ve obli-
gado a observar las sociedades que permanecen o
permanecieron fuera del cuadro unificador que pre-
senta la civilización occidental. De ahí la preferencia

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por las sociedades "primitivas", por las "otras cultu-


ras". Esta preferencia, sin embargo, no excluye el
estudio y análisis de las sociedades "industriales"o
"técnicamente desarrolladas" que han adquirido un
reciente interés en los estudios antropológicos.
Esta ciencia pretende establecer generalizaciones
referentes a todos los seres humanos, a la variedad
de comportamientos, vistos en todas sus dimensio-
nes. Podríamos afirmar que se ocupa exclusiva y
exahustivamente del hombre y sus manifestaciones
(obras, técnicas, modos de vida, creencias, etc.).
El vasto campo cubierto por la Antropología
general y la variedad de temas de estudio, de los
que sólo hemos apuntado una mínima parte, ha lle-
vado a una creciente especialización y división del
trabajo antropológico.
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Divisiones

Todas las disciplinas englobadas en la Antropolo-


gía general pueden agruparse en dos grandes apar-
tados: Antropología Física y Antropología Cultural.

Antropología física
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La Antropología física (también llamada, a veces,


Antropología biológica) estudia al hombre como
organismo vivo y su evolución biológica dentro de
las especies animales. Trata de contestar cómo ocu-
rrió y qué ocurrió para que el hombre se convirtiera
en un ser único en el reino animal. El antropólogo
físico tiene muy presente que ciertos atributos espe-
cíficos del género humano (amplio desarrollo cere-
bral, posición erguida, liberalización de la mano,
etc.) están íntimamente conectados con factores de
orden social y cultural. E igualmente sucede a la

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inversa: no se puede conocer la evolución sociocul-


tural del hombre separándola de su evolución bioló-
gica.
Se ocupa, principalmente, del origen y evolución
del hombre y de las diferencias físicas que se dan
entre los seres humanos, de la variación genética y
de las adaptaciones y reacciones fisiológicas del
hombre frente a los distintos ambientes.
Dentro de la Antropología física se pueden dis-
tinguir diferentes especializaciones:

Paleoantropología
Estudia la evolución humana a través de los res-
tos fósiles.

Primatología
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Estudia a los primates, grupo al que pertenece el


hombre y que incluye igualmente a los monos y a
los simios, tanto en su aspecto fósil (paleoprimatolo-
gía) como en su comportamiento (etología animal).

Antropología morfológíca
Estudia la anatomía comparada de diversos tipos
humanos, sus proporciones y su variabilidad dentro
del género humano.

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Raciología
Estudia y clasifica la diversidad de "razas" exis-
tentes entre la especie humana. Es la más antigua de
las especializaciones dentro de la Antropología físi-
ca y, en la actualidad, es objeto de fuertes controver-
sias.

Genética antropológica
Estudia los rasgos hereditarios, los genes, grupos
de sangre, mestizajes, etc. y su incidencia en la
diversidad humana.

Ecología humana
Estudia las relaciones entre el organismo humano
y el medio ambiente.
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Antropología Cultural
La segunda de las dos grandes clasificaciones
en las que se divide la Antropología, es la Antropo-
logía cultural. Se ocupa ésta del estudio y descrip-
ción de los comportamientos aprendidos que carac-
terizan a los distintos grupos humanos, y establece
comparaciones entre ellos.
Existe una tendencia, cada vez mayor, a agregar a
la expresión "cultural" el término "social", por lo que
podría hablarse de Antropología cultural-social o
sociocultural, lo que nos ilustra sobre los dos niveles

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24 ANTROPOLOGÍA: LA EVOLUCIÓN

posibles desde los que se puede considerar esta


misma realidad.
Lo mismo que la Antropología física se desdobla-
ba en varias especializaciones, la Antropología cul-
tural englobaría las siguientes disciplinas:

Arqueología
Reconstruye las culturas desaparecidas y sus pro-
cesos de desarrollo a través del estudio de los restos
materiales, con métodos y técnicas especiales y pro-
pios. Mediante esta ciencia obtenemos gran parte de
información sobre culturas desaparecidas que no
poseían escritura; y no sólo sobre sus aspectos cul-
turales, como la tecnología y la economía, los tipos
de poblamiento -es decir, aquello que se puede infe-
rir directamente de los restos materiales-, sino tam-
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bién sobre la estructura y la organización social, las


creencias religiosas, el arte, etc. -es decir, aquello que
se puede deducir de una cuidadosa interpretación
de los restos materiales que nos proporcionan las
excavaciones arqueológicas.

Lingüística
Estudia el lenguaje, sus orígenes, su desarrollo y
su estructura. El antropólogo lingüista se interesa de
forma especial por la diversidad lingüistica y por el
papel del lenguaje en las diferentes culturas. Se
ocupa de las lenguas en todos los pueblos, pasados

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¿QUÉ ES LA ANTROPOLOGÍA? 25

y presentes, y establece comparaciones entre ellos.


El estudio comparado del lenguaje entre los diver-
sos grupos humanos y el papel que cumple en sus
culturas, nos permite conocerlos mejor, así como
apreciar los procesos de transculturación, etc.

Etnografía
Es la más antigua de las disciplinas antropológi-
cas y constituye la base sobre la que se asienta la
Antropología cultural. Etimológicamente significa
"escribir sobre los pueblos" y estudia descriptiva-
mente todas las sociedades humanas. Por este moti-
vo, es la especialidad que de hecho ha reunido un
mayor contingente de información. Las primeras
etnografías proceden de las narraciones de explora-
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dores, comerciantes, misioneros o soldados asom-


brados por el contacto con pueblos y culturas nue-
vas para ellos. La etnografía proporciona los
elementos necesarios para construir la Antropología
cultural y sirve de punto de partida al antropólogo
para desarrollar posteriores investigaciones. Los
estudios etnográficos, por lo general, no entran en
comparaciones ni teorías, sino que consisten en
recopilaciones descriptivas de datos acerca de la
mayor cantidad posible de pueblos y culturas.

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26 ANTROPOLOGÍA: LA EVOLUCIÓN

Etnología
Es el estudio comparado de los pueblos, sus cul-
turas e historias, tanto pasadas como presentes. Se
diferencia de la etnografía en que busca dar explica-
ciones que van más allá de la mera descripción, pre-
ocupándose por el análisis y la comparación. Su pro-
pósito es interpretar las semejanzas y diferencias
entre las sociedades y las culturas humanas, y esta-
blecer generalizaciones sobre la humanidad. Ese
interés por el trasfondo histórico de la cultura ha
dado lugar a, que en ocasiones, se conozca a la etno-
logía como historia cultural.

Antropología social
Los etnólogos que estudian, de forma casi exclu-
siva, las cuestiones y problemas de la estructura
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social prefieren llamarse a sí mismos antropólogos


sociales. Estudian y comparan fundamentalmente
las relaciones entre las personas y entre los grupos,
así como las instituciones sociales tales como la
familia y el parentesco, los grupos de edad, la orga-
nización política, las leyes y las actividades econó-
micas. La Antropología social surgió en Inglaterra
con los trabajos de una serie de antropólogos como
Rivers, Malinowski y Radcliffe-Brown, influencia-
dos por el pensamiento sociológico de la Europa
occidental. Negaban la utilidad de la Historia para
la Antropología. La Antropología social, desde un

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punto de vista es ahistórica, mientras que la etnolo-


gía trabaja dentro del contexto histórico.
Para concluir este capítulo, consideramos necesa-
rio hacer una serie de puntualizaciones. Primera-
mente tener en cuenta que estas disciplinas o cien-
cias antropológicas ya señaladas, no sólo no son
todas las existentes sino que incluso están surgiendo
nuevas ramas científicas de la Antropología, de
carácter interdisciplinar, como el caso de la Etnohis-
toria -ciencia que se ocupa de la recuperación etno-
gráfica de culturas pasadas, a través del estudio de
documentos históricos escritos-, o el caso de la
Antropología psicológica -que estudia la relación
entre cultura y personalidad-.
En segundo lugar, observar que estas divisiones
son arbitrarias, no constituyen compartimentos
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estancos, produciéndose una constante interrelación


y deslizamiento entre las diferentes especializacio-
nes. Estas divisiones de las ciencias antropológicas
obedecen, sobre todo, a un interés por dividir el tra-
bajo dada su magnitud.
Por último, una somera aproximación del lector a
la bibliografía reseñada al final de este estudio, le
situará ante un cierto caos terminológico de las dife-
rentes especializaciones. Ello obedece fundamental-
mente a las diferentes escuelas y tradiciones nacio-
nales. El Dr. Alcina Franch ha clarificado el
problema esquematizándolo de la siguiente forma:

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28 ANTROPOLOGÍA: LA EVOLUCIÓN

América Gran Bretaña Europa


Antrop. física Antrop. física Antropología
Antrop. cultural Antrop. social Etnología

Mientras que la tradición antropológica nortea-


mericana ha dividido la Antropología general en su
doble aspecto: físico y cultural, la Escuela antropoló-
gica inglesa ha preferido hablar de Antropología
social. Por su parte, la tradición europea, principal-
mente por influencia francesa, con el término Antro-
pología ha designado lo que se conoce, en otras
escuelas, como Antropología física, denominando
Etnología a la Antropología cultural-social.
Hemos pretendido reflejar en este capítulo, sola-
mente, la división de las ciencias antropológicas más
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comúnmente aceptadas en la actualidad.

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EL DESARROLLO
HISTÓRICO DE
LA ANTROPOLOGÍA
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