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ANTROPOLOGÍA FÍSICA 103

Definición

Esta disciplina, que recibe también el nombre de


Antropología biológica y a veces incluso también
Biología humana, es uno de los dos grandes campos
de estudio en que se divide la Antropología general.
Podemos definir la Antropología física como la
ciencia natural que estudia a los seres humanos en
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su aspecto físico, como organismos biológicos, esto


es, en su origen animal. Ampliando esta definición,
la Antropología física describe, explica e interpreta
las bases biológicas de la vida del hombre, de su
variación y de su cultura.
Comparte, pues, con el resto de la Antropolo-
gía una especial dedicación al conocimiento del
Homosapiens como animal cultural. Como los demás
animales, el hombre logra adaptarse a un número
determinado de condiciones ambientales a partir de
sus propios recursos biológicos. Pero el hombre es el
único ser viviente que logra superar sus propios

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recursos mediante la cultura. El enorme impacto


que la evolución cultural supuso sobre la evolución
biológica del hombre es el postulado básico que la
une a las demás ciencias antropológicas. La varie-
dad de adaptaciones humanas a los diferentes hábi-
tats o ecosistemas es un problema común tanto de la
Antropología física como de la cultural.
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Objeto y campos de estudio

El objeto de esta ciencia es el animal humano, es


decir, nuestro origen animal y nuestra naturaleza
biológica. El antropólogo físico trata de describir y
explicar el origen y la evolución del hombre dentro
de la vida, y en particular dentro del reino animal,
así como las variaciones observables en las pobla-
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ciones actuales.
La amplia gama de investigaciones que cubre la
Antropología física puede agruparse esencialmente
en dos grandes campos complementarios:

1. La evolución humana, es decir, el estudio del


hombre como producto de un proceso evolutivo,
iniciado hace miles de millones de años y que aún
no ha concluido.
2. La variedad humana, esto es, el estudio de las
características biológicas, físicas y genéticas de las

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poblaciones humanas, tanto antiguas como moder-


nas.

Sin embargo, los intereses de la Antropología físi-


ca son tan amplios y variados que esta ciencia ha
experimentado desde la II Guerra Mundial más
cambios y especializaciones que ninguno de los
otros campos antropológicos.
En el capítulo primero hemos apuntado las prin-
cipales especializaciones de la Antropología. Pero a
éstas se han ido añadiendo otros muchos temas e
investigaciones complementarias.
Con riesgo de generalizar en exceso, intentare-
mos señalar las esferas de investigación especiales
que la Antropología física ha ido desarrollando:
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a)Estudio de las formas antiguas o fósiles del


hombre y de sus parientes más cercanos (paleonto-
logía), de crucial importancia para la evolución
humana.
b)Estudios de anatomía comparada de diferentes
tipos humanos (morfología antropológica) y clasifi-
cación de las razas en función de ciertas variaciones
anatómicas y morfológicas observables (raciología).
c) Estudio de los primates humanos y no huma-
nos (primatología) tanto en el pasado (paleoprima-
tología) como en el presente. También se pueden

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incluir estudios comparativos sobre el comporta-


miento animal y humano (etología).
d) Estudios sobre genética humana, es decir sobre
la herencia, los grupos sanguíneos, los mestizajes,
etc. y su incidencia en la variedad física y cultural
humana (Antropología genética)
e)Otro tema de análisis lo constituyen las res-
puestas adaptativas del hombre a distintos ambien-
tes (ecología humana), ocupándose de la relación
entre factores como el clima, la altitud y la distribu-
ción de recursos; la distribución y densidad de las
poblaciones humanas; y la acción de los factores
adaptativos selectivos que afectan al patrimonio
genético de las poblaciones.
f) Vinculado con el enfoque ecológico, se estu-
dian también materias como la acomodación a una
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vida permanente o itinerante en diferentes altitudes


(fisiología ambiental) y su relación con el patrimo-
nio genético.
g) Investigaciones sobre las pautas de nacimiento
de los niños, su relación con la nutrición o las rela-
ciones entre tamaño y forma corporal en el funcio-
namiento biológico y cultural (Antropología médi-
ca), incluyéndose también estudios sobre determi-
nados factores ambientales y genéticos que afectan a
la enfermedad y su tratamiento.

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Técnicas especiales

Dada la complejidad y diversidad de problemas


que estudia, la Antropología física se caracteriza
también por sus muy variadas técnicas de investiga-
ción.
El antropólogo físico ha desarrollado y adquirido
instrumentos y técnicas especiales con el fin de
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medir con precisión las innumerables proporciones


de las dimensiones del cuerpo, modelos dentales,
formas y color del pelo, color de la piel, etc. Las téc-
nicas de este tipo que se aplican al material óseo ya,
sea fósil o no, se conocen en conjunto con el nombre
de osteometría. Las especialmente aplicadas a per-
sonas vivas se agrupan bajo la denominación de
Antropometría.
La diversidad de métodos y técnicas de investi-
gación varía no obstante en función de la especiali-
zación a la que el antropólogo físico dedique su
esfuerzo, y en numerosas ocasiones esas técnicas

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son comunes con las utilizadas por otros especialis-


tas de las ciencias naturales.
El antropólogo físico interesado por la variedad
morfológica humana, además de estar familiarizado
con la anatomía y la fisiología comparada, trabaja
con una serie de datos antropométricos (aquellas
características físicas que se pueden medir) que
obtiene a través de instrumentos como el calibre, el
compás de espesor, o el antropómetro. Y a partir de
ahí utiliza índices (nasal, cefálico, etc.) y los respre-
senta en escalas de gradaciones fijas y en gráficos.
Son, con mucha frecuencia, los más experimentados
en estadística de entre todos los antropólogos y
manejan con familiaridad las matemáticas. Los índi-
ces, por ejemplo, son expresiones numéricas; así, el
índice cefálico expresa en porcentajes la relación
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entre la longitud y la anchura de la cabeza (índice


cefálico = anchura de la cabeza / longitud de la
cabeza x l00)
Los antropólogos físicos dedicados al estudio de
la relación entre la herencia y la variedad de las
poblaciones humanas comparten técnicas con gene-
tistas, citólogos y bioquímicos y otros campos de la
investigación médica. Los paleoantropólogos, ade-
más de utilizar instrumentos antropométricos que
les permiten clasificar cráneos y huesos, dependen
de las técnicas taxonómicas de botánicos y zoólogos.
Y comparten con los arqueólogos las técnicas de

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investigación (excavaciones) y los métodos de data-


ción (bien sean éstos por el método del carbono 14,
del potasio-argón o del flúor). Tienen que estar fami-
liarizados igualmente con la estratigrafía y con el
hecho de que todos los demás fósiles (por minúscu-
los que éstos sean) pueden arrojar luz sobre las con-
diciones ambientales en donde se desarrollaron sus
hallazgos (el análisis del polen o polinología es un
buen ejemplo de ello).
La creciente complejidad y variedad de proble-
mas que se le plantean al antropólogo físico en sus
investigaciones, determina que éste deba estar ente-
rado de las posibilidades y técnicas de otras muchas
disciplinas y dispuesto a acudir a otros especialistas
para la solución de sus problemas.
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Relaciones con otras ciencias

En relación con lo expuesto, y dado que el antro-


pólogo físico, además de sus propias técnicas antro-
pométricas, necesita de la ayuda de técnicas y méto-
dos de otras disciplinas, la Antropología física se
relaciona estrechamente con otras ciencias.
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En realidad, muchos de los campos en los que


trabaja no son específicos suyos, sino que son objeto
de estudio de otras disciplinas. Así, aunque temas
como la evolución, la clasificación del hombre o
cuestiones relativas a los procesos de la herencia son
problemas que atañen a la ciencia biológica general,
la Antropología física los estudia y desarrolla en el
campo específico de lo humano, por lo que a veces
se la denomina biología humana. Entre la infinita
variedad de seres que reclaman la atención del bió-
logo general, el antropólogo físico -como biólogo de
lo humano- se ocupa exclusiva y exhaustivamente

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de un único ser. Lo que verdaderamente le distin-


gue, y a la vez le integra dentro de la Antropología
general, como hemos visto, es ese interés específico
por la variación y adaptación humana con particular
referencia a la cultura.
La Antropología está relacionada con algunas
ciencias en el sentido de que no ha podido desen-
volverse hasta que esas ciencias han alcanzado cier-
to grado de madurez. Así, por ejemplo, no pudo ini-
ciarse ninguna idea verdadera sobre la edad del
hombre y de su cultura hasta que la geología pro-
porcionó una cronología o secuencia temporal con
que medirla (estratigrafía).
En este mismo sentido, la paleontología y la
zoología tuvieron que consolidarse y desarrollarse
antes de que se llegara a comprender la naturaleza
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del hombre y su posición en el reino animal.


Pero, además de esa relación, desde sus inicios la
Antropología ha estado estrechamente ligada a la
anatomía, la fisiología y otras ciencias en el campo
de la investigación médica. En este sentido, la gené-
tica ha ejercido una profunda influencia en sus
recientes avances.
Como hemos visto, el antropólogo físico depen-
de, muchas veces, de la cooperación con el geólogo
y el paleontólogo para establecer la edad de los
ejemplares del hombre prehistórico. Estas conexio-
nes que venimos señalando de la Antropología físi-

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ca con otras ciencias, persisten de forma especial con


la arqueología, como se apunta anteriormente.
Para concluir, la Antropología física posee nume-
rosas ciencias auxiliares que se integran bajo un
enfoque antropológico. Ella ha comprometido a
otros campos de investigación en su preocupación
incesante por el hombre. Sólo mediante la coopera-
ción entre los diferentes campos de investigación
podrá la ciencia avanzar.
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