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LA ARGENTINA EN LOS PRIMEROS AOS DE LA REVOLUCIN

BIBLIOTECA

de

LA NACIN

J. P.

N.

ROBERTSON

LA ARGENTINA
EN LOS PRIMEROS AOS DE LA REVOLUCIN
TRADUCCIN DE

CARLOS

A.

ALDAO

BUENOS AIRES
1916

Derechos reservados.

9 1968

OFTO^
Imp. de La Nacin.

Buenos

Aires

NDICE
PAos

CARTA 5 IV
Tormenta en Ro Janeiro. El Pampero. Msica y baile

Sociedad

de Buenos Aires.
17

CARTA XV
Expedicin al Paraguay. Preparativos de viaje a caballo. Partida para Asuncin
24

CARTA XV
Comida en Lujan, carne con
cuero.

Viaje

a Santa

Fe

29

CARTA XVI
Santa Fe y sus habitantes. Las cartas de presentacin en Sud Amrica. Mi recepcin en Santa Fe. Baos. La fatiga del viaje. ...

36

CARTA XVII
Candioti. El Estanciero de Entre Ros
43

CARTA XVIII
Pasaje de Santa Fe. A la Bajada. La Bajada de Santa Fe. Viaje de Santa Fe a Corrientes. Economa Malthusiana. Una estancia de Candioti. La perdiz grande. Avestruces. Doma de potros.

La

hierra

53

CARTA XIX
Ruta de Santa Fe a Corrientes. Los ros Paraguay, Paran y de Plata. Corrientes. Hamacas. Mujeres correntinas

la

67

CARTA XXI
Entrada en el Paraguay. Aspecto del pas. Hospitalidad paraguaya. Don Andrs Gmez. El sargento escocs. El rancho de Leonar-

do Vera.

74

CARTA XXII
Laa hormigas y sus tacurs.
El
doctor Vargas.

Proximidad

a la Asuncin.

Llegada.
82

CARTA XXIII
La Junta
ciudad y
del Paraguay. Mi recepcin. sus habitantes

Ms

del doctor Vargas.

La
89

CARTA XXIV
El mercado de la Asuncin. Pai Mbat. Llegada del barco. padre la Cerda. Doa Juana Esquivel,

El

com97

CARTA XXV
Doa Juana Esquivel. Asunto
fiesta

seriocmico.

Preparativos

para

la

campestre

106

CARTA XXVI
Fiesta en Itapa
112

CARTA XXVII
Paisaje de Itapa. Mi primera entrevista con Francia. Su rancho. Sus maneras y conocimientos. Sus intrigas polticas

120

6
CARTA XXVIII
Viaje aguas abajo

PAgs.
126

CARTA XXIX
Encargos para el Paraguay. Arreglo del carruaje. Llegada a San Lorenzo. Una seria alarma. El general San Martn. Batalla de San Lorenzo
139
149

CARTA XLVI
J.

P.

R.

contina y

concluye

CARTA XLVII
Licencia para salir del Paraguay. Audiencia importante. Francia hace digresiones sobre Sud America y la unin entre el Paraguay e Inglaterra. Encargos del Cnsul. El Cnsul y su ministro de

Hacienda

157

CARTA XLVIII
Asuncin. Relaciones amistosas con carcter de Francia. Ancdotas

los

habitantes.

Desarrollo

del

166

CARTA XLIX
Eleccin
de

Francia para

la

Dictadura

174

CARTA XXX
Regreso a
la Asuncin. El ascendiente de Francia. Arresto y destierro de don Gregorio. Intrigas de Francia. Congreso del Paraguay. Francia primer Cnsul

386

CARTA XXXI
Los jesutas
200

CARTA XXXVI
Viaje a Misiones. Pai Montiel, el cura hospitalario. Sus parroquianos. Los dos caciques. Mi recepcin en el camino. Vuelta a la

Asuncin

208

CARTA XXXVII
Los Yerbales
219

CARTA XL
Partida para Sud Amrica. Zarpando de Inglaterra en tiempo de guerra. Llegada a Buenos Aires. El general Artigas. Viaje a Santa Fe. Los artigenos. Ms de Candioti

230

CARTA XLI
Permanencia en Santa Fe.
gostas.

dada por

Los indios y sus caciques. Plaga de lan Escasez. Puesta a precio la cabeza de Artigas. Comida el gobernador. Las vizcachas. Partida para la Asuncin.
CARTA XLII CARTA XLIII

242

Viaje aguas arriba

249

Paisajes del Paran. Camalotes. Diversiones. en Corrientes. La familia de Perichon

Tigres. Desembarco
258
'

CARTA XLIV
Noticias
os.

polticas. Partida de Corrientes. Paso El cura de eembuc. Pesadilla

del

Rey. Artigue269

CARTA XLV
Camino a
la

Asuncin

280

'.. .'. iiiiiiiiiihiiiiiiiuiuiiuiiiuiiiiiiiiiihii


. :

Seor Director de

la

Biblioteca de

La Nacin

Me es muy grato poner a su disposicin las Cartas sobre la Argentina en la poca de la Revolucin de los hermanos Robertson, para ser impresas y divulgadas por la Biblioteca de La Nacin, que presta servicios tan positivos a la cultura nacional. He traducido la mayor parte de los dos volmenes publicados en Londres, en 1838, con el ttulo de Letters en Paraguay, manteniendo los nmeros ordinales del original ingls. Lo omitido no altera la ilacin y continuidad del relato y solamente importa reducir la obra a lmites ms estrechos ajustndola a su ttulo y suprimiendo todo aquello que no emane directamente de la observacin personal. Al seleccionar las cartas con este criterio, he suprimido las referentes a les viajes entre Europa y Sud Amrica, las invasiones inglesas y la historia de las misiones jesuticas, que presentan inters secundario y pue-

den estudiarse en otras fuentes. Anlogo procedimiento he adoptado con lo relativo al estado social y poltico del pas como consecuencia de la Revolucin, pues, aunque inserto al principio de la obra, a guisa de introduccin, fu escrito cuando los autores haban ya conocido gran parte del continente sudamericano y tenan de l una
visin de conjunto. La traduccin se limita a las cartas escritas, de 1808 a 1815, a medida que los autores recorran las comarcas baadas por los ros Pa-

ran y Paraguay.

8
Juan Parish Robertson, a la edad de catorce aos, seducido, como otros jvenes fogosos, por las noticia* llegadas a Inglaterra en 1806, describiendo como una Nueva Arcadia el pas conquistado por el general Beresford, se embarc en Greenock, con destino a Buenos Aires. La vspera de llegar, ya entrado al Ro de la Plata, el barco que los conduca fu detenido por un navio de guerra britnico, cuyo capitn comunic que Beresford y su ejrcito estaban prisioneros y los ingleses no tenan ms tierra que pisar en Sud Amrica que la ocupada por las tropas del general Auchmuty sitiadoras de Montevideo, ordenndoles dirigirse all y ponerse a las rdenes del almirante
britnico.

Fondeado el buque en la rada con otros cientos de barcos que esperaban en anlogas condiciones, Robertson presenci desde a bordo el ataque y toma de jBo.iBqmGsgp i3t>u3no9eno na opuarpnd '^z^d tbj All esper el resultado de la expedicin del general Whitelock y, cuando, con otros dos mil comerciantes de su nacionalidad se preparaba para trasladarse a Buenos Aires, lleg la noticia de la capitulacin, que oblig a los invasores a abandonar para siempre el Ro de la Plata en son de guerra. Desvanecidas sus ilusiones volvi a Inglaterra, en el convoy que llevaba
al ejrcito

vencido.

emigracin de la Corte de Portugal al Brasil, abri este pas al comercio libre y Robertson, en octubre de 1808, se dirigi a Ro de Janeiro con nimo de establecerse. El clima y el espectculo de la esclavitud le desagradaron y vino aqu en 1809, desde donde se encamin al Paraguay dos aos despus. Su accin en aquel pas, junto con la de su hermano Guillermo que se le uni en 1814, constituyen el tema de las cartas traducidas. Vindose obligado

La

9
Juan a regresar de Buenos Aires al Paraguay, sin trasladarse a Europa, como era su intento, para des-

empear la misin que le encarg Francia ante el Parlamento ingls, cay en desgracia con aquel tirano sombro y extrao. Fu gran fortuna que se limitase a expulsarlos de sus dominios, permitindoles
llevar consigo sus bienes.

En 1815 llegaron a Corrientes, a la sazn todava inquieta por el estado de anarqua, confusin, sangre, violencia y rapia producido por la entrega de la ciudad al poder de Artigas. Su influencia fu considerable, pues fueron los primeros en introducir el uso del dinero en las transacciones, que hasta entonces se efectuaban por simple permuta. Conocieron al irlands Pedro Campbell, desertor del ejrcito de Beresford, que establecido en Corrientes con una curtidura, haba sido convertido por la E-evolucin en caudillo temible. Lo tomaron a su servicio para pacificar la campaa, habilitaron a muchos estancieros y, ambos hermanos en Corrientes y Goya, respectivamente, emprendieron en grande escala el acopio de cueros que continuaron hasta 1820. Entretanto, en 1817, Juan se haba trasladado a Inglaterra, residiendo en Liverpool hasta 1820, cuando, en conocimiento de las victorias del general San Martn en Chile v de sus luchas por la independencia del Per, decidi retornar a Sud Amrica con la intencin de establecer casas comerciales en el primero de estos pases y en Lima. Esto le dio oportunidad de trasmontar los Andes, recorrer el Pacfico desde
Concepcin hasta Trujillo, y hacer un emprstito
gobierno peruano. En 1824 volvi a Greenock en barco propio, llevando una fortuna de 100.000 ganada en los negocios del Ro de la Plata v la costa del Pacfico. En
al

10

esta ocasin el gobierno argentino lo encarg, en unin con Flix Castro, para negociar en Londres el primer emprstito nacional, y ambos comisionados, Guillermo P. Robertson, Braulio Costa y Juan P. Senz Valiente adelantaron $ f. 250.000 para ser reembolsados con los fondos del emprstito a realizarse.

Regres al pas en 1826 para fundar la colonia escocesa de Monte Grande a que alude el general Millar en sus Memorias, sealando a Robertson como el futuro Guillermo Penn de las pampas. Pero la. guerra del Brasil y la revolucin del general Lavalle, arruinaron el establecimiento, y en 1830 el fundador parti definitivamente para Inglaterra casi en la miseria. No obstante frisar en los cuarenta aos, ingres en la Universidad de Cambridge siguiendo los cursos durante tres aos, para entregarse luego en el retiro de la isla de Wight a sus trabajos literarios hasta su muerte, acaecida en Calais en 1843. Su hermano Guillermo se le haba unido en Inglaterra en 1834 y juntos emprendieron' una serie de Letters on Paraguay-a en 1838, sepublicaciones guidas de Francia's Reign o/ etc.
:

Nuestra historia financiera menciona el nombre de los Robertson, pues Juan junto con Flix Castro, fueron comisionados para negociar en Londres el primer emprstito nacional de 1824 y los nombrados, Guillermo P. Robertson, Braulio Costa v Juan P. Senz Valiente adelantaron al gobierno $ f. 250.000, para ser reembolsados con los fondos del emprstito a
;

realizarse.

contacto con

Finalmente se retiraron a Londres, sin perder el el pas donde haban hecho fortuna, el mayor en 1830 y Guillermo en 1834. All publicaron las Letters on Paraguay en 1838, seguidas de


e r?

11

Franeia's Reing of Terror en 1839, y luego L cron South America en 1843. Las cartas sobre el Paraguay fueron publicadas traducidas (supongo que la parte relativa, a Montevideo) en 1841, en El Nacional, peridico mensual que apareca en dicha ciudad. Estos libros, actualmente muy escasos, tuvieron gran xito en su tiempo pero hoy, como tantos de la rica literatura inglesa referentes a nuestro pas, estn en poder de biblifilos o abandonados en los anaqueles de las bibliotecas. Un ejemplar de Letters on Paraguayo vino a mis manos y, cautivado por la verdad de la narracin, traduje la parte relativa a Santa Fe, y me interes tanto que, poco a poco, he rematado la agradable tarea en la forma que la presento. La descripcin de la ciudad de Santa Fe en 1812, agregndole el detalle que en sus calles asoleadas y solitarias se vean gallos de ria encerrados en grandes jaulas de madera, o simplemente atados de la pata con cuerda adherida por el otro extremo a una estaca pequea, clavada en el cordn de la spera y accidentada vereda de ladrillo, hubiera sido exactsima cincuenta aos despus. He conocido, muy posteriormente, Corrientes, Entre Eos y Paraguay pero ya sea por referencias y conversaciones odas y olvidadas, o bien (; quin sabe tobertson habit en Santa Fe la casa que hered de mi padre, no salida de la familia desde 1712) por algunas clulas de mi organismo que hayan vibrado en aquella poca, cuando recorro las pginas descriptivas de tipos y costumbres de esas comarcas, los veo surgir ante mis ojos como de una placa fotogrfica expuesta a la luz ha largo tiempo y revelada recientemente en la cmara obscura. De aqu que considere la obra de los Eobertson fundamental para explicar nuestros orgenes naci; ; !


nales.

12

Porque as como nadie se contempla a s mismo desde lejos, los que formamos parte y somos producto de un organismo social, en la sucesin del tiempo,

no podemos comprenderlo acabadamente

sin

ayuda

extraa. Se aclaran las ideas con las observaciones y descripciones, llenas de fluidez y amenidad, hechas por hombres fuertes y sanos, pertenecientes a una civilizacin superior, con la sinceridad, alegra y benevolencia propias de los aos juveniles. Las causas individules y privadas que trabajaron, como las aguas subterrneas silenciosas y ocultas, para producir la Revolucin, han sido estudiadas y expuestas por nuestros grandes historiadores pero para las nuevas generaciones, ajenas al medio en que los sucesos se desarrollaron, escapa el verdadero sentido de sus enseanzas. En la historia de nuestra independencia, el pueblo prefiere lo heroico que hable directamente al sentimiento y enardezca el patriotismo, sea por el amor al panache tan natural en el hombre, o porque, en realidad, la guerra es la florescencia de la suma de ambiciones, intereses y pasiones que imprimen el sello permanente a una nacin. No basta leer el admirable resumen, contenido en el prrafo XVIII, Captulo I, de la Historia de Belgrano por el general Mitre, acerca de las causas que contribuyeron a la formacin de la sociedad criolla y produjeron la Revolucin. Se recorren sus pginas en diez minutos pero no hay en ellas una palabra que
;
;

huelgue ni frase que no envuelva un amplio concepto, y puede agregarse, que stos pasaran inadvertidos, sin el comentario de libros como el de los Robertson que nos transportan al escenario de los sucesos, describindonos el aspecto del pas y las costumbres sencillas de los habitantes. Monopolio comercial de Cdiz, aislamiento legal

B iiHfflHinmiiiimn

13

de las antiguas colonias entre s y con la metrpoli, son palabras que muy pronto se dicen o se escriben pero no se aprecia la extensin de su significado sino con datos anecdticos de la vida cotidiana que graben en la mente la magnitud del concepto que encierran. Por ejemplo, tengo en mi poder una escritura pblica extendida en 1734 en la Concepcin del Cuzco, en que consta que Antonio Candioti y Mujica (padre del Francisco Antonio, amigo de los Robertson) y Toms Andrs Vrela compraron, en Lima, a Francisco Derbao dos memorias de gneros de Castilla por $ f. 86.000. El precio fu abonado al vendedor mediante la cesin de crditos, por igual cantidad, reconocidos en favor de los compradores por varias personas residentes en el Per. As, no era solamente el largusimo viaje para transportar a lomo de mua las mercaderas, recargadas de 500 600 % de su costo originario, con el flete desde Puerto Cabello, a travs del continente, sino que los metales preciosos amonedados o en especie no podan pasar al sur de Potos. Contra estas trabas legales impuestas al comercio trabajaba por gravitacin natural el puerto cerrado de Buenos Aires, mediante el contrabando, hecho primero al abrigo de la trata de negros y luego, perfectamente organizado por los portugueses de la Colonia. El pas vivi siglos con este absurdo sistema, y la creacin tarda del Virreinato para hacer frente a las guerras con Portugal, dio mayor importancia a su Capital desviando hacia ella las rutas comerciales del continente con el clebre auto de Ceballos en 1777 permitiendo el comercio de Buenos Aires con todos los puertos de la metrpoli. La luz que vena con el comercio era escasa y no se difunda en los vastos desiertos del interior sino

14

muy amortiguada. No creo que hayan influido en la revolucin argentina la independencia de los Estados Unidos o la Eevolucin francesa, porque ambos sucesos, grandes como fueron, eran desconocidos para una masa analfabeta, no domada por otra fuerza que el pavor religioso. No se admitan libros ni prdicas liberales y haba echado tales races el sistema, que mucho despus de la independencia, Gelabert, el cura de Santa Fe, apostrofaba en pblico desde el pulpito a un padre de familia por tener y leer la Moral Universal de Holbach, y el mismo, ascendido a obispo, lanz, en 1867, la excomunin mayor contra todos los que haban sancionado y acataran la ley del matrimonio civil, promulgada bajo la administracin de Oroo, conteniendo una serie de maldiciones propias de las edades brbaras. Las peregrinaciones del general Miranda por las Cortes europeas buscando apoyo para independizar las colonias espaolas, idea acogida por el ministro britnico Pitt, no tena eco en el Ko de la Plata. Lo prueba la conversacin de Belgrano (hombre de letras educado en Salamanca) con el prisionero general ingls Craword, cuando el primero admita, sin dificultad, que el pas no estara, maduro para la independencia antes de un siglo. Fueron en realidad los ingleses, durante un ao de permanencia en el Plata, quienes desempearon el papel de Mefistfeles en el poema de Goethe, esEritis sicut cribiendo en el lbum del estudiante Deus bonum et malum scientes. Ellos instalaron logias masnicas que los ponan en estrecha relacin con los nativos, e hicieron activa propaganda en favor de la independencia, imprimiendo nuevos rumbos a las energas dormidas en los criollos hasta ser despertados por la victoria.
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15

Auchinuty e-scriba aLa opresin de la madre paha hecho ms ansioso en los nativos el anhelo de sacudir el yugo de Espaa y aunque por su ignorancia, su falta de moralidad y la barbarie innata de sus inclinaciones sean completamente incapaces de gogemarse por s mismos, quisieran seguir los pasos de los norteamericanos erigiendo un estado indepen-"
tria

diente.

Los argentinos, pues, se sintieron renovados y Saavedra fu el primero que, dirigindose a los Patricios, proclam la igualdad de criollos y peninsulares. En los funerales celebrados en Santiago de Chile por los cados en Buenos Aires en defensa de su patria, apareci una inscripcin que empezaba
aMilitibus argcntinisn es decir, a los guerreros argentinos, nombre olvidado desde los remotos tiempos de Barco Centenera y Ruy Daz de Guzmn. Las grandes fuerzas determinantes de las acciones colectivas son los sentimientos que despus el pensamiento abarca y les da formas. El sentimiento generador de la Revolucin fu sealado con perspicacia aTienen tal por Azara, citado por el general Mitre idea de su igualdad, que aun cuando el rey acordase ttulos de nobles a algunos particulares, ninguno los considerara como tales. El mismo virrey no podra
, :

conseguir un cochero o lacayo criollo. Existe una especie de alejamiento o ms bien dicho, aversin decidida de los criollos hacia los europeos y el gobierno espaol. Esta aversin es tal que la he visto reinar entre el hijo y el padre, entre marido y mujer, cuando unos eran europeos y otros americanos. Que cualquier argentino examine el fondo de su corazn y
aquilate la verdad de estas palabras. Se las puede recordar porque, para celebrar el centenario de la declaracin de nuestra independen-


cia,

y olvidando que la constitucin asigna al gobierel cuidado de las relaciones exteriores, se intenta rendir homenajes populares a Espaa. Homenaje por qu? Por haberla vencido? No sera serio ni noble. Menos se concibe que sea un reconocimiento de trescientos aos de opresin, atraso y obscurantismo, o de que hayamos venido a la vida nacional de un siglo atrs en civilizacin. Que sean bien venidos los espaodes, como todos los hombres del mundo que quieran vivir al amparo de nuestras leyes pero Espaa jams. Los individuos como las naciones tienen una razn de ser y una ruta marcada de que no pueden apartarse sin perder su personalidad. Las cartas de Robertson hacen revivir escenas pasadas que demuestran el estado de una sociedad patriarcal, ignorante, sencilla y pobre. Si agrego mis recuerdos personales de haber aprendido las primeras letras con una buena mujer, doa Jacinta Zabroso, mediante retribucin mensual de dos reales bolivianos y luego ingresado en la nica escuela primaria de Santa Fe donde funcionaba vivamente una regla negra y cilindrica para hacer entrar la letra a golpes de palmeta, aparece el enorme camino andado para llegar a nuestra actual civilizacin. El homenaje brota espontneo pero exclusivamente para los proceres de la Revolucin y para los hombres cultos y representativos de la segunda independencia, la que desmoron al sistema colonial en 1820, de cuyas ruinas naci una democracia inorgnica que, pasadas dolorosas luchas intestinas, se model en 1853, fu afianzada en 1862 y definitivamente consolidada en 1880. Me subscribo de Vd. afectsimo s. s.

no federal

Celos A. Aldao.

17

CARTA XIV
Al seor J. G.

Tormenta en Eo Janeiro. Buenos Aires.

El Pampero. Sociedad Msica y baile.


Londres. 1838

Poco despus de haber presenciado


del

el espectcuJ'

desped sin pena de Ro de Janeiro. Xo me agradaba el clima ni la gente, y pronto encontr que toda la fertilidad y belleza con que la Naturaleza ha formado aquel suelo compensaban con creces los muchos desagrados producidos por la ciudad sin atractivos y sus insociables ciudadanos. El desenvolvimiento de los sucesos polticos haba

Campo

de Santa

Ana

(1),

me

El campo de Santa Ana es una enorme y (1) amplia plaza inconclusa en los suburbios. Es una especie de campo comunal cubierto de verde grama menuda. All todos los domingos y das de fiesta, multitudes de diez o quince mil negros acuden para divertirse y recrearse. Es curiossima recreacin y brinda tan singular espectculo

de hilaridad, alboroto y confusin africanos, como quiz se presente en ningn otro pas, fuera de frica. J. P. R. Carta XIII.

no

ARGENTINA.

18

abierto nuevamente el Ro de la Plata al comercio libre y me consider feliz en aprovechar una propuesta favorable que se me hizo para trasladarme a Buenos
Aires.

La tarde antes de embarcarme, presenci un espectculo esplndido. Regresando a la puesta del sol, desde la bella Baha de Botafogo para alistarme e ir a bordo la madrugada del da siguiente en que mi buque deba hacerse a la vela, fui sorprendido en el camino por la ms violenta tempestad. Las nubes repentinamente se condensaron en una masa densa y
tenebrosa de vapor negro y descendente. El relmpago asomaba en el horizonte y el hueco murmullo del trueno haca rodar su profundo y portentoso sonido sobre toda la ennegrecida bveda del cielo. El aire estaba bochornoso y pesado y todo indicaba la proximidad de una gran tormenta. Yo cabalgaba con la esperanza de escapar a sus furores pero antes de llegar a Ro, se abrieron las cataratas del cielo y derramaron en un solo poderoso torrente las aguas impetuosas. El trueno estaaba con estrpito creciente y el relmpago era ms ramificado y vivido en sus resplandores. Mi caballo, tembloroso y asustado, se empac breves momentos en el camino y atropello un seto vivo para guarecerse. No haba casa cercana y la tormenta, presentando por momentos aspecto ms terrible, pareca haber decidido enfurecerse para siempre. El fulgor del relmpago ahora iluminaba toda la atmsfera, excepto en intervalos tan cortos que hacan, al mismo tiempo, espantoso, y sublime el paso de la luz a la obscuridad. Mi impresin en cada transicin era de haber enceguecido de repente, mientras el estrepitoso y constante rugido del trueno era tal que habra anunciado el estallido de la guerra en el cielo.
;
;


Quien nunca baya

19

tormentas tropicales tiene

visto

limitadsima idea de su fuerza irresistible. Esa tarde pareca que estaban por caducar las leyes ordinarias de la Naturaleza. Yo espoleaba, sin embargo, mi casi frentico caballo y llegamos finalmente a la ciudad. All se present un espectculo del todo nuevo para m. Las calles, con excepcin de la Ra Direita, son estrechsimas y los caos para descargar los techos se proyectan por ambos lados casi hasta encontrarse en media calle. El caso es que cuando cae lluvia muy
copiosa, las aguas de estos caos se unen y forman arcos como de cristal, a lo largo de toda la va. Estos arcos lquidos, cuando yo pasaba debajo, eran iluminados y bruidos por los vividos relmpagos, y toda la ciudad pareca que fuese morada de genios, con
cristal transparente e iluminaciones de fuego elctrico. Al romper el da, la maana siguiente, flotbamos mansamente fuera de la baha con la brisa de tierra porque as como hay una brisa de mar, que generalmente entra al puerto todas las tardes, tambin hay otra de tierra en la madrugada, durante una o dos horas. Si no fuera por ellas, especialmente por la vespertina, la vida en Ro sera imposible. A menudo he observado con ansia su llegada y, cuando la he visto venir encrespando levemente la baha, y sentido su primer aire refrescante abanicando mi cuerpo afie-

techumbre de

brado, he experimentado la transicin ms deliciosa sensacin tan grata que constituye uno de los lujos mayores que el clima proporcione. Llegamos frente a la desembocadura del Plata en siete das y calculbamos fondear en Buenos Aires dos das despus. Pero encontramos uno de esos huracanes que llamado pamperos ventarrones del sudoeste soplan sobre las llanuras interpuestas entre los An;

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des y el Ro de la Plata. Nos forz a salir mar afuera y no alcanzamos nuestro puerto de destino sino en veintids das, en vez de los nueve que nos prometamos. La furia de estos, huracanes, mientras duran, es increble. No domado jx>r ninguna resistencia en su carrera, el viento barre cientos de leguas de terreno nivelado y frecuentemente, al llegar al Plata, deja descubiertas algunas millas de las riberas arenosas en su margen occidental. Recuerdo que en 1811-1812, se retir el agua del ro frente a Buenos Aires y aunque el Plaita tiene all treinta millas de ancho y la marea rara vez retrocede un cuarto de milla, sin embargo la playa qued descubierta en ms de seis y los porteos enviaron artillera para atacar un barco de guerra espaol que estaba encallado a aquella distancia aproximada de la ciudad. Haba sido dejado en seco a consecuencia de la bajante extraordinaria producida por el pampero. Despus que ste hubo amainado lo bastante para permitir que las aguas volviesen a su cauce natural, stas se precipitaron con celeridad torrencial. Varias personas que caminaban por la playa se ahogaron, imposibilitadas de escapar al mpetu abrumador con que volvi la marea.

Fu buena fortuna, en llegando a Buenos Aires, encontrar all establecida una persona que yo haba conocido en Montevideo y que, por este motivo, se consider obligada a llevarme a su hogar y alojarme en su propia casa. Recin casado en una interesante familia de nombre Castellanos, y viviendo con su esposa y dos preciosas cuadas (una casada con un capitn de navio espaol) formaban un lindsimo grupo familiar. Nada hubiera sido ms agradable o til que esta iniciacin porque mientras yo, de esta manera, despus de seis meses de destierro de la sociedad femenina era nuevamente admitido a ella, hice rpidos
;

21

progresos, con nuestro trato diario, en el idioma espaol, y tuve oportunidad de conocer la mayor parte de las mejores familias. Fui presentado al virrey Liniers, cuya estrella visiblemente palideca. Tena las riendas del gobierno muy flojas, bajo el control de la Audiencia y del Cabildo mientras la entonces famosa Madama 0' Gorman era arbitro nico de sus asuntos domsticos y dispensadora de sus favores. Cisneros haba sido ya nombrado por la Corte de la vieja Espaa para suceder al vencedor de Whitelocke. Entretanto, se daban las ms esplndidas tertulias por Madama y vi congregadas noche a noche, en su casa, tales muestras de belleza v viveza femenina, que hubieran suscitado envidia o impuesto admiracin en los salones ingleses. Las porteas con razn se jactan entre ellas de mujeres muy encantadoras, quizs ms pulidas en la apariencia y maneras pero exteriores que en gustos altamente refinados tienen tan buen sentido, penetracin y viveza, de haceros dudar si no sean mejores tales como son que lo seran ms artificialmente enseadas. Tienen seguramente poqusima afectacin u orgullo y no puede ser educacin muy defectuosa la que excluye, en la formacin del carcter femenino, dos condiciones tan odiosas. Pasando un da por el convento de Santo Domingo, llam mi atencin una de las torres, en que vi claramente pintadas gran nmero de balas de can de todo tamao. Es posible observ a la seora de Torrents, en cuya compaa caminaba, que tantos tiros hayan hecho blanco en la torre sin derribarla? Xo. no, replic, dos o tres pegaron all, pero los frailes han pintado todas esas para hacer creer que las balas de vosotros los herejes no derriban torres catlicas. Y el vulgo lo cree. Pero las damas, aunque no
;

22

seamos soldados, sabemos algo ms porque ved lo que vuestras balas han hecho en Montevideo. Por mi parte creo que ninguna religin razonable tiene nada que ver con plvora y balas. Haba cierto tono amable, y aun un giro de cumplimiento, en estas palabras, evidentemente dirigidas a paliar el pesar que mi bella compaera imaginaba se asociase en mi mente con la derrota de Whitelocke y la ostentacin bombstica con que haba sido conmemorada por la piadosa superchera de los dominicos.

La gran fluidez y facilidad observable en la conversacin de las porteas deben atribuirse, sin duda, a su temprana entrada en sociedad y a la costumbre casi cotidiana de congregarse en tertulias por la noche. All la nia de siete u ocho aos, est habituada a manejar el abanico, pasear, bailar y hablar con tanta propiedad como su hermana de diez y ocho o su mam. Y este constante mtodo de enseanza prctica, en la extensin que alcanza, vale ms que diez aos de escuela para la formacin del carcter y conversacin, delicados, naturales y agradables. En cuanto a los bonos mores de las seoritas, las seoras creen que estn ms seguras bajo la vigilancia materna. Las hijas, en consecuencia, cuando por primera vez visit Buenos Aires, nunca se vean sino en compaa de las mamas, o de alguna parienta o amiga casada. Las solteras no podan salir de paseo sino en compaa de casadas. Caminaban en fila, una atrs de otra, con el paso ms fcil, gracioso y, sin embargo, dignificado que imaginis. Luego el carioso saludo con el corts v elegante movimiento del abanico no era para olvidarse ni para ser imitado.
La mam
traba con
el

iba siempre detrs. Si un amigo se enconpequeo grupo de familia, le era perrni-

23

tido sacarse el sombrero, dar vuelta, acompaar a la nia que ms le gustase y decirle todas las lindas co-

pero no haba apretones de sas que se le ocurriesen mano ni ofrecimientos del brazo. La matrona no se cuidaba de oir la conversacin de la joven pareja se contentaba con ver que no se produjese ninguna impropiedad prctica o indecorosa familiaridad. Lo mismo suceda si visitabais en una casa. La madre se
;

apresuraba a entrar en la sala y permaneca presente con su hija durante toda la vista. Para reparar esta pequea restriccin, no obstante, podais decir

que gustaseis junto al piano, en la contradanza o mejor, durante el paseo. Aun cuando estas son todava las reglas generales de la sociedad femenina en Buenos Aires, se han modificado grandemente y continan modificndose, por el trato y casamientos con extranjeros. Las costumbres y maneras francesas e inglesas gradualmente se mezclan con las del pas, particularmente en las
lo

clases superiores. La msica es muy cultivada. Siempre hay una dama en todas las casas que puede ejecutar muy bien todos los tonos requeridos para el minu, el vals y la

contradanza. Y cuando las norteas bailan, es con una graciosa compostura y suelta elegancia, mucho mejores que el trmino medio obtenido en este pas, en cuanto yo sepa, de cualquier sistema de educacin en escuelas de baile. Vuestro, etc.
J.

P. K.

24

CAKTA XV
Al seor J. G.
Expedicin
al

llo.

Paraguay. Preparativos de viaje a cabaPartida para Asuncin.

Londres, 183S

Os he bosquejado brevemente la sociedad femenina de Buenos Aires y omito ahora mencionar la de


;

me he referido a ella en alguna de las cartas precedentes y ha sido descripta como parte ligeramente modificada de la gran familia sudamericana. Dejando atrs Buenos Aires, por el momento mi objeto es conduciros conmigo a una regin remota y muy poco conocida la Kepblica del Paraguay. Hasta aqu nuestro bosquejo de Sud Amrica, especialmente de Buenos Aires, puede considerarse como prlogo necesario al interior del Eo de la Plata pues aparte de que sus provincias se designaron un tiempo con el nombre genrico de Paraguay, creo que la manera quizs vaga en que hemos intentado proporcionaros una vislumbre del Nuevo Mundo, prihombres, porque ya

25
fu bajo el dominio de la vieja Espacmo ha sido modificado y est mola Revolucin, os habilitarn mejor para comprender la cuestin en conjunto y apreciar las acciones y aventuras personales que nos proponemos suministren ilustracin ms detallada del tema ge-

mero,

tal

como

a, y, segundo, dificndose por

neral.

Lo que en adelante hemos de decir, tendr relacin ms inmediata con la aislada provincia, o mejor dicho, Repblica del Paraguay, como hoy se distingue de las otras provincas del Ro de la Plata pero, como hay gran distancia que salvar para llegar a
;

Asuncin y como hay alguna novedad, tanto en modo de hacer la jornada como en las cosas que
;

el

se

encuentran por

el

camino, intentar en primer lugar

describiros stos.

La expedicin que emprend al Paraguay fu comercial y el buque fletado con este propsito, una vez provisto y cargado con todo lo necesario, comenz en diciembre de 1811 la engorrosa navegacin del ro Paran. Tena que navegar mil doscientas millas, alternativamente a vela y espa, contra la corriente de tres millas por hora y como no se esperaba dura.nte la estacin de verano (diciembre all es la mis; ;

del esto) que hiciese el viaje en menos de tres meses, mientras yo poda recorrer la misma distancia a caballo en quince o diez y seis das, resolv ir por tierra. Me despoj de los vestidos de ingls, endos una chaqueta liviana, oculta por el ponchillo mezcla de hilo v algodn tejido en el pas. La ligereza del material me mantena fresco, mientras lo cerrado de la trama y la posicin suelta en que colgaba, me libraban de la lluvia. Mi ponchillo era ms aue eso, pues serva de colcha por la noche y de toldo sobre mi

msima mitad

26

cabeza cuando me sentaba a comer o dorma siesta durante el calor del da. La siguiente y ms visible parte de mi vestido, era un enorme sombrero de paja con la amplitud gircular de un gran quitasol. Rodeaba mi cintura un ancho cinto de cuero prendido al frente con un gran botn. A un lado del cinto estaba mi trinchante protegido por una vaina curiosamente labrada y en el opuesto metido un par de pistolas. Una faja de seda carmes en derredor de mi ropa inferior la sostena y un par de suaves botas fuertes, armadas con espuelas de plata, cuyas rodajas tenan cerca de una pulgada de dimetro, completaban mi atavo de viajero. El apero del caballo era tan adaptado al pas como mi traje. La silla de caza estaba substituida por el lomillo, especie de albarda, puesto encima de una gran carona de suela que cubre todo el lomo y las ancas, y hecha con el objeto de impedir que el sudor llegue a la matra o parte superior del recado. Sobre el lomillo se coloc una jerga en varios dobleces para blandura del asiento y, encima de todo, para procurar fresco, un sobrepuesto, pieza de cuero fuerte pero finamente
;

trabajado. El lomillo estaba asegurado al caballo con fortsima cincha de argollas, estirada por correones y que aguanta cualquier fuerza cuando se requiere ajusfar los mltiples accesorios. La matra iba asegurada con una sobrecincha de vistoso tejido. Tal aparato debe ser engorroso pero no pudiendo conseguirse cama en la campaa, el apero susceptible de transformarse en cmodo lecho es conveniente en sumo grado. El freno usado es el comn espaol, con riendas y cabezadas trenzadas por los indios pampas en un estilo combinado de ligereza y fuerza que sorprendera a algunos
:


viente,

27

de nuestros mejores fabricantes de ltigos. Mi sirgaucho completo y antiguo correo, estaba equipado menos primorosamente pero de la misma manera que yo, con la sola diferencia del sombrero. Nunca he visto sombrero ms chico que el suyo ni ms grande que el mo. Luego sus botas haban sido sacadas de las patas de un caballo y sus espuelas eran de hierro. Su poncho y recado eran ordinarios y tristemente
deshilacliados.

Denunciaban

el

hombre acostumbrado

a trabajo duro y corta paga. Llevaba atrs, colgados del recado, unos chifles llenos de aguardiente y en la cabezada delantera una bolsita con algunos bizcochos v sal. Tena al costado izquierdo un sable grande y

herrumbrado, y al derecho un no menos herrumbrado trabuco y de este modo l estaba equipado. Por
i'iltimo vena el postilln, todo andrajos, descalzo, cubierta la cabeza con un gorro viejo que pareca recogido de la basura, del que asomaban largos y enmaraados cabellos, chaqueta y poncho rotos, chirip liado, a modo de kilt escocs, con un par de no superlimpios calzoncillos aguaitando por debajo. Arroj mi maletita atrs de su recado y at con dos tien-

que contena mi guardarropa porttil. Vindonos a mi sirviente y a m ya montados, el bribonzuelo del gua (pues era un muVamo-nos, chacho) dijo, con tono de interrogacin Seor? Respond: Vamos, y los tres, espoleando los caballos poco despus de romper el da, tomamos al galope corto por las silenciosas y en esa hora desiertas calles de Buenos Aires, en marcha para Asuntos las extremidades de lo
:

cin.

Tena cartas de recomendacin para la mayor parte de la gente de las ciudades que se hallan en el camino y con la fluctuacin del viajero inclinado a nuevos descubrimientos y del especulador que va a vi:


sitar el fabuloso pas

28

de El Dorado con el placer primer ingls que se haba lanzado a explorar las regiones del Paraguay y conocer su capital, Asuncin, me sent liviano como pluma y me

adems de

ser el

pareca cabalgar rpido como Vuestro, etc.

el

viento.

J. P.

E,

29

CARTA XV
Comida en Lujan, carne con
cuero.

Viaje a

Santa Fe.

Londres, 1838

Al final de la primera jornada encontr que habamos recorrido sesenta y tres millas y pasado por tres aldeas, San Jos de Flores, Morn y Lujan. Habamos cambiado cabalgaduras en chozas miserables llamadas postas, cuatro veces y haba comido en compaa del cura y los frailes de Lujan. Esa comida fu el nico rasgo saliente de aquel
;

da.

sido eficazmente recomendado al cura, oportuno organizar una fiesta en honor mo, a la que fueron invitados el Gobernador y los tres frailes del lugar. El da era excesivamente caluroso y tanto el Gobernador como yo fuimos invitados a despojarnos de nuestras chaquetas, no estando ambos vestidos con ropa ms de etiqueta. El cura se sac la sotana y los conventuales aflojaron sus amplios hbitos. Encontr que todo este preparativo para asegurar la comodidad en la comida, no era menos necesario, pues el primer manjar puesto sobre la mesa
ste crey

Habiendo

30

era una enorme olla podrida, en una enorme fuente de barro que despeda masas de vapor de su contenido variado y casi bullente. Sans ceremonie y a pesar del calor, todos los comensales se aproximaron a la olla y comieron en comn sacando cada uno el sabroso bocado que ms apeteca. Solamente el Gobernador y yo tenamos platos pero pareca que a l le gustaba ms comer directamente de la fuente y yo, no deseando singularizarme, segu su ejemplo. Detrs de nosotros estaban de pie dos sirvientes mulatos y una negra sin ms sobre la camisa que una enagua ceida a la cintura. Estos sirvientes estuvieron con los brazos cruzados hasta que la olla haba casi desaparecido. Luego entr la celebrada carne con cuero o carne asada en la piel del animal, y que ningn ingls haga alarde de su roastbeef sin haber gustado previamente ese
; ;

manjar. La verdadera carne con cuero (y la del cura luj aero era excelente) consiste en el costillar, cortado con cuero y todo, de una ternera gorda. Puede pesar, cuando se sirve, alrededor de veinte libras, y asndose en el cuero, es natural que todo el jugo de la carne se conserve. El animal, junto a una parte del cual estbamos agrupados, haba sido matado aquella misma maana, y sin embargo, su carne era tierna y muy sabrosa. La carne con cuero es en conjunto uno de los platos ms exquisitos que se pueda gustar. Fu atacada y demolida como lo haba sido la olla podrida y los sirvientes entonces cambiaron platos tras platos como lo haban hecho antes. Aves asadas o hervidas, picadillos y guisados siguieron en rpida sucesin. Luego vino el pescado, que los espaoles sirven al final, y abundancia de confitados, leche y miel. Tal comida, tan rpidamente despachada y por tan poca gente, yo no lo haba
;

31

vislo en ninguna de las que asist en Buenos Aires y aunque confieso que mi larga cabalgata me habilitaba para hacerle pleno honor, debo ceder la precedencia a los frailes, al cura y al Gobernador. Ciertamente comieron cuatro veces ms que yo, y en su conversacin dieron demasiada importancia a mi falta de apetito. Despus de la comida fumamos y dormimos la siesta. A la tarde prosegu mi viaje con la bendicin del cura y un sentimiento de cordial gratitud por su cortesa y generosa hospitalidad. Lujan es un lugar pobre y casi desierto, con trescientos habitantes ms o menos. Tiene cabildo, una linda iglesia y espaciosos departamentos, dispuestos en forma cuadrangular, para los eclesisticos. Viajar en la Pampa y las privaciones a ello inherentes se conocen bien ahora (porque todo es desdicha, menos la velocidad con que se avanza sobre el terreno) y por eso no me detendr en relatar mis jornadas hasta Santa Fe. Las postas, con pocas excepciones, son todas iguales, simples ranchos de quinchos, imperfectamente techados de paja, muy sucios, con pisos de barro, y dos o tres nios chillones tendidos sobre cueros secos crneos de vacas se usan como sillas. Hay un cuarto apartado, no tan confortable como la construccin principal, destinado a los pasajeros y una ramada abierta a todos los vientos, de cuatro pies en cuadro, sirve de cocina. Lo nico que se ve cocinar all es un poco de agua hirviente para el mate y un trozo de asado para la comida. Pocas gallinas vagabundas se ven picando carroa alrededor del rancho y hay siempre a corta distancia un amplio corral de palo a pique para encerrar caballos y vacunos. Junto al corral mayor hay otro ms pequeo para la majada de ovejas que el maestro de posta siempre cuida. Cuan;


llos,

32

do se llega a uno de estos ranchos para mudar cabados peones jinetes van en busca de la tropilla que anda paciendo. A veces la encuentran en diez minutos, otras ni en media hora y si el tiempo es nebuloso, como suele suceder a menudo en invierno, uno debe contentarse no raras veces con esperar dos o tres horas para conseguir su objeto. La tropilla, generalmente compuesta x)r doscientos o trescientos caballos, es arreada al corral y las bestias necesarias para los viajeros son enlazadas y luego enfrenadas. Siendo en seguida llevadas a la puerta de la posta, se procede a la larga y compleja operacin de ensillarlas. En el rancho donde pasamos la primera noche, llamado la posta de Rojas, mataron un cabrito, lo cocinaron para nuestra cena y nos alojaron gratis. Cuando, antes de partir por la maana, reconvine al maestro de posta e insist en que debiera recibir el pago de sus servicios, se mostr ofendido y dijo muy enfticamente que tal era la costumbre del pas, cualquiera que fuese en el mo. Quera que se pagase solamente por los tres caballos el mo, el de mi sirviente y el del postilln segn la tarifa usual de tres peniques por tres millas cada uno y con libertad de correr tanto como se quiera. As es que por un recorrido a hacer de quince millas, por una noche de alojamiento y la cena, por tres caballos y un postilln, todo lo que hube de pagar fueron siete reales y medio, o sean tres chelines y nueve peniques. El postilln no exige remuneracin para s y, con todo, est deseando galopar a razn de trece o catorce millas por
;

hora.

Comprese

el

gasto de este
:

modo de

viajar

con

lo

que sucede en Inglaterra

33
Los
por milla 10 i/ d 2
caballos cuestan ls. 3d ergo, tres ls,
;

esto por quince millas monta Al postilln se le deben 4s (ms que todo nuestro gasto) Y apenas se obtiene cama y cena para uno y el sirviente por menos de 7s. 6d. con 2s. 6d. a los sirvientes

18
4

10

Lo que es aproximadamente doce veces ms de lo que cuestan las mismas cosas entre Santa Fe y Buenos Aires. Es cierto que todo es mejor en Inglaterra pero se comprende que los sudamericanos tengan derecho a esperar que sea doce veces mejor y la cuestin de superioridad relativa puede slo y honradamente comenzar, segn que la diferencia en el gasto haya sido pagada en la misma proporcin. Siento tener que observar que la primitiva costumbre de. no cobrar al viajero por comida y alojamiento, aunque invariable en la poca a que me refiero, 1811-12, no existe ms. El aumento de los viajes, el incremento del trato con extranjeros, las crecidas y crecientes necesidades, la codicia, estn rpidamente acercando al maestro de posta de las Pampas (sin ninguna mejora de la tarifa establecida para los pasajeros) a los principios v prctica de mister Boniface en el camino de Bath. Tales son los viajes en la Pampa. Para qu decir nada sobre los caballos salvajes y los feroces insectos? Sir Franci Bond Head, gobernador del Ca;
;

AEGETINA.

34
nada, ha agotado estos temas
libro?
;

y quin no ha

ledo su

levant en la maana de mi segunda jornada pero, no obstante, anduve noventa millas. Al siguiente da hice otras tantas y da y medio despus llegu a Santa Fe. La distancia total entre Santa Fe y Jtfueuos Aires es de 340 millas, que recorr en cuatro das y medio. El correo regular la

Me

un poco envarado

hace en tres das y medio. Considrese ahora la extensin del pas que haba atravesado y pregntese qu es lo que vi en todo su largo y ancho. Despus de abandonar Lujan, vi dos miserables villas, Areco y Arrecife vi tres pequeos pueblos, San Pedro, San Nicols y Rosario, cada uno con 500 600 habitantes vi un Convento llamado de San Lorenzo, que albergaba treinta frailes y vi tambin ranchos de barro. Vi cardos ms altos que un caballo con jinete aqu y all pocos trozos de algarrobo pasto alto, innumerables ganados, alzados y mansos gamas y avestruces retozando en la llanura vizcachas barbadas saliendo en grupos, al caer ahora el sol, de las mil cuevas que corta/n el campo las zumbantes perdices volando de entre las patas de mi caballo y luego el caparazonado armadillo apartndose aprisa del camino. De cuando en cuando se presentaba a mi vista el esplndido Paran. La poblacin del Rosario est situada sobre una alta barranca a pique que domina el ro, pero su ancha y difana superficie no era interrumpida por ningn barco sus magnficas aguas corran con toda majestad, pero con todo el aislamiento de la Naturaleza, por que aqu el hombre ha abandonado a ella casi todo. Vi una corriente de dos millas de ancho y diez pies de profundidad en el sitio que yo reconoc y ese lugar estaba a ciento ochenta millas de la boca en
;
; ; ; ; ; ;
:


el

35

No hay catarata que navegacin no hay salvajes que pretendan interrumpir el trfico o que sea necesario arrojar de las orillas. La tierra en ambas mrgenes es tan frtil como la Naturaleza puede hacerla y no ofrece dificultades de piedras o bosques para ararla. El clima es de lo ms saludable y el suelo ha estado en posesin tranquila de una potencia europea durante trescientos aos. Sin embargo, todo era silencio como la tumba. Al considerar rpidamente estas circunstancias, la inteligencia se abisma al contemplar todo lo que el hombre ha dejado de hacer, all donde la Naturaleza le dijo tan claramente lo mucho que l podra haber hecho. Vuestro, etc. J. P. E.
Plata y dos mil de su origen.
la
;

impida

36

CARTA XVI
Santa Fe y sus habitantes. Las carta* de presentacin en Sud Amrica. Mi recepcin en Santa Fe. Baos.

La fatiga del viaje.

Londres, 1838

Santa Fe est situada a orillas de un afluente del gran ro Paran, llamado el Salado, que nace en latitud sur 24 30' cerca de Salta, capital de la ancha provincia del mismo nombre. El Salado la riega toda entera y corriendo sus aguas al travs del Tucumn y gran parte del Gran Chaco, se derrama en el Paran, en latitud 31, 30'. El brazo sobre que est Santa Fe, forma all un gran recodo, y vuelve al Paran nuevamente, alrededor de la latitud 32, 20' formando, con este ro una isla considerable en frente de Santa Fe. La ciudad es de pobre apariencia, construida al estilo de las espaolas, con una gran plaza en el centro y ocho calles que de ella arrancan en ngulos rectos. Las casas son de techos bajos, generalmente de mezquina apariencia, escasamente amuebladas, con las vigas a la vista, los muros blanqueados, y los pisos de ladrillos, en su mayor parte desprovistos de alfombras o de esteras para cubrir su desnudez. Las calles son de arena suelta, con excepcin de una, en

37
parte pavimentada. Los habitantes de la ciudad y suburbios son de cuatro a cinco mil. Llegu justamente despus de la hora de siesta que, durante el calor del verano, se prolonga desde la una hasta las cinco. Se present a mis ojos una escena muy primitiva, cuando, seguido por mi postilln y mi sirviente, sobre nuestros cansados caballos y con los trajes de viaje cubiertos de polvo, recorr las estrechas calles de la ciudad. Previamente he de decir que las puertas de las casas se abren directamente de las habitaciones principales a la calle, y donde no est as dispuesto, un corto pero ancho zagun a que se entra por un portn, conduce al patio en cuyos lados estn alineados los aposentos. Cada habitacin tiene generalmente su puerta que da al patio.

Todos

los portones, todas las puertas

en todos

los

patios, todas las salidas de todos los cuartos a la calle,

estaban completamente abiertos y hombres y mujeres, con todo el lujo

los

habitantes,

del deshabill,

sentados en las entradas de sus respectivas moradas. se encontraban del costado de la sombra, sentados literalmente en la calle, mientras aquellos de cuyas casas los rayos del sol aun no se haban retirado, se sentaban dentro de los zaguanes para disfrutar su sombra. Los caballeros estaban vestidos sencillamente con camisa y pantalones blancos, y los pies en chinela mientras las damas, en obsequio a la frescura y comodidad, se regocijaban dentro de una camisa primitiva, pollera y alguna bata suelta y transparente que apenas aprisionaba el cuerpo. Vi al momento que las damas de Santa Fe eran completamente distintas por su apariencia y manera de las de Buenos Aires. Cmo pensis que los habitantes empleaban su

Los que

38

tiempo de la manera descripta, cada hombre, mujer o nio sentado dentro de sus zaguanes o descansando indolentemente en las puertas de sus casas? Pues estaban fumando cigarros, chupando el mate por una bombilla o comiendo sandas. Algunos estaban entregados alternativamente a las tres operaciones. Las calles mostraban esparcidas las cascaras de la fruta favorita mientras el aire estaba perfumado con su no menos favorito tabaco. Imaginaos cunto debi chocarme ver por primera vez gran cantidad de mujeres abierta y francamente, no solamente fumando, sino fumando cigarros de tamao tan enorme que no admitan comparacin con los que gustaban sus acompaantes masculinos. Luego se segua aquel acto tan generalmente relacionado con el fumar, que no es de nombrar para odos cultos. El mate, la sanda, el traje, la rusticidad general del espectculo, yo podra pero el gran cigarro en boca de haberlos tolerado mujer que, por bella que fuese, no podra consideoh fu terrirarse desde aquel momento delicada ble choque para mis nervios, aun no tonificados por la costumbre, contemplar aquella vista tan impropia. Despus de doblar por dos o tres calles, entre aquellos grupos abigarrados, cuya curiosidad, como la de todo habitante de ciudad pequea, pareca ansiosa de ser satisfecha acerca de quines eran los viajeros, llegamos a una casa de mejor apariencia que las que habamos pasado. El postilln me dijo que esa era la morada del seor Aldao, para quien yo tena una carta de presentacin. Baj del caballo y encontr a su familia, como todas las dems, sentada en el zagun, con sus sandas, mate y cigarros. Cuando entregu mis credenciales, fui lo ms cordialmente recibido y encontr all, como antes haba experimentado en Buenos Aires, que la carta de presentacin,
;
,

en Sud Amrica, no es
civilidad superficial

39
tal

smbolo para una mera


este pas. All es
:

como sucede en

un pasaporte para la hospitalidad positiva y eso en todas las formas en que puede ser otorgada por la bondad, la abundancia y la bienvenida ms franca y
sincera

de

Tan pronto como el seor Aldao ley el contenido mi pasaporte de presentacin de su amigo de Bue-

\ires, toda la familia se levant de sus sillas y me dio la bienvenida. Se llamaron los esclavos, los caballos fueron desensillados, se me condujo a una habitacin demasiado espaciosa para los muebles que contena, y se me dijo que all era mi dormitorio. Se desplegaron ante m licores, vino, bizcochuelos. panales, fruta y cigarros me trajeron una gran palangana v jarra de plata con agua muy fresca y clara para las abluciones, en tanto que yo beba el mismo lquido refrigerante en un jarro de plata con tapadera, de estilo antiguo. Un mate de plata maciza tambin adornaba la mesa el catre sobre que se co; :

loc
ta,

mi colchn estaba tendido con sbanas de batisfundas de hilo fino bordado y colcha de damasco

carmes. Pero no haba cortinas ni mueble para lavatorio, que estaba reemplazado por una silla de baqueta de la ms antigua apariencia. Estaba junto a m una negra alta con un tejido colgando de su brazo en dobles pliegues hasta el suelo. La trama de la toalla (pues a tan bajo oficio la esplndida tela estaba destinada era semejante a fino crespn de la India y cuando pregunt a mi servidora dnde haba en Paraguay habinsido tejida, se limit a decir dome regalado y refrescado, hice salir a mi toallero autmata y. cambiando mi vestido de viaje, fui a inspeccionar ms de cerca la familia de don Luis Aldao. Era soltero v viva con la madre, un hermano y dos
1 )

40

hermanas. El crepsculo empezaba a proyectar sus sombras sobre los santafecinos y la luna se levantaba con grande esplendor sobre el horizonte, para mostrar que sus rayos de plata pronto convertiran en el ms sereno da la noche que se aproximaba. Hay una
brillantez y magnificencia, una esplendente y, sin embargo, plcida gloria en el claro de luna en aquellas

regiones de cielo sin nubes y de atmsfera incontaminada por nieblas, que para ser apreciada deben disfrutarse. El grupo de familia entonces, en vez de estar congregado, como en seguida de la siesta, en el zagun, estaba en el patio y aumentado con la llegada de muchos amigos y vecinos de ambos sexos. Todos iban a baarse en la cristalina corriente que lava las riberas cubiertas de verdor junto a las que gentil-

mente

acompaara y aunque completamente nuevo para m y no parecerme raro ser invitado, en unin con otros de mi sexo, hacer compaa a las damas que iban a baarse, jams sospech que furamos a estar con ellas al borde del agua. Yo, naturalmente, consent en formar parte de tan nueva e interesante comitiva, y nos pusimos en camino. Las damas eran atendidas por numerosas esclavas que llevaban los vestidos de bao de sus se;

Don Luis me

se deslizan. invit a que los

movimos en masse mucha fu la broma y grande la risa que nos alegraron el camino. Demasiado sencillo y banal para repetirlo fu el len,

oras. As que nos

el ro brillante se alz

guaje en que se entabl toda la conversacin. Al fin ante nuestras miradas, con sus aguas temblorosas bajo los danzantes rayos de la luna. Pero imaginad, amigo mo, si podis, mi asombro, cuando, llegando a la orilla, vi a las nyades santafecinas que se haban echado al agua antes de

41
nuestro arribo, cambindose bromas, posedas de gran con los caballeros que estaban bandose a corta distancia ms arriba. Es cierto que todos estaban vestidos, las damas de blanco y los hombres con pero haba en la exhibicin algo que iba calzones en contra de mis preconcebidas nociones de propiedad y decencia. Mientras estuve, vi a todos los habitantes de Santa Fe (pues supongo que apenas uno habra quedado en su casa) ejecutar sus maniobras acuticas tan familiarmente como si hubieran estado dando vueltas en el laberinto de una cuadrilla. La jarana, alegra y risa continua eran la orden de la tarde y sin embargo, de todo lo que o y vi durante el mucho subsecuente trato con la gente, verdaderamente creo que sus diversiones en el bao eran tan inocentes como un rgido mahometano puede pensar que son nuestros salones de baile europeos. Un juicio demasiado severo aplicado por un europeo a los habitantes de Santa Fe a causa de su modo de baarse sera tan injustificado y tan errneo como el del censor mahometano sobre las mujeres de Inglaterra, Francia y Amrica, porque, como las de su pas, no estn confinadas en el harn. Al fin nuestras compaeras salieron del agua. Las damas fueron vestidas con gran destreza por sus doncellas se juntaron las ropas de bao mojadas el cabello, las largas, las bellas trenzas negras, que haban sido recogidas con una peineta durante el bao, flotaban en lujuriante abundancia sobro los hombros y mucho ms abajo de la cintura de las santafecinas, cuando en pausada procesin volvan a sus hogares. Tenan cuidado de no caminar muy aprisa para no malograr el beneficio de su bao refrescante y, cuando al llegar a casa se juntaron en tertulia en
jbilo,
;

42

los zaguanes o patios, el cabello, como un velo, continuaba envolviendo toda su persona menos el rostro. Sostenan que, de otra manera, no podan conseguir que se secasen sus trenzas y rizos antes de la hora

del descanso. En este punto sigui una prolongada conversacin sobre los diferentes hbitos de las damas en Santa

Inglaterra hasta que la llamada a cenar me afortunadamente de contestar algunas preguntas embarazosas. La noche se cerr (no obstante el calor) con una cena caliente, abundante vino, ms sandas y cigarros, de los cuales, me apena decirlo, las damas participaron aparentemente con el mayor deleite. A media noche todos fuimos a nuestros respectivos aposentos, y yo, naturalmente, a mi gran sala vaca, pero con lujoso lecho. All, estirando mis cansados miembros, me sumerg en un reposo tan profundo, como se puede imaginar que necesita un hombre despus de galopar casi cuatro das bajo un sol de fuego, sin las sombras de un solo rbol, con poco

Fe y en

libr

e incesantes ataques descanso el viaje indiferente de gran variedad de aquellos insectos ponzoosos que viven de molestar al hombre. Para quien ha sido tan martirizado, una cama como la del seor Aldao era. un lujo para ser experimentado solamente por aquellos que la ocupan al mismo precio que pagan los viajeros de la Pampa. Vuestro, etc. J.

P. E.

43

CARTA XVII
Candioti.

El Estanciero de

Entre Rios.

Londres, 1838

Un da, despus de la siesta, medio transformado en santafecino, estaba yo sentado, sin chaqueta y chaleco, con el grupo de familia en el zagun, cuando
lleg, al

paso de su caballo, el caballero anciano ms apuesto y lujosamente equipado que habase presentado a mi vista. All, dijo Aldao, viene mi to Candioti.

A menudo lo haba odo nombrar a quin que haya estado en aquel pas no le ha sucedido lo mismo? Era el verdadero prncipe de los gauchos, seor de trescientas leguas cuadradas de tierra, propietario de doscientas cincuenta mil cabezas de ganado, dueo de trescientos mil caballos y muas y de ms de quinientos mil pesos atesorados en sus cofres en onzas de oro, importadas del Per. Llegaba a la sazn de una de sus excursiones a aquel pas, se sentaba sobre el lomo de un bayo lusdecididamente el animal ms lindo troso y potente que yo haba visto en el pas. Nada ms esplndido,
: ;


como

44

caballo y jinete tomados en conjunto y en relacin al estilo gaucho de montura en boga podra

encontrarse en Sud Amrica. Cuando pasaron las felicitaciones de la familia al reunirse despus de seis meses de ausencia, fui presentado al seor Candioti, e hice mi saludo con toda la deferencia debida a potentado tan patriarcal. Sus maneras y hbitos eran igualmente sencillos, y su modo de conducirse con los dems tan sin ostentacin y corts, como eran sus derechos a la superioridad y riqueza umversalmente admitidos. El prncipe de los gauchos, era prncipe en nada ms que en aquella noble sencillez que caracterizaba todo su porte. Estaba muy alto en su esfera de accin para temer la competencia, demasiado independiente para someter su cortesa por el solo beneficio personal y demasiado ingenuo para abrigar en su pecho
;

pensamiento de ser hipcrita. Se mantuvo sobre el caballo y entabl una charla familiar con todos los que le rodeaban. De cuando en cuando encenda su cigarro sacando fuego con pedernal y acero en yesca guardada en una punta de cuerno pulido, adornado de plata con una cadena de oro adherida, de que colgaba la tapa o ms bien el apagador, cuando se usaba el yesquero. Cuando lo contempl no pude menos que' admirar su singularmente hermoso rostro y su digno semblante. Su pequea boca y nariz estrictamente griega, su noble frente y finos cabellos delicadamente peinados en guedejas de plata, sus penetrantes ojos azules y su semblante tan sano y rubio como si hubiera pasado la vida en Noruega, en vez de cabalgar en las Pamel

pas, eran todos interesantes.


la

moda y

estilo del pas,


el

haba sido hecho en

Tambin sus atavos, a eran magnficos. El poncho Per y, fuera de ser del mate-


rial

45

ms rico, estaba bordado en campo blanco y en soberbio estilo. Adems, tena una chaqueta de la ms rica tela de la India, sobre un chaleco de raso blanco que, como el poncho, era bellament-e bordado y adornado con botoncitos de oro pendientes de un pequeo eslabn del mismo metal. Xo tena corbata y el cuello y pechera de la camisa mostraban sobre fino cambray francs los ms ricos ejemplos de bordados circulares que produca el Paraguay. Su ropa inferior era de terciopelo negro, abierta en la rodilla y, como el chaleco, adornada con botones de oro, pendientes tambin de pequeos eslabones que, evidentemente, nunca se haba pensado usarlos en los ojales. Debajo de esta parte de su traje se vean
las

extremidades, con flecos y bordados circulares, de

un par de calzoncillos de delicada tela paraguaya. Eran amplios como pantalones de turcomano, blancos como la nieve y llegaban a la pantorrilla lo bastante para dejar ver un par de medias obscuras hechas en el Per de la mejor lana de vicua. Las botas de potro del seor Candioti ajustaban los pies y tobillos, como un guante francs ajusta la mano, y las

puntas dobladas hacia arriba, dbanles aspectos de borcegues. A estas botas estaban adheridas un par de pesadas espuelas de plata, brillantemente bruidas. Para completar su atavo personal el principesco gaucho llevaba un gran sombrero de paja del Per, rodeado por una cinta de terciopelo negro y su cintura ceida con rica faja de seda carmes destinada al triple objeto de cinturn de montar, de tirantes y de cinto para un gran cuchillo con vaina marroqu de la que sala el mango de plata maciza. Si primoroso el atavo del jinete, era sobrepasado, si es posible, por los arreos de su caballo. All todo era plata prolijamente trabajada y curiosamente ata-

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raceada. Las cabezadas del recado y las complicadas del freno estaban cubiertas con el precioso metal, las riendas con virolas del mismo y en la hechura de sus estribos deba haber agotado toda su habilidad el mejor platero del Per, con un peso mnimo de diez libras de plata pina para trabajarlos. Tal, en carcter y en persona, era Candioti, el patriarca, de Santa Fe. Para completar su semblanza debo dar idea de su extraordinaria y feliz carrera en la vida, de cmo vino a ser poseedor de tan vasta, extensin de territorio y de qu manera sus ganados y rebaos se multiplicaron hasta superar el nmero a los de Jacob. Como l, Candioti creci y avanz hasta ser muy grande y, como Abrahn, fu rico en ganado, plata y oro. La ciudad de Santa Fe fu fundada en 1573, por un soldado muy intrpido, Juan de Garay, al mando de ochenta y seis hombres solamente. El establecimiento de la ciudad en aquel sitio se verific por orden de Martn Senz de Toledo, gobernador del Paraguay, con el propsito de extender las conquistas, y aumentar los subditos indios de la vieja Espaa. En corto tiempo, ms de veinticinco mil indgenas de las Pampas, el Chaco y otros lugares se sometieron a Garay, y su banda de soldados y aunque muchos de ellos despus se dispersaron y la ciudad estuviese expuesta a frecuentes ataques y malones de las tribus hostiles, no obstante, se mantuvo la conquista, y el asiento gradualmente creci en fuerza y
;

en nmero. Pero no fu sino despus de setenta u ochenta aos que alcanz su actual importancia y a eso lleg de modo tan ntimo con el surgimiento de Candioti en
;

el mundo, que su trfico, riqueza y poblacin, tales como hoy son, han seguido paralelos con la fortuna

de su patriarca.

47

Habiendo en su juventud, con pocas muas para vender, hecho corta excursin al Per en tiempos que las minas de Potos y otros parajes de aquel pas producan vastos rendimientos, Candioti vio cuan desproporcionada a la demanda era la oferta de aquellos tiles animales para transportar minerales y mercaderas, tanto como pasajeros en un pas rido y rocalloso. Crecientes cantidades de eilos se requeran tambin para la conduccin de los productos del Paraguay a Crdoba, Mendoza, San Luis, Tucumn, Salta y otras ciudades. De regreso a Santa Fe, el sagaz especulador y observador invirti los diez mil pesos ganados en su primer viaje en la adquisicin de una propiedad en el Entre Ros, como a treinta leguas de Santa Fe, en la otra banda del Paran. Determin concentrar su principal atencin en la cra de muas para exportar al Per. Desde entonces haca un viaje anual a aquel pas y cada ao fu ms provechoso que el precedente. Cuando volva peridicamente a su ciudad natal, inverta regularmente en nuevas propiedades contiguas a las precedentes y en ganados para poblarlas la ganancia total de la expedicin del ao. En aquetiempos de superabundancia de tierra en Sud Amrica y en verdad mucho despus, el modo de adquirir propiedad raz no consista en pagar una suma dada por acre, milla y aun legua, sino que se abonaba tanto por cabeza del ganado que mantena y una bagatela por algunos pocos accesorios, como media docena de ranchos y otros tantos corrales para encerrar ganado. El precio corriente que entonces se pagaba por un animal vacuno era de dos chelines y, por un yeguarizo seis peniques. Una propiedad de cinco leguas de largo por dos y medio de ancho, es decir, de doce y media leguas cuadradas, poda manllos

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tener, generalmente hablando, alrededor de ocho mil cabezas de ganado y quince mil caballos. El valor de ellos a los precios mencionados sera

Por 8.000 cabezas de ganado


15.000 caballos a 6 d Ranchos v corrales

a 2

s.

800

375 100

Costo total

1.275

treinta y
al

Dejando la propiedad de doce leguas y media o media millas cuadradas, como bonificacin

comprador. Si consideramos ahora que los viajes de Candioti al Per eran cada ao ms provechosos, habilitndolo finalmente para comprar por ao tres propiedades como las antes descriptas, se ver de qu manera su fortuna territorial debi haberse aumentado cmo sus ganados, sus caballos y sus muas han debido crecer y multiplicarse y cmo el hombre mismo debe haberse hecho excesivamente grande. Otras muchas familias de Santa Fe siguieron a la distancia el ejemplo de Candioti y en conclusin, la ciudad lleg a suministrar muas al Per. Lleg tambin a ser el emporio y puerto de trnsito de los productos paraguayos destinados a Chile y al Alto y Bajo Per y extendi su influencia y acreci su riqueza con la adquisicin de muchas propiedades en la Banda Oriental y el Entre Ros, donde se criaban la mayor parte de las muas para exportacin. La manera en que Candioti haca su caravana anual al Per, con cinco o seis mil muas, era la siguiente habindolas conducido desde sus estancias hasta la ribera Este del Paran, atravesando a nado aquella vasta corriente, bajo la direccin de muchos
;

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peones, las encerraba en potreros en la vecindad de Santa Fe hasta juntar el nmero requerido. Entonces cargaba treinta o cuarenta carros gigantes con las mercaderas ms necesitadas en el Per y tomando consigo, bajo la gua de su mirada vigilante, quinientos bueyes para relevos en la traccin de los carros y sus seis mil muas arreadas en masse por cuarenta o cincuenta peones gauchos, pona cara a las llanuras y comenzaba su viaje en direccin a Santiago, Tucumn y Salta, dejando Crdoba a la izquierda. El pas, cubierto de pasto y regado copiosamente por arroyos, provea sustento para el ganado dondequiera que hiciera alto y no encontraba en su camino obstruccin de zanjas y cercos, como tampoco necesitaba gastar un solo centavo para obtener la manutencin de numerosa caballada. Adems de sus bueyes llevaba novillos en suficiente nmero para carnear diariamente a medida que avanzaba y ni l ni sus hombres pensaban en otra provisin necesaria que no fuera carne, mate, sal, agua y sandas. Ninguna de ellas, exceptuando la sal y el mate, podra decirse que costara nada a Candioti y stas eran muy baratas. Los peones tenan su lujo, igualmente, barato, de tabaco pero aun esto se deduca de sus salarios. Siempre que la caravana haca alto se dejaba a los bueyes, una vez desuncidos, pastar en la llanura lo mismo se haca con las muas y, mientras la mitad de los peones a caballo las rodeaba constantemente para que no se dispersasen, la otra mitad se ocupaba en encender hogueras sobre el haz de la tierra, asar carne, hervir agua, comer sandas, o se cobijaban a la sombra de los carros para descansar. A una hora dada el grupo descansado era enviado a relevar a los que estaban trabajando y cuando hombre y bestias estaban suficientemente repuestos,
; ;

ARGENTINA.

50

volvan otra vez a marchar el arreo y la caravana. En las bellas noches de luna andaban desde la tarde hasta la maana y reposaban durante las horas de calor solar pero cuando las noches eran obscuras, necesariamente se detenan, encendan sus fogones y hacan ronda cruzada sobre sus rebaos de ganado, mientras vagando stos sin limitacin, bajo la inspeccin de los peones, pastaban a la vista de los numerosos fogones encendidos para prevenir que se alejaran del campamento. Candioti era, por supuesto, el genio de la jornada. Durmiendo menos que sus peones, era siempre el ltimo en acostarse y el primero en levantarse. Invariablemente se levantaba a media noche y en alguna otra hora de la noche o la madrugada para ver si los vigas eran propiamente relevados y el ganado mantenido junto. Tocia la disciplina de este campamento errante estaba no solamente acorde con sus reglamentos precisos, sino que rara vez se infringa por estar vigilantemente dirigida. Perdonara la ebriedad de un pen, la impertinencia (previa disculpa pedida), la ausencia, el juego y aun el robo pero jams se supo que perdonara al hombre que sorprendi dormido cuando deba estar despierto.
; ;

Algunas ancdotas suyas se refieren curiosamente ilustrativas del efecto producido por este hbito de
Lleg a pensar al fin que era una especie de ignominia que se supiese que l dorma y todos los sirvientes que tuvo estaban prontos para afirmar que ellos nunca haban visto a su patrn dormido. Para que su esposa no atestiguase haberlo encontrado culpable de tal debilidad, siempre tena dormitorio separado. Dos de sus amigos intentaron sorprenderlo, visitndolo uno a las dos y el otro a las tres de la maana, en distintos das. Seor don Francisco,
vigilancia.
;

51

puerta, est usted dor;

dijo el

primero

al

llamar a

la

mido? Candioti estaba casi dormido porque a despecho de sus esfuerzos, ciertamente requera un poco de descanso pero con odos listos como liebre, al momento que son la primera palmada del amigo, no, replic, estaba pensando qu ser lo que detiene a aquella ltima tropa de muas tanto tiempo despus de su hora de llegada. Instantneamente encendi su yesquero, alumbr una vela, y con un cigarro en la
;

boca, abri la puerta a su amigo. Le brind un cigarro, le invit a sentarse y, sin la mnima observacin sobre la hora de la visita, empez a hablar corrientemente sobre temas interesantes para ambos. El amigo entonces crey que deba disculparse pero Candioti, interrumpindole, dijo Sabe usted, amigo mo, que para m es lo mismo recibir visitas a las dos de la maana que a medio da as, no hay el menor motivo para disculparse srvase fumar su cigarro. El segundo amigo, despus de un tiempo, llam a la puerta y dijo Seor don Francisco (ste era su nombre de pila) aest usted dormido? Nada d eso replic el prncipe de los gauchos, pase usted adelante. Cuando su amigo entr, Candioti le dijo que acababa d ordenar que se ensillase su caballo y estaba por ir al potrero para ver si las muas y peones estaban prontos para partir al da siguiente. Candioti tena una hija nica de matrimonio, que es la heredera de toda su fortuna. Pero su progenie es tan numerosa, que la mayor parte de sus estancias estn administradas por uno o ms de sus hijos. Com con l un da en que cuatro de ellos estaban preseneran tes. Nuestra comida fu lo ms abundante numerosos los esclavos que nos servan todos los artculos de la casa en que poda utilizarse la plata, de
;
:
:


ella
;

52

estaban hechos, fuentes, tenedores, platos, palanganas, bandejas. Y sin embargo, no haba una alfombra en toda la casa las sillas eran con asiento de los lepaja, las mesas de pino ni siquiera pintadas chos eran catres de cuero no haba cortinas ni vidrieras en las ventanas y en la misma sala de recibo, sobre un caballete, estaba todo el apero de Candioti. El patio estaba continuamente lleno de capataces pidiendo rdenes, o peones trayendo mensajes,
; ;

o entrando y sacando caballos. En sus costumbres de comer y beber, Candioti era muy abstemio. Eara vez beba sino agua y mate y era moderado en la comida a menos que, en el campo, le fuera puesta por delante la irresistible carne con cuero. Nunca pareca estar precisamente en su elemento sino a caballo y se daba maa, en casa o en viaje, para pasar diez y seis de las veinticuatro horas,
de su manera favorita.

Fumaba y hablaba todo el da rara vez tomaba pluma, excepto para firmar y, jams, ni por broma, abra un libro. Sola decir que esto ataa a los clrigos y abogados y que l sospechaba deberse muchas de las luchas forenses y religiosas a la propensin que se observa en estas dos clases de hombres a absorberse en libros que, segn l crea, estaban generalmente llenos de cavilaciones legales o de con;

la

troversias y polmicas.

Vuestro,

etc.

J. P.

B.

53

CARTA XVIII
Al seor J. G.
Pasaje de Santa Fe.- A la Bajada. La Bajada de Santa Fe. Viaje de Santa Fe a Corrientes. Economa Malthusiana. Una estancia de Candioti. La perdiz Doma de potros. La hierra. grande. Avestruces.

Londies, 1838

Permanec un mes entre los santafecinos como a su modo, mientras yo haca observaciones a modo mo. Aun no se tenan noticias de mi barquito, que haba salido de Buenos Aires pocos das antes que yo. Pero la navegacin del Paran, aguas arriba, no es el nico asunto fastidioso a que deben someterse los que quieren ir contra la corriente en este mundo. El bajel, en cuarenta das de viaje, no haba, sin embargo, recorrido cuatrocientas millas esto es, ni
husped agasajado
;

diez diarias.

Como las cosas empezaban a hacerse montonas en Santa Fe, pens proseguir mi ruta. Me desped de la gente sencilla y buena de aquel lugar y provisto de nuevas cartas de recomendacin, especialmente de

54
Candioti para dos de sus hijos que administraban las estancias suyas de Entre Ros que estaban en mi camino, volv a endosarme el traje de viajero y, con mi curtido y fiel sirviente Francisco, me embarqu en canoa coin rumbo a la Bajada. Zarpamos en el riacho o brazo del Salado sobre que se halla Santa Fe, llevado por seis atlticos bogadores paraguayos. Despus de deslizamos doce o catorce millas, entramos al noble y majestuoso Paran. All es de tres millas de ancho, terso y claro como cristal, con bosque en la banda occidental y limitado al oriente por barrancas precipitosas. Como el Salado desemboca abajo de la Bajada, nos vimos obligados a bogar aguas arriba, aproximadamente tres millas, antes de poder aventurarnos a cruzar, sin correr riesgo de ser llevados por la corriente ms abajo del punto a que nos proponamos llegar. Cuando habamos recorrido esta distancia arriba de la Bajada, nuestra canota fu inmediatael

mente lanzada en plena correntada y haciendo por mpetu de sta tanto camino lateral como por el
;

impulso de las palas hacia adelante, atravesamos el de manera rpida y elegante. Alcanzamos en media hora desde nuestro punto de partida arriba de la Bajada aquel preciso lugar. Ningn marinero en el mundo habra ms lindamente calculado, ni con mayor precisin ejecutado, la toma de puerto en esquife y en una rpida corriente, que aquellos paraguayos en su canoa expuesta a tumbarse al menor movimiento de un pasajero un poco ms a la derecha o a la izquierda. Encontr el puerto de la Bajada situado al pie de una barranca altsima pero suavemente inclinada. La villa, distante del puerto, est en lo alto y de aqu deriva su nombre Bajada de Santa Fe. Pudiera haberse llamado el Glgota del ganado, porque estaba el terreno cubierto no solamente de crneos,
ro

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sino tambin de osamentas. Estaba completamente rodeada por mataderos y corrales o, mejor, en vez de estar stos rodeando la villa, constitua parte de ella. El suelo estaba empapado en sangre de animales y los efluvios de sus desperdicios, de las grandes pilas de cuero, y de las graserias, desprendidos por efectos del sol quemante, con intensidad decuplicada, eran casi insoportables. El aire en aquellos corrales estaba casi obscurecido por las aves de rapia. Caranchos, chimangos y gaviotas aleteaban, rondaban, y describan crculos en el aire sobre las reses muertas. Aqu una docena de tumultuosos asaltantes que aferraban sus garras e introducan sus corvos picos en la carne todava palpitante del animal que haba dado su cuero y sebo anicos que se utilizaban a los matarifes gauchos. All, otros tantos lechones luchaban por el predominio en bulliciosos banquetes y, cerca, algunos perros voraces usurpaban y mantenan el derecho a la presa. Patos, gallinas, pavos, todos parecan preferir la carne a cualquier otra cosa y tal graznar, cacarear, ladrar y chillar en el constante tumulto de aquella heterognea familia de cuadrpedos y criaturas aladas, que estaban vorazmente satisfaciendo los deseos ardientes de la naturaleza, jams se oy fuera de Babel. Emprend mi camino a casa del gobernador, fui recibido con el pomposo aunque zafio decoro de un jefe de aldea recientemente nombrado para el puesto, vis mi pasaporte y dos horas despus de mi desembarco, dej a media rienda la carnvora Bajada. Al avanzar con velocidad de doce millas por hora me apercib que haba entrado en un pas completamente diferente del que media entre Santa Fe y Buenos Aires. All todo era chato, montono, con leguas y leguas cubiertas por cardos de ocho pies de
;

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altura, dejando solamente el espacio necesario para el caballo a travs de su obscura,' densa e interminable maraa. Aqu el pas era ondulado, verde, regado

con numerosos y tortuosos arroyos, y de vez en cuando sombreado y aun adornado por bosques de algarrobos. Los hatos de ganado eran ms grandes, los caballos ms lindos, los campesinos ms atlticos que en la banda occidental del Paran y aunque all como aqu no haba cercos, cultivos u otras seales de industria humana aunque las desparramadas habita;

ciones eran simples chozas de quincho, y sus habitantes, medio desnudos, poco apartados de la vida salvaje, no obstante, todo el aspecto del pas era ms alegre y placentero. Mientras cabalgaba en aparente interminable extensin de lomas y caadas, dotadas con todo lo rico y bello de la naturaleza, no poda menos de considerar en qu magnfica tierra se convertira algn da. Antojbaseme ver ya los inmensos hatos de lustrosos y mugientes ganados que cubran prados sin trmino, encerrados en lmites ms estrechos, y haciendo lugar para la ciudad, opulenta, el pueblo atareado, la aldea rural y las variadas ocupaciones del agricultor, del comerciante y del artesano. No poda menos que espantarme de la teora de los economistas que quisieran persuadirnos de que el mundo est excesivamente poblado y que un Dios bienhechor no ha provedo suficientes medios de subsistencia para sus criaturas. Cmo podra no sonrer de los fantsticos clculos aritmticos de los filsofos malthusianos cuando nos dicen que en un nmero dado de aos se producir un proceso de exterminio humano, por caresta de las necesidades de la vida, para dejar alimento y vestido a un nmero dado y limitado de habitantes en la tierra? Al fin de mi segunda jornada llegu a una de las

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mejores estancias de Candioti en el Arroyo Hondo, y me detuve para pasar la noche. Al presentar las credenciales del gaucho veterano, fui recibido por uno de sus numerosos vastagos, con toda la desbordante hospitalidad del pas. El habitaba solamente un rancho de quincho con tres piezas que formaba, con otras dos o tres construcciones aisladas, el costado de DO cuadrado inconcluso. Otro lado y medio estaba ocupado por las chozas pequeas y bastante bajas de cuarenta y cinco peones que cuidaban las treinta mil cabezas de ganado y unos cincuenta mil caballos y mulas de la estancia. Alrededor de esta pequea colonia haba cuatro enormes corrales para ganados y un chiquero.
Selkirk, el hijo de Candioti podra haber diSoy dueo de todo lo que miro. Todos los rasgos de su bello semblante denunciaban a su progenitor. Con el mismo modo patriarcal de su padre me recibi el hijo bajo su modesto dintel. El sol se pona, los numerosos rebaos eran arreados, mugiendo, una incontable al venir de la aguada a los corrales majada balaba a lo lejos guiada por un pen y doce perros sagaces ellos tambin venan a su lugar de

Con
:

cho

reposo nocturno. La alada tribu de aves domsticas cacareaba por el dormidero, y las palomas, girando en su ltimo vuelo del da, se juntaban alrededor del palomar. Las voces profundas de los peones a caballo que rodeaban el ganado llegaban desde lejos ondulando en la brisa mientras la nota quejumbrosa de la perdiz, que abundaba en todas direcciones, trinaba y formaba parte de la armona rural del final del da. Muchas fueron las vctimas que se ordenaron sacrificar para proveer la cena. La ternera gorda fu matada para asarla con cuero se sacrificaron tres po; ;

58

los para la olla y el asador tres yuntas de pichones recin emplumados fueron destinados a la cacerola; un cordero mamn fu asado a la estanca, o Y ahora, dijo el hijo de Candioti, vamos a agarrar unas perdices. Habis odo que las perdices se cazan con perdigones, pero quizs no sospechis cmo se agarran en aquellos pases. Caminamos unas quinientas yardas desde la casa, seguidos por dos gauchos a caballo. Cada uno tena en sus manos un rebenque. Luego vimos veintenas de perdices atisbando con sus cabecitas por encima del pasto. Los gauchos se dirigieron al primer par que vieron e, inclinndose hasta la mitad del costado del caballo, comenzaron por describir con sus rebenques tambin un gran crculo alrededor de las aves, mientras stas, con ojos ansio-

sos, seguan

el

movimiento. Gradualmente

el

mgico

crculo se estrechaba y las perdices encantadas se asustaban ms y ms de intentar escaparse. Quedaron

estupefactas y los peones, acercndose a ellas con un sbito y diestro golpe de rebenque les dieron en la cabeza. Las pequeas inocentes fueron entonces no metidas en el morral (porque los gauchos no tienen tal chisme de caza), sino colgadas, una por una, de un tiento siendo tomadas de esta manera seis yuntas
;

aproximadamente en quince minutos, retornamos a la casa. Pobres perdices Haban hallado la muerte, no por los medios legtimos de plvora y plomo, sino que fulminadas por mgico hechizo, fueron derribadas por el golpe inesperado de un rebenque gaucho. En Inglaterra la carne de vaca o carnero debe guardarse una semana, y diez das la de caza, antes de comerla. No es as en Sud Amrica, pues las perdices tomadas diez minutos antes, la ternera, los pollos y pichones, que haban dicho adis al mundo aquella

misma

tarde, estaban todos y de distintos

modos

co-


dindose
los
;

59

ellos

se particip de encontramos delicados,

dos horas despus y

tiernos, excelentes.

No

pero as es. Una mesa de pino fu cubierta con un esplndido mantel bordado la mayor parte de los tiles de comer eran de plata agua cristalina brillaba en una garrafa de cristal vino, sandas, duraznos, miel y cigarros estaban en una mesa contigua y despus de un refrigerio de dos horas, me estir sobre el lujoso lecho, aunque sin cortinas, y dorm profundamente hasta la madrugada. No debis, sin embargo, abrigar la idea de que estbamos sentados en nada parecido a un comedor
es esto
;
; ;
;

cmo

ingls.

El piso de nuestra habitacin era de barro y tambin los muros. La paja del techo era bien visible. Aqu, en un rincn, estaba mi cama, y all, en otro, desparramados, los engorrosos aperos de tres o cuatro caballos. En dos grandes tinajas se contena el agua, y los criados cobrizos que nos servan, medio desnudos, con candor indio. No habamos cambiado cuchillos, platos, ni tenedores. Candioti, su capataz principal v el cura de la capilla vecina, comieron del mismo plato. Los asientos eran sillas anticuadas de baquetas con respaldo de cinco pies desde el suelo. La puerta permaneca abierta y en sus cercanas estaban media docena de caballos ensillados atados al palenque. No haba cuadros que adornaran las paredes, ni ventanas con vidrieras, ni siquiera postigos para protegerlas.

Todo a nuestro alrededor, inclusive el sabroso y abundante festn, demostraba que estbamos cenando con un jefe nmade. Su bienvenida era primitiva y cordial su riqueza consista en ganados y rebaos,
;


y
los arreglos
los

60

domsticos eran rudos y sencillos como Todo evidenciaba la distancia a que nos encontrbamos del lujo y refinamiento modernos. La jofaina en que, como los judos, nos lavamos las manos despus de comer, fu pasada por una china sirviente y un mulato alto, llevando afuera mis botas, sac con un palo la arcilla que tenan adherida, y las puso junto a mi cama, a manera de prevencin de que era todo lo que poda esperar en cuanto a limpieza. Apenas comenz a aclarar el da, mate y cigarro me fueron trados por el joven Condioti, los aperos fueron sacados y puestos sobre el lomo de varios caballos magnficos que estaban ya prontos a la puerta para ser ensillados y en diez minutos, Candioti, su capataz, mi sirviente y ocho peones seguidos por seis grandes perros, estuvieron montados y listos para recorrer toda la estancia, a fin de que yo pudiera ver un poco la manera de administrarla y tener idea de la extensin de su superficie. Partimos, como otros tantos rabes, con nuestros nimos entusiasmndose a medida que los caballos
hbitos del seor.
; ;

se excitaban.

La perdiz se remontaba zumbando de debajo de nuestros pies el venado y la gama saltaban delante de nosotros el chilln teru teru, o ave fra cornada, volaba a nuestro derredor el avestruz arrancaba de
; ; ;

su nidada y con musculosos miembros y alas abiertas desafiaba la velocidad del caballo. Se levant la perdiz grande y aqu comenz el deporte del da. Tan pronto como esta noble ave hubo iniciado su vuelo perpendicular, el joven Candioti y todos los peones de su squito metieron espuelas a sus caballos, se inclinaron sobre sus pescuezos, azuzaron a Vamos, seor don Juan, atrs los perros, y me dijo de la perdiz. Los caballos seguan el vuelo de la per:


diz, y casi a la

61

;
;

misma velocidad los perros, con ruidosa algaraba, seguan a los caballos cada hombre se golpeaba la boca con rpido y reiterado movimiento, basta que el cielo repicaba con el estrpito de los gritos de jinetes y perros. No se necesitaba cuerno de caza hubiera sido ahogado en el fuerte aunque no inarmnico concierto de nuestra cuadrilla de caza. A paso ms ligero del que yo nunca haba seguido al zorro, seguimos a la perdiz grande. Los ojos de guila de los gauchos perseguidores no la perdieron de vista hasta que, despus de un vuelo aproximado de tres minutos, la marcaron abajo. Al sitio sealado llegaron los caballos y perros palpitantes. Al momento percibieron el tufo las narices de los perros ya impacientes. La perdiz corra. Sus perseguidores seguan su rpida carrera con la seguridad del instinto y mientras ellos hacan esto, los jinetes iban al trote corto. Por decirlo as, era el punto culminante de la cacera y como, a cada momento se esperaba que el ave volase y los perros llevasen de cerca y ms estrechamente el rastro, la emocin se haca extrema. Los sabuesos estaban en una agitacin indescriplos' peones, Candioti y yo mismo, no respirtible bamos. Al fin, vol la asustada, impulsiva y perseguida ave. Su segundo vuelo fu ms corto y dbil que el primero ms animada se hizo la persecucin de cazadores y perros. Otra vez la siguieron y, vuelta a encontrar, la perdiz tom su ms corto y ltimo vuelo; y luego, como el ciervo llorn, imposibilitada de ir ms lejos, se entreg en manos de sus perseguidores. La levantamos vencida por la fatiga y temblando de miedo pero, estando como otros cazadores, demasiado atentos a nuestro propio placer para preocuparnos del dolor de la vctima, fuimos inmediatamente consolados y complacidos con ver el objeto de nes; ;
;


mos tomado

62

tra persecucin, ansiedad y recreo, zangoloteando de un tiento en los bastos de uno de los gauchos. Haba-

tres yuntas cuando, levantndose un avestruz delante de nosotros, Candioti dio el grito de guerra a sus compaeros gauchos y a m la entonces bien conocida prevencin de Varaos, seor don Juan. Partieron o, ms bien, volaron los gauchos: mi caballo se abalanz en su compaa, y estuvimos luego, en vez de rastreando una presa invisible en el pasto tupido, en plena gritera, en seguimiento del ligero, visible y atltico avestruz. Con copete erguido y mirada colrica, destacndose de todo el herbaje, nuestra pieza hua de nosotros con el auxilio combinado de alas y patas, a razn de diez y seis millas por hora. La persecucin duraba la mitad de ese tiempo, cuando un pen indio, adelantndose a la cerrada falange de sus competidores montados, revole las boleadoras con admirable gracia y destreza por encima de su cabeza, y con mortal puntera las arroj sobre el medio cursor, medio volador y ahora malhadado avestruz. Irreparablemente enredado cay el ave gigante, rodando agitndose, jadeando y siendo en un instante despachada, los cazadores le arrancaron las plumas, las fijaron en sus tiradores y abandonaron la estropeada y desplumada res, muerta, en la llanura, para alimento de las aves de rapia que ya estaban atisbando por los alrededores.
;
:

Despus encontramos una manada inmensa de


ra, seor

me dijo Ahodon Juan, he de mostrarle nuestro modo de domar potros As diciendo se dio la orden de perseguir la manada y otra vez los jinetes gauchos partieron como relmpagos y Candioti y yo los acompaamos. Lta manada se compona de ms o menos dos
caballos salvajes y el joven Candioti
. ,
:

63

mil caballos, relinchando y bulando, con orejas paradas, cola flotante y crines echadas al viento. Huye-

ron asustados desde el momento que se apercibieron de que eran perseguidos. Los gauchos lanzaron su grito acostumbrado los perros quedaron rezagados y no fu antes de seguirlos a toda velocidad y sin interrupcin en el trayecto de cinco millas, que los dos peones que iban adelante lanzaron sus boleadoras al caballo que cada uno haba cortado de la manada. Dos valientes potros cayeron al suelo, con horribles rodadas. La manada continu su huida desesperada abandonando a sus dos cados compaeros. Sobre stos se precipit todo el grupo de gauchos fueron enlazados de las patas un hombre sujet la cabeza de cada caballo y otro el cuarto trasero mientras, con singular rapidez y destreza, otros dos gauchos enriendaron y ensillaron a las cadas, trmulas y casi frenticas vctimas. Hecho esto, los dos hombres que haban boleado los potros los montaron cuando todava yacan
;

sobre

el suelo.

En un momento,
al

se aflojaron los lazos

que los ligaban y


circunstantes

mismo tiempo una gritera de los asust de tal modo a los potros, que se
;

pararon en las cuatro patas, pero con gran sorpresa suya, cada uno con un jinete en el lomo remachado como estaba al recado, y sujetndolo por medio del nunca antes soado bocado. Los animales dieron una voltereta simultnea sorprendente se alzaron en dos patas, manotearon y patearon luego salieron a todo correr y de cuando en cuando se detenan corto tiempo en su carrera, con la cabeza entre los remos, tratando de arrojar a sus jinetes qu esperanza ! Inmviles se sentaban los dos tapes s rean de los esfuerzos intiles de los turbulentos y furiosos animales para desmontarlos y en menos de una hora desde que fueron montados, era muy evidente quin iba a
; ; ;
;

64

ser el vencedor. Por ms que los caballos hicieron lo peor que podan, los indios nunca perdieron, sea la seguridad o la gracia en sostenerse hasta que pasadas dos horas de los ms violentos esfuerzos para librarse de su peso, los caballos estaban tan cansados que, empapados en sudor, con los flancos heridos de espuela y agitados, y sus cabezas agachadas, se pararon juntos cinco minutos, palpitantes y confundidos. Pero no hicieron un solo esfuerzo para moverse. Entonces lleg el turno del gaucho para ejercer su autoridad ms positiva. Hasta aqu haba estado puramente a
la defensiva.

Su objeto era solamente aguantarse y cansar su Ahora necesitaba moverlo en una direccin dada. El capricho, el zigzag a menudo interrumpido,
caballo.

haba guiado su corrida. Tranquilos, los gauchos tomaban rumbo a un lugar determinado y los caballos avanzaban hacia all hasta que al fin de tres horas ms o menos, los ya dominados animales se movan en lnea casi recta y en compaa de los otros caballos, hacia el puesto a que nos dirigamos. Cuando llegamos all, los dos potros que haca muy poco tiempo haban sido tan libres como el viento, fueron atados al palenque del corral, esclavos del hombre dominador, y toda esperanza de emancipacin haba des;

aparecido.

En el puesto a que llegamos estaban marcando ganado. Como mil animales grandes y terneros se hallaban encerrados en un gran corral y cinco o seis peones con sus lazos los iban tumbando uno por uno. Al momento que el gaucho encargado de tener listas un par de marcas calientes al rojo, vea voltear un animal, all corra y estampaba indeleblemente en el
cuarto trasero las iniciales FC, que significaban Francisco Candioti. Desde entonces, dondequiera que fue-

65

ra el animal marcado, poda ser reclamado por sus

dueos legtimos. Tambin su cuero, si fuese arrancado por un ladrn o cuatrero, a menos que la marca original estuviera afianzada por la contramarca del vendedor, estaba sujeto a ser tomado Vi et armis por FC. Cuando se venden ganados o caballos, en consecuencia, para legalizar la venta, o asegurar la posesin, la contramarca del vendedor debe aadirse a la lquida. Despus de sta, la marca del adquiriente es fijada sobre el animal ; de modo que todo animal vendido en

Sud Amrica
la

est sujeto por lo

menos

tres veces a

prueba de la marca. He visto los cuartos traseros de alguno de los ms lindos caballos del pas absolutamente deformados por el procedimiento cruel y a
repetido. Cierta vez, un amigo mo compr un caballo en Buenos Aires, sin esta precaucin y cuando andbamos a caballo una maana, tres gauchos atlticos se nos acercaron. Bruscamente empujaron a mi amigo fuera de la montura reclamaron, y uno de ellos se posesion del caballo, bajo el prestexto que era de su marca. Mientras se alejaba al galope con animal, silla, riendas y todo, fu en vano que mi desmontado y desconcertado amigo gritase en su dialecto angloespaol Toma caballo but spera, spera the sad; ;
:

menudo

dello.

djeme la monque el caballo. El puesto de que luego partimos estaba como a tres leguas de las casas de Candioti. De estos puestos tena cinco en la estancia, cuya extensin era de esto es, cuatro de treinta y seis leguas cuadradas frente por nueve de fondo. La cantidad de ganado manso era de veinticinco mil y del alzado seis u ocho mil, ms o menos. Los caballos se computaban en

Tome

tura.

La

silla

el caballo, pero deje, vala cinco veces ms

AKGEXTIXA.

66
cuarenta mil. El propietario poda matar del ganado manso la cuarta parte anualmente y todava aumentaba su existencia. La manera de matar el ganado alzado es especial. Los animales se meten en los montes para dormir y en noches de luna, una cantidad de peones se les acercan tranquilamente cuando estn echados sobre el pasto, los desnucan y abandonan hasta el da siguiente. Los peones entonces retornan, desuellan el animal y se llevan el sebo y el cuero. En el tiempo de que hablo, stos slo tenan algn valor, y as se dejaba la osamenta en el sitio para ser devorada por aves de rapia y perros cimarrones. De estos ltimos siempre hay grandes manadas correteando los campos en busca de alimento, que generalmente consiguen en los montes o en la vecindad de los
corrales.

Kegresando a la casa del joven Candioti para comer, particip una vez ms de su hospitalidad abundante, y despus de dormir siesta, para la que fu una excelente preparacin la comida y los fatigantes deportes del da, volv a seguir con el fresco de la tarde mi viaje al Paraguay.

67

CARTA XIX
Ruta de Santa Fe a
correntn ae
Corrientes.

ran y de la Plata.

Los ros Paraguay, Pa Corrientes. Hamacas. Mujeres


Londres, 1838

Corrientes dista de Santa Fe ciento sesenta leguas y est en los 27 30'. Las chozas del correo, donde se mudan caballos,

estn a distancia de cinco leguas entre

las cabal-

gaduras son excelentes, las mudas se consiguen ms expeditivamente que en la banda occidental del ro y muchas de las postas son estancias donde la comida es siempre abundante y la hospitalidad invariable. En toda la ruta de la Bajada a Corrientes hay solamente dos pequeas villas Goya y Santa Luca una, considerable emporio de cueros y la otra, pequea misin de indios conteniendo alrededor de doscientos habitantes y dirigida por un cura y tres frailes. Entr a caballo en Corrientes, a medio da del sexto despus de mi salida de la Bajada. La ciudad est bellamente situada en la misma confluencia de los ros Paran y Paraguay que son all magnficos. El primero, teniendo su origen en la parte sud de


la provincia brasilea

68

de Goyaz, corre desde ios L.S.

18,

aumentado todava en su curso por numerosos

afluentes. No es interrumpido para la navegacin por ningn obstculo, exceptuando aquel formidable llamado el Salto Grande que en L.S. 24, con ruido y estrpito que se oyen a muchas millas, rompe su espumante masa de agua sobre rocas, precipicios y abismos estupendos. Volviendo luego a tomar su plcida corriente, el ancho y cristalino Paran, con grandes bosques en ambas mrgenes y navegable para pequeas embarcaciones, lleva sus aguas saludables impregnadas de zarzaparrilla, hasta que en Corrientes se confunde con el ro Paraguay. De este punto, los dos unidos, siguen bajo el nombre de Paran, siendo el ltimo algunas veces, aunque errneamente abajo de ste, considerado como la corriente principal. El Paran descarga en el Ko de la Plata por varias bocas por la del Paran Guaz, paraje en que tambin entran las aguas del Uruguay del Paran Min ms abajo y del Paran de las Palmas, todava ms cerca de Buenos irires. Formado de este modo, el poderoso Ko de la Plata derrama sus aguas acumuladas en el Atlntico y aunque su boca, comprendida entre los cabos de Santa Mara y San Antonio, es de ciento cincuenta millas de ancho, no hace ms que corresponder a la magnitud de la navegacin interior. Desde su frente en Matto Grosso, L.S. 14 hasta su confluencia con el Paran, en Corrientes, el ro Paraguay ha corrido ya 1.200 millas. De Corrientes a Buenos Aires la distancia recorrida por estos dos ros bajo el nombre de Paran es de setecientas cincuenta millas, mientras desde Buenos Aires a los cabos Santa Mara y San Antonio las aguas combinadas del Paraguay, Paran y Uruguay unidas con el nombre del Ko de la Plata, reco;
;
; ;

69

rren adems la distancia, de doscientas millas, haciendo un curso total de 2.100 millas incluyendo las vueltas, que frecuentemente son de naturaleza violentsima.

De este inmenso camino acutico, 1.500 millas son navegables con barcos de diez pies de calado. El ro es abundante en peces desde su boca hasta su origen. El pejerrey, el dorado, el armado, el pac (variedad de rodaballo) y muchos otros se encuentran en l sus riberas en su mayor parte estn tachonadas magnficamente con bosques sus variadas islas adornadas con bellos arbustos, siempreviva, enredaderas, etc. Los bosques abundan en caza y los campos adyacentes rebosan de ganado. Las aguas son sumamente saludables el suelo en toda la extensin de sus orillas, con excepcin del Gran Chaco, es rico y frtil en sumo grado pero, no obstante estas ventajas no obstante que el pas ha estado trescientos aos en posesin de una civilizada nacin europea despus de haber galopado doscientas ochenta leguas no vi ms de cuatro o cinco pequeas ciudades, no ms que igual nmero de barcos fueron observados en mi ruta, mientras, a cada quince millas de distancia, una choza miserable con su media docena de moradores interrumpa la monotona del paisaje. De este cargo se puede exceptuar como oasis en el desierto, la distraccin proporcionada por mi da de buena vida y deporte rural, de la estancia, de Candioti. El secreto de todo el silencio, soledad y abandono de la naturaleza asimismo, que vi y lament, ha de atribuirse, sin duda, a los medios inadecuados hasta aqu empleados para proveer siquiera la apariencia de poblacin necesaria para cubrir un pas de tan vasta fertilidad y extensin. Cuando llegu a Corrientes, a medio da, que all es la hora de comer, fui a casa de M. Perichon, fran; ; ; ;
;

70
mana madame O'Gorman,
niers.

cs para quien tena carta de presentacin de su herla favorita del virrey Li-

Saba que la

dama

haba conseguido para su her-

mano

nombramiento de Director de Correos de la Provincia, y que l era, en tal calidad, un personaje en Corrientes. Con excepcin, sin embargo, de la enorme cantidad de rap derramado sobre el labio superior del Director de Correos, que daba un tinte rael

tonesco a toda esa porcin de su rostro, unido a vestigios de cortesa parisiense, nada pude descubrir que lo diferenciase de los correntinos. Cuando mi comitiva viajera form al frente de su casa y le entregu las credenciales de su hermana, fui recibido con la mayor cordialidad. Como cosa natural, la casa de M. Perichon, se convirti en la ma durante mi permanencia. A mi arribo, el calor era cualquier cosa, menos soportable. No se vea un alma en las calles de arena suelta y ardiente. Las vacas que vagaban por esas calles en la maana y la tarde estaban derritindose debajo de los rboles, o procurando guarecerse de los rayos del sol a la sombra de los altos cercos de espinosas tunas que circundan los grandes patios y corrales contiguos a las casas. Las gallinas y otras tribus aladas estaban palpitantes entre las ramas. Hasta el zumbante mosquito guardaba silencio y el nico dueo del aire que andaba afuera era la inquieta mariposa. Yo estaba casi muerto de sed y calor, y cubierto
;

de polvo de pies a cabeza. Los caballos, cuando nos apeamos, colgaron hacia bajo sus cabezas, baados en sudor. Respiraban fuerte y rpidamente, mostrando todos los sntomas del completo agotamiento. Las casas de Corrientes (especialmente las mejores)

son construidas con altos y espaciosos corredores

71

y sobre una elevacin considerable. Los habitantes obtienen de este modo sombra y aire y no se puede llevar la persuasin o el convencimiento a quienes no han vivido en climas ardientes sobre lo que importan
estos detalles. Poro estos lujos pueden disfrutarse en verano solamente tempransimo por la maana y despus de las horas de siesta, por la tarde. Desde las diez hasta las cinco las casas se mantienen cerradas lo ms posible para evitar el aire caliente y la resolana que entonces prevalecen. As se consigue pequeo alivio del intenso calor de esa parte del da. La familia, en sus horas de retiro, arroja de s toda impedimenta respecto a vestidos, y todo esfuerzo en cuanto a trabajo. Xo espera-ndo visitas y no siendo de cumplimiento si vienen, los moradores de la casa se quitan la ropa exterior y caminan, las mujeres en camisa v enaguas con pauelo al pescuezo, los hombres con camisa desabrochada en el pecho y pantalones, estando las mangas de la primera arrolladas hasta los codos. Se columpian en las hamacas, caminan indolentemente o se abanican con pantallas de paja. En casa, del Director de Correos encontr a los moradores enclaustrados conforme a esta moda y la gran habitacin en que estaban por sentarse a la mesa para comer tena para m, que haba recin salido de los gneos rayos del sol, toda la apariencia de total obscuridad. Pero habindose abierto un poco la gran puerta de dos hojas que daba al patio sombreado con naranjos, mis ojos recobraron la visin y all encontraron un crculo domstico de, para m, verdaderamente aspecto primitivo. M. Perichon, que haba entrado antes que yo, lea mi carta con un chico medio desnudo en cada brazo. En el estrado o parte levantada del piso cubierta con estera, se sentaban tres damas que despus supe eran su esposa y dos
;
;

72

cuadas, una casada y la otra soltera. Con un nio en sus brazos, el cuado de Perichon, notablemente gigantesco y linda figura, se paseaba por el cuarto. Una mulata esclava, de bellas formas y facciones, estaba meciendo la cuna en que lloraba un nio y otras tres esclavas traan la comida ponindola sobre una
;

pesada, mesa de madera tosca, cubierta, sin embargo, con rica tela de algodn hecha en el pas. Una gran tinaja de agua y abundantes arreos de caballo, estaban en un rincn muchos mates, una botella de caa y vasos para vino, en mesa lateral todos haban estado fumando y todos estaban en adeshabill familiar. Fui, una vez ms, cordialmente agasajado po M. Perichon, y por las damas con una profusin de cumplimientos de que no entend la mitad. Porque aqu el lenguaje de los aborgenes, o guaran, ha hecho intil, en gran proporcin, el espaol, y exceptuando la mejor clase de hombres, pocos se expresan en castellano con fluidez y correccin. Las mujeres, casi invariablemente, lo hablan con dificultad y disgusto, prefiriendo mucho el idioma guaran, en el que
; ;

son

muy

elocuentes.

retintn

sin embargo, por una tonada y que de todo tiene menos de musical. La comida se demor un poco me refresqu con copiosas abluciones y libaciones y me sent para la usual suntuosa y abundante comida completamente en famille. La costumbre en Corrientes es desvestirse, en vez de vestirse para comer, y si cualquiera desea saber cuanto sea mejor la transgresin que la observancia de esta etiqueta europea, que vaya a un pas en los 26 grados de latitud y se siente a comer en un medio da de verano. Despus de comer sigui la siesta que, en vez de dormirse aqu, como en Santa Fe y Buenos Aires,
;

Es acompaado,


sobre

73

el lecho, se disfruta de una magnfica hamaca. Esta hamaca es tejida con algodn fino tiene ocho pies de largo, cinco de ancho y en el medio est hecha con puntadas tan grandes que deja pasar el aire por todas las aberturas. Es magnficamente ribeteada en todos los bordes y se cuelga esquinada en la habitacin. Una cuerda flexible se toma en la mano tirando de ella, uno se puede columpiar en el ngulo que ms le agrade. Pronto os dorms y os sums en el olvido de la atmsfera fundente que se respira. Luego, cuando despertis, viene el cigarro y el mate o el caf. Se os alcanzan cuando estis todava en la hamaca, por una domstica. Las mulatas esclavas son especialmente hermosas en Corrientes su vestido es blanco como la nieve, sencillos como sus costumbres, y despus de proveer a la decencia, es aireado y liviano, de acuerdo con las exigencias del clima. El busto se cubre simplemente con camisa y los contornos sin ayuda de sostenes, se acusan atando sencillamente la camisa a la cintura con una cinta de vivos colores. Las esclavas y la clase baja de mujeres blancas van invariablemente descalzas conservan sus pequeos pies y tobillos escrupulosamente limpios y en este procedimiento las ayuda materialmente el suelo arenoso de su tierra nativa, y los manantiales y arroyos que la interceptan. Los bien torneados brazos se dejan desnudos casi desde el hombro y el largo cabello negro es trenzado y recogido atrs con una peineta. Este es el vestido de casa. Cuando las mujeres salen, agregan una manta, tambin de tela blanca de algodn y que, prendindola al peinado sobre la corona de la cabeza, se cruza en el pecho y se
; ; ;

deja colgar en pliegues sobre

el

cuerpo.

74

CAETA XXI
Al seor J. G.

Entrada ^n

el Paraguay. Aspecto del pas. Hospitalidad paraguaya. Don Andrs Gmez. El sargento escocs. El rancho de Leonardo Vera.

Londres, 1838

Desnus de haber recibido tanta hospitalidad de


de Corrientes como me haban prodigado los de Santa Fe, me desped de la familia Perichon y de todo el posse eomitatus de sus amigos laicos y clrigos. Cruc aquella tarde el Paran por el Paso del Rey dorm en Curupait y, a la maana siguiente temprano, entr en la villa de eembuc. All fui recibido por el comandante y el cura con la hospitalidad usual. Ambos se hicieron despus mis amigos ntimos y algunas muestras de la correspondencia del primero que conservamos, son tan originales modelos de estilo epistolar a su manera, que melos habitantes
;

recen imprimirse.

eembuc
del

Paraguay a que

es la primera poblacin o comandancia se llega por el camino que yo re-


corra.

75

Me hallaba ahora en el pas propiamente as llamado, limitado por el ro Paraguay a un lado y por el Paran al otro. A medida que avanzaba hacia la Asuncin, orillando el territorio de las Misiones, hasta atravesar el ro Tebicuary, en L.S. 26 30', pronto me apercib de la diferencia saltante entre el aspecto del pas que me rodeaba y el de cualquiera otra porcin del hasta entonces recorrido. La pampa abierta substituida por el bosque umbroso los pastizales protegidos por rboles y regados por numerosas corrientes de agua, en la mayor parte de los lugares, intensamente verde la palmera frecuente ocupante del llano, los collados y lomas, contrastaban hermosamente con el valle y el lago. Boscosos desde la base a la cima, esos collados y lomas ostentaban ahora el magnfico rbol de la selva y luego el menos pretencioso arbusto, el limonero y el naranjo, cargados a la vez de azahares y fruta. La higuera extenda su ancha hoja obscura y brindaba al pasajero su fruta deliciosa sin dinero y sin precio, mientras las plantas parsitas prestaban toda su variedad de hojas y flores para adornar el paisaje. Pendiente de las ramas de muchos rboles se vea, o ms bien dicho se denunciaba distintamente por su fragancia, la flor del aire. Las ardillas saltaban y los monos chillaban entre los gajos el loro y la cotorra, la pava del monte, el moigt, el tucn, el picaflor, el guacamayo y otros innumerables pjaros descriptos por Azara, habitaban, con toda su pomposa variedad de plumaje, en los bosques por donde cabalgaba. Hav un noble palmpedo que los habita, que nunca vi sino en las lagunas o sus orillas. Es el pato real, casi del tamao del ganso, pero de rico y variado plumaje. Las lagunas estn cubiertas de aves silvestres los esteros de gallinetas y chorlos. En los terrenos
;
:

76

la perdiz.

pastosos se encuentra la martineta y en los cercados

con cultivo, en grande abundancia,

Al proseguir mi marcha a travs de un pas tan realmente favorecido y tan sumamente engalanado por la Naturaleza, me alegraba de encontrar muchos ms signos de cultivo e industria que los que se hallaban en las sendas solitarias porque hasta all haba apresurado mi montono camino. Ranchitos blanqueados asomaban a menudo entre los rboles, y a su alrededor, considerables extensiones con plantas de algodonero, mandioca y tabaco. Maz y caa de azcar se vean tambin frecuentemente en las inmediaciones de granjas de mejor aspecto que los ranchos y abundancia de monte y tunas. Los campos cultivados tanto como los potreros, estn invariablemente bien cercados, con las ltimas. Me sorprendi mucho la extraa ingenuidad y urbanidad de los habitantes. En el primer rancho en que par para pasar la noche (y fu uno de la mejor clase) ped, cuando descend del caballo, un poco de agua. Me fu trada en un porrn por el dueo de casa, que se mantuvo en la actitud ms respetuosa, sombrero en mano, mientras yo beba. Fu en vano no quiso escuchar mi splipedirle que se cubriese ca y vi, en el curso de la tarde, que sus hijos varones estaban acostumbrados a guardar igual respeto. Loas hijas mujeres, respetuosamente cruzaban los brazos sobre el pecho cuando servan de comer o be;
;

ber a sus padres o a los extraos. Aqu, como en Corrientes, en la clase a que mi hospitalario casero perteneca, el castellano se hablaba poco v de mala gana por los hombres, y por las mujeres nada. Era casi dominado por el guaran. La mayor parte de las ltimas se avergonzaban de mostrar su deficiencia del espaol, mientras los prime-

77

ros demostraban gran aversin a expresar inadecuada y toscamente en aquel idioma lo que podan hacer con tanta fluidez y aun retricamente en el propio. Como todas las lenguas primitivas, el guaran admite gran cantidad de giros metafricos. Afortunadamente tena conmigo a la sazn un caballero joven, llamado Gmez, a quien en Bue<nos Aires haba nombrado sobrecargo de mi barco, y que despus de una navegacin cansadora de dos meses se me haba incorporado en Corrientes. De all vena en calidad de compaero de viaje, intrprete y de buena familia, gua. Era natural de Asuncin educado y completamente versado en espaol y guaran, conoca las costumbres y maneras de sus paisanos y, en consecuencia, bien calificado para guiarme en una tierra remota, digna ciertamente de observacin, pero hasta aqu (me refiero al tiempo de mi primera visita) no explorada por ningn subdito britnico. He de exceptuar, por cierto, al sargento escocs, que, habiendo desertado del ejrcito del general (hoy lord) Bere-.ord, haba olvidado cuando por primera vez lo vi, su idioma nativo. Nunca pudo poseer as es que compuso en ni el castellano ni el guaran su pobre cabeza y articulaba tartamudeando, una jerga de cuatro idiomas (ingls, escocs, castellano y guaran) y era casi inteligible, despus de frecuentes repeticiones, tartamudeos, circunloquios y aclaraciones. Para volver al rancho que entonces habitaba, os har su descripcin y la de sus moradores y os dejar ex uno discere omnes. Los paraguayos estn llenos de urbanidad, y la siguiente ancdota algo ilustrar esta afirmacin. Tienen, naturalmente, gran prevencin contra el ingls, como nacin, no solamente por ser herejes, sino por haber sitiado a Montevideo, donde gran
;
;

78

parte de la guarnicin se compona de tropas paraguayas. El bondadoso husped, por quien fui tan respetuosamente hospedado, que haba pertenecido al destacamento paraguayo deenso de aquella fortaleza, sabiendo que yo era ingls y deseando que su familia lo supiera, y, sin embargo, no queriendo que yo sospechase que hablaba de m, lo hizo en la siguiente forma En guaran no hay palabra para de:

cir ingls

y los que hablan ese idioma lo expresan en espaol. Ahora, mi husped se daba cuenta que si usaba aquel trmino, yo necesariamente comprendera que hablaba de m. Por consiguiente, dijo a los que le rodeaban, en guaran (evitando pronunciar la palabra ingls) que yo era paisano de los que tiraron balas en Montevideo. Esto lo supe despus por Gmez. Haba sido sorprendido, al acercarme, por una singular construccin levantada muy cerca del rancho. Cuatro palmeras de quince pies de altura estaban enterradas como postes, con intervalos que constituan un cuadrado de veinte pies "Fntre cada palmera haba un poste intermedio de *ual altura, sosteniendo vigas que formaban el entramado del techo. Sobre ste estaban extendidas esteras toscas de manufactura india. La ramada tena aspecto de alto proscenio accesible desde el suelo por una larga escalera porttil. Cenamos copiosamente, leche, mandioca, miel y un borrego asado entero. Inmediatamente despus de cenar, toda la numerosa familia de nuestro husped vino a l y, juntando las manos en actitud de plegaria, dijeron en guaran La bendicin, mi padre. El viejo movi su mano trazando en el aire una cruz y dijo a cada uno de su prole, sucesivamente Dios lo bendiga, mi hijo o mi hija, segn el caso. Tena una familia de nueve, de quienes el mayor, bella joven, rubia como una euro, :
:


pea, sera de 22 aos
;

79
el

menor, un gauchito pa-

raguayo de

8.

Despus hicieron lo mismo eon la manre, y recibieron de ella igual bendicin. Grande fu mi deleite al ver realizar, por hijos del tiempo moderno, este patriarcal homenaje a sus padres y no menor fu mi sorpresa, cuando, inmediatamente despus, los vi subiendo la escalera uno por uno hasta encima de la enramada y, all, despus de aflojar sus escasas vestiduras, acostarse para dormir. Gmez me dijo que nosotros dormiramos all tambin, para evitar los mosquitos y, tan pronto como me inform que no suben jams a la altura de la ramada, trep con presteza no concebible fcilmente sino por quienes han sido mrtires de las ampollas y zumbidos atormentadores de aquellos insaciables insectos. Mientras estuvimos sentados a la puerta del rancho, no habamos sufrido poco de sus picaduras y sido fastidiado por su constante y molesto susurro alrededor de nuestros odos. o Mirabile dictu!. Tan pronto como alcanc la envidiable eminencia, donde ahora extendida en profundo sueo, yaca la familia del buen hombre, un solo mosquito e insecto de cualquier clase no se sinti. Arriba vino Gmez, arriba vinieron el husped y su esposa arriba vinieron los tres peones y, finalmente, arriba vino la escalera. Los caballos que se necesitaban para la maana, atados a soga, coman pasto cerca del rancho el ganado en el corral y las ovejas en el chiquero los gallos y las gallinas en sus prtigas, los perros echados como muchos serenos dormidos, pero no como stos alertas no haba ladrones afuera, sino uno o dos jaguares sin bastante audacia para acercarse a esta colonia familiar y al punto que la media luna empezaba a derramar sus lnguidos pero acariciadores rayos sobre
:

80

los rboles, y las estrellas a lucir, toda la familia esposa, hijos, extraos, sirvientes, ganados, perros y aves, del rural y realmente patriarcal rstico del Paraguay se sumergi en el sueo, bajo la bveda azul del cielo. La buena compaa de este modo extendida debajo de la plida luna, consista en hijos del paraguayo, en nmero de 9, de su padre y madre 2, de Gmez, yo, sirviente y postilln 4, y de los peones 3, en total diez y ocho, acomodados sin auxilio de lecho o ropa de cama en doce yardas en cuadro de entramado, cubierto con estera y a la elevacin de quince pies sobre el nivel del suelo. Pensar solamen

te

de gente que duerma as en la casa de campo de un caballero en Inglaterra La primera clarinada del gallo fu la seal para un restregamieuto general de ojos y cambiar de lado. No hubo estiramientos de brazos, por un poco ms sueo y un poco ms descanso La familia haba ido a dormir a las ocho y ahora se levantaba a las cinco. No hubo preparativos para lavarse a esa hora esto se haca en el arroyo, cinco horas despus. Abajo fu la escalera, abajo los ya sin pereza, miembros de la familia y los extraos tambin mugiendo del corral sali el ganado, y balando de su chiquero los ovinos los gallos cantaban, los perros retozaban, las jvenes fueron a ordear las vacas, los jvenes a ensillar los caballos y Gmez y yo, con nuestro sirviente y postilln, a poner en orden nuestro equipaje. En un momento la escena del ms profundo reposo se convirti en el ms agitado bullicio y actividad rural. Tomamos mate, un jarro de leche recin ordeada y un cigarro, y, en menos de media hora estbamos nuevamente en ruta para la Asuncin. Previamente, dimos cordial y grato adis a nuestro husped ejemplar. No habamos nunca conocido al hombre l no sa.

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ba de m, sino que perteneca a la nacin hostil que pocos aos antes haba invadido su pas y, sin embargo, me alberg con mi squito, sometido a los principios de la hospitalidad a mano abierta que, desdea.ndo la idea de recompensa, se satisfaca nicamente con dar a sus huspedes la respetuosa atencin personal suya y de sus hijos. Ni es este un caso aislado. Me sucedi lo mismo en todo el pas y al mismo tiempo que no puedo menos, en justicia a sus habitantes de corazn sencillo, de constatar este hecho general, puedo todava menos, en honor del husped particular de quien ahora me haba apartado, dejar de mencionar su nombre. Llambase Leonardo Vera. Vuestro, etc. J. P. R.

ARGENTINA.

82

CARTA XXII
Al Sr. J. G.

Las hormigas y sus tacurs.


cin.

Proximidad a Llegada. El doctor Vargas.

la

Asun-

Londres, 1838

Viajando a la Asuncin, una maana salimos del bosque a un extenso palmar. Me sorprendi mucho ei observar que, entremezcladas con las palmeras y casi en igual nmero, se levantaban miles de masas cnicas de tierra, hasta la altura de ocho o diez pies y con base de casi cinco en dimetro. Mi sorpresa aument cuando, aproximndome a esas pirmides, encontr que no solamente estaban habitadas por miriadas de hormiguitas blancas, sino que eran obra colosal de estos diminutos insectos. Apendome para investigar la economa de tan vastas y curiosas repblicas, primero intent cerciorarme de la clase de material con que construan sus templos babilnicos. Eran impermeables a las ms copiosas lluvias y nada poda con ellos el huracn ms violento. Pareca que jams los hubiera penetrado la lluvia ni el rayo los

83

hubiera fulminado. Sin embargo, eran montones de arcilla. Ca mi cuchillo gaucho, intent cavar uno de ellos. Podra lo mismo haber intentado introducirlo en pedernal. Mi compaero Gmez, queriendo sorprenderme, no me dijo palabra, y en mi apresuramiento de cerciorarme por m mismo de la naturaleza de tan curioso fenmeno, no le haba hecho ninguna pregunta. Pero cuando intent cavar la masa impenetrable, sonri y dijo o Seor Robertson, es de balde. Luego prosigui dicindome que aquellos obeliscos haban estado all desde tiempo inmemorial y que en cuanto a l o cualquiera otro, saban seran antediluvianos. Aun no siendo anticuario o gelogo esta historia me incit a examinar ms de cerca la estructura de estos venerables montculos y cuanto de ms cerca los examinaba, mayor era mi asombro. En el vrtice del cono haba un recipiente oval del que se desprendan unos treinta acueductos, con objeto evidentemente de extraer el agua que cayese sobre la construccin. Entre aquellos conductores, de la base a la cima de la estructura, haba innumerables perforaciones. Se derramaban por ellas en un lado y entraban por otro miradas de atareadas hormigas. Las que entraban iban todas cargadas hasta el tope con pesadas cargas de hojas, pasto y semillas las que salan se apresuraban en busca del mismo material que, en una excursin previa, haban depositado en el gran emporio comn de la riqueza pblica en la
:

construccin. Ninguna vacilacin en el camino, ninguna intermitencia en el trabajo embarazaban a un solo miembro de la comunidad. A veces una enorme carga de paja o parte de una hoja de palmera caa del lomo de su portador pero al momento era vuelto a colocar por media docena de trabajadores salientes y descargados. El robusto portador entonces prosegua
;


84
como
el

antes a su lugar de destino, bambolendose bajo pesado montn que apretaba sobre los hombros. En seguida proceda a escudriar las varias sendas (jue conducan a las torres de arcilla. Estas sendas se interceptaban y literalmente dividan el campo. Estaban atestadas con multitudes yendo y viniendo y en cada individuo, la nica ansiedad predominante pareca ser la prisa. Pero sus excursiones no se limitaban al suelo. Todas las palmeras estaban sealadas en media docena de lugares con sus huellas y los frutos como las hojas de las magnficas plantas (que no se consiguen hasta no alcanzar sus copas) eran elevisibles del trfico de los atareados habitantes de las pirmides que abajo haba. Azara ha mencionado, en su obra sobre el Paraguay, que encontr masas de tierra semejantes levantadas por las hormigas, pero tan blandas, que su caballo, habiendo tropezado desprevenido con una de ellas (naturalmente debe haber sido de noche), no solamente demoli el tucur, sino que hundi los

mentos

remos delanteros en el abismo subterrneo. Viajaba, sin embargo, por la costa y por terrenos pantanosos.
estaba bastante apartado de la costa y rodeado de la arcilla es muy notable por su dureza y consistencia. Las hormigas, conociendo instintivamente estar sujetas a las inclemencias del tiempo, tambin instintivamente eligen para hacer sus moradas la arcilla ms dura e impenetrable que encuentran en la vecindad inmediata. No solamente esto, sino que, como diestros maestros albailes, mezclan la arcilla con millones de fragmentos de hojas de palmeras, para forjar aquella duradera e impenetrable masa de que he hablado. Que cualquiera examine la consistencia del nido de golondrinas la curiosa, complicada y elegante obra del hornero y aludiendo a

Yo

un terreno en que


la vez a la habitacin
la

85

de la golondrina, del hornero hormiga, exclamar con el sabio romano Deus anima brutorum. Llegamos al fin a las ltimas cuatro leguas de la Asuncin y en este punto de nuestra jornada avistamos el majestuoso Faraguay, serpenteando su argentina y dilatada corriente a travs de la tierra que, juntamente, enriquece y engalana. De repente se nos cerr el campo abierto y segumos nuestra ruta por un camino terraplenado de doce pies de altura. Estaba cubierto por bveda vegetal que juntaba y retorca sus ramas a uno y otro lado de la fresca y umbrosa senda. Abajo, en innumerables manantiales, a ambos lados del camino, borbotaban las aguas cristalinas ni un rayo de sol nos alcanzaba en nuestro retiro, y, como el ciervo palpitante, despus de la furiosa persecucin de los sabuesos, se regocija en el torrente, as gozbamos en la densa y refrescante sombra que nos proporcionaba el fresco y selvtico pasaje por donde dirigamos nuestra marcha a la ca-

y de

pital. Todos los accesos (o pasos, como ms correctamente podan llamarse) a la Asuncin, son de esta clase. Al principio fueron hechos con el fin de defenderse de las frecuentes y hostiles invasiones de los indios y estos desfiladeros pueden ser protegidos fcilmente por hombres armados de mosquetes contra cualquier nmero de aborgenes. Habiendo desapare;

cido todo peligro de incursiones, los accesos de la ciudad sirven solamente como frescos y agradables caminos para entrar los viajeros, o para que los habitantes rurales conduzcan sus cargas de legumbres, frutas v carne, para proveer a la ciudad. De estos habitantes encontramos o alcanzamos cientos, principalmente mujeres. Algunos a pie, otros en asnos, algunos aprovechaban caballos o muas con canastas

86

por delante y los de condicin superior usaban un tosco carro de caballo, que, con gran esfuerzo y despus de muchas dilaciones, manejaban por las profundas huellas de arena que son comunes para caminantes, jinetes y vehculos. Era algo ms que pintoresco ver la mujer elegante, ligeramente vestida, con su busto perfecto, brazos bien torneados, manos pequeas, y ms pequeos pies, enaguas cortas, tipoi bordado, cabello trenzado y ojos negros, caminando con destreza, sea con el cntaro de agua, mazo de tabaco, carga de sal o atado de mandioca sobre la cabeza. Vestida toda de blanco, se desliza como slfide a travs del verde follaje. Era espectculo muy encantador.

Despus de cabalgar por estas umbrosas callejuede doce millas, entr en la Asuncin con todo el entusiasmo del hombre llegado por primera vez a un pas de tan manifiesta sencillez y felicidad rcade. Las imgenes de mi fantasa, sin duda, fueron desmedradas un tanto despus de tratar un mes con la gente. Mais ca ne veut rien dir. Jams olvidar mi primera impresin ni puedo creer sino que las mismas imgenes resplandecientes de nuestra primera visita a un pas nuevo, en das juveniles aparecen
las
;

siempre ante nuestros ojos. Qu romnticos retrano hubiramos trazado an de los esquimales La novedad y el contraste tienen encantos irresistibles, hasta que se marchitan con el soplo helado de la experiencia. Proyecta una frialdad flemtica sobre nuestra apreciacin de hombres y cosas y, mientras dilata la esfera de nuestra filosofa, estrecha el crculo de nuestros ms clidos afectos y ardientes uniones. Par en la Asuncin en casa del doctor Vargas. Era doctor en leyes, graduado en la Universidad de Crdoba pero teniendo un viedo patrimonial en

tos

87

Mendoza que le produca quinientos barriles de vino anualmente, haba venido al Paraguay con el propsito de venderlos. Rechinante como es esta ensambladura de leyes y mercancas en una sola persona, para nuestra asociacin de ideas, nada hay perceptiblemente anmalo en ello, para las mentes sudamericanas. El da que llegamos era de fiesta. El doctor Vargas haba ido a palacio con su traje de etiqueta. Este consista en frac amarillo claro con grandes botones de ncar, calzones de raso verde con hebillas de oro en las rodillas y medias de seda blancas, chaleco bordado, sombrero tricornio, redecilla, y un antiqusimo espadn. Sus abundantes cabellos sumamente empolvados y empomados, y una porcin de corbatas y velados de camisa, que pareceran verdaderamente monstruosos en esta poca, se interpona a la observacin, como reclamando respeto de todos los mirones. La casa de este doctor Vargas se compona de tres piezas. Una era el almacn para su vino mendocino, y para el tabaco y yerba mate con que lo permutaba. Servale a la vez de depsito, comedor y sala, y la puerta se abra directamente a la calle. Atrs de este almacn estaba el dormitorio del doctor, en el que se vean catre, apero, varios petacones, o cajones de cuero con tabaco y cigarros superiores, palangana sobre una silla y ventanita sin bastidor o vidriera. Las ropas diseminadas aqu y all, botas y zapatos por todas partes. La pared blanqueada, y negras las vigas visibles. El piso, de ladrillo polvoriento, sin alfombra o estera algunos cascos de vino mendocino en un rincn, mientras una primorosa hamaca, un trabuco espaol y un par de pistolas se exhiban pomposamente en las paredes. Atrs de esta habitacin y ten suit, haba una cocina con piso y paredes de barro en que, con fuego encendido en el centro, un
;

esclavo tuerto, Bop, en guaran, cocinaba el asa-do puchero o sazonaba con ajo su ms exquisito guisado. El doctor nos recibi en traje de corte, sentado sobre un petacn de tabaco. Con hospitalidad no fingida y no poca gracia de porte, me dio la bienvenida a la Asuncin. Barren un barril de su mejor vino mendocino, dedic a Bop a engorrosos preparativos
del doctor, haca su

para la cena y despus de comer, reir, bromear y ortodo lo relativo a la recepcin matinal en la Asuncin, y a su intimidad con el marqus de Torre Tagle en Lima, nos recogimos l al catre y yo a la ms envidiable hamaca de su dormitorio. Fatigado quizs con la cabalgata del da, me dorm, cuando Vargas comentaba pesadamente la superioridad de su ciudad donde, me dijo natal, Mendoza, sobre la Asuncin (y fueron los ltimas palabras que le o), encontrara que todos los habitantes eran unos brbaros. Vuestro, etc. J. P. E.
le
;

89

CARTA XXIII
Al Sr. J. G.

La Junta

del

Vargas.

Paraguay. Mi recepcin. Ms del doctor La ciudad y sus habitantes.

A la maana siguiente de mi llegada, fui acompaado por el doctor Vargas y el seor Gmez, para presentarme en Casa de Gobierno, ensear mis pasaportes, dar cuenta de mis negocios y rendir homenaje a los hombres del poder. La Junta que en este perodo gobernaba la provincia se compona de tres miembros, asistidos por un asesor y un secretario. De stos, el presidente era don Fulgencio Yegros, y segua en categora don Juan Caballero. Ambos haban sido factores principales en la derrota del ejrde Belgrano, y la subsiguiente deposicin del gobernador espaol, Velazco. Eran militares; y como consecuencia de la revolucin, respectivamente haban ascendido del grado de capitn al de general. Eran hombres de escasa capacidad o educacin y mal criados en costumbres de sociedad, no habiendo nunca, salido de su provincia natal. El tercero de la Junta era don Bernardo de la Mora, abogado de mucho cocito

90

Ha-

nocimiento, alguna agudeza y gran urbanidad.

ba sido graduado en Crdoba, y siendo el nico miembro instruido del Ei'ecutivo, arreglaba, con ayuda del asesor, don Gregorio de la Cerda, todo lo que tc-

nicamente se llamaba

el despacho de gobierno. Sus decretos eran redactados y sus documentos refrendados por un secretario de un escribano pblico. El nombre del primero era don Larios Galv.n y el del segundo, don Jacinto Buiz. Menciono estos nombres, porque fueron vctimas en una u otra forma, y en no largos perodos, de la

desconfianza ingqbernable y la crueldad implacable de Francia. Poco antes de mi llegada, haba sido secretario de la Junta, pero haba demostrado genio tan petulante, spero y terco, que fu causa de que los pacientes Yegros y Caballero manifestaran alguna diferencia de opinin. Por tanto, el incipiente tirano se retir del gobierno dio lugar a Mora y a Galvn, y al tiempo de mi primera visita a la Asuncin, estaba meditando en su casa de campo y en fatal descontento sobre su prdida del poder. l mismo tiempo estaba planeando con toda su influencia y por todos los artes de la intriga, la rpida reasuncin del mando, esta vez no compartido ni controlado. Fui admitido, luego, previo anuncio de un centinela, a la sala de despacho del gobierno y saln de
;

pues se usaba como tal despus de las audiencia horas de oficina. Era habitacin espaciosa y bien amueblada. Cerca de la cabecera, en grande y solemne aunque zafia postura, se sentaban ante la mesa cubierta con carpeta verde los tres miembros de la Junta, acompaados por el secretario, el asesor y el notario. Haba en el centro de la mesa un tintero de plata maciza y en pila enorme delante del notario estaban tanto
;
;
,


los

91

procesos y solicitudes que la Junta haba resuelto aquel da. como los pasaportes, permisos, etc. que haba concedido. Fui recibido con frn v formal civilidad se me ofreci asiento y despus de breves presuntas, se me dijo que poda retirarme. Se orden al doctor Vargas y a Gmez que se quedasen. Al voU-ernos a reunir en casa del primero se me
:

le las extraas informaciones que haban llegado hasta el Gobierno de cuya sustancia el asesor y hombre ms influyente, don Gregorio de la Cerda, El Gobierno est seriamense haba expresado as te informado que mister Robertson es seguido por una grandsima partida de mercaderas y que su propsito es monopolizar el comercio de la provincia. Esto ha suscitado gran recelo y descontento entre los comerciantes nativos y algunas medidas fiscales especiales habr que aplicar necesariamente en su caso contra excesos de especulacin, estratagemas y fraudes. A aquellas medidas, el Gobierno se encargar do proveer. Pero tambin se dice que mister Robertson tiene a bordo de su barco municiones de guerra y que ha hecho, mientras viajaba, un mapa del pas y otras observaciones de naturaleza sospechosa. Estas son cosas para ser cuidadosamente examinadas. Nos importa tambin ver que mister "Robertson no hace nada contra bonos mores, o subversivo de la religin. Por el momento, esto bastar. En usted, doctor Vargas, cuyo husped es mister Robertson, confiamos que cuidar de su persona y har vigilante observacin de su conducta y a usted, seor Gmez, como sobrecargo, y principalmente interesado al introducir al pas este extranjero, reclamamos la ms estricta observancia, bajo fianza de dos mil pesos, de las reglamentaciones a que someteremos a ambos dos. Yo cre que esto era ms bien un recibimiento
;
:

92

hostil. No haba estado sujeto a tales restricciones o vigilancia ya sea en Santa Fe o en Corrientes y atribua a tres causas las que se me haban impuesto en Asuncin primera, a su aisladsima y remotsima si:

tuacin que, disminuyendo el intercambio con otros pases, aumenta la desconfianza hacia los extranjeros segunda, a las falsas y exageradas informaciones he;

chas circular en mi perjuicio, por celosos competidores y tercera, a indefinidos temores relativos a contrabando, hereja y monopolio. Sin embargo, con mens conscia recti, a este respecto, no tembl por la ley prohibitiva de la Junta. Me sent seguro que con la determinacin que haba tomado de respetar sus leyes y tratar abierta y cortsmente con todos los habitantes de la tierra, mis acciones pronto hablaran por s mismas y que, al mismo tiempo que impusieran silencio a la calumnia privada, demostraran tambin al Gobierno la falta de base de sus sospechas y lo vano de sus temores. Me instal muy bien entre los barriles de vino mendocino y tercios de yerba y tabaco del doctor Vargas. A menudo era tentado de la risa cuando presenciaba las ocupaciones diarias de este instruido, chistoso, o quizs engredo personaje. En un rincn del almacn de vinos estaba su bufete profesional o estudio de abogado. Sobre ste haca sus escritos de demanda para sus clientes. En seguida, y frecuentemente interrumpiendo su tarea de escribir, compraba tabaco a los chacareros del campo, en cantidades desde diez hasta cien libras, traficaba cigarros con las ninfas paraguayas que los fabricaban venda vino por cascos o galones pasas de higo de Mendoza por arrobas y todo esto con sus propias manos, ayudado solamente por su hombre para todo servicio, el tuerto Bop. El doc; ;
; ;

93

tor asombraba a los pequeos corrillos con sus discusiones sobre la poltica, disputas polmicas, derecho civil e internacional. Su facilidad de palabra era admirable, su facultad de monopolizar la conversasin, asombrosa. Mendoza, su ciudad natal, y la via que haba pasado de padres a hijos, por muchas generaciones, eran tpicos inagotables para los discursos del buen doctor. Los virreyes que haban pasado por Mendoza, en camino para Lima, todos eran sus conocidos y todos los presidentes de Chile, en los ltimos cien aos, haban habitado, en la vertiente occidental de los Andes, en- la mansin de sus padres. Haba sido alcalde de primer voto, en su ciudad, durante tres aos y estaba inscripto como miembro de la Audiencia o Suprema Corte de Charcas. Tena esposa que era abundante en nalgas y sus cuatro hijos eran otros tantos querubines. El doctor siempre asista a la misa cantada de la Catedral, los domingos, en el traje de etiqueta que he descripto. Lo he visto a menudo al punto en que la campana sonaba el ltimo toque, agacharse en este traje de gala, servir al cliente un frasco de vino del ltimo barril barrenado en su almacn. Tambin el tuerto Bop se vesta para la misa cantada, y equipado con chaqueta, pantaln y camisa blancos y un sombrerito, caminaba con paso solemne detrs de su amo. Este no consideraba que haba necesidad de que el calzado o las medias formasen parte de la librea de Bop. A la tarde el doctor acostumbraba salir a caballo el apero era lujoso como el vestido de su dueo y no era gauchesco sino enteramente elegante. Su silla de arzn forrada con terciopelo punz, las cabezadas del freno slidamente montadas en plata usaba grandes estribos del mismo metal, y ( salva la marca) grandes y pesadas espuelas ajustadas a sus finos zapatos
;

94

y medias de seda. La combinacin de ser abogado y comerciante en vino habilitaba ai doctor para ataviarse de esta suerte. Derivaba su riqueza de la produccin de la via y de Crdoba haba trado su instruccin. La combinacin lo haca un ciudadano de lo ms respetable. Con el doctor Vargas y con Gmez no perd de conocer a todos los habitantes de la Asuncin, grandes y chicos. Una quincena me bast para este objeto, y, como el barco, no obstante haber salido de Buenos Aires haca tres meses, no apareca, tuve libertad completa y tiempo desocupado para observar.

De la ciudad dir muy poco. Como ciudad, en nuestra acepcin de la palabra, nada puede decirse. En extensin, arquitectura, comodidad o poblacin, no se compara con ninguna ciudad inglesa de quinto orden. Es cierto que tiene una catedral y cuando pensamos en Glocester, Salisbury y aun Chester y otras catedrales, el

cin

nombre suena bien. Pero ni tiene la Asunmayor pretensin a la comparacin con las ciudades nombradas, corno su mezquina y blanqueada
iglesia episcopal

no admite comparacin con ninguno


el

de

los

nobles y slidos edificios que, con

nombre de

catedrales, adornan este pas. Su Casa de Gobierno, con el ttulo de palacio, es una miserable, baja, blanqueada aunque extensa estructura. Sus mejores edificios

aunque nada suntuosos son los conventos, y tan pocas casas particulares buenas y cmodas hay, que pas un mes para encontrar una bastante amplia, con el alquiler ms elevado que jams se pag all, de trescientos sesenta pesos u ochenta libras esterlinas, por ao, para el establecimiento' reducido que intentaba instalar en esta antigua capital. De tales casas no haba ms de media docena en el lugar. Las dems eran pequeas, miserables tiendas con tres o cua-


tro habitaciones
las
;

95

anexas mientras la mayor parte de moradas eran simples chozas, formando estrechas
rodeadas por pocos naranjos.

callejuelas, o aisladas,

puede decir que hubiera ms de una calle en la ciudad y sa no pavimentada. Las casas y tiendas de una acera estaban defendidas del sol por un corredor continuo, algo como los portales de (Jhester. Pocas casas eran de azotea j las ms eran de teja y
JNo se

sus puertas se abran directamente de la habitacin principal a la calle. La situacin de la ciudad, sin embargo, es noble. Est en antiteatro sobre la ribera del majestuoso y plcido ro Paraguay. De muchos puntos se domina aquella magnfica corriente, y los romnticos accesos a la ciudad antes descriptos, junto con los poblados y cultivados alrededores, forman un tout enseable agradabilsimo podra casi decir encantador. Los lia bit antes de la Asuncin y suburbios ascendan, en el tiempo en que escribo, a diez mil. Haba poqusimos negros y no mucho mulato entre ellos. La gran masa de la poblacin era mestiza de espaol e indio, tan atenuada respecto a la apariencia de la ltima casta, como para dar a los naturales el aire y aspecto de descender de europeos. Los hombres son

generalmente bien formados y atlticos, las mujeres casi invariablemente hermosas. La ligereza y simplicidad de su vestido, y sus atractivos personales, todava ms notables que en las correntinas, agregado al escrupuloso cuidado de su limpieza personal, les dan
aire interesante y atrayente. Cuando las sola ver con sus cntaros en la cabeza viniendo de los pozos y manantiales, siempre me recordaban otras tantas Rebecas. La poblacin puede clasificarse as miembros del cuerpo poltico, incluso los oficiales de milicia, clero

un

96

secular y regular, abogados y doctores, curanderos, escribanos, comerciantes, grandes propietarios, tenderos, pequeos propietarios o labradores inmediatos a la ciudad, trabajadores (incluyendo los que navegan el ro y benefician los yerbales) e indios sometidos.

Vuestro, etc.

J. P.

E.

97

CAETA XXIV
Al Sr. J. G.
El mercado de la Asuncin. Pai Mbat. Llegada del Doa Juana Esquivel. barco. El compadre la Cerda.

Londres, 1838

El espectculo ms interesante, curioso y nuevo que ofrece la Asuncin al viajero, es el mercado. Se halla en la plaza central. All presenci una maana a las cinco, la reunin de la gente que suministra
a la ciudad sus provisiones diarias. Todas las entradas del campo a la plaza derramaban cientos de mujeres, sin excepcin vestidas de blanco, unas llevando sobre su cabeza botijas de miel, otras atados de mandioca, y las de ms all de algo-

dn en rama, otras cargadas de velas de sebo, pan dulce, flores, cntaros de aguardiente, pasteles y masas fras y calientes, cebollas, aj, ajo y maz, otras con canastillas de sal en la cabeza, y otras con grandes mazos de tabaco y paquetes de cigarros. Aqu iba una tirando del pollino con canastas repletas de gallinas y huevos, all otra, trayendo por iguales meARGETINA.

98

dios, melones de olor y sandas, higos y naranjas para vender. Muchas cargadas con caa dulce, pelada y cortada en pedacitos, listos para ser chupados. Luego venan los carros de carnicero, con carne mediocre, malamente beneficiada, colgada en grandes trozos dentro de la carreta techada de paja, sin ninguna atencin a la limpieza y cortada con descuido completo de precisin anatmica. No hay carnero comible en el Paraguay, y, con excepcin de la mandioca, las legumbres son escasas y malas. Casi nadie las come. Despus de los grupos mencionados venan los indios payaguas, sanos y atlticos, con el pescado colgando de luengas palas, apoyadas sobre los hombros. Otros seguan con atados de chala o pasto trado del Chaco, para los caballos de la Asuncin. Cuando todos estos grupos se congregaron en la plaza del mercado, en nmero, segn creo, de quinientos, se distribuyeron con sus productos, en filas que dejaban entre s justamente el espacio necesario para que pasasen los compradores. No haba puestos ni sillas. Los artculos se extendan sobre esteras en el suelo y sus dueos se sentaban en cuclillas. Del total de vendedores, a lo menos tres cuartas partes eran mujeres, y de los compradores igual proporcin de modo que el suelo se hallaba cubierto por una masa compacta de figuras vestidas de blanco, charlando, regateando, disputando y dando gritos, en guaran, hasta hacer resonar el aire con el murmullo y estrpito del bullicioso es;

pectculo.

hombre llamado Pai Mbat. Haba

sitio, era un recibido las rpero, sea que denes sacerdotales en su juventud herido por punta de amor y luego atormentada su

Extraordinario personaje en aquel


;

conciencia por haber admitido en su pecho pasin tan

99

profana para hombre dedicado al templo como algunos dicen o sea, segn otros, que Pai Mbat, no habiendo sido nunca dotado de grande intelecto lo haba debilitado por mucho aprender lo cierto es que

Pai, sin colgar los hbitos, abandon la iglesia y haca una vida de descuidada indiferencia y dejadez. Esto iba muy bien mientras le dur el patrimonio pero ste no era inagotable y le fall. El buen caballero entonces ech por tierra el concepto de sus amigos en cuanto a su escasez de inteligencia, por la ingenuidad con que provea a sus necesidades. Asista al mercado regularmente al venir el da. Por algn tiempo, gracias al respeto que inspiraba su calidad a muchos, y por lstima que inspiraba a otros, mendigaba en todos los puestos de provisiones y obtuvo un modo de vivir que si no honorable, nada le costaba. Pero la caridad, lo mismo que el patrimonio del Pai Mbat, tiene inclinacin a agotarse en proporcin a la frecuencia con que se le ejercita y la generosidad con que hasta aqu haban favorecido los puesteros del mercado al clrigo venido a menos, se alarm al verle aparecer un da acompaado por un tape corpulento, llevando sobre la cabeza una gran tipa, o receptculo circular para provisiones. Tena tambin en la mano derecha una honda caja de velas. El Pai Mbat se haba satisfecho hasta entonces con amontonar en una alforja, llevada por l mismo, los artculos variados que recoga de sus contribuyentes. Pero cuando vieron los formidables preparativos hechos para recibir provisiones ms abundantes, y deel
;

dujeron que el tape deba comer como el amo, se adopuna resolucin general por la gente de ambos sexos ms influyentes del mercado, para suprimir in tofo* los suministros al Pai Mbat. Como de costumbre, v con su criado detrs, abort

ta, ni

100

d a sus mejores protectores.

No obtuvo ni una torde miel, pedazo de caa dulce o mazorca- de maz. Se encamin hacia la carreta del carnicero oPaisano, dijo, venga la carne
una
vela, cigarro, gota
:

Se. acabaron los favores, replic el carnicero y se dio vuelta para servir a los clientes que pagaban. De los aristcratas del mercado el Pai Mbat apel a los pobres y los encontr an dispuestos a contribuir lo bastante para la provisin de aquel da. Pero hasta ellos le aconsejaron que despidiese al sirviente y una se permiti decir, que aunque ella haba contribuido durante muchos aos para mantener al Pai, nunca haba tenido sirviente, y crea que era algo impropia la pretensin de los mendigos de convertirse en caballeros. Ella supona que pronto el Pai Mbat y su sirviente vendran al mercado a caballo. El hecho fu que aquel da el arruinado clrigo volvi a su casa mucho m^s escasamente provisto que antes pero no dispuesto a someterse a la repeticin de tal tratamiento. A la maana siguiente se present, con sirviente y tipa, como el da anterior. Llevaba, adems, una caa larga con un clavo fuerte y bien afilado y encajado en la extremidad inferior. Dirigindose a varios de las clases ms pobres con quienes haba tratado, les previno y amonest por el pecado mortal de negar carne a ninguno y especialmente a un hombre de su vocacin. Temblaron y l entonces hizo seales de la cruz y exorcismos, con su caa. Retiraron las manos que antes haban estado extendidas para proteger las provisiones. El crculo mgico trazado por el bastn disminua gradualmente, hasta que encontrando el centro de l unatorta del agrado de Pai Mbat, la pinchaba con la caa, y la presa iba atrs derecha al tape. Con la debida compostura el sirviente la echaba en la tipa.
; ;

101

El Pai Mbat entonces se diriga a otro sitio elegido por su ocupante para la venta de sus productos. Otra vez comenzaban la exhortacin y amonestaein los exorcismos, declaraciones y refunfuos se seguan la vara mgica describa con pompa el crculo, v arriba venan, para ser entregados al indio, mandioca, maz, cigarros, carne, velas, caa dulce y muchos otros artculos del mercado. Cuando necesitaba lquido, el Pai Mbat pona en la punta del bastn un porroncito y lo alcanzaba a la mujer del mercado para que sumincordial. En menos de un mes, toda la gente del .mercado se someti de buen grado a las expoliaciones del Pai Mbat y su sirviente indio, consolndose con reflexionar que si por una pequea prdida temporal, serello sufran van mejor a intereses mejores y ms duraderos. Pensaban tambin que como haba quinientos que vendan sus artculos en los puestos y se necesitaban solamente diez para llenar las necesidades diarias del Pai, la visitacin les vendra individualmente dos veces por trimestre as, a pesar de todo, decan, qu era la provisin de un da, dos veces por trimestre, para un reverendo? Cuando visit el mercado por vez primera, no solamente me llam la atencin el conspicuo personaje que ha sido tema de este episodio, sino que segu sus pasos. Observ y admir la calma con que este hombre v su sirviente llenaban sus alforjas, y la fcil condescendencia por parte de la sencilla gente paraguaya en sus ahora aparentemente establecidas exigencias sobre su generosidad. Recin al volver a casa y referir al doctor Vargas lo que haba visto, l me cont la historia que acabo de relatar. La creo un ejemplo curioso de la ingenuidad y maa del Pai y de
;


la

102

la supers-

bondad y hospitalidad, aumentada por

ticin de los paraguayos.

No es menos curioso que el Pai Mbat y su sirviente no solamente se alimentaban con las contribuciones que imponan en el mercado, sino que se
vestan. Vendan el sobrante de carnes y bebidas y con su producto, compraban manteos, sotanas y sombreros de teja para el sacerdote, y chaquetas, ponchos y camisas para el tape servidor. A menudo he conjeturado hasta qu punto se fomentara un caso como el mencionado, en los puestos de Coven Garden o Leadenhall. Me pregunto si aun un obispo venido a menos (si fuera posible esto) obtendra y eso vitalicio, con las mismas fciles condiciones, en cualquiera de aquellos sitios, lo que el cura degenerado en el mercado de la Asuncin. Pero el barco lleg. La ciudad se alborot, el Go-

do

bierno lanz sus decretos. Toda la carga, contrarianla prctica establecida, fu enviada a los depsitos fiscales y, entre otras prescripciones, se orden que no solamente no podra extraer sino una cantidad limitada cada vez, sino que al sobrecargo Gmez se le
;

jurament para que rindiese cuenta mensual de todas mis operaciones. Se me prohibi exportar dinero e importar ms mercaderas. Todos los bultos que haba trado fueron escrupulosamente revisados y antes del examen no se me permita llevarlos a casa. Se puso guardia doble a bordo, y se tomaron todas las precauciones que pero nada se encontr la suspicacia poda sugerir
;

incorrecto.

Mis operaciones tomaron gran vuelo, tanto con


los

comerciantes nativos como con los cultivadores de productos. No perjudiqu a ninguno sino que foment los intereses de ambos. El gran monte de ri-


les

103

al prestigio del di-

queza (y para la Asuncin era grande) que yo manejaba y administraba trajo, gradualmente, las usuaconcomitancias que acompaan
nero. Ni

remotamente

me
;

mezclaba en

poltica

pa-

gaba subidos impuestos al Estado, me hice ntimo amigo del asesor Cerda e intim tambin con los funcionarios del Gobierno los visit y fui visitado por ellos, y al fin se me dijo que, aunque para satisfacer desconfianzas de la gente, era necesario mantener los decretos dictados en mi contra, como si estuvieran en pleno vigor, sin embargo, considerase los ms perjudiciales como virtualmente abolidos. En menos de tres meses desde mi llegada fui no solamente persona tolerada sino bienvenida en todos los crculos altos y bajos. Trataba liberalmente al rico, daba empleo al pobre, y no me mezclaba en el credo poltico o religioso de nadie. Cuando se me peda opinin sobre estos tpicos, me excusaba de emitirla, alegando mi falta de conocimiento necesario para discutir el uno, y de la erudicin que me autorizase a entrar en polmica sobre el otro. Poca duda se tendr de la exactitud de mi observacin cuando diga que, en el tiempo a que me refiero, aun no haba cumplido veinte aos. De este modo, todo marchaba plcidamente, y al cabo de cuatro meses de permanecer en la Asuncin me sent en gran manera identificado con sus habitantes. Tena libre entrada en todas partes y donde no
;

poda conquistar afeccin, intentaba, por conciliacin, desarmar la enemistad. El asesor, puedo decir, el director del Gobierno, don Gregorio de la Cerda, se haba convertido en mi mano derecha ni deseaba yo menos marchar bajo el amparo de quien no solamente haca su voluntad en asuntos de Estado, sino que era padrino de los hijos de toda familia de rango en la ciudad. Todos lo saludaban, lo cortejaban, le envia;

104

el pas

ban regalos, y su influjo en todo notable que el control voluntario

no era ms

que se sometan todas las personas de nota. Las rdenes del padrino Cerda y aun sus deseos se hacan irrevocables. Sabemos poco en este pas de la absoluta y casi sagrada influencia del padrino catlico romano sobre las familias con quienes est ligado en esta calidad y sabemos an menos de la estricta obligacin que se impone de fomentar de bueno o de mal grado el inters de las familias y especialmente el de los ahijados ante quienes contrae sus deberes superiores en la pila
a
;

bautismal.

Don

Gregorio
:

me

present un da a la bisabuela

de una de sus comadres. La anciana contaba ochenta y cuatro aos rica, fuerte, vigorosa y activa, y acostumbraba venir de su quinta a la Asuncin y volver, jinete en un garboso petizo, tres veces por semana. Aunque arrugado esqueleto y obscura como momia egipcia, era erguida no temblequeaba, y su palabra, aun en espaol, era clara, llena y distinta. Su nombre (y antiqusimo apellido) era doa Juana Esquivel. Haba buscado yo mucho tiempo una casa de campo pero no poda encontrar ninguna de mi agrado. El compadre la Cerda lo saba. Haba determinado que yo ocupase parte de la casa de doa Juana, y
; ;

del todopoderoso padrino fu suficiente para asegurar la pronta satisfaccin de su pero un deseo. No me dijo palabra de su proyecto da, recib de la anciana seora, una esquela escrita
;

una simple insinuacin

en caracteres completamente legibles, a este efecto S por mi compadre la Cerda (ntese que aunque era solamente padrino de la familia de su bisnieta, ella le llamaba su compadre) que usted necesita una casa de campo. Aunque la ma no es de las mejoresB (era la mejor), espero que usted vendr a
:


habitarla,

105

cuando guste, despus de maana. _No

admitir excusas hasta que usted encuentre otra mejor. Tendr tres habitaciones y el servicio necesario a su disposicin. (Firmado) Juana de Esquivel. Apenas poda creer a mis propios ojos cuando le' la esquela, nunca haba visto a la seora ms de dos veces y en la duda de que procediese de ella, se la llev al compadre la Cerda. Ri de mi incredulidad me dio a entender que todo era obra suya, y que de no acceder inferira una ofensa a la seora octogenaria que jams me perdonara. Fui pocos das despus y me instal en mis espaciosas habitaciones en casa de doa Juana, en Campo Grande. A la moda rstica, pero con superabundante hospitalidad, fui recibido por ella, y servido por sus numerosos esclavos. La casa estaba oculta a medias por un naranjal circundada por campo boscoso alternado con vallecitos interpuestos y arroyos cristalinos. La caza de todas clases abundaba en un radio de pocos cientos de yardas de las habitaciones. Los caballos estaban a mi disdoa Juana, una posicin v tambin los sirvientes vez que me recibi en su morada, crey su honor comprometido, su reputacin de hospitalidad en peligro, si todo lo que contribuyese a mi comodidad y dicha, no fuese tan completo como ella poda hacerlo y todo fu por la simple recomendacin de la Cerda, el compadre de su bisnieta. Vuestro, etc. J. P. R.
;

106

CARTA XXV
Al Sr. J. G.

Doa Juana Esquivel. Asunto

seriocmico.

Prepara-

tivos para la fiesta campestre.

Londres, 1838

Doa Juana Esquivel era una de las mujeres ms extraordinarias que haya conocido. En el Paraguay generalmente las mujeres envejecen a los cuarenta aos. Sin embargo, doa Juana, tena ochenta y cuatro, y, aunque necesariamente arrugada y canosa, todava conservaba vivacidad en la mirada, disposicin a reir y actividad de cuerpo y espritu para atestiguar la verdad del dicho que no hay regla sin excepcin.

Me albergaba como prncipe. Hay en el carcter espaol, especialmente como entonces estaba amplificado por la abundancia sudamericana, tan magnfica concepcin de la palabra ohospitalidad que me permit, con demostraciones particulares de cortesa y favores recprocos de mi parte, procedei en mucho a la manera de doa Juana. En primer lugar, todo lo

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de su casa, sirvientes, caballos, provisiones, los productos de su propiedad, estaban a rai disposicin. Luego, si yo admiraba cualquier cosa que ella tuviera el petizo favorito, la rica filigrana, los ejemplares selectos de andut, los dulces secos, o una yunta de hermosas muas, me los transfera de manera que haca su aceptacin inevitable. Una tabaquera de oro,

que era muy bonita, me fu llevada una a mi habitacin or un esclavo, y un anillo de brillantes porque un da sucedi que le mir, fu colocado sobre mi mesa con un billete que haca su aceptacin imperativa. Nada se cocinaba en la casa sino lo que se saba que me gustaba, y aunque yo intentase, por todos los medios posibles, a la vez compensarla por su onerosa obsequiosidad v demostrarle lo que en mi sentir era ms bien abrumador, no obstante, encontraba que todos mis esfuerzos eran vanos. Estaba por consiguiente dispuesto a abandonar mi superhospitalaria morada, cuando ocurri un incidente que, aunque increble, es certsimo, que cambi y puso en mejor pie mi subsecuente trato con esta mujer singular.
porque
dije

maana

Me gustaban los aires plaideros cantados por los paraguayos acompaa-dos con guitarra. Doa Juana lo saba, y con gran sorpresa ma al regresar de la ciudad una tarde, la encontr bajo la direccin de un guitarrero, intentando, con su voz cascada, modular un triste y con sus descarnados, morenos y arrugados dedos acompaarlo en la guitarra. /.Cmo podra
ser otra cosa, ante tal espectculo de chochera, desafiando an el natural sensible de la dama, que insi-

nuar una sonrisa burlona? a Por amor de Dios, dije, 'cmo puede usted, catorce aos despus que, conforme a las leyes naturales, debiera haber estado en el sepulcro, convertirse en blanco para el ridculo de

108

sus enemigos o en objeto de compasin para sus amigos ? La exclamacin, lo confieso, aun dirigida a una dama de ochenta y cuatro aos, no era galante, porque en lo concerniente a edad, qu mujer puede
soportar

un reproche sarcstico? Apareci bien pronto que doa Juana tena a este respecto, toda la debilidad de su sexo, tir al suelo la guitarra, orden bruscamente al maestro de canto que saliera de la casa a los sirvientes los ech de la habitacin, y, en seguida, con un aspecto de fiereza de que no la crea capaz, me aturdi con las siguientes palabras Seor don Juan, no esperaba insulto semejante del hombre a quien amo y en la ltima palabra puso nfasis extraordinario. S continu, yo estaba pronta y todava lo estoy, a ofrecerle mi mano y mi fortuna. Si aprenda a cantar y tocar la guitarra, por qu causa era sino por la suya? Para qu he estudiado, de qu he pensado, para quin he vivido en los tres meses ltimos, si no para usted? y es esta la recompensa que encuentro? Aqu la anciana seora mostr una combinacin curiosa de ridculo pattico y apasionado, cuando, deshacindose en lgrimas y, sin embargo sollozando de indignacin, dio escape a sus sentimientos. El espectculo era de noveda-d sorprendente y no exento de alarma para m, a causa de la pobre vieja. En conle envi sus sirsecuencia, abandon la habitacin vientes dicindole que su ama estaba seriamente enferma y despus de oir que todo haba pasado, me met en cama, no sabiendo si compadecer o sonrer de la tierna pasin que un joven de veinte aos haba despertado en una dama de ochenta y cuatro. Espero que no se atribuya a vanidad el relato de esta aventura amorosa. Lo hago sencillamente como ejem; : ,

109

po de las bien conocidas aberraciones del ms ardiente y caprichoso de todos los dioses, Cupido. Ko hay edad que limite el alcance de sus dardos. El octogenario lo mismo que el zagal son sus vctimas y sus escarceos son generalmente ms extravagantes cuando las circunstancias externas la edad, los hbitos,
;

la

decrepitud

se

han combinado para hacer

incre-

absurda la idea de su acceso al corazn. Por pedido de doa Juana, fui el da siguiente a su cuarto, y sea que el descanso nocturno tuviese no poco efecto en aplacar sus sentimientos, o que mi razonamiento con ella, acompaado de la protesta de abandonar la casa a mi pesar, a no ser que prometiese formalmente no hablar de amor, o tocar la guitarra, no lo s pero, lo cierto es, que se avino a mi permanencia, bajo solemne alianza y pacto de su parte, de que ni yo recibira ms sus regalos ni oira ms de msica y amor. El da de San Juan se acercaba. Es grandsima fiesta en los pases catlicos y era no solamente el santo de doa Juana, sino tambin el mo. Se propona, como prueba de su completo perdn por mi rechazo de su galanteo, celebrar el da en su casa de Itapa, o Campo Grande, con una fiesta campestre. De este modo dijo, celebraremos conjuntamente nuestro santo y la sinceridad de nuestro recproco perdn confieso que he sido muy indiscreta en el asunto, pero eso se acab. Cordialmente acced a la celebracin de la fiesta proyectada, con la condicin expresa que fuese a mis expensas. Arreglado este punto difcil, doa Juana y yo nos encaminamos a la Asuncin para invitar a nuestros huspedes, ella en un petizo bailarn, acompaada por dos hermosas mulatas, y yo a su la-do, en
ble y
;
;


trs de m.

110

sirviente detarjeel

un no despreciable bayo, con un negro


Era cosa desconocida en

Paraguay enviar

tas de invitacin con un mes de anterioridad al da de la esta, ni se mandaba en realidad tarjeta alguna. La sola prctica de los invitantes, en cuya casa deba celebrarse, era recorrer personalmente, tres das antes del sealado, a los vanos amigos e invitarlos a la cena, comida, boda o baile, segn el caso. Yo era, no solamente conocido, sino ntimo de los su-

periores e inferiores, de pobres y ricos en la Asuncin. Aunque all exista distincin y muy marcada, de clases y grados, no haba aquel refinamiento conocido, en Europa, que hace desmerecer al hombre

de cierto rango por el hecho de visitar a un inferior. Esto naturalmente proviene de la diferente constitucin social del Paraguay y de los pases ms adelantados. La estructura total de las relaciones humanas era menos complicada en las regiones aisladas de los jesutas expulsos que en los reinos ms populosos de la

Europa

civilizada. Sobre las ventajas comparativas derivadas de la sencillez de la vida paraguaya y del refinamiento de la europea, creo con sir Koger, de Coverley, que mucho podra decirse por ambos lados pero, evitando la discusin del tema, os dejar filosofar sobre l, de acuerdo con vuestro temperamento, con los hechos ya relatados y los que todava debo de callar, ilustrativos de la naturaleza de la sociedad paraguaya. Doa Juana y yo llegamos a la Asuncin en tiempo para cumplir, en el da, la ceremonia de visitar personalmente a cada uno de los invitados, de que habamos hecho una lista, para la celebracin de la fiesta de San Juan, en Itapa. Naturalmente, los
;

111

miembros del Gobierno fueron los primeros y ninguno rehus. Luego de don Gregorio de la Cerda, el casi compadre universal del Paraguay y otrns funel receptor de cionarios de rango y aprecio seguan Aduana, el clero secular y regular, los oficiales cuar:

el general Velazco, ex gobernador espaol, pocos chacareros, algunos comerciantes, pocos tenderos, todos, todos consintieron en asistir, y, como decimos, ?e consideraron muy felices en aceptar la

teleros,

invitacin.

Estando de esta manera arregladas preliminarmente las cosas para la fiesta, doa Juana y yo nos
pusimos seriamente a hacer
rios para darle brillo.
los preparativos necesa-

En

esto nos ayudaron gran n-

mero de
que en

ella

familias de la Asuncin y la narracin de lo sucedi os la dar en seguida.

Vuestro, etc. J. P. E.

112

CARTA XXVI
Al Sr. J. G.
Fiesta en Itapa

Lond,es, 1838

El da de San Juan amaneci auspicioso en ItaLos arreglos ms suntuosos y abundantes fueron hechos por doa Juana, tanto en honor del Santo como para solaz de sus invitados. Estos era.n alrededor de doscientos y comprendan desde los miembros del Gobierno hasta los tenderos de la Asuncin. Despus de lo dicho del doctor Vargas y sus almacenes de vino, veris que no hay ninguna degradacin inherente a la profesin de vender al menudeo en el Paraguay. Tout au contraire Su tendero, siendo generalmente el hombre ms acomodado de los dos, tomaba la precedencia del caballero campesino, quien poco al corriente del valor territorial o de la dignidad que confiere en otros pases la posesin de la tierra, mira a lo alto con respeto la bolsa de dinero del tendero y abajo con un suspiro de pesar, su propia y menos prspera condicin. Un pobre estanciero,
pa.
:

113

un pobre hacendado eran expresiones tan comunes como un comerciante poderoso, un tendero rico. Por mi parte, llevando siempre conmigo mis ideas europeas, jams pude mirar sino con respeto a los patriarcales descendientes de los primeros conquistadores del Paraguay, que haban heredado las tierra-6 de sus antepasados y las haban cultivado de generacin en generacin, con tosca pero dichosa sencillez. Pero volvamos a Itapa. El primer cuidado de doa Juana fu decorar con esplendor poco comn una gran imagen de San Juan Evangelista, que, en costoso fanal, conservaba como ornamento principal de su sala. Se la pint y dor de nuevo tena tnica de terciopelo negro, adornada con pesados galones dorados. Sobre l asomaba un querubn y con ms propiedad histrica que la que hubiera esperado de un artista catlico romano en el Paraguay, se levantaban detrs del Santo algunas rocas artficiales, musgos y rboles que representaban la isla de Patmos
;

donde escribi el Apocalipsis. Todos los amigos de doa Juana haban facilitado parte de sus joyas para adorno del Santo hombre. Anillos brillaban en sus dedos, collares rodeaban su cuello, una tiara decoraba su venerable rostro. Los lazos de sus sandalias estaban tachonados de perlas un precioso cngulo ce;

a su delgada cintura y estaban seis cirios encendidos junto al fanal. All medio oculto entre fragantes verdores de naranjo, limonero y acacia, apareca el Santo favorito, destinado a recibir el primer homenaje de los invitados. Los bosquecillos de naranjos a cada lado de la casa estaban festoneados con lmparas variopintas prontas para encenderse. Las mesas provistas por los cocineros del viejo los confiteros de la Asuncin gobernador fueron contratados al efecto, y se pidi a ARGENTINA.
;

114

todos que llevaran el mayor nmero posible de sus propios sirvientes. Arreglados as los preparativos, doa Juana y yo tomamos asiento sobre el csped y esperamos la llegada de los invitados con toda la complacencia de quienes tienen la consciente conviccin de no haber ahorrado trabajo para proporcionarles comodidad y
diversin. En junio, que es invierno en el Paraguay, el tiempo es generalmente bastante fresco para permitir a la

gente
sol las

salir

en

la

mitad

del da.

Tan pronto como

el

empez a extender sus rayos oblicuos a travs de umbrosas salidas de la Asuncin al campo adyacuando
caballos, muas, carros, carruajes, ve-

cente,

hculos de todas clases se pusieron en movimiento para Itapa. Primero llegaron cabriolando al prado de la casa de doa Juana un buen lote de frailes franciscanos, precedidos por la banda de msica de su convento y montados en caballos lustrosos y gordos, ricamente aperados. No obstante lo fresco del da, cada fraile llevaba su sombrilla, y aunque el sayal y la ausencia de ropa blanca y medias pregonaban su humildad, sin embargo, lo rechoncho y abultado de todos, muchsimos en consonancia con la condicin de su caballo, deca una oculta historia de buena vida que apenas escapara al ms caritativo observador. Al decir

que este venerable cuerpo vena acompaado por la banda de su convento, acaso sea necesario explicar que, en la Asuncin, todos los conventos tienen la suya para oficiar, en primer lugar, misa cantada, pero en segundo tambin, para alquilarla con el caritativo fin de promover la alegra festiva. No habis nunca estado en una de nuestras anticuadas iglesias de campo donde los rudos ejecutantes de la orquesta inme-


diatamente dominan

115

al pastor y a la congregacin V habis podido or all os dar exacta idea de aquellas que, desde tiempo de la conquista, han edificado, en la Asuncin, a los feligreses e invariablemente en excursiones como la de Itapa, formado parte del squito de los sacerdotes. Los franciscanos se apearon de sus caballos y, despus de ellos, los dominicos y recoletos. Todos se arrodillaban -cubran ante han Juan; el ajubilate fu entonado por la banda, y luego siguieron refrescos y felicitaciones tales como supondris que tienen lugar en la sociedad civilizada y aun pulida de Inglaterra. .N'o haba establos para los caballos de tan gran concurrencia como esperbamos y, por consiguiente, todos los que vinieron despus trayendo a sus dueos, fueron soltados en un gran potrero para pasar la noche. Apenas habamos hecho los honores a nuestros amigos franciscanos, cuando en un armatoste casi secuaparecieron las lar el viejo carruaje de Gobierno esposas de los miembros de la Junta. Venan escoltadas por sus maridos montados en sus animosos caballos de guerra y vestidos en traje de baile. Sus pesados sin embargo, estasables zangoloteaban al costado ban vestidos con calzones cortos y medias de seda mientras sus caballos, enseados a bailar para estas circuntancias especiales, avanzaban a los lados del carruaje que arrastraba su considerable peso por carriles de arena frecuentemente de ocho a diez pulgadas de profundidad. Habindose detenido el carruaje y los caballeros desmontado en el csped, los caballos se enviaron, como antes, al potrero y el coche atrs de la casa. Este grupo fu seguido por don Gregorio de la Cerda y doce o catorce de sus comadres. Las ltimas estaban en caravanas con toldos encima y colchones

La banda que

116

debajo de las seoras para amortiguar los golpes del constante traqueteo de los pesados carros. Cada uno era arrastrado por cuatro bueyes y se mova a razn de dos millas por hora. Luego la mitad de las doce comadres tenan hijos consigo. Don Gregorio (su ngel de la guarda) vena en un soberbio caballo blanco, ensillado a la ltima moda espaola de lujo y antigedad y llevaba un ahijado favorito por delante y otro en ancas. Vesta frac delgado de lanilla color gris, con grandes botones de ncar, chaleco bordado, medias de seda y hebillas de oro sobre las rodillas de los calzones y en los zapatos por supuesto, llevaba un altsimo sombrero tricornio y amplia capa granate echada graciosamente sobre las espaldas. Ninguno fu ms rico en ahijados que don Gregorio y por tanto a nadie vi en Amrica tan poderoso. Si alguien desea llegar a ser en aquel pas personaje de primera fila, que se d maa para ser padrino general. Despus de don Gregorio llegaron grupos de oficiales vestidos de parada, escoltando cada uno, a caballo, a su favorita Dulcinea. En muchos casos la dama vena en ancas de su dragn y no pocos petizos montados por dos slfides paraguayas escoltadas por sus preferidos paisitos o dandys rurales. Se derramaron los tenderos en todo el primor de riqueza y entr el doctor Vargas, vulgaridad del advenedizo empolvado y empomado, rizado de pies a cabeza. Entraron los comerciantes llenos de prudentes dichos y modernos ejemplos y, finalmente entr el finado caballeresco, modesto y digno gobernador espaol, general Velazco. Era acompaado sencillamente por su despensero y valet de chambre (pues el hombre fiel lo serva en ambos oficios) y un palafrenero. Todo su poder haba desaparecido sus honores all estaban sus rivales jaraneenyacan por tierra
; ;
; ;

117

do, con aquellos atributos y distinciones que haca pocos meses eran exclusivamente Buyos, y, sin embarco, ni un ceo, ni un sntoma de recelo u orgullo bre Qu herido nublaban su &
!

poco mereca el funesto destino que poco despus le alcanz durante el sin segundo y frreo reinado del
terror bajo Francia.

Cuando todos
las

los invitados estuvieron

reunidos,

noche empezaban a poner su tinte obscuro sobre la escena del prado. El sol se pona en todo su esplendor y la luna se levantaba con igual brillantez. El azul obscuro del firmamento se tachonaba de estrellas, y a una seal dada, se ilumin la casa los bosquecillos de naranjos parecieron en llamas rompieron a tocar las bandas de los conventos, y algunos sobre el csped, otros en los salones, pero todos en alguna parte, comenzaron simultneamente la danza. La brillantez de las luces y la lmpida transparencia de la atmsfera y del campo, en la distancia, me recordaban juegos nocturnos de hadas, en guaridas todava no usurpadas por seres humanos. Lo que aadi mucho a la romntica sencillez de la escena fu que, de cuando en cuando, venan, de diferentes direcciones por el valle, pequeos grupos de paisanos paraguayos sin otra invitacin que el rumor llevado a ellos de los regocijos que se celebraran en casa de doa Juana. Venan escoltados por uno o dos guitarreros que se acompaaban en aquel instrumento algn triste lastimero o balada nacional. Al salir de los matorrales o de los obscuros bosques de los alrededores, con sus vestidos blancos, parecan a la distancia habitantes de otro mundo, y cuando su msica armoniosa y sencilla llegaba, ondulando en la brisa, de distintas direcciones, uno podra haberla imaginado contribucin coral de los pastores de Arcadia.

sombras de

la

118

Muy diferentes eran las bulliciosas jaranas adentro y en la vecindad inmediata a la morada de doa Juana. Unos bailaban sobre el csped, otros en los salones, algunos hacan crujir las chanzas en medio del estrpido de risas sonoras y prolongadas aqu un
;

entregados a la malilla, y ms all otros disfrutando de los placeres de vinos y viandas tentadores que estaban a disposicin de todos. Alguno ms audaz de los santos padres serpenteaba por los laberintos de la danza. Se distinguan principalmente de sus bellas compaeras por el volumen, pues ambos iban vestidos con ropa talar. Luego don Gregorio de la Cerda, que crea su reputacin en peligro si no mantena a sus comadres en estado de perpetua complacencia y risa irresistible. Don Fernando de la Mora, vocal de la Junta, bailaba con gota y todo y, como Andrmaca, al separarse de Hctor, rea y lloraba al mismo tiempo. All estaba un personaje, llamado Vedoya, de casi siete pies de estatura, y con amplitud en espesor ms que proporcionada a sus dimensiones longitudinales. Tambin danzaba con no poca alegra y transpiraba

grupo de

frailes

con no menos profusin. Los miembros del Gobierno echaron de s toda gravedad y bailaban y beban y fumaban como el resto de sus subditos. Se levant doa Juana con sus ochenta y cuatro aos y bail un zarandn o zapateado zagales con sus ninfas acudan bajos los naranjos y all cada uno cortejaba a la preferida de su corazn. Los sirvientes rodeaban los fogones encendidos bajo los rboles para cocinar a todo pequeo grupo de cantores, al llegar, se les haun reto pareca proca lugar y reciba con jbilo nunciarse contra los males de la vida y grosera como era la msica de los coros de iglesia, y clamoroso como era el ruido de los invitados, no obstante, toda la es; ; ; ;

119

cena presentaba aspecto de abundancia, sencillez y cordial regocijo que jams olvidar. La luz y la msica de la animada fiesta deben haber llegado hasta la cabana del doctor Francia, que
por ese mismo tiempo estaba combinando los proyectos que despus se ejecutaron y han acallado la alegra y apagado la luz de la libertad.

Velazco, el viejo gobernador espaol, me observaba con notable y enftico presentimiento Ah, mister Eobertson, temo que esta sea la ltima fiesta que veamos en el Paraguay! Al fin, el envidioso da clare sobre nuestra jarana. Las damas comenzaron a ponerse lnguidas y las bujas y lmparas muy turbias. Los pulmones de los msicos estaban agotados algunos frailes haban perdido su dinero a los naipes y muchos de los invitados su ingenio en el vino. Las madres buscaban a sus los sirvientes, sus carruajes y carro. Muchos hijas maridos fueron encontrados por sus esposas dormitando, pero todos fueron obligados a obedecer las r:

al potrero a tomar sus caballos, y despus se ocuparon de ensillarlos. Se hizo circular caf y chocolate calientes los sirvientes no paraban, y las carrozas partieron grupos de jinetes tomaron el camino salieron los frailes y, con ellos, los msicos. A las nueve de la maana nada haba quedado sino los vestigios de alegra de la noche pasada. Vuestro, etc. J. P. R.

denes. Corrieron

120

CARTA XXVII
Al Sr. J.
GT.

Paisaje de Itapa. Mi primera entrevista con I Francia Su rancho. Sus maneras y conocimientos. Sus intriini gas poltica.

Londres, 1838

La situacin de la casa de doa Juana Esquivel en Itapa, era absolutamente bella no menos era el paisaje que la rodeaba. Se vean bosques magnficos de rico y variado verdor aqu el llano despejado y all el denso matorral fuentes murmurantes y arroyos refrescando el suelo; naranjales, caaverales y maizales demostraban la industria del hombre el rancho modesto deca de su contento y sencillez rural y en ocasiones, la mansin ms amplia atestiguaba su atributo de ser aspirante, por naturaleza. Una de esas agradables tardes del Paraguay, despus de que el viento sudoeste ha clareado y refrescado el aire, fui llevado, en busca de caza, a un valle apacible, no lejos de la casa de doa Juana, y extrao por su combinacin de todas las caractersticas sorprendentes del paisaje en aquella tierra. De repente, di con un rancho limpio y sin pretensiones. Vol una
;

exclam
:

121

Una
di vuelta

voz de atrs y contempl un caballero de unos cincuenta aos de edad, con traje negro y capa granate sobre las espaldas. Tena el mate en una mano y el cigarro en la otra y un bribonzuelo negro, con los brazos cruzado?, marchaba al lado del caballero. El rostro del desconocido era sombro y sus ojos negros muy penetrantes, mientras su cabello de azabache, peinado hacia atrs de una frente atrevida, y colgando en bucles naturales sobre sus hombros, le daban aire digno que llamaba la atencin. Usaba hebillas de oro en las rodillas de sus calzones y tambin en los zapatos. Me disculp de haber disparado el arma ta-n cerca de su casa pero, con gran bondad y cortesa, el propietario me asegur que no haba motivo para pedir la mnima disculpa, y que su casa y terrenos estaban a mi disposicin cuando quisiera divertirme con mi fusil en aquellos parajes. Para brindar la primitiva hospitalidad, comn en el pas, me invit a sentar debajo del corredor, y, a tomar mate V un cigarro. Un globo astronmico, un gran telescopio y un teodolito, estaban bajo el pequeo prtico, e infer inmediatamente ope el personaje que tena por delante no era otro que el doctor Francia. Los utensilios concordaban con lo que haba odo de su reputacin acerca de sus conocimientos en cienpero no me dej vacilar mucho tiempo cias ocultas sobre este punto; porque, inmediatamente, inform en respuesta a mi pregunta de si tena el honor de dirigirme al doctor Francia, que l era en carne y
perdiz, hice fuego y la presa cay.

Buen

tiro.

Me

hueso.

Y presumo, continu, que usted es el caballero ingls que reside en casa de doa Juana Esquive!

122
;

Respond que as era cuando dijo que tena la intencin de visitarme, pero que era tal el estado poltico del Paraguay, y particularmente en lo concerniente a su persona, que encontraba imprescindible vivir en gran reclusin. No poda de otro modo, aadi, evitar que se atribuyesen las ms siniestras interpretaciones a sus actos ms insignificantes.

Dejando este tema, se mostr complacido de que yo supiese cules eran sus ocupaciones. Me hizo entrar en su biblioteca, un cuarto encerrado con pequesima ventana y tan sombreado por el techo del corredor, que apenas penetraba la luz necesaria para estudiar. La biblioteca estaba dispuesta en tres filas de estantes extendidos a travs del cuarto y se compondra de trescientos volmenes. Haba muchos libros sesudos de derecho pocos de ciencias experimentaalgunos en francs y en latn sobre literatura geles neral, con los Elementos de Euclides y algunos textos escolares de lgebra. Sobre ancha mesa haba pilas de escritos y procesos forenses. Varios tomos en folio encuadernados en pergamino estaban desparramados sobre la mesa una vela encendida (colocada all con el solo objeto de encender cigarros) prestaba su dbil ayuda para iluminar la habitacin mientras un mate y un tintero de plata adornaban otra parte de la mesa. No haba alfombra o esteras sobre el piso de ladrillo, y las sillas eran de moda tan antigua, grande y pesada, que se requera esfuerzo considerable para moverlas de un lugar a otro. Cubiertas de viejas suelas estampadas con jeroglficos raros y, por el uso prolongado, obscuras y lustrosas. Sus respaldos rectos eran considerablemente ms altos que la cabeza del que se sentaba en ellas y no haba que pensar en acomodarse en postura descansada. En el suelo de la habitacin se hallaban desparramados
;
: ; ;

12.3

Una
tinaja para

sobres abiertos y cartas dobladas.

agua y un jarro se alzaban sobre un trpode tosco de madera, en un rincn, y el apero del doctor, en otro. Chinelas, botas y zapatos yacan desparramados sin orden, y el conjunto de la pieza presentaba un aire de coafusin, obscuridad y falta absoluta de comodidad, ms que sorprendente, cuanto que el exterior del rancho, aunque humilde, estaba prolijamente limpio, y ubicado de modo tan romntico que tena toda la apariencia de ser habitado por la belleza y la paz. Ni vestigios de las inclinaciones sanguinarias, o del capricho ingobernable con cuya prctica alcanz despus tan triste celebridad, se reconocan en las maneras, o se deducan de la conversacin de Francia, en la poca de que estoy hablando. Todo lo contra-

Su porte tranquilo y sin ostentacin sus princien cuanto se poda deducir de sus mismas manifestaciones, justos, aunque no muy levantados y su integridad legal, como abogado, jams fu puesta
rio.
;

pios,

'

en duda. La vanidad me pareci ser el rasgo dominante de su carcter y, aunque haba seriedad y casi continua severidad latentes en su fisonoma, no obstante, cuando se permita sonreir, producan solamente, por contraste, una impresin ms cautivadora en aquellos con quienes conversaba. Agradbale que se supiese qu entenda el francs, rama de los conocimientos muy poco comn en el Paraguay. Haca alguna ostentacin de su familiaridad con Voltaire, Rousseau y Volney, y asenta completamente a la teora del ltimo. Pero, ms que todo, se enorgulleca de ser reputado algebrista y astrnomo. En realidad, haba penetrado muy poco en esas ciencias. Lo bastante, sin embargo, en el Paraguay, para
;

124
justificar el

ciegos

el

proverbio espaol de que en tierra de tuerto es rey.

En
los

el Paraguay, con el conocimiento del francs, Elementos de Euclides, las ecuaciones, la ma-

nera de servirse del teodolito, o con libros prohibidos por el Vaticano, l era, en punto de saber, completa excepcin a la regla general. La noche se acercaba aprisa y me desped de mi husped tan locuaz como agradable. Poco me imagin, entonces, que iba a figurar como lo ha hecho despus o que una relacin, comenzada con tanta amabilidad, deba concluir en tan grande injusticia. Por este tiempo, aunque viviendo en aparente reclusin, haba estado ocupado en intrigas contra el Gobierno. Reciba visitas secretas de los ms ricos chacareros y propietarios de tierras fomentaba las aspiraciones de hombres que hasta entonces nunca haban soado conseguir el poder era todo humildad y condescendencia para los inferiores y todo altivez para las clases sociales superiores. Su plan era inculcar en los campesinos, la impresin de que estaban mal gobernados por pocos hombres ignorantes desprovistos de mrito alguno en insinuarles que cuando volviese al poder las cosas cambiaran. Les manifestaba que el fin de la revolucin haba sido descuajar las pretensiones aristocrticas de la vieja Espaa mientras tanto, era patente que estas pretensiones estaban supeditadas por otras ms odiosas, porque se establecan por hombres a quienes l conoca no ser ms que sus iguales, alguno de ellos, sus inferiores. Sin embargo, no es claro, preguntaba, que estn violando diariamente las promesas y protestas que haban hecho? Quin es don Fulgencio Yegros? (entonces Presidente de la Junta). Un gaucho ignorante. Qu
;

125

tiene mejor don Juan Pedro Caballero? Nada. Y, con todo, los dos son generales, investidos de autoridad suprema e insultndoos con el despliegue de una vana ostentacin, que sera risible si no fuera despreciable.
Cmo, entonces, ha cesado la necesidad de operaciones activas que estos hombres no tienen energa para emprender, o de reformas substanciales que no tienen destreza para concebir ni habilidad para ejecutar? De este modo, Francia derramaba veneno de desafeccin y descontento en los odos de sus compatriotas que, a su vez, admiraban el patriotismo, respetaban la integridad y veneraban su sabidura. Era

que en la poca de mi impremeditada visita, estaba asentando el cimiento del asombroso poder que, poco despus, puso entre sus manos el cetro de hierro con que ha postrado al pueblo paraguayo, hasta lamer el polvo de sus plantas y, no en pocos casos, empapado aquel polvo en sangre inocente. Vuestro, etc. J. P. R.
as

126

CARTA XXVIII
Viaje aguas abajo.

Londres, 1838

Estaba ya no solamente admitido en la sociedad paraguaya, sino que haba intimado con muchos y conocido a casi todos sus miembros. Don Gregorio de la Cerda, asesor del Gobierno y, ms todava, asesor de las numerosas familias particulares de cuyos hijos era padrino, se convirti en mi constante amigo y compaero. Profesaba el principio (y l era solamente uno de la numerosa clase que sostena igual doctrina) que siempre que tuviera un compadre o ami-

go, estaba obligado a prestarle algn servicio. El principio de don Gregorio era demasiado honorable,

l mismo demasiado escrupuloso para quebrantarlo en ningn caso. Seor don Juan, me dijo cierto da despus de la fiesta de Itapa, es preciso que de algn modo usted me permita servirlo. A la sazn nadie haba en el Paraguay que pudiera servirme mejor que don Gregorio. Era all el seor supremo y diriga todos los actos del Gobierno. Bien, seor don Gregorio, repliqu, usted sa-


be que
el

127

puerto del Paraguay est clausurado para la hombres y mercaderas. Sabe tambin que tengo almacenadas gran cantidad de stas en inmovilidad perjudicial. Adems, deseo muchsimo volver por algn tiempo a Buenos Aires. Ahora, si usted quiere obtenerme ]>ermiso para sacar mi persona y bienes en uno o varios de los buques vacos que estn inactivos en la ribera, me har un favor muy sealado. El mejor de los compadres y amigos, instantneamente respondi apor hecho. Hay, continu, algunas dificultades en el asunto. Habr muchas quejas por parte de todos los otros comerciantes cuando se le autorice a quebrantar la prohibicin. Los marinos espaoles, como sabe, estn en el ro apresando todos los barcos salidos de puertos independientes y Vattel establece como principio de derecho internacional que a ningn neutral puede permitrsele llevar su propiedad desde un puerto beligerante a otro, a meaos que el buque que la conduzca sea de la bandera de su nacin y est tripulado, a lo menos, por un tercio de subditos de ella. Pero, descuide, encontraremos algn modo de allanar estas dificultades, con tal que usted realmente se prepare a correr el riesgo, inminente como sabe, de ser capturado. Eso, repliqu, corre enteramente de mi cuenta y tengo ideas hechas al respecto. Don Gregorio era de aquellos espritus activos y movedizos que, una vez metidos en una empresa, no cejan da y noche, hasta conseguir su propsito. Inmediatamente se sent y dict al amanuense la solicitud al Gobierno, comprendiendo todos los puntos de mi pedido, y tocante al destino de la solicitud, l saba quin era arbitro nico. Explicaba y destrua, en el punto en cuestin, las objeciones de Vattel demostraba que era un caso de injusticia para m, y
salida de
:

128

exhortaba al Gobierno, en atencin a la amistad de la Gran Bretaa, a otorgar el pedido razonable del nico subdito britnico entonces residente en el Paraguay. Haba muchas formalidades tcnicas que llenar, en el sentido de recabar opiniones e informes de varios abogados y funcionarios. El Cabildo o concejo municipal deba producir su dictamen, lo mismo que el juez de comercio y el director de aduana. El juez de alzada o de apelacin haba de dar su opinin y el fiscal la suya. Todos estos caballeros honorables y doctos eran compadres de don Gregorio, y era imposible concebir que la opinin de un compadre fuese contraria a la de otro, especialmente tratndose de don Gregorio, el asesor de Gobierno. Todos ellos, por consiguiente, manifestaron lo que su compadre deca. A los ocho das de presentar mi solicitud estaba despachada favorablemente. Si las cosas se manejan lo mismo en este pas, no puedo decirlo pero el favoritismo es principio tan prevalente en el corazn humano que puede casi considerarse como sinnimo de amistad, y dondequiera que sta exista, combinada con el poder de hacerla valedera, son quiz la envidia y el disgusto, ms que el pretendido amor a la justicia y buena fe, los que entran en los reparos y objeciones a favores as otorga;

dos.
viaje

Siendo removidos todos los obstculos para mi aguas abajo, emprend los preparativos con todo ardor y como el viaje aguas abajo, especialmente con enemigos en el ro, nada tiene que ver con ninguna idea que tengamos sobre navegacin ordinaria, os dar breve cuenta de mi nueva y acaso arriesgada empresa. En primer lugar, flet un barco bastante grande para cargar mil quinientos tercios de yerbamate o te paraguayo. El modo de cargar barcos en el Paraguay
;

129

para viaje aguas abajo es el siguiente se llena la bodega con la mitad de la carga la otra untad se estiba sobre cubierta. Con ese objeto se hace una troja enrejada, atando con lonjas de cuero fuertes tacuaras que 9e apoyan en postes perpendiculares altos de cinco o seis pies sobre la cubierta. Depositndose en ella lo tercios de yerba se cubrieron cuidadosamente con un techo de cuero fuertemente entrecosids, y que formaba declive a cada lado como el tejado de una casa para facilitar la salida del agua. Alrededor del toldo se extiende una cuerda para impedir que caigan al agua los que caminan encima del techo ele;

vado.

El patrn de mi barco era un natural de la vieja Espaa llamado Borda y, por tanto, no considerado
la persona indicada para emplearse en la conduccin de una expedicin de la que, los nicos enemigos temibles eran sus mismos compatriotas. Pero, lo tom por esta misma consideracin. Haba antes combatido contra ellos mientras andaba en una expedicin de contrabando, y habiendo recibido una herida indeleble en la cara, y conquistado reputacin de ser enemigo inveterado al que nunca haba que to lerar o perdonar, yo saba que, llegado el caso, pe leara con la resolucin de quien no tiene esperanza sino en su propio valor. Tena una tripulacin de quince paraguayos atlticos, bajo la direccin de un viejo baquiano astuto, sagaz y precavido. Pero la parte ms notable e interesante de mi apresto era una linda canoa de treinta pies de largo, hecha de un tronco de lapacho. Era una sola y magnfica pieza hueca de madera y en el agua tena toda la gracia y ligereza de una barca de Cleopatra. En esta canoa estaban de pie ocho indios payagus, altos, musculosos, erguidos y no impedidos en sus movimientos viriles, por nada
;

como

ARGENTINA.


haca
las

130

ms que un taparrabo. Iban al mando del cacique que al mismo tiempo de timonel y baquiano, y

cuando simultneamente hundan en

el agua sus pade siete pies de largo, alternativamente doblndose y levantndose a cada bogada, parecan otros tantos atletas, venciendo todos los obstculos que se ponan por delante y empujando su esquife con rapidez irresistible sobre las aguas. Era magnfico verlos deslizarse corriente abajo con velocidad de quince millas por hora y subir contra la corriente a razn de diez. Todos los msculos se mostraban en poderosa tensin cada rasgo de sus fisonomas se iluminaba con la alegra de encontrarse en su propio elemento. Cada uno estaba armado con un arco, que nunca pude estirar y con toscos dardos de puntas frreas y envenenadas, de seis pies de largo. Cada hombre tena, adems, una larga caa a cuya extremidad estaba adherida la red para guardar la caza, fuese de pescado o aves. Eran nobles cantaradas y realizaban para m ms de todo lo que nunca haba ledo u odo acerca de la soltura y gracia del movimiento y de las fuerzas musculares de los atezados indios. Lo que ms admiraba en ellos era su completa subordinacin a su jefe o cacique. El y yo bamos sentados debajo de un toldito a popa de la canoa. Rara vez hablaba. Su mirada, el movimiento de su mano, la grita de ha! ha!, ala! ala! eran las nicas palabras con que pareca dar escape a los sentimientos ms secretos de su corazn. Un dorado apareca a la vista? El baquiano era el primero en anunciar su proximidad a la tripulacin y al momento se arrojaba la fija especie de arpn, mantenida por una cuerda en mano del que la lanzaba. Con esta cuerda el dorado era subido a la canoa. Del mismo modo, cuando atracbamos a la eos;
; ;

131

ta, toda bestia de la selva y toda ave del bosque a que apuntaban era presa de aquellos diestros arqueros. A menudo he visto una pava del monte trepada entre el tupido ramaje de un rbol, herida en el corazn por una de sus flechas y frecuentemente el jabal o cerdo
;

salvaje de los bosques caa abatido por su puntera infalible. navegado en barcas inglesas, he sido

He

conducido a remos por lanchas de buques de guerra, pero jams he visto tripulacin como la de aquellos payagus y su cacique que me llevaban a pala en mi esplndida canoa descendiendo las plcidas aguas del ro Paraguay. Mi objeto en tomar esta canoa era adelantarme al barco, buscando al enemigo para volver y dar aviso si lo descubramos, a fin de que se hicieran preparativos para combatirlo o se tomasen las precauciones necesarias para esquivarlo. Al fin se soltaron las amarras en la Asuncin y el barco se desliz bizarramente aguas abajo. La obra muerta estaba casi en el agua, pero la gran troja lo haca aparecer como el arca de No flotando sobre las aguas. Los altos paraguayos iban y venan sobre la troja. Dos de cada lado con tacuaras de veinte pies de largo, sondaban la profundidad del ro, mientras el barco haca rpido camino, al mismo tiempo que el baquiano, todo precaucin y atencin, escudriaba con mirada aguda y prctica, la parte de la corriente en que navegbamos a las indicaciones de algn banco de arena cambiado de sitio para evitarlo. Yo y mis payagus en la canoa disparbamos como relmpago adelante del barco y doblando alguna de las bellas puntas de la costa, pronto lo perdamos de vista. Se explora-

ban todos

los rincones,

se visitaban todos los ran-

chos en las riberas para buscar a los marinos e inquirir noticias de ellos. Llegamos a 5!eembuc, y mi

amigo
el

132

me asegur que todo estaba Al cuarto da pasamos por Corrientes y tambin nada omos que nos impidiera el viaje. Generalmente hablando, la canoa iba veinte millas adelante del buque y todas las tardes volvamos atrs con la noticia que todo estaba bien. Jams estuvo ms excitada mi admiracin que al contemplar los esfuerzos infatigables tanto de los payagus como de los paraguayos. Trabajaban maana y tarde bajo un sol casi vertical, con invencible asiduidad y perseverancomandante
tranquilo.
cia.

Una tarde, mientras bamos aguas arriba al encuentro del barco, despus de ejercer nuestra vigilancia diurna, qued sorprendido y un tanto alarmado, de no encontrarlo en el sitio esperado. oOh!, dijo mi Palinurus payagu, en malsimo espaol del que hablaba apenas palabra. 0N0 nada, no nada varadura no ms; yo s lugar. Ah ah!... Al! ala ! Con esto sus subditos indios menearon de tal
!

que la canoa desafiaba la corriente promontorios se desvanecan detrs de nosotros, cuando, cada diez minutos, se nos presentaba un nuevo y bello paisaje. Con muchas explicaciones dadas por el cacique payagu, en su jerga hispano-guaran, comprend que nuestro barco deba haber tocado fondo y que l saba a dnde. Una hora ms de bogar me convenci de cuan exactos haban sido sus clculos, porque al montar una punta de tierra apercibimos la polacra bien encajada sobre un banco, y los marineros ocupados en ir y venir remando entre ella y la isla adyacente, en que desembarcaban la carga de la troja. Inmediatamente mite ocho payagus profirieron un salvaje y discordante alarido redoblaron sus esfuerzos, y en un cuarto de hora estuvimos a bordo
las palas
;

modo

y rboles,

islas,

133

del barco. Haba sido alijado lo bastante para estar oscilando sobre el banco, y en poco ms de un par de horas estaba a flote con toda la carga de cubierta en su lugar y amarrado a dos rboles para pasar la noche. Estas varaduras son frecuentes cuando se navega el Paran aguas abajo, aun dirigido por los baquianos ms diestros, porque los bancos cambian frecuentemente de sitio con las crecidas del ro. Pero la arena es tan suave, los cascos tan fuertes y la facilidad de descargarlos, trasladando a una isla o ribera parte de la carga de cubierta, es tan grande, que no ofrecen otro inconveniente que la corta demora a consecuencia de ellas. Sin embargo, los esfuerzos requeridos de los hombres en tales ocasiones, son inmensos. No s en este caso, si los de la tripulacin del barco o de los canoeros payagus fueron mayores no obstante, estuvieron luego todos sentados, contentos y risueos alrededor de las llamaradas del fogn que haban encendido sobre la costa coman, sin sal, charque o mantas de carne secadas al sol, agua era su beel firbida, el suelo su asiento y tambin su lecho mamento su techumbre y los esfuerzos de maana seran quiz ms grandes que los de hoy. Sin embargo,
:

los

payagus rean,
la guitarra, y.

los

paraguayos cantaban y toca-

de cuando en cuando, alguna broma circulaba o se narraba un cuento que arrancaba de todos grandes aplausos, o no menos gran mofa. Ahora, pensaba, mientras estaba en meditacin contemplativa del grupo, sobre el techo de mi casa flotante, qu tema hay aqu para aplicar la grave e imAqu est el ingenio apreciado por parcial filosofa oyentes ignorantes, la indolencia revelada por el desnudo payagu aqu est la msica brotando de la voz ruda o de los dedos no enseados de los habitan-

ban


tes de
; ;

134

la zona trrida la risa y la alegra tienen sus convulsiones la labor se ha quitado los vestidos de su afn y se ha puesto los de la comodidad y del descanso la comida es mezquina pero el hambre misma est como criada para hacerla sabrosa y, en vez del jugo de la uva, los sencillos participantes del re;
;

frigerio se contentan remojndolo con las aguas del Paran. Aqu, cuando llega la noche, cada hombre se echa al rescoldo del fogn, con hojas por lecho y su poncho por frazada el sueo, espontneo, lo estrecha en sus brazos el trabajo y la sobriedad mantienen alejados al fantasma de la pesadilla y al ensueo de horror, y la aurora del da lo encuentra al punto refrescado y pronto con renovada alegra para el re;

novado esfuerzo. Si hay o no aqu tan buena parte de felicidad como tenemos derecho a esperar o probabilidad de realizar, de este lado de la tumba, o si la felicidad es ms completa con toda la pompa, el orgullo y la condicin de la sociedad civilizada, dejo a la decisin de pensadores ms profundos y de aquellos ms afectos que yo
a la controversia. Adelante nos movimos,
al

da siguiente, el barco
la corriente,

marchando pomposamente en

y los ocho

robustos payagus, al mando de su cacique, conmigo en la canoa, apartndose adelante del buque, como flecha disparada del arco. Nada omos de los marinos hasta que, al noveno da de nuestra partida de la Asuncin, cuando la canoa se aproximaba a la Bajada, la rpida vista del cacique divis dos barcos anclados en medio del ro. Al instante, obedeciendo al grito de su jefe, los tripulantes se acurrucaron en la canoa y con sus cabezas sobresaliendo apenas de la regala, volvieron proa a la corriente y palearon ro arriba en mortal silencio. Se mantuvieron junto a la

135

barranca precipitosa para no poder ser observados v el cacique baquiano comenz a explicarme que haba visto dos barcos de los marinos espaoles fondeados en medio del ro, directamente entre la Bajada y Santa Fe. Le pregunt cmo conoca que eran marinos y todo lo que pudo contestar fu Yo s... yo veo caones. Despus de reflexionar estuve seguro de que l tena razn pues si no hubieran sido barcos enemigos estaran en el mismo puerto de la Bajada y no anclados en la correntada. Al momento que nos perdimos de vista se levantaron los payagus en toda su estatura. Y ahora, dijo el baquiano, qu vamos a hacer? Mi idea estaba formada desde el principio, sobre lo que en pelear al tal circunstancia debamos hacer a saber enemigo, o eludirlo por medio de una estratagema. Orden al cacique que hiciera todo lo posible por apresurar la vuelta al encuentro del barco y, con tal rapidez se cumplieron mis rdenes que, en un par de horas, lo divisamos, a toda vela, navegando aguas abajo a razn de diez millas por hora. Apenas izamos la seal convenida para que se detuviese, cuando, inmediatamente ci el viento, se cruz al ro, y en diez minutos estuvo entre los espesos bosques y juncales del Gran Chaco. Pronto llegamos al sitio en la canoa. Orden que todos los hombres subieran a la troja y, de este modo me dirig a Borda, al baquiano y a la tripulacin paraguaya Amigos mos, estamos a un par de horas de navegacin de dos barcos de guerra espaoles, que seguramente nos impedirn nuestro intento de llegar a Santa Fe. Ahora, estis preparados para pelear en caso de necesidad, o queris abandonar la carga y regresar con ignominia y prdida al Paraguay? Quiere usted, Borda, a quien
: ; ;
: :

135

sus paisanos han maltratado tanto, perder la oportunidad de vengarse? Y vosotros, paraguayos, que habis declarado vuestra independencia de una potencia que despreciis, quieris evitar el conflicto con ellos, cuando se presenta el momento de la accin? Volveris para decir a vuestras relaciones y amigos que aquellos marinos de que siempre os habis burlado, os han asusfado tanto que al momento en que descubristeis los mstiles de sus naves, buscasteis seguridad en la fuga? Qu pensarn vuestros paisanos, y si es as, dnde esconderis despus vuestras caras? A una voz, patrn, baquiano y hombres gritaron que queran combatir y hacer lo que les ordenara. Asegurado de este modo de la tripulacin paraguaya, en seguida me dirig, por medio del lenguaraz, al cacique payagu y a sus hombres valiente tripulacin de mi pequeo esquife. Payagus, dije, descendis de una raza noble que los espaoles han procurado exterminar. Aqu se os presenta la oportunidad para demostrar de qu estofa estis hechos. Queris unir vuestras manos y corazones con vuestros hermanos paraguayos y conmigo para caer sobre los invasores de vuestro suelo y desafiarlos a responder inmediatamente por pasadas injurias y presentes arrogancias? Queremos... queremos, replic el cacique Cataitig, y queremos ciertamente queremos y pronto encontr por las actitudes y gesticulaciones de su tripulacin que estaban unidos en el propsito

como un solo hombre. Nunca olvid, en aquellos momentos, que mi empresa era comercial y no guerrera y mientras estaba preparado para el caso de ser forzado a combatir, esperaba no obstante, eludir una contingencia tan poco concordante con el objeto de mi viaje. De esto, sin embargo, nada dije a mis hombres,
;

137

estando convencido que el mejor plan era avivar su coraje para lo peor que pudiera suceder. En consecuencia, todos se pusieron a la obra. Algunos limpiaron sus viejos mosquetes y otros afilaron las picas y

machetes herrumbrados. Nuestros cartuchos se ordenaron en un eran cain y los pavagus prepararon sus arcos y flechas. Una docena de cueros se mojaron y cortaron en tiras habilitando a la tripulacin para fabricar con ellos una especie de enjaretado de abordaje, alto de cinco pies, que estaba fuertemente ligado a gran nmero de gruesas varas sacadas del bosque con este objeto. Cuando se estir el enjaretado y los hombres se alinearon a la banda, all los bravos paraguayos con sus alabardas, espadas y mosquetes aqu los gigantes payagus con sus arcos, flechas y chuzas. Borda pareciendo ms furioso por la cuchillada en el rostro inferida por sus compatriotas, y los dos baquianos animando incesantemente a sus tripulaciones respectivas sent aquella especie de presentimiento del xito que excita el espritu de empresa y entona en la prueba. La luna nueva proyectaba su luz tenue sobre las aguas. Se orden navegar y a los

hombres estar tan silenciosos como la noche. Nos deslizamos en direccin al enemigo mantenindonos lo ms pegado a la costa de Santa Fe. Las velas altas se arriaron y no se oa a bordo un rumor. Despus de navegar alrededor de cuatro horas, el sonido de ocho campanadas del enemigo (es decir, media noche) lleg ondulando sobre las aguas, y, en diez minutos ms, vimos los dos barcos asomando a la distancia. Se orden a todos los hombres que se echaran sobre la troja y al baquiano mantener el barco junto a los rboles. Estuvimos luego a un cuarto de milla de delos marinos y los cinco minutos siguientes iban a estaba preparado para recidir nuestro' destino. Todo


sistir el

138

ataque

todas las precauciones tomadas para


:

evitarlo.
los marinos estaban Lo evitamos dormidos, mientras nosotros, por adoptar la precaucin, prudente, sea que se adopte en el viaje de la vida o en el de las grandes aguas de estar bien alerta adelante, navegbamos tranquilamente y los pasamos sin inconveniente, entrando al riacho de Santa Fe. Antes de apuntar la aurora habamos alcanzado aquel puerto seguro. Todos se sorprendieron de nuestra escapada y me felicitaron por ella. Candioti deca jocosamente que me propondra para comandante de la fuerza naval, consistente en una lancha caonera que a los habitantes no gustaba arriesgar en un encuentro con el enemigo. En una quincena el enemigo se retir para unirse a una considerable flota que tena ms abajo, frente a Eosario. Todos mis hombres fueron recompensados con doble paga cada uno con un regalo in lividual y emprendieron el regreso al Paraguay en las canoas de que les hice donacin. Una fortunita me produjo la yerba mate, por la que estoy grato a mi amigo don Gregorio y part a caballo para Buenos Aires donde arrib el decimocuarto, da de mi salida de la Asuncin. El viaje de aquel puerto hasta Santa Fe, sin contar paradas y detenciones extraas a la navegacin, se haba completado en nueve das, al paso que de Santa Fe a la Asuncin es de dos meses. Tan lejos por la diferencia de navegar con o con-

tra la corriente.

Vuestro, etc.

J. P.

R.

130

CARTA XXTX
Al Sr. J. G.

Encargos para el Paraguay. Arreglo del carruaje. Llegada a San Lorenzo. Una seria alarma. El general San Martn. Batalla de San Lorenzo.

Londres, 1838

Despus de permanecer un mes en Buenos Aires y hacer arreglos all para extender mis operaciones comerciales en el Paraguay, prepar el regreso a aquel pas. Al mismo tiempo tena que dar cumplimiento a muchsimos encargos de mis amigos. Don Gregorio, el primero de la lista, necesitaba, un sombrero tricornio, una capa, un espadn y media docena de medias de seda. Don Fulgencio Yegros, presidente de la Junta, precisaba abundantes galones, un par de charreteras y una montura inglesa. El general Caballero encargaba un sombrero blanco y una casaca militar hecha de medida por un sastre de Buenos Aires. El doctor Mora necesitaba una cantidad de libros de derecho y el doctor Vargas coleta nueva y chaleco bordado. Tambin el doctor Francia necesitaba un telescopio, una bomba de aire y una mquina elc-


trica.

140

Las esposas y comadres de todos ellos necesitaban innumerables cosas vestidos de moda, chales, zapatos y blondas. He odo de alguien que, cuando recibi numerosos encargos por el estilo, llev los apuntes a la azotea, un da ventoso. Sobre los papeles que venan acompaados con dinero coloc las onzas de oro enviadas para efectuar las compras res: ,

Estos encargos resistieron al viento, permanecieron en sus sitios y fueron cumplidos. Los otros que no eran acompaados por los medios necesarios para adquirirlos, fueron abandonados a merced de los elementos y, naturalmente, volaron. Pero, en mi caso, haba recibido de mis amigos paraguayos tantos favores positivos, que no somet sus rdenes a tal prueba. Las rotul y cumpl todas puntualmente. Mis habitaciones estaban abarrotadas con cajas de cartn y de pino con los, fardos y paquetes de todas las formas y tamaos de modo que, cuando hube de emprender viaje, estribaba la dificultad, en la manera de conducirlos a travs de las Pampas. Esta dificultad, unida al deseo latente de obtener medios de traslacin ms cmodo que el caballo, hasta Santa Fe, me sugirieron la idea del carruaje. Os he descripto ya los otros dos modos de viajar al Paraguay, a saber, por agua y a caballo, y ahora describir brevemente el ms cmodo de hacer la jornada en carruaje propio de cuatro ruedas. Bien temprano del da sealado para la partida se sac el vehculo, que tena toda la apariencia de un toldo de indios movible. Era un armatoste espaol de alto techo y antigua forma-, cubierto con cuero crudo, excepto en las dos ventanillas. Haba gran capacidad para almacenar y como saba que no existan hoteles en el camino, todas las cosas que podan suministrar comodidad fueron estibadas (nuticamenpectivas.
;
;

141

te hablando) en sus amplios cajones. Se requieren para transitar en carruaje por las Pampas no muchos menos preparativos que en los viajes de mar. Jamo-

nes, lenguas, champaa, oporto, vino, pollos, fiambres, queso, encurtidos y coac se guardaron como provisin indispensable para la ruta, y se acomod una batera de cocina en el pesado vehculo y, luego, dentro de una especie de gran bolsa de cuero, ba-

lanceando debajo, se metieron muchos de los encargos y regalos que tena para el Paraguay. Otros fueron acondicionados sobre la capota y algunos colgados a los costados. Aun as, no estbamos tan abarrotados como en aquellos transportes que, aunque terriblemente sobrecargados en este pas, son llamados con no poca latitud en fraseologa de chalanes, diligencias livianas. Si se recuerda, no obstante, que en mi coche iba a recorrer una vasta llanura desprovista de caminos y puentes que deba atravesar pantanos y, casi literalmente, navegar en ros, no se considerar que estaba muy ligeramente cargado. Despus de atar la yunta del tronco bajo la direccin del cochero, se agregaron cuatro postillones gauchos mal cubiertos, cada uno sobre su caballo, sin otro arreo que el lazo. Este estaba prendido por una punta a la cincha del recado y enganchado por la otra a la lanza del coche. Las cabezas de los dos caballos colocados entre los del tronco y los delanteros estaban por lo menos a diez pies de los primeros mientras las de stos alcanzaban a quince pies ms all de
; ;

la

yunta que iba detrs de

ellos.

En

resumen,

las

cabezas de los cuarteadores estaban a cuarenta pies de las ruedas traseras del vehculo. Por absurda que parezca tal disposicin pronto nos apercibimos de su utilidad, pues apenas hubimos llegado a los suburbios cuando topamos con uno de los horribles

142

pantanos. Son masas de barro espeso de tres a tres y medio pies de profundidad, y de treinta a cincuenta de ancho. Los cuarteadores, chapuzaban en el barro, luego segua la segunda yunta y, cuando las dos salan del pantano y, en consecuencia, se hallaban sobre terreno firme, antes que el caruaje entrase al tremedal, haban ganado en donde apoyarse para aprovechar sus fuerzas. A ltigo y espuela y estimulados por los gritos de los postillones, los caballos nos arrastraban triunfalmente fuera del pantano. Si los tiros hubieran sido ms cortos, hubiramos quedado plantados en el fango. De esta manera cruzamos con xito todos los pantanos, cinagas, y arroyos que median entre Buenos Aires y Santa Fe. Cuando no encontrbamos estos obstculos atravesbamos la llanura a media rienda y con velocidad de doce millas por hora. Muchos de los caballos que utilizbamos, nunca haban sido atados al tiro y horribles eran las manotadas y brincos a que, a menudo, recurran antes de adaptarse a la extraa y desacostumbrada traccin de nuestro enorme coche. Pero nunca, en un solo caso, vi al postilln dominado por su caballo. Despus de una lucha ms o menos larga, el ltimo era invariablemente obligado a entregarse y avanzar. Luego galopaba seis o siete millas a tal velocidad y con susto y clera tales, que su coraje era abatido y llegaba al trmino de la etapa al paso de su jinete. Entonces ee le consideraba domado para futuros viajes de
posta.

De
rruaje

este

modo avanc haciendo

a la vez del cavestir.

mi dormitorio, comedor y cuarto de


los tiles

de cocina que llevaba y a mi sirviente que actuaba de cocinero, encontr el viaje mucho ms tolerable que ninguno de los que haba hecho hasta entonces. En las diferentes postas en que

Merced a


parbamos para mudar
cia de caza.

143

abundan-

caballos, encontr

perdices grandes y chicas abundaban generalmente a no mayor distancia que cien yardas de la puerta. Por la tarde del quinto da llegamos a la posta de San Lorenzo, distante como dos leguas del convento del mismo nombre, construido sobre las riberas del Paran, que all son prodigiosamente altas e inclinadas. All se nos inform haberse recibido rdenes de no permitir a los pasajeros proseguir de aquel punto, no solamente porque era inseguro a causa de la proximidad del enemigo, sino porque los caballos haban sido requisados y puestos a disposicin del Gobierno y listos para, al primer aviso, ser internados o usados

Las

en servicio activo. Yo haba temido encontrar tal interrupcin todo el camino porque saba que los marinos en considerable nmero estaban en alguna parte del ro y cuando recordaba mi delincuencia en burlar su bloqueo, ansiaba caer en manos de cualquiera menos en las suyas. Todo lo que pude convenir con el maestro de postas fu que si los marinos desembarcaban en la costa, yo tendra dos caballos para m y mi sirviente y estara en libertad de emigrar al interior con su familia, a un sitio conocido por l, donde el enemigo no podra seguirlo. En ese rumbo, sin embargo, me asegur que el peligro proveniente de los indios era tan grande como el de ser aprisionado por los marinos as es que Scylla y Caribdis estaban lindamente ante mis ojos. Haba visto ya bastante de Sud Amrica, para acoquinarme ante peligrosas
; ;

perspectivas.

Antes de desvestirme hice mi ajuste de cuentas el maestro de postas y, cuando qued arreglado, me retir al carruaje, transformado en habitacin, para pasar la noche, y pronto me dorm.
con

144

No haban corrido muchas horas cuando desperde mi profundo sueo a causa del tropel de caballos, ruido de sables y rudas voces de mando a inmediaciones de la posta. Vi contusamente en las tinieblas de la noche los tostados semblantes de dos arrogantes soldados en eada ventanilla del coche. Xo dud que estaba en manos de los marinos. Quin est ah?, dijo autoritativamente uno de ellos. Un viajero, contest, no queriendo sealarme inmediatamente como vctima por confesar que era ingls, a Aprese, dijo la misma voz, y salga. En ese momento se acerc a la ventanilla una persona cuyas facciones no poda distinguir en lo obscuro, pero cuya voz estaba seguro de conocer, cuando dijo a los hombres No sean groseros no es enemigo, sino, segn el maestro de posta me informa, un caballero ingls en viaje al Paraguay. Los hombres se retiraron y el oficial se aproxim ms a la ventanilla. Confusamente como pude entonces discernir sus finas y prominentes facciones, sin embargo, combinando sus rasgos con el metal de voz, Seguramente usted es el coronel San Martn, dije y, si es as, aqu est su amigo mister Kobertson. El reconocimiento fu instantneo, mutuo y cordial y l se regocij con franca risa cuando le manifest el miedo que haba tenido, confundiendo a sus tropas con un cuerpo de marinos. El coronel entonces me inform que el Gobierno tena noticias seguras de que los marinos espaoles intentaran desembarcar esa misma maana, para saquear el pas circunvecino y especialmente el convento de San Lorenzo. Agreg que para impedirlo haba sido destacado con ciento cincuenta Granaderos a Caballo de que haba venido (andando princisu Regimiento palmente de noche para no ser observado) en tres no:

145

ches desde Buenos Aires. Dijo estar seguro de que los marinos no conocan su proximidad y que dentro de pocas horas esperaba entrar en contacto con ellos. Son doble en nmero, aadi el valiente coronel, pero por eso no creo que tengan la mejor paite del
da.

Estoy seguro que no, dije; y descendiendo empec con mi sirviente a buscar a tientas, vino con que refrescar a mis muy bienvenidos huspedes. San Martn haba ordenado que se apagaran todas las luces de la posta, para evitar que los marineros pudiesen observar y conocer de este modo la vecindad del enemigo. Sin embargo, nos manejamos muy bien para beber nuestro vino en la obscuridad y fu literalmente la copa del estribo porque todos los hombres de la pequea columna estaban de pie al lado de sus caballos ya ensillados, y listos para avanzar, a la voz de mando, al esperado campo del comsin dilacin
;

bate.

2\o tuve dificultad en persuadir al general que me permitiera acompaarlo hasta el convento. aRecuerde solamente, dijo, que no es su deber ni su oficio pelear. Le dar un buen caballo y si ve que el da se pronuncia contra nosotros, aljese lo ms ligero posible. Usted sabe que los marineros no son de a caballo. A este consejo promet sujetarme y, aceptando su delicada oferta de un caballo excelente y estimando debidamente su consideracin hacia m, cabalgu al costado de San Martn cuando march al frente de sus hombres, en obscura y silenciosa falange. Justamente antes de despuntar la aurora, por una tranquera en el lado de la construccin opuesto al ro, llegamos al convento de San Lorenzo, que qued interpuesto entre el Paran y las tropas de Buenos Aires y ocultos todos los movimientos a las miradas del
ARGENTINA.

10

146

enemigo. Los tres lados del convento visibles desde el ro, parecan desiertos con las ventanas cerradas, y todo en el estado en que los frailes atemorizados podra suponerse que lo haban abandonado en su fuga precipitada, pocos das antes. Era en el cuarto lado y por el portn que da entrada al cuadrngulo y claustros que se hicieron los preparativos para la obra de muerte. Por este portn San Martn silenciosamente hizo desfilar sus hombres y una vez que los hizo entrar en dos escuadrones al cuadrado, me recordaron, cuando las primeras luces de la maana apenas se proyectaban en los claustros sombros que los protegan, la banda de griegos encerrados en el interior del caballo de madera tan fatal para los destinos de Troya. El portn se cerr para que ningn pasante importuno pudiese ver lo que adentro se preparaba. El coronel San Martn, acompaado por dos o tres de
;

sus oficiales y por m, ascendi a la torrecilla del convento y con ayuda de un anteojo de noche y a travs de una ventana trasera trat de darse cuenta de la fuerza y movimientos del enemigo. Cada momento transcurrido daba prueba ms clara de su intencin de desembarcar y tan pronto como aclar el da percibimos el afanoso embarcar de sus hombres en los botes de los siete barcos que componan su escuadrilla. Pudimos contar claramente alrededor de trescientos veinte marinos y marineros desembarcando al pie de la barranca y preparndose a subir la larga y tortuosa senda, nica comunicacin entre el convento y el ro. Era evidente, por el descuido con que el enemigo ascenda el camino, que estaba desprevenido de los preparativos hechos para recibirlos poro San Martn y sus oficiales descendieron de la torrecilla y habiendo preparado todo
;
:


para
el

147

choque, tomaron sus respectivos puestos en Los hombres fueron sacados del cuadrngulo, enteramente desapercibidos, cada escuadrn detrs de una de las alas del edificio. San Martn volvi a subir a la torre y detenindose apenas un momento, volvi a bajar corriendo, desAhora, en dos minutos ms estapus de decirme remos sobre ellos, sable en mano. Fu un momento de intensa ansiedad para m. San Martn haba ordenado a sus hombres no disparar un tiro. El enemigo apareca a mis pies seguramente a no ms de cien yardas. Su bandera flameaba alegremente, sus tambores y pitos tocaban marcha redoblada, cuando en un instante y a toda brida los dos escuadrones dessembocaron por atrs del convento y, flanqueando al enemigo por las dos alas, comenzaron con sus lucientes sables la matanza que fu instantnea y espantosa. Las tropas de San Martn recibieron una descarga solamente, pero desatinada, del enemigo; porque, cerca de l como estaba la caballera, slo cinco hombres cayeron en la embestida a los marinos. Todo lo dems fu derrota, estrago y espanto entre aquel desdichado cuerpo. La persecucin, la matanza, el triunfo, siguieron al asalto de las tropas de Buenos Aires. La suerte de la batalla, aun para un ojo inexperto como el mo, no estuvo indecisa durante tres minutos. La carga de los dos escuadrones instantneamente rompi las filas enemigas y desde aquel momento los fulgurantes sables hicieron su obra de muerte tan rpidamente, que en un cuarto de hora el terreno estaba cubierto de muertos y heridos. Un pequeo grupo de espaoles haban huido hasta el borde de la barranca y all, vindose perseguidos por una docena de granaderos de San Martn, se precipitaron barranca abajo y fueron aplastados en
el

patio de abajo.


la cada.

148

Fu en vano que

tida les pidiera


y,

pnico les en vez de rendirse como prisioneros de guerra, dieron el horrible salto que los llev al otro mundo y dio sus cadveres, aquel da, como alimento a las aves de
rapia.

el oficial a cargo de la parque se rindieran y se salvaran. Su haba privado completamente de la razn

De todos los que desembarcaron volvieron a sus barcos apenas cincuenta. Los dems fueron muertos o heridos, mientras San Martin solamente perdi en el encuentro, ocho de sus hombres. La excitacin nerviosa proveniente de la dolorosa novedad del espectculo, pronto se convirti en mi sentimiento predominante y qued contentsimo de abandonar el todava humeante campo de accin. Supliqu a San Martn, en consecuencia, que aceptase mi vino y provisiones en obsequio a los heridos de ambas partes, y dndole un cordial adis, abandon el teatro de la lucha, con pena por la matanza, pero con admiracin por su sangre fra e intrepidez. Esta batalla (si batalla puede llamarse) fu, en sus consecuencias de gran provecho para todos los que tenan relaciones con el Paraguay, pues los marinos se alejaron del ro Paran y jams pudieron penetrar despus en son de hostilidades. Habiendo ya entrado en detalles completos tanto sobre Santo Fe, la Bajada, Goya, Corrientes, Estancias, etc., etc., como acerca del viaje entre la primera y la Asuncin, dir solamente que una vez ms llegu a aquella capital, un mes despus de la Batalla de Sa-n Lorenzo. Vuestro, etc. J. P. E.
;

149

CARTA XLVT
Al seor J. G.
J. P. K.

contina y concluye.

Londres, 1838

Ahora yo haba estado casi tres aos en el Paraguay y, con excepcin de mi corto viaje a Buenos Aires, raramente en todo ese tiempo haba visto una fisonoma, inglesa, hablado una palabra inglesa o cumunicado, de otro modo que por carta, con un amigo ingls. Intimo como era con los habitantes del Paraguay, y endeudado como me senta hacia ellos por
sus bondades,
to.

mi

situacin era de

mucho

aislamien-

Para no

llegar a ser

pas, paisanos e

completamente extrao a mi idioma, empleaba mucho de mi tiem-

po en la biblioteca entre mudos pero instructivos compaeros, los libros ingleses. Rea con los Viajes de Gulliver y admiraba mucho la irona de Swift. Acuda a Pope por stira, a Addison Steele por humour, al Vagabundo por filosofa v a Goldsmith por sentimiento y sencillez. Estos y otros de nuestros ptimos autores ingleses, a menudo lea con placer, realzado, quizs, por las circunstancias de ser los nicos clsicos que haban penetrado en aquellas remotas

150

regiones. Pero con todo, me vea obligado a reconocer que, por la combinacin de todo lo selecto y excelente en literatura, no haba ledo ningn libro, en cualquier idioma, muerto o vivo, que yo conociera, que superase a Don Quijote. Me refiero al Quijote con garbo espaol, no al caballero andante vestido a la inglesa. He ledo Homero y Virgilio en sus dos armoniosas lenguas pero confieso que no les he extrado nada semejante al placer que me ha propor;

cionado la obra maestra de Cervantes. Dadme una conversacin en el camino entre el Andante Caballero de la Mancha y su ventrudo escudero Sancho Panza o dejadme escuchar al corts e instruido caballero cuando dirige la palabra al caballero del Verde Gabn o dadme un apostrofe a Dulcinea o la descripcin de los ejrcitos de carneros; dadme, en suma, cualquier trozo de Don Quijote, envuelto en la mgica diccin de Cervantes y me proporcionaris todo lo que la imaginacin conciba de descollante, lo que la razn requiera de profundidad y justeza, lo que el humour pueda bosquejar de jocoso y encantador, oque la elocuencia pueda exigir de cortesa, vigor y sencillez. Bien pudo Cervantes cuando dej sobre su escritorito la pluma de ganso con que escribi Don Quijote, dirigir a todos los que se atrevieran a Sacarla de su sitio, un Tate. tate, folloncicos. Pero, dejando n Corvantes, debo entrar en un incidente de mi narracin, de carcter domstico, que lleva a deducir la clase del Otium cum dignitate con que prosegua mis recreaciones literarias en el Paraguay. Las casas de Asuncin que tienen patios, tienen tambin anchos caos que se proyectan de sus techos aplanados, para desage de las lluvias. Durante el copioso aguacero que generalmente sigue a un largo perodo de calor insoportable, estos caos de;
;

151

rraman su fresco, claro y lquido contenido, en los patios. Cae el agua sobre el enladrillado en un chorro cuyo solo ruido refresca y enfra el cuerpo. Antes que n estos aguaceros, os acostis jadeante en la hamaca, con la boca abierta por falta de aire. El cuerpo exhausto durante la noche, entre dormido y
despierto, suea de sofocacin, sed insaciable y sirocos quemantes pero sopla viento sur, y se precipitan las aguas refrescantes y el Elseo se abre sobre los sentidos, casi a la vista, del que sufre en clima tro;

pical.

Era mi costumbre invariable, cuando, por

la in-

fluencia doble del viento y agua, la atmsfera se refrescaba as, salir al patio, fuera de da o de noche, desvestirme y permanecer debajo del enorme cao

podis imaginar que sera de las arenas ardientes de Libia a las - frescas arboledas de Arcadia. Despus del bao de chorro que he deserinto. se necesitaba que un negro sirviente trajese y echase sobre mi espalda una sbana de hilo, con la que l me frotaba y secaba debajo del corredor. Luego me retiraba al lecho si de noche y si de da a mi bibliotecay encontr que estas inmersiones, aunque enteramente rechazadas por los naturales, era el mejor modo de vigorizar el cuerpo en aquel clima enervante. Me encontraba en una de estas ocasiones, por la
;

diez minutos y hacer que el agua pies a cabeza. La transicin era tal

me empapase

de

como

tarde,

cuando despus del bao, haba tomado un vaso de vino y mi nif (una de las frutas del Paraeuav ms finas y abundantes), y en refrescada indolencia sobre el sof, estaba dormitando, aun con Don Quijote, cuando mi negro Juan entr corriendo al cuarto, con asombro v deleite reflejados en su fisonoma y me grit omi amo, mi amo; el seor herma:

152

no de su merced. Pisndole los talones pareci el aludido. Pens que todo era una visin, preludio de mis sueos que venan aprisa. Pero cuando fui estrechamente abrazado por mi propia carne y sangre, me apercib que era realmente mi hermano y apartndome del canap lo recib en mis brazos con el en;

tusiasmo de sentimiento que haba estado largo tiempo dormido en las quietas y algo indolentes regiones del Paraguay. Haba estado algunas semanas esperando esta visita pero los obstculos opuestos a su realizacin, por
;

artigenos, revoluciones, leyes prohibitivas del comercio, piratas y bandidos, me haban no solamente fastidiado dando lugar a la esperanza defraudada, sino hchome desear que el riesgo de realizar mi anhelo ms ardiente no se hubiese corrido. Mi her-

mano

haba afrontado, sin embargo, y con xito. el crculo de familia, la narracin de sus escapadas por un pelo, su lenguaje, aspecto, maneras eran alternativamente objetos de mi admiracin y de nuestra charla. Una botella de clarete segua a otra. La embriaguez de un encuentro despus de seis aos de ausencia, en pas aislado y distante siete mil millas de la casa paterna, siendo nosotros los nicos ingleses en mil millas a la redonda del la embriaguez de este lugar en que nos abrazamos, encuentro nos haca disputar a los dos. No s cuntas botellas de clarete bebimos pero s esto, que el venir del da nos encontr en conversacin junto al vino y fruta, que mi negro Juan, sin entender jota de lo que decamos, estuvo de pie toda la noche y toda la maana admirado y maravillado de la manera cmo corra a traer hablbamos. Eea cuando reamos otra botella de Burdeos mucho antes que la que estaba sobre la mesa se vaciase.; y cuando la vivacidad
lo

El hogar,

153

de nuestro discurso aumentaba, l retozaba, se restregaba las manos, abra su ancha boca y mostraba su mazamorra de dientes, en raro contraste con sus usuales hbitos tranquilos y nebulosa forma de pensamiento. Hubo otro testigo del arribo de aquella noche, y tom vivo inters en la escena. Ese amigo era un perro, nacido en Malvinas, que haba sido lleva-do al Paraguay por el gobernador espaol, Volazeo. Se llamaba Hroe y su casta creo que era la ms fina del mundo. Todo fidelidad, amor, y obediencia a su amo, este perro no me dejaba un instante. Estaba detrs de mis talones todo el da y dorma junto a mi cama todas las noches pero a ningn otro ser mortal daba una mirada amable ni para otro hombre mortal haca nada placentero. Su cola solamente se agitaba en presencia del amo la volicin pareca suspendida en su ausencia. Yo mismo lo he encerrado en un cuarto con tres o cuatro perdices por nicos compaeros. Era lo mismo que si no hubiesen estado. Se sentaba. gimiendo en la puerta por donde yo haba pasado pero al momento que reentraba haca una parada inmvil a la caza. Sin embargo, este perro instantneamente conoci a mi hermano. Lama su mano, conoca su voz, segua sus nasos y obedeca sns rdenes. Parece que reconoci cierta semejanza de familia y con su inquebrantable principio de lealtad al amo. renda homenaje voluntario a sus amigos y parientes. El legtimo perro de caza malvinero combina, en la ms alta perfeccin, todos los instintos y cualidades del pointer, setter, terranova y perro de agua. Su olfato, coraje, y resistencia son solamente sobrepujados por su sagacidad, fidelidad y apego. Es de talla pequea generalmente, color de hgado, con lin;

154
da cabeza y largas orejas sedosas. Su velocidad es prodigiosa y si una vez ha recorrido un campo sin parar nada, se puede apostar la cabeza a que all no hay un solo pjaro. Si est bien enseado, un silbido lo hace venir de lejos, aun cuando ande fuera de vuestra vista y si pierde al amo, lo sigue por el olfato a travs de todos los laberintos y en toda la distancia
;

que l hava recorrido. Luego, en cnanto a la utilidad, ningn cazador que haya tirado detrs de un perro malvinero se extraar de casi no poder avenirse con otro. Cuando se caza en el Paraguay, la pieza a menudo cae en el mismo medio de un denso cerco de tunas, tan irascible e impenetrable, que impide toda
tentativa de apoderarse de la pieza. Slo el perro de Malvinas es igual a la tarea y cuando se tira sobre l por un amo que l sabe matar el pjaro, el intrpido cuadrpedo sacrificar la vida antes que abandonar la presa. He visto a Hroe luchar media hora en aquellos terribles espessimos cercos, y salir al fin, sangrando, con la perdiz en la boca. Solamente es
;

desobediente cuando
este gnero.

est-

Ni

caricias ni

empeado en una busca de amenazas lo sacarn de

su empeo.

Kecuerdo, un da a la cada del sol, cuando romp ala a un pato real al volar de la laguna a su guarida del bosque. Hroe lo vio caer, se ech al agua, y
el

en pocos minutos se trab en lucha mortal con su vctima. Pero el pato, grande y vigoroso de cuerpo, estaba solamente con el ala quebrada y salpicaba, zambulla y por otras estratagemas y esfuerzos mantuvo a Hroe tanto tiempo alejado, que la obscuridad empez a ocultar los combatientes a mi vista. En vano silb, en vano llam el perro que se agachaba a mis pies, y humildemente lama mi mano otras veces, no haca caso de mis demostraciones contrarias
;

155

a que permaneciese en la laguna. Como se acercase la noche, partimos del lugar con mi negro Juan. Saba que el perro volvera a casa. Dos horas despus, en consecuencia, lo o aullando, ladrando y araando la puerta. All encontr al fiel animal cubierto de bao y polvo, con el pato real, habiendo remolcado su presa acutica en trayecto de dos millas, desde el estero en que cay. Al momento que apareca el valiente Hroe con todas las manifestaciones del gozo, entreg en mis manos su enemigo muerto y agazapndose a mis pies con afeccin sumisa, pareca implorar perdn por venir tan tarde. El da siguiente el sabrossimo pato fu asado, servido en buen estilo y Hroe tuvo el ala quebrada para roer. Nada haba que me propusiere ensearle que no lo aprendiera. Reciba lecciones de mi hermano con la misma docilidad y perseverancia que de m pero de nadie ms. Solamos divertirnos en grande con sus curiosas astucias y acciones razonables y cuando las ejecutaba, como siempre lo haca, con brillo, se complaca prodigiosamente de recibir nuestras caricias en recompensa de sus esfuerzos. Pobre Hroe Muri muri de hambre y no os puedo expresar el dolor e indignacin con que el suceso me colm. Alcanz su aciago fin por la brbara negligencia de un capitn de barco a cuyo cuidado lo confi por pocos das. No puedo menos de recordar el epitafio inscripto por lord Byron en el monumento erigido por l en memoria de su perro Boatswain. Me conmovi hondamente leyndolo la primera vez, por la vivida expresin del sentimiento del poeta. Con los vituperios derramados sobre el hombre nada tengo que hacer pero con su tributo al perro
;
;
! ;


que
la

156

muerte de Hroe

me

hizo releer, sinceramente

simpatizo.

bhold this simple urn honours none yon wish to mourn, Yo mark a friend's remains these stones arise Y never knew but one-and here he lies (1).

Ye who perchance

Pass on

it

Vuestro, etc.

J. P.

E.

Vos que acaso contemplis esta uiua sencilla, (1) pasad de largo, no honra a nadie que deseis llorar. Para marcar loo despojos de un amigo se levantan estas piedras, nunca conoc otro y aqu yace.

157

CARTA XLYII
Al seor J. G.
Licencia
la

tante.

para salir del Paraguay. Audiencia impor Francia haee digresiones sobre Sud Amrica Inglaterra. Encargos Paraguay unin entre y del Cnsul. El Cnsul y su ministro de Hacienda.
el

Londres, 1838

un mes mi hermano conoca todos los natude Asuncin y habiendo por mi parte largo tiempo acariciado la idea de un viaje a Inglaterra, determin en dos meses ms dejarlo al frente de nuestros negocios en el Paraguay. Pero el puerto de la Asuncin estaba clausurado nuevamente para toda salida y para realizar mi viaje, era necesario recurrir al favor especial del Cnsul
rales
;

En

Francia. Di todos los pasos necesarios para conseguirlo y, pasadas pocas semanas en maniobras, con permiso especial extendido por el mismo fui autorizado a dejar un lugar hermticamente sellado para la salida de los dems. Su objeto en haber sido hasta aqu tan benvolo y en otorgarme el mayor favor que poda conceder, al fin fu visible y confesado. La entrevista en


que

158

me revel los secretos proyectos de su corazn, se caracteriz por tanta ingenuidad, al mismo tiempo que demostraba ignorancia tan completa de las formas y ceremonial diplomticos, que la narrar en
substancia y casi con sus propias palabras. Haba manifestado a Francia mi intencin de seguir de Buenos Aires a Inglaterra, si era posible. Fu su anhelo ms vehemente que lo hiciera as y veris por sus vistas, tal como l las expona, cuan magnas perspectivas estaban grabadas en su mente y qu proyectos gigantescos cuchicheaban ya en su ocupado cerebro, dando por sentado que l sera capaz de unir en alianza ofensiva y defensiva, el Imperio de la Gran Bretaa con la Kepblica del Para-

Su Seora el Cnsul, dijo un joven alfrez enviado del Palacio por Francia, Su Seora el Cnsul desea hablar inmediatamente con usted. Sal con el ayudante. Cuando llegu a palacio fui recibido por el Cnsul con ms bondad y afabilidad que de ordinario. Su aspecto era iluminado con expresin casi vecina a la jovialidad su capa mordor pacolgaba de sus hombros en graciosos pliegues reca fumar su cigarro con desacostumbrado deleite y contra su costumbre de encender una luz en su humilde salita de audiencias, aquella noche alumbraban dos de las mejores velas de bao. Dndome la mano muy cordialmente, sintese, seor don Juan, me dijo. Luego arrastr su asiento cerca del mo y expres su deseo de que escuchase muy atentamente lo que tena que decir. Se dirigi a m del modo si;

guiente.

Usted sabe cul ha sido mi poltica con respecto que lo he mantenido en un sistema al Paraguay de incomunicacin con las otras provincias de Sud
;

159

Amrica, e incontaminado por aquel malvado e inquieto espritu de anarqua y revolucin que, ms o menos, ha asolado a ioda>. Ll Paraguay est en condicin ms cpinge que cualquiera otro pas en su derredor y mientras aqu todo es orden, subordinacin y tranquilidad, desde el momento en que se D sus fronteras, el estampido del can y el son de la discordia hieren los odos. Lomo puede preverse, disensiones paralizan la industria y alejan la prosperidad del suelo. Ahora, de dnde nace todo esto? Pues, de que no hay hombre en Sud Amrica, fuera del que habla, que comprenda el carcter del pueblo y que sea capaz de gobernarlo. El clamor es por instituciones libres pero los nicos nes que se [>eisiguen son el engrandecimiento personal y la expoliacin. Los porteos son los ms veleidosos, vanos, volubles y libertinos de todos los que fueron dominios espaoles en este hemisferio y por consiguiente, he resuelto no tener nada que hacer con ellos. Mi deseo es fomentar las relaciones directamente con Inglaterra de mo lo que cualesquiera que sean las disensiones que distraigan a los dems estados, y cualesquiera que sean los impedimentos que opongan al comercio y navegacin, esos estados sern los nicos que sufran. Los barcos de la Gran Bretaa, surcando triunfalmente el Atlntico penetrarn en el Paraguay y en unin con nuestras flotillas desafiarn toda interrupcin del comercio desde la desembocadura del Plata ha~ta la laguna de los Karayes. Su gobierno tendr aqu su ministro, y yo tendr el mo en la corte de Saint James. Sus compatriotas comerciarn en manufacturas y municiones de guerra y recibirn en cambio los nobles productos de este pas. A esta altura de su discurso se levant de su silla con grande agitacin y manifest deleite y, llamando
;

160

al centinela de la puerta, orden que viniera el sargento de guardia. Al aparecer esta persona, el doctor le dio una niada perentoria y significativa y le dijo enfticamente de traer eso el sargento se retir y antes de tres minutos volvi con cuatro granaderos que lo seguan, llevando, con asombro mo, entre ellos, un petacn de tabaco de doscientas libras de peso, un bulto de yerba de iguales dimensiones y exterior, una damajuana de caa paraguaya, un gran piln de azcar y muchos paquetes de cigarros atados y adornados con cintas variopintas. Por ltimo, vino una negra vieja con algunas muestras de tiras bordadas hechas de algodn paraguayo y usadas all por los lujosos para toallas y paos de afeitar. Pens que esto envolva mucha bondad y consideracin pues aunque no poda menos de admirar la ostentacin algo brbara en el modo de hacer regalos, sin embargo, jams dud que los productos naturales acumulados delante de m significaban una muestra de consideracin por parte del Cnsul para despedirme. Juzgad entonces de mi sorpresa (veris que no puede decirse chasco) cuando, despus de ordenar a sus soldados que salieran con un vayanse, rompi en el siguiente tenor Seor don Juan, stos no son ms que unos pocos de los ricos productos de este suelo y de la industria e ingenio de sus habitantes. Me he tomado algn trabajo para proporcionar a usted las mejores muestras que el pas produce de diferentes clases de artculos y por esta razn, usted va a Inglaterra usted conoce qu clase de pas es este y qu clase de hombre soy. Sabe en qu extensin ilimitada estos productos pueden obtenerse en este (puedo llamarlo as) Paraso del mundo. Ahora, sin entrar a discutir sobre si este continente est maduro para las instituciones
;
; : ; ;

161

populares (pienso que no) no puede negarse que, en un pas viejo y civilizado como la Bretaa, donde estas instituciones han invalidado gradual y prcticamente (no en teora) ormas de gobierno originariamente ledales nasta haberse traducido a la tuerza en sancin legislativa, proporcionalmente al progreso en ia educacin de la mayora, son las ms aooptadas para conseguir la grandeza y estabilidad de una nacin. 1 que Inglaterra es gran nacin y que su pueblo est unido como un solo hombre sobre todas las cuestiones de importante inters nacional, es innegable. Ahora, deseo que tan pronto como llegue a Londres se presente a la Cmara de los Comunes tome consigo estas muestras de productos paraguayos solicite ser odo desde la barra e informe a la asamblea que usted es diputado por don (aspar Rodrguez de Francia, Cnsul de la Repblica del Paraguay, para poner ante ella estos productos de aquel rico pas. Dgales que yo lo he autorizado para invitar a Inglaterra a cultivar relaciones polticas y comerciales conmigo y que estoy listo y ansioso de recibir en mi capital, y con toda la deferencia debida a las relaciones diplomticas entre naciones civilizadas, un ministro de la Corte de Saint James tambin yo nombrar un enviado mo para aquella Corte. Este tratado de alianza poltica y comercial puede entonces estipularse en cuanto convenga a la dignidad e intereses del grande imperio britnico y a los del naciente estado que gobierno. El Paraguay ser
:

la

primera Repblica de Amrica, como la Gran Bretaa es ya la primera de las naciones europeas. La alianza parece, por consiguiente, natural y cuan benfica para el esta-do europeo. Usted, seor don Juan, puede plenamente ilustrar y explicar. Tales fueron los trminos, y casi las palabras, con
;

ARGEXTIXA.

11

162

que Francia manifest sus vistas y aspiraciones relativas a la alianza con la Gran Bretaa. Podis imaginarlo, qued atnito ante la idea de ser nombrado
ministro plenipotenciario, no para la corte de Saint James, sino para la Cmara de los Comunes. Se me recomend especialmente no entrevistarme particularmente con el jefe del ejecutivo, porque deca Francia s bien cuan inclinados son los grandes hombres de Inglaterra, si no temen la responsabilidad ante la Cmara de los Comunes, a tratar cuestiones, aun tan importantes como sta, con ligereza y

desprecio

Presntese usted mismo prosegua, en la barra de la Cmara y all transmita mi mensaje, como los antiguos embajadores de estados independientes transmitan los suyos al senado romano. De acuerdo con la recepcin que le hagan al paisano y, en consecuencia, libre de la sospecha de atestiguar en mi favor, ser el acogimiento que otorgar al embajador britnico en esta Repblica. Jams en mi vida me enred ms en cuanto al modo de obrar o de decir. Rehusar la quijotesca misin y as provocar inmediatamente el disgusto del Cnsul, y acarrear sobre mi desdichada cabeza las ruinosas consecuencias de ello, era alternativa horrible de pensar. No quedaba ms que aceptar y as lo hice, a despecho de la fuerte sensacin de ridculo que me oprima cuando me vea forzando la entrada a la badominando, con media docena rra de los Comunes de changadores, al comisario del Parlamento y entregando, a despecho de las oposiciones y resistencias, a la vez los petacones de cuero con mercaderas paraguayas y el discurso, verbatim del primer Cnsul. Pero Asuncin estaba muy lejos de Saint Stephen. Por consiguiente, asent a la propuesta de Francia, y
, ; ;
;

163

confi en el captulo de los accidentes para tener en oportunidad, una disculpa aceptable por haber sido incapaz de entrar en la categora que tan graciosael me haba preparado. Ha-bindonie despedido, el sargento y ios granaderos, pesadamente cargados, me siguieron hasta mi ca?a, donde no asombr poco al recin venido mi hermano, con la relacin de la conferencia diplomtica para que haba sido citano. Hice desaparecer su escepticismo al respecto haciendo que los soldados descargasen a sus pies la grave prueba i'sica, que evidenciaba la verdad de mi relato. En una conferencia posterior, Francia prepar una larga lista de comisiones que yo deba desempear. Haba de traerle galones de oro, sombrero tricornio, espadn, un par de pistolas de dos caones, fajas de seda, sables, gorras de soldado, instrumentos musicales y matemticos, con un largusimo agregado de etcteras. En cuanto a procurarme stas, sin embargo, de ninguna manera tena tantos recelos, como en lo tocante a persuadir al Presidente de la Cmara de los Comunes para que accediese a la liga poltica y comercial de que el Cnsul estaba tan posesionado. As quedaron los asuntos. Iba a hacerme a la vela dentro de una semana, con licencia exclusiva para exportar mi persona y bienes y entendido que si segua a mi pas, intentara establecer relaciones entre Inglaterra y el Paraguay, lo que yo conseguira tan probablemente como la junta de los dos planetas ms remotos entre s de nuestro sistema. Ocurri un incidente en nuestra conferencia, curiosamente ilustrativo del creciente despotismo, maneras abruptas y rudo desprecio de la urbanidad que Francia cada da se cuidaba menos de ocultar, siempre que su humor caprichoso estaba en oposicin con

mente

164

lo que haban o decan quienes le rodeaban. No se preocupaba de cuan inconscientemente la falta podra ser dada; era bastante que fuera tomada. No se detena en averiguar si era resultado de ignorancia, o aun de bien entendida deferencia y asiduidad. Su

temperamento

ictrico e irritable
;

al

momento

pro-

curaba dar salida a su espln e inocentes o culpables eran lo mismo, inmolados en el altar de su capricho. En el caso a que me he referido, mientras Francia se explayaba sobre su proyectada alianza con la Gran Bretaa, el centinela anunci que estaba en el pasillo el ministro de Hacienda. Este empleo estaba entonces unido con el de director de aduanas, a arique el doble funcionario no era ms que amanuense

Era deber y prctica diaria del ministro de Hacienda presentarse a cierta hora, en el pasillo del altanero doctor, para dar cuenta de las novedades
del Cnsul.

del da,

al

mismo tiempo que

recibir instrucciones

para

el

siguiente.

La

hora- de esta

acostumbrada en-

trevista a la sazn Francia la empleaba en descubrirme sus proyectos soados despierto, mucho ms preados de importancia para l que la relacin rutinaria de las entradas y salidas diarias de la Tesorera aunque, en circunstancias ordinarias, sta se exiga, hasta del ltimo maraved, con escrupulosa inquisi;

torial severidad.

El seor tesorero aguarda, dijo el centinela. replic el Cnsul. Dos horas el Cnsul me areng, y explicaciones subsiguientes lo ocuparon y cuando, al terminar, me vio salir escoltado por los granaderos con los petacones de tabaco y yerna sobre las espaldas, el tesorero todava se paseaba en el corredor del palacio y, esperando, como se le haba ordenado, las rdenes de su amo. Viendo salir a Francia, el ministro de Hacienda se le acerc y

Que aguarde,
;

165

quitndose el sombrero con el mximo respeto, le pregunt si esa noche rendira las cuentas. Llvelo a la guardia, dijo el imperioso dspota. No le dije al bribn de esperar? y ahora me viene con preguntas.

March ai cuerpo de guardia el ministro de Hacienda y all, sobre un cuero crudo de novillo, en compaa de soldados, fu obligado a rumiar toda la noche sobre el peligro de interrumpir las conferencias del Cnsul, aun con el propsito de recibir las cuentas de su mayordomo. Tal era entonces el estado de los negocios tan singular, tan anmalo que yo, aunque el ms favorecido y menos sospechado del pas, me encontr verdaderamente feliz con la perspectiva de escapar a la mirada celosa y al caprichoso gobierno del hombre que estaba empollando huevos de basilisco, de los que surgira una progenie de males de Pandora para desolar a su pas, sin el legado de la esperanza, siquiera para aliviar la angustia de sus aterrorizados y
;

paralizados vasallos.

Una quincena despus de mi conferencia con Francia dej la Repblica para Buenos Aires, y desde all realizar mi regreso a Inglaterra. Cuando llegu al ltimo lugar, sin embargo, encontr que no sera posible y aun a costa de abandonar mi misin diplomtica ante la Cmara de los Comunes, me prepar para volver al mismo Paraguay. Vuestro, etc.,
;

J.

P.

t.

166

CARTA XLVIII
Al seor J.

G.

(W. P. R. contina)
Asuncin.
Relaciones amistosa* con los habitantes. Desarrollo del carcter de Francia. Ancdotas.
Londres, 1838

Mi hermano
tres

os ha informado que transcurridos meses desde mi arribo, l parti para Buenos

Aires.

Estaba por entonces en un pie de mayor o menor confianza con las principales familias y personajes de la ciudad y sus cercanas. Pareca ser el bien venido dondequiera que se me ocurriese visitar. Todas las rivalidades por nuestro carcter y operaciones comerciales haban desaparecido y en verdad lejos de mostrarse ningn sentimiento de esa clase, los bondadosos habitantes, con innumerables pequeas manifestaciones personales de atencin y cortesa, demostraban evidente deseo de hacerme agradable la
;

residencia en el pas. Como era mi intento permanecer algunos aos en Asuncin, cultivaba asiduamente de mi parte buena y franca relacin con todos espaoles y paraguayo

167

y continuando mis tratos con la liberalidad que mi hermano siempre haba cuidado de poner en los suyos, retribua, en lo posible, la cordialidad con que era recibido en todas partes. Haba dos o tres familias muy agradables en la ciudad y algunos hombres realmente bien instruidos con quienes intim ms que con la masa. Al mismo tiempo, la vigilancia poltica que a la sazn penetraba ms v ms cada da en el mismo seno de la vida domstica, haca absolutamente necesario que mi relacin con los que me rodeaban fuese en trminos abiertos y generales; tales que' alejasen toda sospecha de

que ni remotamente me mezclase con los temores y desconfianzas que ya se alimentaban en muchos lados, del entonces todopoderoso doctor Francia. Este hombre extmordiTiario haba sido, desde que llegu, objeto del mximo inters para m, aun en sitio tan lleno de atractivos para el extranjero como el Paraguay. Haba venido directamente de Inglaterra, donde est afirmada la monarqua, a un pas que profesa el republicanismo ms puro. Pero, as que empec a penetrarme del rgimen de Francia, se disiparon muchas de mis ilusiones acerca de la libertad sudamericana. Quien se a-delante al futuro podr leer por el gobierno de Francia cuan vaco y engaador sea un mero nombre. En Inglaterra tenemos monarqua pero felizmente basada en instituciones libres. En el Paraguay se ufanan de la forma republicana de gobierno pero la desptica voluntad de un solo hombre gobernaba y esclavizaba a la comunidad en con; ;

junto.

Con
timidad

manos

este jefe dspota entr sbitamente en inmi suerte, hasta cierto punto, estaba en sus y sin comprometer mi carcter, haba de go-

bernar y guiar

mi conducta, como para conservar

la

168

buena voluntad, ya que no obtener el favor, del todopoderoso Cnsul. Gradualmente obtuve la misma confianza que haba dispensado a mi hermano. Es circunstancia digna de anotar que, durante toda nuestra permanencia en Asuncin, jams supimos que permitiese la mnima familiaridad a cualquiera otra persona respetable. En efecto, estoy seguro de que no tena (en aquel perodo) confianza alguna sino con nosotros. Nunca, en todo mi trato con l, encontr en su casa un tercero a quien le fuera permitido sentarse, o mezclarse en nuestra conversacin. Cualquiera interrupcin de nuestro tte--tte era casual. El Cnsul no invitaba a nadie meramente para visitarle (en cuanto supe) durante mi permanencia excepto a m. Mi posicin peculiar, por tanto, ms que la simple curiosidad, me llev a estudiar de tan cerca como pude, el carcter de Francia. Sus actos pblicos eran visibles; pero necesitaba en lo posible, obtener por los resortes de su accin impulsos, pasiones, o principios que lo guiaban, el conocimiento que slo poda habilitarme para formar concepto justo y cabal del hombre que, cada da era ms claro para nosotros, iba a ejercer la influencia que quisiese sobre los destinos de toda alma viviente en el Paraguay. El padre de Francia, segn l mismo afirmaba, era francs pero generalmente se crea que fu un portugus que, habiendo emigrado al Brasil, se haba internado y finalmente establecido en las misiones paraguayas. All cas con criolla, por quien tuvo familia bastante numerosa. Jos Gaspar fu su primognito y naci alrededor de 1758. Al principio el joven Francia fu destinado a la Iglesia y recibi los rudimentos de su educacin en cualquiera escuela conventual de Asuncin. Despus

169

fu enviado a la universidad de Crdoba del Tucuaficin por la teologa, se cambi, en el colegio, a la jurisprudencia y se gradu de doctor en derecho, con gran brillo.

mn. Xo sintiendo ninguna

Volviendo a Asuncin que, desde entonces nunca abandon, ejerci su profesin y como agudo legista y elocuente abogado pronto no tuvo competidor. Su integridad intrpida le gan el respeto de todos. Jams defendera una causa injusta, mientras estaba siempre pronto para patrocinar al pobre y al dbil contra el rico y el fuerte. Pero sus maneras eran generalmente, y en especial para sus paisanos, esquivas y altaneras estudiaba constantemente y evitaba la sociedad. Nunca se cas sus intrigas ilcitas eran a la vez ruines y tmidas no tena amigos miraba con glacial desdn a todos los que lo rodeaban y de este modo, gradualmente lleg a aquella austeridad de complexin e inflexibilidad de carcter que tan vigorosamente marcaron su carrera en su vida posterior. Francia era vengativo, cruel e inexorable. Estos eran los detestables pero salientes rasgos de su carcter. Mas no solamente nunca perdonaba, una insealaba como vctimas a tojuria, real o supuesta dos aquellos que l crea, en su mente, opositores secretos de su tirana y siempre que stos eran sentencia-dos en los recesos siniestros de su envidioso y desconfiado corazn, su destruccin, tarde o temprano, se produca invariablemente. Diciendo esto estoy anticipando la vida de Francia. Como se os ha dicho, empez a mostrar su crueldad, cautelosamente, paso a paso; casi imperceptiblemente, cuando se consideran los grados de creciente severidad con que aquella crueldad se marc. Hasta que yo sal del Paraguay, aunque Francia ha; ; ; ; ; ;
; ;

170
ba ejercido

un ao de dictadura, a nadie haba condenado a muerte. Pero fu, como he dicho, vengativo, cruel, im-

el mismo principio de su carrera. Dos o tres ancdotas de la primera parte de ella ilustrarn completamente la verdad de esta afirmacin. Muchos aos antes de ser hombre pblico, Francia ri con su padre, aunque creo que ste no tena razn. No se hablaron, no se vieron durante aos al fin, el padre cay postrado en su lecho de muerte, y antes de rendir la grande y ltima cuenta, deseaba vivamente quedar en paz con su hijo Jos Gaspar. Se le hizo saber esto, pero rehus la intentada reconciliacin. La enfermedad del anciano se agrav por la obstinacin del hijo y, en verdad, se horrorizaba de dejar el mundo sin que se efectuase el mutuo- perdn. Consideraba que su alma peligraba conservando enemistad con su primognito. Nuevamente, pocas horas antes de dar el ltimo suspiro, consigui que algunos parientes de Francia fuesen a l y le implorasen que recibiera la bendicin de su padre moribundo rehus le dijeron que su padre crea que su alma no llegara al cielo si no parta en paz con su hijo. La naturaleza humana se estremece con la respuesta del hijo Entonces dganle a mi padre que no me importa que su alma vaya a los infiernos. El anciano muri delirando y llamando a su hijo Jos Gas-

placable desde

par.

Poco despus que Francia se hiciera dictador cuando en su acostumbrado paseo a caballo al Cuartel, en las afueras de la ciudad, pas por la puerta de un espaol llamado don Jos Carsimo, su caballo tropez ligeramente al cruzar un albaal que estaba algo deteriorado. El Dictador mand decir a Carsimo que pero por algn motivo la compostura lo compusiera
;

171

no estaba hecha cuando Francia volvi a pasar el da siguiente. En llegando al Cuartel orden que Carsimo, quien aunque no rico era caballero anciano muy respetable, fuese llevado a la crcel comn, de la que se le dijo saldra en libertad, cuando pagare una multa

de diez mil pesos, o dos mil libras esterli] rsimo no tena dinero y su familia esperaba que en breve el Dictador, viendo que la falta era tan insignificante, se compadecera. No conocan todava al hombre. El anciano Carsimo era corpulento y los grillos le entraban en las carnes. Se le inform de sto a Francia. Entonces, dijo, ase le permite comprar unos ms grandes para l, y en consecuencia, a la desdichada esposa del preso se le permiti llenar la triste misin de mandar hacer los grillos de su marido. Los diez mil pesos, finalmente, se reunieron por los amigos de Carsimo y se entregaron a Francia, y entonces el preso fu puesto en libertad. El propietario de la casa en que vivamos, don Pascual Echage, era santafecino, pero casado con una dama paraguaya de buena familia, y arraigados en Asuncin. Una maana apareci un pasqun contra el Dictador, pegado en el muro de la casa que habitaba nuestro propietario con su familia suponer que Echage mismo lo hubiera pegado all era monstruoso y absurdo. Sin embargo, el mismo da fu puesto en prisin y cadenas. Su infeliz esposa, despus que su marido haba languidecido algunos meses en confinamiento solitario, obtuvo del Dictador que la recibiese. Se arroj a sus pies. Sus lgrimas'y sollozos no le permitan hablar. Mujer, dijo el spero e inconmovible tirano, qu necesita usted aqu? ; Mi marido! oh, mi marido! era todo lo que la desdichada poda articular. Francia entonces, dirigindose a su guardia, dijo Ordene que le pon;
:


gan otra barra de esta mujer loca se

172

en
la crcel en-

grillos,

me

y otra ms, cada vez que aproxime. El infeliz esposo,

como muchas

otras vctimas, muri

cadenado. La palabra de Francia era ley ms irrevocable que la de los Medos y Persas. Un maestro calafate de nombre Zuluaga, porteo, estaba ocupado en construirme un barquito. Una tarde, mientras yo examinaba el progreso del trabajo, lleg una orden del Dictador a Zuluaga, para que buscase media docena de tablones que se necesitaban no s para qu obra del Gobierno. Puedo hacerlo en la maana, me dijo, pues estaba muy interesado en aquel momento en mostrarme todas las bellas lneas de la embarcacin. Le recomend que cumpliese la orden del Dictador inmediatamente, pero se demor. Temprano a la maana siguiente fu llamado por el Dictador y preguntado si haba elegido la madera que precisaba. Zuluaga justamente iba a procurarla, segn dijo. Seor, dijo el Dictador impacientemente, usted es miembro intil de la sociedad, pues no sirve a la patria. Djela- dentro de veinticuatro horas. El hombre se haba casado y establecido en el pas, haca aos, y tena negocios importantes. Seor Excelentsimo empez pero Francia dio una Salga patada en el suelo, y aadi severamente de la Repblica en veinticuatro horas, y de mi presencia al momento. Esposa, hijos, obra, propiedad, todos fueron abandonados y en veinticuatro horas Zuluaga estaba en camino de Corrientes, para no volver ms al Paraguay. Estos incidentes domsticos quizs os pintarn ms claramente que el mero delineamiento abstracto, la cruel, insensible y despiadada naturaleza del
,

173

hombre. Su ambicin era tan ilimitada, como su crueldad. Sus talentos naturales eran superiores a los que haban sido desplegados por cualquiera de sus paisanos, en su capacidad pblica o vivada. Su educacin era la mejor que se poda obtener en Sud America y la haba mejorado mucho por el anhelo de aumentar sus conocimientos generales. Tena nocin exacta de la ndole del pueblo paraguayo. Los saba dciles, sencillos, ignorantes, fcilmente conducidos al bien o al mal y sin valor moral o fsico para resistir la opresin. Era sagaz, astuto, paciente y perseverante. 2<o admita ningn principio moral o religioso que se opusiese a sus planes su fin era la dominacin absoluta e imperativa y al usar sus medios para alcanzarla, estaba preparado a afrontar sin temor la perpetracin del crimen e imponer sin piedad y sin remordimiento todos los sufrimientos que la naturaleza humana puede soportar. Estos eran los detalles elementales del carcter del gobernante y de los gobernados y con esto ha sido sostenida veinticinco aos la extraordinaria tirana, bajo la cual, durante todo ese tiempo, el Paraguay ha
;

gemido. Vuestro,

etc.,

W.

P. R.

174

CAUTA XLIX
Al seor J. G.
Eleccin de Francia para la Dictadura.

Londres, 1838

Durante los ltimos cuatro meses del Consulado de Francia y Yegros, ste no particip, absolutamente, del Gobierno, mientras que el primero no solamente monopoliz todo el poder ejecutivo, sino que maniobraba activa aunque secretamente, para llevar a cabo, con todas las apariencias legales lo que haba ya determinado que se realizara a cualquier precio su nombramiento de dictador de la Eepblica. Yegros, estanciero ignorante, aunque dignificado con los ttulos de Cnsul y general de los ejrcitos de la Eepblica, no poda de ningn modo competir con Francia y gradual y tranquilamente se resign a la obscuridad en que el primer Cnsul haba resuelto mantenerlo. Encontr dos o tres veces a Yegros en la casa de Gobierno antes de terminar su consulado pero entonces no mostraba sino una tmida deferencia por Francia. Yegros entenda en realidad tanto de asun;
;


tos de

175

Estado como el ltimo tinterillo de gobierno que Francia utilizaba en aquel tiempo. De su completa ignorancia, nos dio, a mi hermano y a m, en presencia de Francia, un ejemplo divertido. Habamos recibido carta de Buenos Aires y transmitamos al Cnsul las ltimas noticias de Europa. Mencionamos entre otras que el emperador Alejandro haba entrado en la alianza contra Napolen y que muchos barcos cargados de armas y municiones de guerra haban zarpado de Inglaterra para Rusia. Malhaya !, dijo Yegros, despus de pensar un momento. o Malhaya soplara un viento sur largo y recio que trajese todos estos buques aguas arriba ! Yegros imaginaba que si el viento sur se mantena bastante tiempo, obligara a todos los barcos destinados para el Bltico a remontar el Paraguay y arribar al puerto de Asuncin. Consideren, dijo Francia cuando su acompaero,

como

le

llamaba,

sali, si tal

animal,

tal idiota

puede gobernar la Repblica. Francia continuaba ejercitando, vertiendo, lisonjeando, cohechando y aumentando sus tropas, principalmente los cuarteleros. Mantena la economa ms rgida en todos los Departamentos del Estado y ate;

soraba las rentas muy ligero. Animaba a las clases inferiores a esperar de l favores y empleos y sembraba discordia y recelo en el crculo distinguido de la sociedad por todos los medios clandestinos de que poda echar mano. Instal un sistema de espionaje que diariamente aumentaba y se ramificaba, con el que, al fin, separ y alarm a todas las familias de Asuncin, de tal modo que la poblacin ntegra se convirti en fcil presa de los terrores que la furtiva vigilancia de sus movi;

mientos

les inspiraba.

i 176
var la

Tuve, sin saberlo Francia, oportunidad de obsermanera de hacer espiar las acciones de aquellos que tema o sospechaba, y que gradualmente fueron vctimas de sus desconfianzas. El principal reconocedor de yerba en Asuncin era un pulpero llamado Orrego. Era un hombrecito alegre y de buen humor que no pasaba la estatura de cinco pies, con cuerpo rollizo, cara risuea y redonda, y aspecto de fcil indiferencia y sencillez que lo haca creer completamente incapaz de superchera o engao. Acostumbraba usar un pauelo charro atado a la cabeza, con un sombrerito ordinario en la corona. Su calador, con que agujereaba y extraa muestras de los tercios, lo tena siempre en la mano, y andaba por todo charlando, en busca de ocupacin, recibido por todos y por nadie sospechado. Como tenamos ms negocios que casi todos los otros comerciantes juntos, Orrego era constantemente empleado por nosotros y dependa de esto gran parte de su renta. El hombrecito, descubr, era uno de los principales espas de confianza de Francia. Viendo el favor

que yo abiertamente gozaba ante Francia y sabiendo que no lo traicionara, no pudo menos de vanagloriarse conmigo de la intimidad secreta que le era permitida con el Cnsul. Era reconocedor del Gobierno y esto alejaba toda sospecha que pudiera despertar, por verlo frecuentemente con Francia. El pequeo Orrego, cuando su pulpera estaba llena de gente baja, arengaba con elocuentes tiradas en guaran en elogio del Carai Francia, y cuando recorra los depsitos, almacenes y tiendas de los mejores ciudadanos, escuchaba todo lo que se deca del Cnsul sin aparentar oir una sola palabra. Mientras se conversaba, he visto al hombrecito montado so-

177

bre un tercio de yerba golpeando la dura sustancia que tena debajo, con su calador, medio silbando, medio susurrando algn airo, ajeno en apariencia a todo lo que pasaba y, sin emba go, bebiendo cada palabra que se deca a su alrededor. Pero Orrego le dije un da, espero que no traicionar a sus amigos. te atrafag y pareci inquieto. aAb, dijo, el Carai Francia es hombre de muy difcil trato. Hago lo posible por dejar andar las cosas tranquilamente pero no me atrevo a engaar al Cnsul. Tiene muchos otros empleados y no conozco quines son; si mediante cualquiera de ellos yo fuese sorprendido en falsedad o en nada semejante a equivocacin, usted sabe cul sera el resultado para m. Yo saba en verdad demasiado ciertamente que el resultado sera la crcel y cadenas perpetuas. Orrego era un hombrecito intrigante aunque de buen corazn y os apercibiris qu admirable instrumento era para lograr fines tenebrosos como los del primer Cnsul. La mayor parte de los espas creo que eran escogidos con la misma observacin sutil del ca, ; ;

rcter,

ms particularmente cuando

se

forma en

el

Paraguay.

Cuando estaba en compaa de Francia, rara vez


o nunca

me

dejaba ver

el

lado obscuro de su carcter.

visitaba por la maana temprano cuando tena que tratar cualquier asunto con l. Mis visitas por

Lo
la

noche eran siempre por su llamado. Antes de la el mensaje, invariablemente transmitido por un oficial de su guardia, era Suplica el seor Cnsul que se vaya usted a casa de Gobierno Y despus que se hizo dictador era, Manda el Supremo que pase
dictadura,
.

usted a verlo.

Siempre me reciba con grande urbanidad, en su cuartito obscuro y triste, situado en el extremo de un ABGEXTIXA. 12

178

corredor bajo y negro. Una vela de sebo generalmente se hallaba sobre una mesita redonda de un pie, a la que no podan sentarse ms de tres personas. Esta era la mesa de comer del seor absoluto de aquella parte del mundo. Mate y cigarros alcanzados por una negra vieja y mal vestida o por un negro, nicos sirvientes que .Francia tena, eran el refrigerio a que me invitaba. Una vez le envi media docena de botellas de cerveza (que era ms altamente estimada por m en Asuncin que por vos media pipa de Lafitte en Inglaterra) y tres das despus, haciendo una visita a Su Excelencia, la primera botella que haba sido abierta, medio llena y sin corcho, fu trada y una copa de vino se llen con agrio puro de Meux y me fu ofrecida. Dije a Francia que nosotros bebamos la cerveza en vasos sin pie y que una vez abierta la Cre, dijo, botella deba concluirse. Francia sonri que estaba ms bien agria hoy en la comida pero venga, vamos a beber una botella al modo ingls. Su comida se compona generalmente de dos platos comunes o de uno con un poco de caldo y agua era su bebida. Una maana su alimento frugal fu puesto sobre la mesa antes de haberme despedido. Tom mi sombrero. No le pido dijo el Dictador con alguna consideracin por mi comodidacr, no le pido que haga penitencia porque s que una buena y substancial comida y abundante vino cada da son
: ;

indispensables para un ingls. La conversacin de Francia era principalmente sobre poltica y l mismo era el centro de la perfeccin a que sus observaciones apuntaban. Si se refera a temas cientficos o literarios, era tambin para jactarse de algn conocimiento suyo. Su vanidad, bajo fina epidermis de disimulada indiferencia por la fama y el aplauso, manaba en cada palabra que pro;

179

nunciase. Su gobierno, su sagacidad poltica, sus conocimientos, constantemente los comparaba con los de otros, y con la misma constancia en su ventaja. El Paraguay era una Utopa real y Francia el Soln de los tiempos modernos. Hablaba desdeosamente de toda Europa con excepcin de Inglaterra. Paraguay e Inglaterra Inglaterra y Paraguay estos eran los dos pases ilustrados que l deseaba ver unidos, como los hermanos siameses, firme e irrevocablemente. No poda or hablar de la celebridad, gloria y renombre de ningn sudamericano que no fuese l mismo. El general San Martn, grande y honrado campen de la independencia sudamericana, y el general Alvear, por entonces venturoso y enrgico jefe de los xitos de Buenos Aires, eran mortalmente odiados por l. Solamente cuando hablaba de ellos yo sola ver toda la malignidad de su carcter. Siempre comenzaba sus discursos sobre estos sus celebrados contemporneos con desdn afectado y amargo pero invariablemente concua con declamacin vinolenta y apasionada.
;

Cuando no lo ocupaban temas sudamericanos las maneras de Francia eran agradables, a menudo jocosas. Sin duda senta un alivio en tener alguien que uno que no le temiese. se colocase a su mismo nivel Todos los otros seres vivientes de Asuncin le te-

man.
dia

veces, mientras conversaba conmigo, su guarfrecuentemente eran anunciaba visitantes despedidos, algunas veces recibidos. En el ltimo caso Francia asuma una expresin fra e inflexible. Se pona de pie erguido. El agachado postulante vena a la puerta. Qu quiere?, Francia deca abrupta y desagradablemente. El pedido era expresado temblando, o con profunda reverencia. Bien,
le

retrese.

El intruso poda
feliz

180

retirarse, en consecuencia, muy de escapar a la presencia del altanero Cnsul y entonces se diriga a m y continuaba con la pa-

labra

(1).

decir no s si el dicho era copiado u original que crea que todo paraguayo necesitaba un hueso atrs del pescuezo, pues nunca conoci a ninguno que mantuviese alta la cabeza. Francia rara vez permaneca sentado mientras hablaba. Paseaba por el cuarto con su cigarro o se paraba delante de m, cuando yo estaba sentado, y de este modo planteaba sus proposiciones o apuraba sus argumentos. Antes de ser Dictador haba adoptado la costumbre, que despus regularmente conserv, de ir a caballo desde la Casa de Gobierno al Cuartel en las afueras de la ciudad. Como si no fuera excepcin del carcter que atribua a sus paisanos de tener pescuezos defectuosos, siempre cabalgaba con la cabeza inclinada sobre el pecho. Le acompaaban algunos de sus cuarteleros, pero iba en triste silencio y rara vez contestaba al saludo de los que encontraba. Regresaba a la puesta del sol de la misma manera taciturna. He credo que estos ligeros detalles de los hbitos de Francia en la poca que lo conoc podran entreteneros y servir tambin como punto de partida para poder trazar su siniestra y desptica carrera duran-

Acostumbraba

te la Dictadura.

Consulado doble expiraba en octubre de tom las medidas para convocar un nuevo Congreso alrededor de aquella fecha. Los parel

Como

1814, Francia

Francia sola fastidiarse mucho del abyecto temor (1) con que tus paisanos estaban delante de l, pero que l mismo haba producido.

181

tidarios de Yegros y Caballero estaban ya muy desanimados la incesante energa con que Francia y sus mirmidones se haban preparado para dar el golpe de gracia a la libertad del Paraguay, no les dejaba ninguna duda de su fracaso.

Francia propuso
as se resolvi

del
lia,

como ynuevo consecuencia necesaria compondra querealmente Congresonmero de mil monstruoso


el

se

risible

diputado*. Era diezmar el pas de sus jefes de famitraer aquel nmero de miembros del Parlamento para llenar sus deberes legislativos en la metrpoli pero el fin de Francia haba sido pronunciado y la cosa deba, hacerse. En septiembre una abigarrada multitud empez a dar creciente animacin a las calles de Asuncin. Como podra esperarse, ms de la mitad de los caballeros del condado y burgueses de las ciudades ms pequeas, eran analfabetos no usaban zapatos ni medias. Cada uno tena caballo, pero no todos tenan chaqueta, mucho menos traje de corte, con que asistir a las recepciones del momentneamente condescendiente Cnsul. Chaqueta blanca de madapoln, cortsima y excesivamente ajustada, chaleco borda-do aun ms corto que la chaqueta calzones a la rodilla, de pana granate, con calzoncillos cribados que llegaban a los tobillos; faja de seda azul, como la usada por los saltarines ambulantes botas de potro abiertas en los dedos grandes espuelas de plata en los talones smbrenlo ordinario cubriendo la mitad de la cabeza e inmensa trenza de cabellos negros colgando sobre la espalda tal era el singular atavo de muchos de los caballeros de la Casa de los Comunes que Francia haba congregado con el augusto propsito de establecer la Dictadura. No creo que hubiera cincuenta paraguayos (y nin;

182

lo

guno afuera de Asuncin) que supiera

que

signifi-

caba dictador. Presidente, Cnsul, Director, Protector y Dictador eran para ellos sinnimos del nombre pasado de moda de Gobernador, como fu constitudo por la vieja Espaa. La ciudad de Asuncin, si no me equivoco, haba de elegir unos sesenta u ochenta miembros para representar sus complicados intereses en la Asamblea de los mil. Haba un enemigo mordaz, irreconciliable de Francia, con quien intim. Fu mi compaero de viaje a bordo de la Carmen, desde Santa Fe y l y su familia (eran mis vecinos de puerta) haban sido en extremo bondadosos para conmigo. Se llamaba Manuel Domeque. Entr en mi casa una maana cuando yo saba que los nombramientos para el gran Congreso estaban por salir. No hubo eleccin popular el Gobierno prepar las listas y stas se adoptaron, como cosa natural, por los municipales y otras autoridades locales. Domeque estaba indignadsimo y no exento de alarma. Qu cree que ha hecho este picaro de Fran;
;

cia?,

me dijo.
;

hai nombrado a mi miembro del Congreso y no solamente a m sino a todos aquellos que considera, sus ms grandes enemigos en Asuncin Qu vamos
!

Me

a hacer? Le aconsej, pues me sent alarma-do en cuanto a su seguridad, aceptar el nombramiento y votar por Francia. El pobre Domeque vio, como yo, la necesidad de seguir mi consejo. Francia nombraba a sus enemigos porque saba que tena mayora sin ellos o a

despecho de ellos. Si votaban por la Dictadura, l siempre se volvera a ellos para decirles que haban visto la conveniencia de investir a alguno con poder

183

absoluto que ese poder absoluto lo haban puesto en sus manos y que era de su exclusiva cuenta decidir la manera de usarlo. Si votaban en contra, y l ganaba la jornada, todos eran hombres perdidos. Tarde o temprano Francia los destruira uno por uno.
;

La influencia y mando del Cnsul en los distritos de campaa era ilimitada de aqu su deseo de contrarrestar los votos de Asuncin y de uno o dos pueblos ms, con los numerosos representantes de los
;

distritos rurales.

Otra razn para convocar esta abrumadora, multitud de senadores, era que tres cuartas partes de ellos eran pobres, teniendo familia que mantener. Estos hombres no podan costearse la permanencia en ciudades, aun con el magnnimo propsito de servir a la patria. La caridad, literalmente para ellos, empezaba en casa y por tanto podra denominrseles diputados antidilatorios de las sesiones. Esto era lo que Francia deseaba. Necesitaba que se hiciese el trabajo efectiva, pero tranquilamente. De los mil diputados, seiscientos o setecientos se juntaron, trados a la ciudad por los comandantes como el patn arrea sus cerdos por el camino, viajeros remisos y gruones. Presenci muchas escenas graciosas de estos representantes. Nuestro nombre era, a la sazn, bien conocido en el Paraguay nuestra confianza con el Cnsul se haba divulgado as tuve numerosas visitas de los honorables miembros a medida que se derramaban en la ciudad. La mayor parte, en vez de discutir poltica conmigo, empezaban por preguntarme cmo podran colocar yerba y tabaco todos estos legisladores primitivos haban trado consigo una corta cantidad de uno u otro o de ambos productos, para cubrir sus gastos en la ciudad. No tenan fe
:

184

lizmente que pagar cuentas de elecciones. En la pura e incorruptible Repblica del Paraguay no tenamos cuestiones electorales. El comprobante A o el comprobante B eran desconocidos en la tierra de los jesutas y la sola cuestin que perturbaba a los miembros elegidos del gran pueblo paraguayo, era cmo podran lograr buen precio por el valor calculado de cien pesos de tabaco que haban trado para subsistir, hasta que se les permitiese regresar a sus distritos respectivos y propiedades paternas. Se juzg necesario reunir el Congreso en el templo de San Francisco, no habiendo otro local bastante amplio para la augusta asamblea. Todo lo referente a forma, eleccin y etiqueta se estableci en dos reuniones preparatorias y el 3 de octubre comenzaron las sesiones del Parlamento. Los debates fueron abiertos por el Presidente a las nueve de la maana y no obstante las precauciones tomadas por Francia, empezaron a presentarse algunas dudas sobre la conveniencia de la Dictadura. Los servicios y habilidades de Francia se apreciaron en los trminos ms elevados en verdad, se le carg con pero se los elogios ms extravagantes e hiperblicos dudaba si la Dictadura servira para su gloria tanto como un poder limitado por un Congreso Nacional. Sobre esto empez a discutirse y sigui la agitacin. Yo fui a la iglesia a medioda. Las puertas estaban cerradas, pero gran confusin pareca reinar adentro. Al fin uno de los diputados de chaqueta de madapoln sali enjugndose la frente y pareciendo sufrir mucho del calor de la iglesia o del debate. oCmo van las cosas, mi amigo?, dije al repre;
; ; ; ;

sentante.

Pues para decirle

la

verdad

replic el

honrado

185

diputado, estos son asuntos que ni pretendo entender ero si he de juzgar por los gritos, todo va bien. Hacia las dos, cuando los representantes estaban an en acalorado debate, Francia se impacient, v muv delicadamente envi una numerosa guardia de honor para velar por los diputados. La tropa estaba bien armada, v rode la iglesia. Este indicio fu bastante, aun nara lo? diputados zoquetes en chaquetas de madapoln adems, la hora de comer haba pasado y el hambre tanto como los bigotes de los cuarteleros apresuraron la decisin. En esta coyuntura, uno de los ms enrgicos partidarios de Francia se levant y con voz estentrea re;

clam

silencio.

Caballeros, dijo, por qu perdemos tiempo aqu? El Carai Francia desea ser absoluto, y yo digo l ser (anu golpe la mesa con todas sus fuerzas absoluto. El asunto se puso a votacin, v por unanimidad Francia fu investido con la Dictadura por tres aos. El Congreso se disolvi al instante los cuarteleros marcharon a la Casa de Gobierno con bandera dp^nlpgada y Francia oy con la maligna fisga del diablo en el rostro, que el Paraguay era suvo. El populacho insensato celebr, con alegra v msica v serenatas aquella noche, la resolucin del Con1 : ;

Av los hondos sollozos v gemidos de los que estaban destinados a ser pronto abandonadas viudas y desgraciados hurfanos los tristes suspiros de los presos v los lamentos de aquellos cuya sangre, antes de mucho, iba a regar las calles de Asuncin deban solos haber anunciado que Francia era Dictador del Paraguay. Vuestro, etc., W. P. E.
greso.
] !


-186

TARTA XXX
Al seor J. G.
Regreso a Arrcoto
Cnsul.
la

Asuncin.

El

ascendiente de Francia.

y destierro de don Gregorio. Intrigas de Francia. Congreso del Paraguay. Francia primer

Londres, 1838

regres a la Asuncin en 1813, aun cuando seis meses, encontr que el Gobierno de Yegros tambaleaba. La estrella de Francia se hallaba tan alta en su ascensin, que todos entonces le hacan la corte como, en anlogas circunstancias, sucede en todas partes. En cuanto a m, entregu mis regalos y rehus toda remuneracin por ellos elud completamente la poltica ni felicit mucho a Francia por sus perspectivas, ni me condol con Yegros por las suyas pero mantuve con ambos los antiguos y buenos trminos de trato fcil y ocasional. Esperaba, de esta manera, conservar mi carcter de neutral y refugiarme, en el retiro de mis negocios, contra la tormenta que asomaba en el horizonte poltico.

De

mi ausencia no haba alcanzado a

187

Por aquel tiempo acaeci que un Enviado llamado don Nicols Herrera fu despachado desde Buenos Aires para intentar el ajuste de un tratado de amistad y comercio con el Paraguay. Esta fu la seal para que Francia volviese a ser llamado al poder. Nadie crey que los negocios del pas estuviesen seguros en otras manos que en las suyas, ni que nadie, sino
l,

tuviese suficiente capacidad poltica para estipular tratados con un estado extranjero. Buenos Aires, a consecuencia del odio contra ella diestramente fomentado por Francia, empez a ser considerada, no solamente entidad extranjera, sino como que su poltica estaba en abierta oposicin a las conveniencias del Paraguay. Mora, miembro de la Junta, fu cortsmente despedido mientras suerte menos envidiable cupo a mi pobre amigo don Gregorio. Fu arrestado y se le intim que abandonase el pas en el trmino de ocho das. Era demasiado hbil y popular para ser tolerado en el mismo empleo con el altanero doctor. Francia llen las vacantes as producidas en la Junta, convirtindose a la vez en miembro de ella y asesor, con facultad, como todos entendieron en aquella sazn y vieron poco despus, de hacer lo
:

que quisiese. El primer ejemplo siniestro de la fra autoridad que haba casi imperceptiblemente adquirido, se patentiz con el tratamiento dado a don Gregorio, el compadre universal, el celoso amigo, el poderoso protector de casi toda la gente principal de la Asuncin. Todos lo abandonaron, ciertamente no porque, en su infortunio, lo estimaran menos, sino porque estimaban ms 6u propia seguridad. Tale? eran los temores que haban empezado ya a abrigar del implacable y
celoso

temperamento

del

miembro restaurado de

la

Junta, Francia.

188

Confiando sin embargo en mi calidad de neutral sintiendo gratitud por los muchos favores recibidos de manos del proscripto sorprendido al ver, por primera vez de mi vida y de tan cerca, al dolo de la vspera convertido en el reprobo de hoy convencido
;

y, en su honor, en punto incipiente de su carrera, debo mencionar el solo caso en que permiti una mediacin que jams, ni indirectamente, admiti en el perodo poste-

adems que Francia no temera na de mi parte, fui a visitarle,


este

intriga poltica algu-

rior de su cruel reinado.

desear

Habindole expuesto los motivos que tena para el permiso de visitar a don Gregorio durante los ocho das de su confinamiento y proporcionarle lo necesario tanto para su comodidad presente como para las necesidades del viaje, Francia me lo otorg. Se orden a los centinelas que custodiaban al prisionero que me diesen entrada. Entonces dije a Francia que yo supona que se me permitiese consolar a don Gregorio admitindome como mediador entre l y sus comadres. Sonriendo por la alusin, Francia me dijo Mr. Robertson, haga lo que le plazca como entremetido en este caso. Don Gregorio tiene demasiadas comadres y les presta mucha atencin, adems, hasta el punto de ser mi formidable rival es cordobs y charlatn y los paraguayos detestan ambas cosas. Creo mejor apartarlo del camino, porque tuvo el descaro cuando dej el Gobierno, de ser su asesor, sabiendo que yo lo odiaba, y despreciaba. Pero, entretanto, vaya y haga lo que quiere. Solamente prevngale que se guarde de poner los pies en el Paraguay, aunque sea para visitar a sus comadre?. Haba una mirada sarcstica en el semblante de Francia al proferir estas palabras. No solamente ella me habl mucho de su carcter inflexible, sino que
:
:

189

hizo que aprovechara la primera oportunidad para implorar de don Gregorio que no lo pusiera a prueba. Encontr a mi pobre amigo completamente abatido, y todo menos inconsolable, hasta que le transmit las frases ms placenteras de lo dicho por Francia. Es innecesario decir cunto mis visitas, cuando Cerda no tena y no poda tener otros acompaantes, aliviaron su soledad y de todo punto imposible relatar cmo los muchos billetes bondadosos y los presentes de su comadres que yo le llevaba, iluminaban sus ojos y lo alegraban, bajo la pena del destierro pr;

ximo.
fin se embarc con todo lo que pudo desear no obstante esto, sus suspiros y congoja dominaron, hasta que, cuando se movi ro abajo del lugar en que todas las cuerdas sensibles de su corazn haban vibrado muchos aos con las simpatas de centenares que lo rodeaban, el bueno y desterrado compadre y asesor dio rienda suelta a su pena deshacindose en un mar de lgrimas. Habiendo e: lonces determinado claramente des-

Al

pero,

prenderse de todos sus competidores al poder y aproximndose la poca de decidir las cuestiones que el Enviado de Buenos Aires haba planteado, Francia simul gran prisa para convocar los diputados que, desde las diferentes regiones del pas deban congregarse en la Asuncin en el trmino de tres meses. c Entretanto, llega el seor Herrera, enviado de Buenos Aires. Se le aloj en el antiguo edificio de la Aduana, al cuidado y vigilancia del recaudador de aduanas. Permanece all una semana, comiendo solo, antes de entrevistarse con un solo miembro del Gobierno la sospecha y la vigilancia siguen sus pasos oye mltiples rumores relativos al peligro de su persona v ve indicios indudables de la insensatez de es;
;


ces,

190

perar ninguna alianza con un pas donde, aun entonFrancia ejerca tan poderosa influencia. Todos estos resultados haban sido, silenciosa y cautamente, conseguidos por las intrigas ocultas e infatigables de aquel hombre, o por sus declaraciones vagas a sus criaturas, de qu& asi sera. Infunda en las clases inferiores (que componan los siete octavos de los diputados) la sospecha de que el nico objeto de
Aires, al enviar- embajador al Paraguay, era sujetarlo a sus ambiciosos designios, y envolverlo en sus principios revolucionarios, para el fomento de sus

Buenos

propios objetivos traidores. Francia emple con xito el tiempo transcurrido entre la promulgacin del decreto para la eleccin de los diputados y la reunin del Congreso en la capital, para fomentar y aumentar la enemistad de sus paisanos hacia Buenos Aires. Atrajo a sus miras a los oficiales con mando de tropas y se hizo conocer personal y familiarmente con el ms humilde diputado llegado a la ciudad. El astuto doctor adulaba la vanidad y estimulaba la codicia de todos ellos. El alcalde indio, el pequeo chacarero, el ganadero, el pulpero, el comerciante y el hacendado, todos fueron presas suyas. Con promesas amplias e indefinidas de proteccin y ayuda a la clase de hombres a que respectivamente pertenecan con dilacin tras dilacin que nunca parecan causadas por Francia, fomentaba la ambicin de los aspirantes al poder y aplaz la reunin del Congreso para dos meses despus del plazo fijado. Todo esto tena lugar despus que cada diputado llegaba a la Asuncin. Francia tena as oportunidad, no solamente de aumentar el nmero de adherentes, fortificar a los convertidos y decidir a los vacilantes, sino de acarrear sobre los empobrecidos diputados incomodidades y gastos, cuando casi no necesi;

191

taban el auxilio de las sugestiones del Cnsul para determinarlos al arreglo definitivo de sus negocios, en la primera sesin del Congreso. Quizs nunca se han congregado para deliberar o, mejor dicho, para decidir sin discusin los destinos nacionales, un grupo ms abigarrado de representantes.

Aqu estaba un tape alcalde con un anticuado sombrero tricornio, y una vieja peluca roja obscura que haba sido usada bajo el susodicho sombrero desde tiempo inmemorial. El ltimo tambin estaba ennegrecido pero tambin ornado con cintas rojas, azules, amarinas, mordors, que no se distingua mucho el color verdadero. Los calzones de terciopelo negro abiertos en las rodillas, con botones de plata en larga y apretada hilera, y unos calzoncillos finamente bordados colgando como los volados de camisa de un caballero fuera de las mangas de su casaca, esta-

ban sostenidos por una


tura.

faja colorada atada a la cinconsonancia con esto, el alcalde tena ligas del mismo tinte prendidas con visible ostentacin sobre sus medias de seda y grandes hebillas de zapatos

En

completaban esta parte de su atavo. Su caballo estaba aperado de manera no menos original. Cintas en la cola, crines, orejas y colgando de los picos de una anticuada silla de corte, cubierta con lo que alguna vez fu terciopelo carmes o azul, fluyendo en jaspeada abundancia de todos y cada uno
de los picos.

Montado en caballo adornado de esta guisa y enseado a bailar, el alcalde indio con un bastn de empuadura de bronce y a veces de oro, smbolo de su autoridad civil, de cuando en cuando se exhiba por las calles, durante los obstculos y dilaciones que precedieron a las sesiones del Congreso. Su caballo Lcon

192

un paje a cada flanco del diputado jinete y los dos necesitados de las meras decencias de ropa, como su amo abundaba en lo superfluo, empezaba un bailecimientras los msicos, no mejor vestito preliminar dos que los pajes, ensayaban de tocar el tono con que la procesin deba moverse. Los amigos y subalternos del alcalde, se mantenan agrupados a caballo durante esta overtura y con tantos remanentes de primo; ;

res cortesanos como podan copiar del cura, o juntar de los debris de las decoraciones de su jefe un pedacito de cinta, partes del traje dominguero del alcalde, un pauelo rojo comprado para la ocasin,

un sombrerito o un poncho, hacan un acompaante de primera fila incorporado a la procesin. Las graduaciones en importancia de quienes lo seguan, se deducan fcilmente por las personas entendidas en indumentaria india, de la diminucin gradual a medida que se descenda en escala de rango, de algn elegante smbolo o divisa ornamental. Escoltado de este modo, el diputado se pona en movimiento hasta llegar a la Casa de Gobierno, donde estaba el Carai Francia. Aumentando all la rigidez de su erguida apostura a caballo, con sus ojos inmvilmente fijos en las orejas del corcel, daba al Carai el espectculo de un baile de caballo, una meloda de calabaza y finalmente haca su homenaje reverencioso. Todo esto lo representaba a caballo y luego parta en la misma danzante, aunque lenta y medida, solemnidad oficial con que haba llegado frente a la ventana del Cnsul. Procesiones por el estilo, algunas de mejor pero no menos grotesca clase, a medida que avancis desde el diputado indio hasta los ms considerables propietarios, llenaron las calles durante el tiempo transcurrido entre la convocatoria de los diputados y las sesiones del Congreso.


ra por los elegidos, todos

193

Se concibe con qu anhelo se esperaba la apertums o menos embarazados con acompaantes, lejos de su familia y escasos de dinero, alojamiento y provisiones. Cuando al fin se permiti por Francia que llegase el da de la instalacin, lo que todos haban presentido se produjo. Pocas horas despus de abiertas las sesiones, se cerraron los debates con el rechazo de todas las proposiciones de amigables relaciones con Buenos Aires. Entonces uno de los colegas de Francia en el gobierno, Caballero, fu despedido y Francia elegido Primer Cnsul, con Yegros, un cero a la izquierda, como segundo, por un ao. Esto suceda en 1814 y, habindose representado la farsa de la representacin nacional, el enviado de Buenos Aires con temor y temblando, abandon Asuncin el da siguiente el cuerpo colegiado se disolvi y los curas, caballeros rurales, aco; ;

pladores de yerba, obrajeros, alcaldes indios, tendeaboga-dos, comerciantes, todos gozosamente se desprendieron de sus funciones legislativas. Cada uno se levant y ensillando su bestia tom el camino de su casa. Desde este momento Francia se convirti de jacto en dspota absoluto e indiscutido. Sin embargo, no estableci inmediatamente su sistema de terror. Fu TX)r proceso gradual y lenta escala que su corazn se congel y que sus medidas, primero caracterizadas por la insensibilidad, al fin se mancharon con sangre. Mientras avanzaba hacia la plenitud de su poder y cuando disminuy el temor de la impunidad, su carcter, por naturaleza duro, se hizo feroz. No hubo visitaciones de arrepentimiento de la naturaleza que detuvieran la crueldad en su curso hasta que, paso a paso, redujo el desdichado Paraguay al estado
ros,
;

de desolacin y esclavitud en que hoy gime.


ARGENTINA.

13

194

Las siguientes ancdotas tienden a demostrar cul era el fondo del carcter de Francia y subsecuentes recuerdos dilucidarn cuan fcilmente la severa integridad puede convertirse en despotismo malvolo y la determinacin inflexible derivar hacia la barbarie
;

sin

compasin.

Se ha mencionado antes que la reputacin de Francia como abogado era no solamente incontaminada por la venalidad sino conspicua por la rectitud. Tena un amigo en Asuncin, de nombre Domingo Rodrguez. Este hombre haba echado una mirada codiciosa sobre la via de Nabor, y este Nabor, de quien Francia era enemigo declarado, se llamaba Estanislao Machain. No abrigando duda alguna de que el joven doctor, como otros abogados, tomaran su causa injusta, Rodrguez le expuso el caso y requiri, con un buen honorario, que lo patrocinase. Francia vio al punto que las pretensiones se apoyaban en fraude e injusticia y no solamente rehus ser su abogado sino que claramente le dijo que por mucho que detestara a su antagonista Machain, con todo, si l (Rodrguez) persista en su pleito inicuo, aquel
;

antagonista tendra su
sostn.

(de

Francia)

ms

decidido

Pero la codicia, como la historia de Ahab nos demuestra, no declina fcilmente sus pretensiones y, a despecho de la prevencin de Francia, Rodrguez insisti. Como era poderoso en punto a fortuna, todo se encaminaba contra Machain y su malhadada via. En este estado de la cuestin Francia se emboz una noche en su capa y se dirigi a casa de su enemigo inveterado, Machain. El esclavo que abri la puerta, sabiendo que su amo y el doctor, como las casas de Capuletos o Mnteseos, eran recprocamente lo mismo que humo en los ojos, rehus recibir al abogado y corri a informar a su amo de tan extraa
;


pero
al fin

195

e inesperada visita. Machain, no menos sorprendido por el hecho que su esclavo, vacil algn tiempo

determin recibir a Francia. Entr el lencioso doctor en el cuarto de Machain. Todos papeles relativos al pleito bastante voluminosos, gn me aseguraron, fueron extendidos sobre el

si-

los se-

es-

demandado. Machain, dijo el abogado dirigindose a l, usted sabe que soy su enemigo. Pero s que mi amigo Rodrguez medita, y le har ciertamente a menos que yo intervenga, promover contra usted una accin de burda e ilegal agresin he venido a ofrecerle mis servicios para su defensa. El asombrado Machain apenas poda dar crdito a sus sentidos pero derram la ebullicin de su gratitud en trminos de agradecida sumisin. El primer escrito presentado por Francia al juez de alzada confundi al abogado contrario y asust al juez que estaba del lado de ellos. Amigo mo, dijo el juez al abogado del actor, no puedo proseguir en este asunto a menos que usted compre el silencio del doctor Francia. Lo intentar, dijo el abogado y fu al defensor de Nabor provisto de cien doblones (unas trescientas cincuenta guineas) que le ofreci como soborno para que dejase seguir al pleito su camino inicuo. Considerando tambin que su mejor presentacin sera un indicio de que esta gratificacin era ofrecida con acuerdo del juez, el abogado picaro insinu al honrado que as era en efecto. Salga usted de mi casa, dijo Francia, con sus viles pensamientos y vilsimo oro. Sali el venal marmitn del injusto juez e inmediatamente, ponindose su capote, el ofendido abogado se encamin a la residencia del juez de alzada. Relatando brevemente lo ocurrido entre l y el esbicritorio del
; ;
;


rro,
;

196

Seor, continuo Francia, sois desgracia del derecho y borrn de la justicia. Estis, adems, en mis manos y si maana no tengo sentencia en favor de mi cliente, os har sentar en banco demasiado caliente para vos, y la insignia de vuestro empleo judicial se convertir en emblema de vuestra vergenza.
;

El da siguiente trajo la resolucin favorable al cliente de Francia. Kabor conserv su via el juez
perdi su reputacin y la fama del joven doctor se extendi a todas partes. Ay que accin tan magnnima en s se esterilizase con el recuerdo que la verdad histrica exige pues tan pronto como Francia hubo vindicado el derecho y la justicia en la causa de su enemigo, revivi la antigua antipata y una de las muchas vctimas, en poca posterior, del descontento del Dictador, fu el mismo Machain a quien haba tan noble;

mente servido. Con ocasin de

la instalacin de la Junta que suplant, en el Paraguay, a la autoridad de Espaa, se agit por un nmero de los primeros ciudadanos reunidos con este propsito en la Casa de Gobierno, la cuestin de si el gobierno del pas deba ejercerse en nombre de Fernando VIL Francia, cuya idea estaba por la negativa, entr en el recinto de las deliberaciones en lo ms ardiente del debate. Dirigindose a la mesa y tomando colocacin entre varios funcionarios oficiales, coloc ante l un par de pistolas cargaEstos son los argumentos que traigo das, y dijo contra la supremaca de Fernando VIL De argumento tan prctico y atrevido no hubo apelacin y
:

Francia de este modo, como realmente estaba en la boca del can, forz a sus paisanos a la primera de-

197

clame ion directa en Snd Amrica, de absoluta independencia 3e la vieja Espaa. Tan pronto como, por el tumultoso y unnime voto del Congreso, Francia se sent en la primera silla consular, su aire se hizo gradualmente ms austero sus medidas fueron ms desprovistas de conci:

su palabra se hizo ms brusca, su tono ms imperativo y era evidente para m, como para muchos otros, que estaba ya quitndose la mscara con que de mala gana y durante largo tiempo haba ocultado sus designios y proyectos ambiciosos. Siniestro signo de despotismo empez luego a cundir en el Paraguay nadie se atreva a abrir los labios sobre poltica. Entre los primeros actos legislativos de Francia hubo uno de singular degradacin para los antiguos
liacin
;
; :

espaoles.

'

viva retira-do,
les

Haban corrido vagos rumores, cuando el Cnsul que era menos enemigo de los espaode lo que generalmente se supona. Estos rumo;

res se hicieron circular por sus opositores y a fin, no solamente de hacerlos cesar, sino de ensear a los

espaoles cuan poca razn haban tenido de felicitarse por el rumor, decret que dentro del territorio del Paraguay no se les permitira contraer matrimonio exceptuando con negras y mulatas. Si el objeto de Francia, como indudablemente fu, era mortificar amargamente a los orgullosos nativos de la vieja Espaa, hombres que hasta entonces haban despreciado la mejor sangre americana como solamente incontaminada en cuanto estaba mezclada con la de ellos, el plan elegido era el ms eficaz. El bando, pregonado al son de tambores y pitos, cay como rayo sobre ellos pero aunque sintieron tan agudamente la intencin de degradarlos, se guardaron muy bien de manifestar su indagacin o aun su pesar. Ni se mortificaron me-

198

n.ps que los espaoles las damas asunceas de pura sangre blanca pues no solamente estaban en trmite muchas bodas, sino que siempre se haban considerado por las mejores seoritas, mayor honor casarse con un gallego tendero que con un caballero paraguayo. Entretanto, mi trato con el Cnsul no solamente continuaba sino que aumentaba. Tena frecuentes llamadas para acudir a verle en la Casa de Gobierno o, como se llamaba oficialmente, el Palacio. Nuestras entrevistas eran siempre por la tarde y se prolongaban a veces hasta las once de la noche. El mayor placer de Francia era hablar del Ministerio de la Guerra y abordaba las minucias ms absurdas con deleite completamente infantil. Una vez entr el armero con tres o cuatro mosquetes reparados. Francia los puso uno por uno sobre el hombro y apuntando como para hacer fuego, apretaba el gatillo. Cuando el pedernal sacaba chisQu cree pas, se encantaba el Cnsul, y me deca usted, Mr. Robertson, mis mosquetes llevarn una bala al corazn de mis enemigos? Otra vez el sastre se present con una casaca militar para un granadero recluta. Se hizo entrar al hombre para quien estaba destinada y se le hizo desnudar para probrsela, y consigui al fin, despus de algunas tentativas torpes, meter sus brazos. La casaca no era muy militar a mis ojos, pues crea que el talle alto y los cortos los muy cortos faldones del granadero de Francia eran ms bien ridculos. Sin embargo, era una casaca, de acuerdo con la fantasa del Cnsul, y elogi al sastre y dijo al soldado que se cuidase de nunca tener una mancha sobre ella. Luego dijo en C'est un francs, hacindome seal con la cabeza
:

199

calemboarg, Monsieur, Robertson. qui'ls ne comprendent pas. Finalmente entraron dos mulatos tiesos, uno trayendo un morrin de pelo y el otro correajes y una canana obscuros. Todos fueron ajustados sobre el soldado mrtir en cuyas manos, finalmente, coloc uno de los mosquetes. Luego dijo aMr. Robertson, ah tiene el modo cmo se equipar cada uno de mis granaderos. Tales exhibiciones ocurran frecuentemente, y siempre producan alegra y buen humor en Francia. Su compaa de granaderos era su gran caballito de palo y nunca vi a una niita vestir su mueca con ms seriedad y deleite que los que Francia pona para vestir y equipar a cada granadero de su
: ;

guardia.
estas maniobras pueriles en invitaba a volver a tomar asiento y reasuma su carcter natural. Yo era, generalmente hablando, un oyente para los tpicos que el Cnsul prefera exponer. No me apenaba por esto pues mi objeto era ms descifrar su carcter y obtener informacin, que perder las oportunidades de conseguir ambas cosas, hablando yo. En una de estas ocasiones, sin embargo, inici un tema por el que no solamente senta gran inters, sino que yo saba que nadie sino l era tan capaz de darme amplia y correcta informacin. Este era el tpico de los jesutas y en la siguiente carta os presentar a la sociedad de aquellos hombres clebres. Vuestro, etc.,

Cuando conclua con

seguida

me

J.

P. R.

200

CARTA XXXI
Al seor J.

G.
Los Jesutas

Londres, 1838

Seor Cnsul, dije, por todo lo que he odo y parece que los jesutas han establecido y puesto en prctica un sistema de gobierno, poltico y eclesistico, en el Paraguay, que jams ha tenido igual. S que nadie est ms preparado que vuestra excelencia para ilustrar un tema que, para algunos, est envuelto en misterio y para los ms es objeto de conjetura y especulacin. Las referencias que se nos dan de los jesutas son muy contradictorias. Algunos los levantan hasta el cielo otros los abruman con vituperios algunos atribuyen sus acciones a principios mientras otros se contentan apecasi angelicales nas con clasificarlos como retoos de ngeles, s, pero cados. Si vuestra excelencia me hace el favor de penetrar un tanto en la filosofa y verdad del caso, le agradecer grandemente. El Cnsul no era partidario de los jesutas y esto explica en mi concepto, el dejo de parcialidad y a veledo,
;
; ;

201

ees aspereza que coloreaba muchas de sus observaciones, y ms o menos llenaban toda su exposicin. Os dar, junto con la substancia de lo que l me dijo en varias conversaciones, la informacin que he recogido en otras fuentes, tanto como de observaciones personales con ocasin de un viaje que hice a las Misiones. El Cnsul pintaba a los jesutas como unos pillos ladinos. El fundador Ignacio Loyola, deca, fu uno de los hombres ms audaces y astutos que han respirado. Francia describa la sede apostlica como muy diligente para prestar odo benvolo a los proyectos de engrandecimiento clerical y ciertamente ninguno que alguna vez se haya presentado a su atencin fu tan especioso o sostenido por tanta habilidad como Loyola. Empez por persuadir al papa que
;

se concedan ciertos privilegios y exenciones clel (Loyola) establecera una socieda-d que superara a todas las precedentes en la evangelizacin de los paganos en atraerlos al redil de Cristo, bajo el dominio temporal del papa. Lo que Loyola prometi, se hizo. Cantidad de emisarios se dispersaron por Europa, Asia y frica y su xito en la propagacin del
si

ricales,

los jesutas se

Evangelio se consider milagroso. La compaa de organiz en 1540 como corporacin religiosa, con autorizacin formal del papa y los primeros miembros de ella que vinieron a Amrica cruzaron el Atlntico en 1549, con la expedicin portuguesa que, al mando de don Toms de Sosa, gobernador del Brasil, desembarc aquel ao, en la Baha de Todos los Santos. Trabajaron con tal xito que cuarenta aos despus de su desembarco en las costas del Brasil, haban no solamente edificado colegios y casas de residencia en la mayor parte de las principales ciudades de Sud Amrica, sino que se haban afirmado en treinta es;


las

202

tablecimientos propios, con cien mil habitantes, en

mrgenes del Paran y el Uruguay. El trfico de los jesutas con Buenos Aires, Asun-

cin y Corrientes era grandsimo. Afectando gobernar todos sus establecimientos bajo el principio de la comunidad de bienes y habiendo persuadido a los indios de que ellos participaban igualmente con sus pastores de los beneficios derivados de su trabajo en comn, los jesutas hicieron servir a su propio engrandecimiento la tarea de cien mil esclavos indios. Les ensearon agricultura y artes mecnicas hicieron de ellos soldados y marinos les ensearon a criar ganados, preparar la yerba y producir azcar y cigarros. Pero, mientras las iglesias y casas de residencia se construan con acabado esplendor, el arquitecto y el albail indios habitaban en chozas de barro. Mientras los padres tenan todas las comodidades y aun lujos, que podan proporcionar el carpintero y el tapicero y mientras las iglesias ostentaban bellos ejemplos de arquitectura, tallado y bordado, el obrero indio escasamente tena una mesa y una silla, muy rara vez un lecho y jams otra colgadura o colcha que un poncho ordinario. Los indios hacan zapatos, pero solamente los padres los usaban ; y exportaban el sobrante. Cantidad de azcar, mate, cigarros, dulces y maz se enviaban anualmente a Buenos Aires pero el pobre indio difcilmente obtena una magra porcin de sal para su mandioca, y para su raro plato de carne. Los soldados no eran pagados y los marinos no tenan recompensa. Las barcas construidas por una clase de subditos misioneros se empleaban primero en sacar los artculos producidos con el sudor del rostro de otros y luego en traer de retorno adornos para las iglesias y lujos para los padres y sus amigos. Es cierto que el indio era alimentado y vestido con los produc;

tos de la
;

203

comunidad pero, tan escasa y desproporcionadamente, que mientras sus ganancias podan montar a cien pesos por ao, su alimento y vestido nunca costaban la mitad de esa suma. Se le acordaban dos das por semana, para cultivar una parcela de tierra pero lo que le produca iba en diminucin de los suministros salidos de los depsitos pblicos. En resu;

midas cuentas, era

la

misma

cosa.

La comunidad

la gananciosa con la labor personal del indio. El gasto pblico se disminua por su trabajo individual a su propia cuenta y mientras los padres reclamaban y obtenan gran reputacin por esta liberal concesin de tiempo para el indio en su beneficio, saban que su sofisticacin iba tambin en apoyo de su principio fundamental el engrandecimiento de la Compaa. Es por innumerables actos de esta clase ostensiblemente plausibles pero en realidad astutos y egostas que el mote de jesuta se ha convertido en designacin de uso no muy honorable. La cada de los jesutas se atribuye a la combinacin de la influencia clerical y poder poltico que posean. En tanto que se limitaron al cuidado de sus rebaos y mientras su situacin poltica fu dbil o pero cuando precaria, adelantaron y prosperaron haban utilizado aquellos rebaos para su engrandecimiento y, ao por ao, por bulas papales y concesiones reales, se haban aislado y retirado del control de diocesanos, virreyes y gobernadores, se encontraron en falsa posicin y allanaron el camino para su propia cada. Infestaron la corte de Madrid con sus intrigas y entorpecieron a los gobiernos locales de Amhasta que por orden de Carrica con sus rebeliones los III, su ministro el conde de Aranda transmiti al virrey Bucarelli la orden precisa de expulsarlos de sus

(es decir, la de los padres) era

tambin

204

establecimientos de Sud Amrica. Sus propiedades fueron confiscadas por el gobierno su autoridad fu cedida a los poderes civiles y militares del pas, y aunque los establecimientos de Misiones, mediante la corrupcin y el desgobierno, han decado gradualmente y algunos de ellos estn hoy en ruinas, sin embargo, Francia era de opinin, y con l muchos otros, que fu para bien del pas que los jesutas haban sido expulsados. En cuanto la riqueza poseda por los jesutas, grande como fu, tengo la conviccin que siempre se le ha dado un valor nfimo y por la siguiente razn que quienes la han avaluado nunca han tenido en cuenta el valor de los indios. Pero en ellos estaba la riqueza principal y de su labor se derivaba, puede decirse, la suma total de la renta producida por los establecimientos de las Misiones. Prescindir de este factor equivale a tener un concepto errneo del asunto. Haba cien mil indios habitando en Misiones, incluyendo hombres, mujeres y nios y los estimo en cuarenta libras esterlinas por cabeza, bajo esta base suponiendo que hubiera treinta mil trabajadores y que ganasen solamente veinte libras por ao, de las que diez se emplearan en alimentarlos y vestirlos y diez para la comunidad de los jesutas, stos ganaban con el trabajo de sus esclavos 300.000 anuales esto es, la ganancia lquida del trabajo de treinta mil obreros a 10 cada uno, 300.000. Ahora, si tomis la total poblacin india por cien mil y los avaluis como riqueza, en 40, por cabeza, os dar la suma de 4.000.000. El inters de 300.000 sobre esto, monta a siete y medio por ciento solamente, que, en aquel pas es inters bajo. El hecho es, sin embargo, que los jesutas obtenan mucho ms, cuando todas sus ganancias comerciales, provenientes del trabajo indio,
; :

205

se toman en cuenta pero admitiendo que la cifra se mantenga sencillamente as, la siguiente puede tomarse como correcta y de ningn modo exagerada valua-

cin de la riqueza del cuerpo jesutico en los pueblos de Misiones. Haba treinta pueblos, algunos sobre ambas mrgenes del Paran. Candelaria era la capital, pero si tomamos el establecimiento de San Ignacio Min, como un trmino medio, en cuanto a poblacin y riqueza, fijando el valor de aquel establecimiento, y multiplicando el resultado por treinta, tendremos una demostracin tan aproximada como los nmeros pueden dar, del valor total de todas las Misiones, en la poca de la expulsin de los jesutas. Con esta base se encontrar muy aproximado el siguiente clculo
:

VALOR DE LA MISIN DE SAN IGNACIO MIN


3.500 indios a 40 c/u 5.000 cabezas de ganado a 5.8 c/u 1.600 caballos a 5.4 2.000 veguas a 5.2 700 muas a 5.8 500 asnos a 5.4 5.000 ovejas a 5.2 Construcciones, es decir, templo y casa de residencia Territorio 4 leguas en cuadro o 16 leguas cuadradas a 40 Ornamento de iglesia y plata
As
el

140.000

2.000

200 280 100 500


20.000

640 24.000

valor total de esta misin era

188.040

cul ser

Multiplicamos luego esta cantidad por treinta y el resultado? Pues, 5.641.200.

Ms
;

206

de cinco millones y medio de nuestra moque era verdaderamente el capital posedo por los jesutas slo en Misiones, para no mencionar el valor de sus suntuosas casas de temporalidades e iglesias en todo pueblo de Amrica. Esto era ciertamente demasiado capital para cualquier corporacin de hombres que lo poseyera en aquel pas relativamente pobre, especialmente cuando la influencia de l emergente, se aumentaba con el pavor religioso, la importancia poltica y los medios de resistencia fsica. Considerando que los comerciantes ms ricos de Asuncin no posean ms de siete u ocho mil libras esterlinas los tenderos, no ms de cuatro o cinco mil ni los propietarios de tierra, ms de tres o cuatro mil viendo que todos stos, contrados a su engrandecimiento individual, eran incapaces de asociarse con un propsito de resistencia nacional, especialmente a expensas de su propia fortuna y no solamente esto, sino que gran parte de ellos estaban ntimamente ligados con los jesutas, debe confesarse que los ltimos tenan mucha ms influencia en el pas de la que co-

neda

rresponda.

Todos los aos aadan nuevos proslitos a su secta y nuevos adherentes a su partido de modo que por su riqueza, su influjo poltico y religioso y su creciente inters en unin con los particulares, la medida de la expulsin de los hijos de Loyola, si al principio parece haber sido rigurosa, despus de reflexionar, quizs no se encuentre que haya sido inoportuna o prematura. Hay an algunos lnguidos adherentes y partidarios suyos en el Paraguay y stos esperan la llegada Padres como los judos la del Mesas. de los Habiendo manifestado al primer Cnsul mi deseo de visitar los establecimientos, en rpida decaden:

ca,

207

que sera
;

de los jesutas,

me

dijo

feliz

en darme

cartas para los goberna-dores de aquellos que estaban en jurisdiccin del Paraguay y por medio de ellos, me inform, encontrara fcil acceso a toda la informacin que desease obtener. Agradec a su excelencia por la informacin que haba obtenido de l y tambin por su ofrecimiento de cartas de recomendacin.

Vuestro,

etc.

J. P.

R.


208

CARTA XXXVI
(Las cartas

XXXII

XXXV

se ocu-

pan de la parte histrica de Misiones, sin nada nuevo o personal del autor.)

Al seor J.

Gr.

Pai Montiel, el cura hospitalario. Viaje a Misiones. Sus parroquianos. Los dos caciques. Mi recepcin Vuelta a la Asuncin. en el camino.

Londres, 1838

Resuelto a explorar la regin de Misiones sobre la que tanto haba odo hablar, ped prestado a un caballero paraguayo de vieja cepa, el desvencijado carruaje armatoste, que por primera vez se present a mi vista en la fiesta de Ytapa. El herrero y el carrocero hicieron por su parte lo que pudieron para pero nunca habran tenido xito, si darle solidez los peones no hubieran acudido en su ayuda con cuede ros mojados, y ligado el carruaje de punta a rabo modo que cuando el cuero se sec, el vehculo pareca metido en una chaqueta ajustada. Se me dieron cartas de recomendacin del Cnsul y de muchos otros amigos para todas las personas de algn viso de la regin que me propona visitar. Partimos de modo muy semejante a aquel en que dej Buenos Aires, con que tres peones arreaesta diferencia, sin embargo ban adelante de nosotros treinta caballos de relevo, pues no hay postas donde cambiarlos en la ruta de
;
: :

209

elisiones. Temamos tambin, en vez de nuestro rotoso portilln pampero, el cochero de gala de l)omeque, con su casaca anaranjada, sombrero tricornio y botas altas. Para que nada faltase a n de imponer respeto en el camino, tena, mi negro de lacayo, con casaca azul de vueltas rojas y para facilitar mi acceso a las buenas gracias de gobernadores y curas, abundante provisin de cerveza, vino y aguardiente. El primer pueblo indio, en el camino de Misiones, es iaguarn, a unas doce leguas de Asuncin pero haba convenido en parar el da de mi partida en casa de mi muy particular amigo el cura de Ypan, a seis leguas de la capital. Se Llamaba el Pai Montiel
; ;

y en su aspecto se manifestaba la combinacin ms agradable que he visto de candor, sencillez, benevolencia y socarronera. El Pai era amado tanto por su rebao como por sus amigos sus costumbres eran primitivas y aun en aquel pas hospitalario, su hospitalidad se haca notarle. Era tan mano abierta y prdigo, que el pobre Pai se encontraba en continuos aprietos. Combinado con su cargo pastoral, el Pai Montiel diriga una extensa chacra de su propiedad. Cultivaba caa dulce y tena un trapiche para molerla mandioca, maz, algodn y tabaco nacan en derredor de su casa en grande abundancia haca su pan y recoga su miel silvestre. Con su algodn haca los criaba sus lechones y vestidos de su servidumbre fabricaba su queso y manteca, aves, abata su caza y era clebre por su chispa. Tena amplios establos para sus caballos muchos criados que le servan gratis vacas en abundancia que le producan leche y muchos bueyes para arar sus ricas tierras. A pesar de todo esto el Pai Montiel era pobre. Su munificende modo que con la caricia rural no tena lmites dad que haca a sus feligreses, los agasajos al rico y
; ; ;
; ;

AEGEXTIXA.

14

210

los regalos a todos, el cura generoso rara vez poda hacer que las dos puntas del cinturn se encontrasen. La maana que llegu a su primitiva, pero espaciosa morada, vi al punto que los preparativos hecUos para los festejos del da no eran los de ordinario. El doctor Vargas y el prior del convento de Santo Domingo me acompaaron hasta esta etapa del viaje y encontramos al llegar donde el Pai Montiel, que el gobernador del distrito, dos frailes de la vecindad, dos caciques del pueblo de Itap, sobre el ro Tebicuary Min, y dos hacendados haban sido invitados a hacernos compaa. Los huspedes ins honorables del Pai Montiel eran dos espaoles venidos a menos (aunque detestaba su poltica) a quienes haba ofrecido su casa como hogar y los alimentaba, vesta y les proporcionaba dinero sin inters o recompensa. Aunque llegamos antes de medioda, estaba todo listo para comer. Las casas de campo paraguayas estn dotadas no solamente de amplio corredor en su derredor, sino que en el centro de ste tienen un receso ms espacioso, bajo cuyo techo puede decirse que vive toda la familia. Es sitio para almorzar, comer, recibir, sestear, cenar y frecuentemente dormir. Siempre es la parte ms fresca de la casa. All se pusieron cubiertos para catorce seis u ocho tapes de ambos sexos atendan el servicio y todos los comensales, despus de despojarse del estorbo de la roa exterior y de las corbatas, se sentaron a un refrigerio que dur casi tres horas. El del cura lujanero no admita comparacin con ste y menos el de Candioti. Fu, aunque en menor escala, ms semejante al de Ytapa. Pero como si entro en detalles, se me acusara de entreteneros muy a menudo con solo la descripcin de las buenas cosas de la mesa, me contentar con decir que la ms exuberante abundancia de viandas,
; ; ; ;


servidas con las

211

ms

sabrosas salsas, contituyeron la

comida.

Luego se sigui el postre, consistente en crema, miel silvestre, pasteles, queso fresco, pinas y cuantas frutas tropicales hay, todos colocados o ms bien amontonados sobre la mesa. Luego vino el agua para las abluciones, despus los cigarros luego se levant la mesa y prontamente se colgaron en el corredor y en el receso una docena de hamacas y todo el grupo se entreg a la siesta para que estaba bien preparado por el calor y la hartura. Por la noche el corredor y el receso fueron iluminados con faroles de color y los parroquianos del Pai Montiel acudieron a bailar, tocar la guitarra y cantar. El prior de Santo Domingo haba facilitado su banda el Pai Montiel iba de un lado a otro como el buen genio del lugar y en mi vida he presenciado nada ms agradable, ms delicioso, que el trato dado por l al ms humilde de su rebao o que la bondad y no fingida atencin que les dispensaba. Desvaneca todos sus escrpulos de comer y beber y aceptar algn regalito mientras su benvolo semblante, las guiadas de sus ojos picarescos y las bromas que daba o los cumplimientos que haca adaptados a las circunstancias de las personas de su sencilla congregacin, cuando se mezclaba con ellos y les provocaba la risa eran completamente encantadores. A media noche los aldeanos, cada grupo encabezado por su guitarrero respectivo, se retiraron cantando y bailando a sus chozas y cabanas y la siguiente maana, con la bendicin de nuestro munificente husped, partimos de Yaguarn. Los dos caciques haban sido invitados expresamente por el Pai Montiel con el objeto de conducirnos hasta su pueblo de Itap y ellos cabalgaron en consecuencia adelante en
;
;


calidad de batidores.

212

Conocedores de todos los bosques y de los mejores pasos de los ros que estaban en nuestro camino, los caciques no solamente nos guiaban en buena forma, sino que ayudaban a los peones, para mantener juntos los caballos de nuestro relevo, que mostraban continua propensin a escapar hacia
los montes y dispersarse. Pasando por los pueblitos indios de Yaguarn y Embitm hicimos alto en Itap. Los caminos desde Asuncin a este lugar son, a veces tan pesados por la arena y otras tan pantanosos,

que con dificultad completamos nuestra jornada en


diez horas de duro rodar, sin incluir las paradas. Nos recibieron, como siempre, los curas; y una turba de indios pobres y rotosos nos dieron la bienvenida la maana siguiente a nuestro arribo. Nada hubo digno de observacin en este pueblo era una pura coleccin de chozas de barro, construidas en la verde superficie del suelo, con una iglesita blanqueada en el centro. El cura tena el gobierno religioso de la comunidad y nuestros dos caciques batidores con cuatro ms de sus paisanos, llegando hasta nosotros oficialmente,
;

se presentaron con varas negras de mando en las manos y fueron presentados por los curas como el cuerpo municipal de Itap. Los recib con los honores debidos, los regal esplndidamente y poco despus continu mi jornada. El pas que recorramos era bello pero igual en sus rasgos y caractersticas, al que antes he descripto en mi primera entrada al Paraguay. El tercer da, pasando por Cazap, otro pueblo indio, nos detuvimos de noche en Yuti, sobre el Tebicuary Guaz, habiendo tambin este da recorrido diez y
;

siete leguas.

Cruzamos

el ro el siguiente da

en una

cuarta noche de nuestro viaje llegamos al pueblo de Jess, el primero de los destruidos establecimientos misioneros de nuestro camino, distante diez
balsa.

La

213

y seis leguas del TeEieuary. Desde aqu, el da siguiente alcanzamos Ytapa, otro pueblo de los jesutas sobre las mrgenes del Paran y diez leguas ms all del establecimiento de Jess. All se nos inform haberse destruido la balsa que antes serva para transportar can-najes a travs del ro y que haba tan poco trfico entre el Paraguay y Candelaria, la capital de Misiones, que nunca se haba credo necesario construir una nueva. Ytapa est situada sobre la orilla septentrional del Paran, en el Paraguay propiamente dicho. Candelaria se encuentra en la margen sur de ese ro, aproximadamente en frente de Ytapa. en territorio de Entre Eos, y se le consideraba todava en la poca a que me refiero, capital de los establecimientos misioneros. Ansioso por proseguir a este lugar y encontrar al gobernador y a los curas a quienes haba sido especialmente recomendado, dej el carruaje en Ytapa y embarcndome en canoa, pronto fui llevado a la orilla opuesta por media docena de bogadores indios. El Paran tiene all un ancho de milla y cuarto es tranquilo, difano y con bosques espesos en ambas orillas. Llegu a casa del Gobernador a medioda del sexto de mi partida de Asuncin. A continuacin va un itinerario de mi viaje que demuestra la distancia entre la Capital y Candelaria.
;
;

l.

er

da de Asuncin a

Ypan

2.
3. er

4.
5.

6.

de de de de de

Ypan
Yut
al

a Itap

Itap a Yut

pueblo de Jess..

6 17 17 16
10

leguas.

Jess a

Ytapa

Ytapa a Candelaria
Total:

69 leguas.


En
lnea recta
leguas.

214

hay solamente cincuenta y seis camino fui tratado no solamente con suma hospitalidad, sino con una deferencia y respeto a que de buena gana habra renunciado. Sin embargo, los naturales de aquella regin, altos y ba-

En

todo

el

jos,

haban sido enseados a considerar con tal asombro a cualquier europeo que viajase en la forma que yo lo haca especialmente cuando solamente funcionarios de alguna importancia solan viajar de esta manera, que no hubiera sido fcil tarea quebrantar sus costumbres en mi caso. Soportaba mis honores lo ms humildemente que poda, porque saba que no los mereca y los sufra pacientemente porque la nocin que la gente se haba errneamente formado de mi dignidad, la esforzaba a hacerme ver todo lo que haba que ver. En ningn pueblo me detuve de noche, sin ser atendido por el alcalde (y a veces tambin por la alcaldesa) y los municipales. Nada los distingua de sus descalzos y emponchados conciudadanos fuera de sus varas de mando y alguna pieza de vistoso atavo, con cuya ausencia hubieran estado mejor, pero que los complaca. Algunos usaban cinta alrededor del sombrero, a la manera que los reclutas se equipan antes de incorporarse a sus regimientos otros tenan encima una mala casaca de sargento, terriblemente deshilacliada. Generalmente me manejaba para ablandar la rigidez respetuosa con que la corporacin se me presentaba, hacindoles beber algunos vasos de aguardiente v fnmar cigarros. Tena tambin regalos para cuchillos, botones, esnejitos, eto., a distribuirles' que eran apasionadamente aficionados y, mediante esas donaciones, hice muchos amigos. Triste, melanclico, desolado, era su aspecto y el de sus pueblos. Todas las cosas estaban destruyndoiglesia, colegio, chozas. Muchas de las ltimas se

215

estaban en ruinas: los hombres, de pie, indiferentes en sus puertas malezas y zarzas brotaban por domfr la poblacin mermaba diariamente v con dificultad dos curo? en cada pueblo podan araar lo nte del trabajo de toda la comunidad, para escasamente alimentar, y malamente vestir a los indios. Pero en seguida entrar a describir, un poco ms detalladamente eT pueblo de Candelaria, asiento del gobernador general v capital de las misiones entrerrianas. As podris deducir cul sera el estado de los dems. En ningn ca-so, por cierto, era mejor en
:
,

muchos, era mucho peor.


Candelaria, bajo los jesutas, tena tres mil y seiscientos habitantes, a la sazn disminuidos a setecientos. Haba un templo esplndido, ricamente ornamentado, un amplio colegio, anchos jardines y extensas chacras en su vecindad. La iglesia estaba caynla lluvia se derramaba por muchos atrnieros del techo los muros rodos y aun el altar disimulado por un lienzo. No habiendo sido blanqueados durante aos, los muros se hallaban no solamente gastados sino negros. De sus partes con humedad, en intervalos no muv separados, surga moho verde, formando un suelo del que colgaban ortigas y otros yuyos dainos. El colegio se encontraba casi lo mismo y lo que haba sido patio enladrillado estaba tan completamente cubierto con pasto y yuyos que no se descu-* bra una huella de su piso primitivo. En cuanto al no escardado jardn, las cosas ftidas e indecorosas en la naturaleza lo posean simplemente. Todos los rboles frutales haban sido hachados para lea. De las chozas y cabanas primitivas apenas un tercio se mantena en pie. Y en stas no haba lnea menos observable que la perpendicular. Se hallaban torcidas, algunas inclinndose a un lado, otras a otro y todas
:

216

indicando la apurada intencin de depositar sus huesos y polvo en el seno de la madre tierra, y junto a las moradas que ya haban enmohecido para caer. El trazado de los pueblos jesuticos (hablo de su poca) era invariablemente el mismo. La iglesia y colegio formaban un costado de la gran plaza, cuyos otros tres lados lo constituan las chozas de los indios, provistas de corredores al frente para protegerlas del sol y la lluvia. De las esquinas de aquellas plazas salan, como es usual, en ngulo recto, y todas construidas de la misma manera, calles de chozas que, aunque blanqueadas en el exterior, por las costumbres de los indios eran, no obstante, muy sucias por dentro. Rodeando el pueblo estaban las chacras y en ellas trabajaban los indios parte de la semana para la comunidad y parte para s. Todo el comercio se haca en el colegio. Era un edificio amplio y largo con dos patios respectivamente en las alas derecha e izquierda. Desde stos haba entradas separadas a vasto nmero de habitaciones. Aqu estaba el carpintero en su trabajo all el zapatero, y ms all el tejedor, el fabricante de cuentas, el platero, etc. Muchos cuartos eran apropiados para almacenar frutos del pas, tanto como los retornos procedentes de Buenos Aires y todo estaba bajo cerradura y llave de dos curas de la Compaa de Jess. Detrs del colegio se extenda a lo largo de toda la lnea del edificio un espacioso corredor, que daba frente a un extenso y bien provisto jardn que, cercado de pared, se extenda considerablemente al fondo. Provea a los padres con frutas y legumbres en grande abundancia. Pero a la sazn ninguna de estas cosas se vean. Con toda su hospitalidad, el gobernador y los curas, aun auxiliados por el administrador temporal, podan solamente brindarme carne, pollos, repollos y maz.
: :

217

Lo que faltaba en golosinas, no obstante, era suplido por todas las civilidades y bondad posibles. Fui visitado como siempre por el cabildo y el da siguienhubo procesiones de caballos baiconforme al estilo indio. Hubo corridas de foros, simulacros de combate entre los
te

que era

festivo,

larines, torneos v justas

tares y fiestas de eauitacin de maravillosa destreza y maa. A la tarde se sac alrededor de la plaza una imagen de la Virgen Mara, a la que los indios rendan devota adoracin y al caer la tarde se quemaron algunos cohetes en honor del santo. Con gran desgano los indios fueron a su tarea campestre el siguiente da. No pudieron reunirse antes de las nueve y volvieron a las once para comer la escasa mandioca y dormir larga siesta de tres horas. Nuevamente volvieron a los campos por un par de horas y. de regreso a sus hogares, holgazanearon el resto de la noche, apticos e inmviles. Como yo empezara a sentirme contagiado, hice mis preparativos de vuelta a la maana siguiente. Volv al carruaje' en Ytapa y en seis das, con mi cortejo, siendo siempre escoltado, de pueblo a pueblo, por dos indios, retorn a Asuncin. Me complaci haber conocido el pas de las Misiones y lament, ante su tristeza, despoblacin, y decadencia, que los jesutas ya no fuesen los dueos. Hubo, sea como fuese, en tiempo de ellos, industria, aumento de poblacin y de riqueza relativa comodidad para los indios, y apariencia de pas cultivado cultivado bajo malos principios, es cierto, pero cultivado. Hubo disciplina, regularidad, orden y subordinacin. Todas estas cosas se haban desvanecido en la poca de mi visita y es cierto que por vituperable, en sus mviles y principios, que fuese el gobierno de los jesutas, el que le sigui, sin una sola buena cualidad compensa;


dora, tena
reca.

218

el

muchos

vicios

y defectos de que

otro ca-

Desde que existi el estado de cosas descripto en esta carta, las Misiones han ido cayendo, ao por

ms y ms completa ruina hasta punto de casi no encontrarse traza o vestigio de lo que fueron. La guerra de Artigas las desolaron la poltica del Paraguay casi las ha aniquilado. De cien mil habitantes la poblacin se ha reducido a ocho mil los edificios pblicos estn no solamente en mal estado sino arruinados y las indios, desparramados, casi tan desprovistos de subsistencias como cuando vagaban en los bosques. Sus pueblos han sido repetidamente saqueados y quema-dos durante la revolucin y su ganado, caballos, ovejas y novillos, desao, en estado de
el
; ; ; ;
;

truidos o arreados. Los mismos naturales de Misiones han sido forzados a incorporarse a los ejrcitos de a menudo, dejando perelo caudillos revolucionarios cer a las viudas y nios. Todo vestigio de propiedad o cultivo ha sido robado y la ruina de los indios, como la cada de los jesutas, aunque no tan sbita ha sido igualmente completa ha sido incalculablemente ms calamitosa.
; ;

Vuestro,

etc.,

J.

P. E.

219

CARTA XXXVTT
Al seor J.
G-.

Los Yerbales.

Londres, 1838

En mis ltimas cartas os he hecho, Junto con la relacin de los jesutas y sus establecimientos, un
bosquejo do mi jira por Misiones. Ahora voy a daros, pero con menos amplitud, el resumen de lo que observ en la excursin que Inmediatamente sigui, a los famosos verbales, o bosques de te paraguayo. Este forma un ramo importante del comercio del pas, pues, como una China pequea, puede decirse que el Paraguay ha provedo de esta bebida refrescante a toda la parte austral del Nuevo Mundo. Las narraciones que haba odo acerca del modo de prepararla y de las asperezas y privaciones de los que se ocupan en producirla, me estimularon a lo que se consideraba tarea quizs ardua, de visitar los montes de yerbamate. Se encuentran principalmente en el pas adyacente a un pueblito miserable, llamado Villa Real, aproximadamente a ciento cincuenta leguas de Asuncin,

remontando

el ro

Paraguay.

No

habiendo co-


muy

220

municaciones terrestres entre los dos lugares, sino incmodas y peligrosas, determin afrontar los ataques de los mosquitos y poner a prueba mi paciencia remontando la rpida corriente, antes que correr el riesgo de toparme con un tigre o empantanarme en

un

estero.

Fui invitado por uno de los grandes manufactureros de yerba para, en su compaa, hacerme a la vela en su balandra para Villa Real y acompaarlo por tierra desde all hasta el sitio de sus operaciones en
los bosques.
los

Antes de describir

esto, har relacin de


se

hombres

haca el trfico.

y patronesde trabajadorestanpor quienes penosa que, Era naturaleza


lucrativo, se haca
el

aunque

muy

generalmente por

j-

venes principiantes en
feriores, que,

mundo, o por hombres

in-

como los mineros, habindose enredado en un sistema de juego, alternativamente levantaban y perdan fortunas eran siempre pobres y al fin moran en los yerbales. Haba excepciones a esta regla pero poqusimas. Patrones y peones, eran casi invariablemente jugadores. Por consiguiente, tan pronto como salan de los bosques, se vean obligados a vol;

ver a

ellos.

Cuando un
ficios

habilitado necesitaba

ir

a los bene-

donde la yerba mate se encuentra y prepara, acuda a un comerciante de Asuncin de quien obtena lo que se llamaba habilitacin. Esta consista en un prstamo de mercaderas y dinero, montante a dos, tres o cuatro mil pesos, segn el caso. La suma deba ser reembolsada por el habilitado al comerciante, en plazo determinado, y en yerba al precio estipulado de antemano.
o
sitios

Alquilando, luego, veinte o treinta, a veces, cuarenta o cincuenta peones, el patrn se provea con lo que saba ser ms requerido en los bosques hachas,

221

cuchillos, ponchos, tabaco, caa, gorros, lienzo, pa-

uelos ordinarios, naipes, etc. As como el comerciante de Asuncin haba adelantado dinero al patrn, ste estaba obligado a hacer lo mismo con sus peones y generalmente entraban en los montes muy endeudados. Les haba cargado el doble por todo y antes de empezar el trabajo tenan sus salarios adelantados de dos o tres meses. Tan impenetrables y plagadas de matorrales son estas selvas, y tan pobladas de reptiles e insectos de la ms atormentadora y, a menudo, venenosa clase, que solamente se pueden llevar los bueyes necesarios para la manutencin de la colonia de yerbateros, y muas, no menos necesarias para sacar de los bosques la yerba despus de elaborada y embalada. Con Miguel Carbonell, luego (cataln muy ordinario) que haba pasado su larga vida en el ro y en los montes, alternativamente, me hice a la vela aguas arriba y llegamos a Villa Real, en L. 23 20', el dcimo da de nuestro martirio de mosquitos en el
;

ro

territorio

Paraguay. Estbamos ahora en los lindes de un habitado por indios Mbays y Guaycurs. Estos ltimos son los ms feroces de las tribus no so-

metidas.

Dos das despus de nuestro arribo, abandonamos Villa Real y nunca estuve ms contento que cuando la dej, pues si las penas y castigos del purgatorio son iguales a las de aquel lugar, ciertamente no hay

mucho ms que

temer.

Calor, miasmas, inmundicias, mosquitos, lagartijas, serpientes, sapos, cienpis, vinchucas, murcilagos, habitantes desnudos, chozas miserables, esculida miseria todo hizo mi residencia de dos das no solamente penosa, sino detestable en sumo grado. Nuestra cabalgata, cuando partimos, era grotesca.

222

Montados en cuarenta muas iban otros tantos peones, sin otra indumentaria que camisa, calzoncillos, faja y gorro colorado en la cabeza. Algunas de las muas iban ensilladas, otras no ; adelante marchaban una docena de muas de carga, con caa en barriles, tabaco y otras mercancas. Media docena de peones, un poco adelante, arreaban cien bueyes bramando por el dolor de las picaduras de los insectos ; mientras el cataln, un capataz y yo formbamos la retaguardia. Muestras piernas estaban envueltas en cuero crudo para defendernos a la vez de las espinas del
matorral y de las picaduras de mosquitos. Nuestras mismo objeto, estaban enmascaradas con piel de carnero curtida y las manos enguantadas
caras, con el

con

piel tan curtida y endurecida que no necesitaban protegerse de los insectos pues lo ms que en ocasiones hacan, aunque iban completamente descubiertos, eran darse una palmadita en la cara, para espantar un mosquito o jejn venenoso, que si me hubiera picado me deja roncha durante una semana. Con gran dificultad completamos seis leguas el primer da, y vivaqueamos por la noche junto a un arroyuelo, en una abra pequea de suelo verde. All, encendiendo grandes fogones, nos dimos maa para alejar los insectos y era curioso ver con qu sagacidad bueyes y muas se mantenan dentro de la zona del aire enrarecido y de este modo evitaban algo, tanto como nosotros, los insoportables ataques de los punzantes y venenosos habitantes de la atmsfera. A la aurora levantamos campamento y proseguimos a travs de tales obstculos, que no me aventurar a describir, porque apenas podra, sin incurrir en el castigo de que se atribuya a exageraciones del viajero, solicitaros que creyerais.
;
;

el mismo material. Los peones, me pareca, tenan

225

coarto da, no obstante, salimos de los enmaraados y espinosos bosques y de los interminables esteros, y entramos en un lindo campo, profusamente adornado con las ms bellas muestras del paisaje paraguayo y el quinto da vinimos a un punto de la
;

orilla

Ypan Guaz, como a veinte leguas de su unin con el Paran y treinta de Villa Real. Aqu un grito del capataz y los peones proclam que habamos encontrado uu yerbal. Estbamos en medio de un valle extenso, bien irrigado, y completamente
norte del

encerrado por bosques de todas clases, desde el arbusto y el naranjo, hasta el gigantesco rbol de la selva. Esto fu por la maana y media hora despus se detuvo la cabalgata junto a un arroyuelo. Los pre;

parativos ms activos se hicieron inmediatamente para un establecimiento permanente por lo que entiendo, una estada de seis meses en aquel lugar. Se descargaron las muas de carguero, y se desensillaron las de silla muas y novillos se arrearon a pastar por seis u ocho peones mientras veinte de los servidores remanentes, se pusieron con toda prisa a cortar gruesas estacas y hacer corrales para el ganado. Media docena de peones remojaron varios cueros para asegurar esas estacas otros carnearon un novillo y otros encendieron fogones con el doble fin de asar carne y mantener alejados los insectos. Estas operaciones empezaron a las diez de la maana.. Al ponerse el sol los novillos fueron encerrados segura,

mente en un

corral y las

muas en

otro.

Adems,

se

levant una gran ramada semejante a la descripta en la cabana de Leonardo Vera, y antes de las diez de la noche, toda la colonia de yerbateros, el patrn, el capataz y yo, estbamos durmiendo suspendidos en el aire, libres de los ataques de reptiles e insectos. Los fogones se dejaron encendidos para mantener

224

a distancia a los jaguares y, por primera vez desde que dej a Villa Real, goc una noche de sueo profundo y tranquilo. A la aurora los peones se pusieron de nuevo a trabajar. Aqu un grupito estaba construyendo, para nuestra habitacin, larga lnea de toldos y cubrindolos con anchas hojas de palmera y bananero. All otros hacan preparativos para beneficiar y almacenar
yerba.

Los preparativos consistieron en construir primero el tatacud. Este consiste en un espacio pequeo de terreno, como de seis pies de costado, cuyo suelo fu apisonado con pesados pisones hasta hacerlo duro y consistente. En las cuatro esquinas de este espacio, y en ngulo recto, se clavaron otras tantas tortsimas estacas, al mismo tiempo que sobre la superficie del suelo se pusieron grandes trozos de lea. Este era el sitio donde las hojas y los renuevos del rbol de yerba, cuando se traan del bosque, eran primero tostados, encendiendo los "leos que haba dentro. Al lado del tatagua estaba extendida una amplia red cuadrada de cuero, de la que, despus que las hojas estaban tostadas, un pen una las cuatro puntas y se mova con la carga sobre sus hombros, hacia la segunda construccin a saber el barbacu. Este era un arco de considerable alargamiento y cuyo soporte eran tres fuertes caballetes. El central formaba la parte ms alta del arco. Sobre esta superstructura se ponan palos atravesados fuertemente clavados en postes a cada lado de los soportes centrales, y de este modo formaban el techo del arco. Siendo apartadas las hojas, despus del proceso del tatacu, de los gajos ms gruesos de yerba, se ponan sobre este techo, bajo el que se encenda un gran fogn. La
:

iiojus

225

llama de este fuego ascenda y tostaba an ms las de yerba. Dos peone* abajo provistos de largas en cuanto podan, que no se prouu> cuiuaban, jera ignicin y, para extingunia cuando ocurra, otro se colocaba arriba del arco. Un ambos lados de este liaba dos tablones y con un largo bastn en la mano, el pen corra sobre stos, e nstantneamene extingua cualquier chispa incipiente que apa;
;

reciese.
la yerba se tostaba completamente, se safuego de abajo del barbacu, o arco el terreno era luego barrido y convertido con pesados pisones, en substancia ms dura y Usa. Las hojas tostadas y ios pequesimos palos se echaban abajo del techo y, por medio de una tosca muela de madera eran reducidos a polvo. La yerba o te estaba ahora lista para el consumo y siendo llevada a un amplio cobertizo, previamente levantado con este propsito, era all recibida, pesada y almacenada por el capataz. Los peones trabajaban en parejas a menos que tomasen un tercero, pagndole para que los ayudasen en el trabajo del barbacu. Estos dos peones obtenan un recibo de cada cantidad de yerba, que entregasen al capataz y se les pagaba por ella al fin de su convenida permanencia en los bosques, al precio de dos reales, aun cheln por arroba de veinticinco libras. La siguiente y ltima operacin, y la ms laboriosa de todas, era la de embalar la yerba. Esto se haca cosiendo primero, en forma cua-drada, la mitad de un cuero vacuno, que estando todava hmedo, se ataba por dos de sus esquinas a dos fuertes caballetes profundamente clavados en el suelo. El embalador, luego, con un enorme palo de la madera ms pesada, provisto de enorme zoquete en una extremidad y una

Cuando
el

caba

ARGENTINA.

15

226

pieza piramidal para imprimirle mayor impulso, en la otra, apretaba con repetido esfuerzo, la yerba en el tercio y lo llenaba hasta el tope. Contena de doscientas a doscientas veinte libras y, una vez cosido, y dejndolo que se contrajere sobre el contenido, mientras el cuero se secaba, en dos o tres das de exposicin al sol, formaba una substancia dura como piedra y casi tan pesada e impenetrable. Hasta aqu he descripto solamente el procedimiento de preparar la yerba para el consumo. Si queris acompaarme a los bosques veris cmo se recoge. Despus de completarse todos los preparativos que he detallado (que requirieron solamente tres das para concluirlos) los peones salieron ele la colonia en parejas. Acompa a dos de los ms robustos y mejores. No tenan otra arma que un hacha pequea, ni otro vestido que un chirip ligado y gorro colorado, ni ms provisin que cigarros y chifle con agua, y no estaban animados por otra esperanza y anhelo, de que yo me apercibiese, que los de encontrar pronto una parte del espeso bosque tachonado con rboles de yerba. Tambin anhelaban descubrirla lo ms cerca posible del campamento para que el trabajo de acarrear las toscas ramas al sitio del beneficio disminuyese todo lo
posible.
lla el

Escasamente habamos costeado un cuarto de mibosque que cerraba el valle donde vivaquebamos, cuando llegamos a numerosos troncos de yerba mate. Haba de todos los tamaos, desde el de arbusto
hasta

muy

las hojas son el de naranjo en pleno desarrollo semejantes a las de este lindo rbol. Cuanto ms pequea es la planta, se considera que produce mejor yerba. Los peones se pusieron a trabajar con sus hachas y en menos de dos horas, haban juntado una
; ;


el codiciado artculo

227

montaa de ramas y amontondolas en forma de parva. Luego ambos llenaron sus amplios ponchos con
de comercio en estado crudo y marcharon con sus respectivas cargas, bamboleando de manera bastante parecida al modo en que veis en este pas un carromato de nabo o trigo vacilante con su carga, o al que he visto en mis amigas la hormigas de los tacurs cayendo y levantando, bajo sus voluminosas cargas. Habiendo depositado su primera carga en el recinto de la colonia, los peones regresaban
;

por la segunda, y as sucesivamente hasta haber transportado toda la masa de ramas y hojas cortadas y amontonadas durante aquel da. Cuando volv a la colonia, encontr a todos los peones viniendo en parejas de todas direcciones del valle, cargados de la misma manera. Haba veinte tatacas, veinte barbacuas y veinte rimeros de yerba cortada y lista para la operacin. Dos das despus toda la colonia era una llama. Tatacas y barbacu^ estaban envueltos en humo y el tercer da todo estaba almacenado en el cobertizo y el cuarto los peones salieron de nuevo en procura de ms ramas y hojas. Durante los ocho das que presenci estas operaciones, me asombr en gran manera de la paciente y laboriosa perseverancia de los trabajadores. Despus era ms sorprendente, si fuese posible, su sobriedad. Charque y unas pocas sandas, constituan toda su comida, con, al caer el da, un cigarro y un vaso de caa. Ni los rayos perpendiculares del sol, ni los eternos ataques de insectos y reptiles, tenan poder para interrumpir la tarea, o amortiguar la alegra que segua a la terminacin de los trabajos del da. Preparados por la fatiga para un reposo profundo, todos treparon a la ramada para dormir y los suspiros de la brisa vespertina llevando las ltimas armonas de guitarra y las ltimas notas
;


sueo.
piente se

228

de meloda vocal, sumergieron a todos en profundo

Despus de pasar ocho das en esta colonia incime proporcion canoa, en que, evitando una segunda visita a Villa Real, fui llevado aguas abajo del Tpan Guaz y pasando la Villa de Beln, llegu en tres das a Asuncin. Ya he intentado daros una idea de la manera cmo trabajan los yerbateros. Ahora os dar nocin de lo que ganan y cmo se divierten. Suponed que un pen va a los yerbales por seis meses. Se calcula y, por lo que vi, exactamente, que en ese tiempo puede producir ocho arrobas o doscientas libras de yerba diariamente. Esto, al precio de dos reales (un cheln) por arroba, hace el jornal de ocho chelines y esto en seis
;

de trabajo por semana, producir al X 57 s.12 obrero la suma de Pero se ha endeudado con su patrn antes de ir al bosque 12 s.O por Ha gastado en el' bosque otro 12 s.O tanto Y por ninguna suma ha obte 24 s.O nido su valor

meses a

seis das

los marineros cuando vienen de un largo viaje, por consiguiente, el pen yerbatero vuelve a casa con De esta suma gasta en adornos de plata para su caballo.... En adornos personales... Y en el juego el saldo

Como

33 s.12

12 s.O
5 s.O

16 s.12

33 s.12


; ;

229

Al mes revende sus pilchas de montar y sus adornos personales una quincena despus se queda sin un centavo y en una semana ms se le vuelve a encontrar desnudo en los yerbales. Mutatis mutandis el patrn es lo mismo. La ruina del pen se computa por decenas la del patrn por centenas y millares. Ambos son esclavos esclavos de su vanidad y de sus pasiones. Habiendo satisfecho stas por una temporada, se encuentran ambos contentos de volver a la dura tarea de trabajar en los yerbales, para proveer, con nuevos sacrificios y nuevo trabajo, a la renovada satisfaccin de aquellos hbitos que, el goce temporal, lejos de haber dominado, no ha hecho sino fomentar ms inveteradas tendencias. Vuestro, etc.,
;
;

J. P.

B.


230

CARTA XL
(El comienzo de esta carta est tomade las que con los nmeros XXXVIII XXXIX contienen la narracin del viaje de Europa a Sud Amrica.)
rlo

Al seor J. G.

(Comienzo de

las cartas

W.

P. E.)

Partida para Sud Amrica. Zarpando de Inglaterra en tiempo de guerra. Llegada a Buenos Aires. El general Artigas. Viaje a Santa Fe. Los artigenos. Mas de Candoiti.

Londres, 1838

precedentes se os han dado tantos detalles relativos a Francia y a los jesutas, se os han descripto tantas vistas del Paraguay, las Misiones y los' yerbales, que considero oportuno aventurarme, como segundo y secundario escritor sobre estos temas, a cambiar de escena por el momento para daros tiempo de respirar antes de trasladarme yo mismo a
las cartas

En

x\suncin.

Mientras segua mis cursos en casa, recib cartas de mi hermano instndome a reunrmele en el Paraguay. Sus referencias precedentes sobre aquel pas y la facilidad de hacer fortuna en l, junto con la grandeza atribuida, en la mente de todo joven escocs, a la idea de ir al extranjero, hicieron que con gran diligencia me preparase a abandonar mi tierra. Nos


cionales

231

enorgullecemos mucho de nuestros sentimientos nade nuestro profundamento arraigado amor patria- ; pero de un modo u otro, nunca se permite a estos sentimientos que refrenen nuestro anhelo de viajar fuera de Escocia as que podamos. Lo que es ms extrao, son rara vez lo bastante fuertes para inducirnos a regresar a nuestro suelo natal, una vez que suavemente lo hemos dejado. Temo que nuestro amor patrio sea algo semejante a nuestra educacin en Escocia ms bien metafsica. Sea lo que sea, di tierno adis a mi hogar en agosto de 1813. Antes de partir hice visitas de despedida a muchos antiguos parajes acostumbrados, en la vecindad de Edimburgo. Me apart de aquellos objetos que haban sido fuente de tan puros placeres para m, con el pesar profundo que experimentamos al separarnos de amigos que tenemos el presentimiento de no

volver a ver.

Entonces no haba vapores. Creamos haber alcanzado el colmo de la perfeccin cuando botbamos al agua una linda balandra de Berwick. Por este medio de transporte fui llevado de Leith a Londres en ocho das. La morah> de los viajes ha progresado tanto desde entonces, que tengo grabado el recuerdo que todos los pasajeros de cmara se trabaron una maana, en combate de almohadas damas contra caballerosy las almohadas volaban como otras tantas bombas de un camarote al otro. Entonces el rendezvous general era Portsmouth poderosas flotas de barcos mercantes se congregaban bajo las alas de los las seales haban de contesde guerra britnicos tarse se deban servir los caones y, en resumen, se daba nota muy alta de preparacin, antes que, en aquellos tiempos de guerra, se permitiese a ningn

subdito del rey cruzar

el

Atlntico.

232
hice a la vela de Portmouth el 23 de agosen un lindo buque llamado Mariannei y en conserva con cerca de ochenta barcos mercantes, destinados a diferentes partes del Nuevo Mundo, convoya-dos por dos hermosas fragatas. Pasando por Madejra, y sufriendo calmas tropicales, entramos en la anhelada brisa y despus de una travesa incmoda de noventa das llegamos a Ro Janeiro, por el 20 de

As

me

to de 1813,

noviembre. Partimos de all, y durante el viaje se desmantel v luego naufrag el barco v fuimos salvados por Mr. Jacob, que nos condujo a Buenos Aires. Despus de los detalles que han sido antes da-dos, creo innecesario deteneros ahora en Buenos Aires. Mi objeto cuando llegu all, fu seguir al Paraguay y, no obstante la situacin instable y desordenada del pas intermrdio, decid emprender mis jornadas hacia la tierra de los Jesutas. Os describir brevemente, sin embargo, la naturaleza y amplitud de los disturbios a que aludo.
;

de las provincias del Po de la constituidas por la vieja Espaa, comenz con el Paraguay. Pero aquel territorio podra decirse que en ningn tiempo ha formado parte de las aProvincias Unidas creadas por los patriotas. Nunca les prest su adhesin, sino que estableci, sobre las ruinas del poder espaol, su gobierno independiente. El primer feudo intestino, fu erigido por el general Artigas, el hombre ms extraordinario, despus de Francia, que figura en los anales de la Repblica del Po de la Plata. Artigas provena de familia respetable pero, en sus hbitos, era. solamente mejor calaa de gaucho de la Banda Oriental. Era completamente falto de educacin y, si no me engao, aprendi a leer y escribir
Plata, tal

La desmembracin

como fueron

233

en el ltimo perodo de su vida. Pero era audaz, sagaz, atrevido, inquieto y sin principios. En todos los ejercicios atltieos y en todas las dotes del gaucho no tena rival e impona a la vez temor y admiracin a la poblacin campesina que lo rodeaba. Adquiri inmensa influencia sobre los gauchos, y su espritu turbulento, desdeando los pacficos trabajos rurales, atrajo a muchos de los hombres ms resueltos y desesperados, de quienes tom la primaca y a cuya cabeza se hizo contrabandista. Marchaba con su banda por los caminos ms speros y, cruzando bosques a! parecer impenetrables, entraba en el vecino territorio del Brasil y de all traa mercaderas contrabandeadas y ganados robados para disponer de ellos en la Banda Oriental. Esto era bajo el dominio de la vieja Espaa. Todos los esfuerzos del gobernador de Montevideo para suprimir al audaz contrabandista y a su banda, no solamente eran intiles, sino que siempre concluan con la derrota de las fuerzas enviadas contra l. El pas, aun entonces, perteneci a Artigas. Encontraba, combata y derrotaba a las tropas del rey hasta que al fin su solo nombre llevaba consigo el terror. Pero era rigorista esrespetaba la propiedad de los que no se metricto tan con l y solamente atacaba a aquellos que presuman o se atrevan a poner impedimentos en el camino de su trfico ilegal. Era el Eobin Hood de Sud Amrica. El gobernador de Montevideo, encontrando que el poder de Artigas se acrecentaba, concluy por buscar su amistad en nombre del rey. Artigas, fatigado de su vida de correras, escuch las propuestas que se le hicieron. Se concluy un tratado y, como consecuencia, entr a caballo en Montevideo con el grado de Capitn de Blandengues o milicia montada de la cam;

234
paa. Sus compaeros contrabandistas se convirtieron en soldados, y, en adelante, mantuvo todos los distritos de la provincia en un orden y tranquilidad de que muy raramente hasta entonces haban gozado. En este estado la revolucin de Buenos Aires encontr a Artigas y en 1811 1812, desert del servicio del rey en la Banda Oriental y se uni a los patriotas. Fu considerado como grande adquisicin para la causa y cuando Montevideo, en 1813, fu sitiado por las fuerzas de Buenos Aires al mando del general Alvear, Artigas sirvi a sus rdenes con el grado de coronel. Se abra nuevo y ms amplio teatro ante las miradas de este jefe ambicioso y sin principios. Su espritu altanero y dominador no poda avenirse ms tien po con un mando inferior, a las rdenes de un general de Buenos Aires, y en presencia de sus propios paisanos, a quienes, desde que la autoridad del rey de Espaa se discuta, empez a considerar como a
;

sus subditos legtimos. Por otro lado, los


ses y civilizados jefes,
lo

ms

corte-

conideraban semibrbaro y lo trataban sin el respeto a que se crea acreedor por su rango. As, l los odiaba. Conspir con las tropas a sus rdenes. Todos eran orientales y se adhiri hasta el ltimo hombre. Proyect el plan con su habitual sagacidad silenciosamente abandon el sitio en la obscuridad de la noche con ochocientos hombres y cuando se le notici el suceso al general Alvear por la maana, Artigas ya estaba a muchas leguas de distancia con lo que entonces llam su ejrcito. Esto sucedi a fines de 1813. Cuando Artigas avanz en direccin a Entre Kos, toda la poblacin gaucha se agrup alrededor de su bandera, Al principio l solicitaba solamente que Buenos Aires otorgase al pas el cambio de gobierno.
;

235
los jefes

Afirmaba que e.1 ejecutivo era corrompido e imbciles de las fuerzas de la patria. Pero el gobierno

general, declarndole traidor a la causa, destac del sitio tropas al mando del general Quintana, quien alcanzando a los desertores, los atac y fu derrotado por Artigas.

Quinientos hombres
berg, alemn,
al

cruzaron de tra el ex contrabandista y ahora Lord Protector Artigas. Sus fuerzas ya haban sido aumentadas entre dos y tres mil hombres y al saber esto, as como la denota de Quintana, el barn contramarch a la Bajada. Pero ese punto haba sido ocupado previamente por mil doscientos soldados de Artigas que atacaron y vencieron a Holemberg, quien capitul y se entreg con sus hombres como prisioneros de guerra. Tal era el estado de los negocios poco despus que yo llegu a Buenos Aires. El general Alvear continuaba el asedio de Montevideo mientras el capitn Brown (despus el almirante Brown, famoso durante la guerra del Brasil) bloqueaba el puerto. Don Gervasio Posadas, anciano caballero de mucha respetabilidad y buena familia, era entonces director de las Provincias Unidas. Despus de agradable residencia en Buenos Aires cuando derivaba mis pensamientos a la mejor may nera de proseguir a mi ulterior destino del Paraguay, don Luis Aldao, el hospitalario sobrino de Candioti, lleg de Santa Fe. Se propona retornar muy pronto, y de buen grado acept su ofrecimiento de tomarme
;

al mando del barn Holemservicio de la Eepblica, tambin Santa Fe a la Bajada y marcharon con-

bajo su proteccin.

Para un chapetn poco mejor que maturrango (tales eran los nombres desdeosos dados por los verdaderos gauchos al europeo que intentaba montar
,

236
a caballo), la tarea que emprend era difcil. Don Luis era uno de los ms cumplidos ocaballeros gauchos de su tiempo y uno de los ms slidos jinetes del camino. La estacin era a principios de febrero (1814) cuando el sol ardiente ha tostado y marchitado todo vestigio de vegetacin. Sin embargo, resolv probar y partimos. Nunca vi a caballo un joven ms elegante y gracioso que el sobrino de Candioti. De talla elevada y delgado, se vesta con ropa militar por ser mayor de Blandengues. Sus ojos eran grandes, negros y penetrantes, alta su frente la piel, aunque tostada, clara, y sus mejillas ligeramente sonrosadas las facciones eran hermosas e inteligentes, desprendindose del conjunto un aire serio, prximo a la tristeza, algo contradictorio de su carcter real. Same permitido anotar aqu que muchos de los jvenes sudamericanos que conoc eran aficionados al juego, y a menudo sola pensar que la ansiedad inherente a tal empeo, da gradualmente a su semblante apariencia sombra y pensativa. Partimos, bien aviados, bien servidos y bien montados en la maana del 11 de febrero. Al abandonar las quintas y chacras, a unas seis leguas de la capital, entramos en los cardales que, en la poca de que hablo, llegaban hasta el Arroyo del Medio, lmite de Buenos Aires. Desde entonces han ido extendindose sus dominios por todos lados y parecen destinados a convertirse al fin en los grandes usurpadores vegetales de todas las Pampas. Cuando abandon a Escocia, crea haber dejado atrs el pas por excelencia de los cardos y encontr que los de mi tierra natal, comparados con los cardales de las Pampas, eran unos pocos dispersos liliputienses delante de las cerradas filas de Brrobdignagianos.
;

237

De una a otra posta una callejuela estaba abierta a travs de estos gigantescos cardales que os cercaban a ambos lados tan completamente como si fuerais cabalgando entre dos muros de quince pies de altura se ve lo mismo en uno y otro lado. El ganado encuentra sombra en estos cardales y se pierde a menudo en ellos por das dan buen refugio a los bandoleros y cuando llegan a su completo crecimiento son sitio preferido por los caballeros del camino. Suben arriba de vuestra cabeza y, en muchos casos, ocultan la posta, hasta llegar a la puerta. En resumen, los cardos pampeanos, como todas las cosas en Sud Amrica, son en grande escala (1). Hay una cosecha regular de cardos como en cualquier otra sementera estn a punto para cortarlos a fines de febrero. Son abatidos, dispuestos en grandes atados y llevados en carros a las ciudades ms vecinas para usarlos como combustible, especialmente por los panaderos en sus hornos. El primer da hicimos ms de veinte leguas (salimos tarde) y dolorido y envarado estuve el segundo da veintisis leguas, ms dolorido el tercer da mis sufrimientos llegaron al colmo, pues despus de hacer veintinueve leguas nos quedaban cinco por andar
:

gran crculo

acaudalado ciudadano de Londres, en un social, algunos aos ha, pregunt a uno de nuestros viejos amigos sudamericanos, el finado general Paroissien qu clase de pas era la Amrica del Sur. La cuestin era amplia. Seor dijo el general, todo en Sud Amrica es en grande. Sus montaas son estupendas, sus ros inmensos, sus llanuras interminables, sus
(1)

Un

selvas sin fin, sus rboles gigantescos, sus millas tres veaqu el general ces ms larga que las nuestras, y luego sac del bolsillo un dobln, moneda de oro del tamao de un peso y lo puso sobre l a mesa, mirad sus guineas. El quod erat demostrandum fu irresistible.

238
;

en la obscuridad y al trote y como los caballos no estaban acostumbrados a ese paso, mi ya desgraciado cuerpo fu sacudido hasta los tomos todos mis huesos parecan haber cambiado de sitio en cada empelln que me daba el caballo. Anduvimos desde las cinco de la maana hasta cerca de las once de la noche. Al cuarto y ltimo da, finalmente, esperaba no poder seguir con don Luis sin embargo, cosa extraa de decir, me levant perfectamente bien, sin un dolor. Hicimos las treinta y tres leguas con facilidad y as completamos el total, ciento diez y seis leguas, en poco ms de tres das y medio. La bondad del seor Aldao durante todo el viaje, fu extraordinaria. Estuvo constantemente a mi lado me procur algunas pequeas comodidades (no eran muchas) que se podan obtener en el camino eligi y l mismo prob mi caballo en cada posta, para ver prest atencin asidua a todas si tena buen andar mis necesidades, y trat, en resumen, por todos los medios posibles, de disminuir la fatiga de nuestra rpida y dura jornada. Tena en el ms alto grado, lo que es caracterstico de los sudamericanos en general, bondad y hospitalidad para los extranjeros, unido a maneras corteses y aun graciosas, al prestarles sus
; ;
; ;

servicios.

Era tambin mi intento, al finalizar el viaje, hacer algunas observaciones sobre el pas que habamos recorrido. Sabis, no obstante, cuan poco interesante llam especialse muestra a la mirada del viajero. mente la atencin la belleza del sitio de una pequea poblacin en el territorio de Buenos Aires, llamada San Nicols de los Arroyos. Est sobre una linda ri-

Me

bera inclinada del Paran, y, como indica su nombre, los arroyos que por ambos lados de la poblacin en-


tran en
el

239

los circundan en su curso, pintoresco. Fuimos directamente a casa de Aldao cuando llegamos a Santa Fe pero, a la maana siguiente, fui a vivir con el nico ingls, residente en la ciudad, el ya finado Mr. Postlethwaite, viejo e ntimo amigo

Ko padre y casi

dan

ai

lugar aspecto

muy

de mi hermano. Me encontr completamente instalado en Santa Fe, sin saber cundo seguira mi ruta al Paraguay. Los artigenos ( as se denominaban las tropas y secuaces de Artigas) estaban en completa posesin de todo el lado Oriental del Plata y Paran, desde los alrededores de Montevideo basta Corrientes. El desorden y anarqua ms horribles prevalecan en sus vastos dominios. El nombre de Artigas, en efecto, era tenido por sinnimo de ladrn y asesino, y no haba siquiera que soar en viajar ciento sesenta leguas a travs de un pas posedo por estos merodeadores. Los pasos precisos del ro, donde el caal estaba bien encerrado entre una isla y la costa rme de Entre Ros, eran todos guardados por las fuerzas armadas de Artigas, de modo que los barcos no podan remontar el ro sin correr serios peligros y como el Paran, en sus crecidas peridicas, traa corriente rpida y turbulenta, ninguna canoa poda intentar con seguridad el largo viaje entre Santa Fe y Asuncin. As, pues, me establec tranquilamente con mister Postlethwaite, en Santa Fe. All comenc asiduamente a cultivar el modo de hablar espaol gramaticalmente y, con este propsito, emple todo mi tiempo en la sociedad de los naturales. Mediante su bondadosa ayuda, en seis semanas llegu a hablarlo si no correctamente, con suficiente facilidad para sostener la conversacin sin dificultad. En Buenos Aires, en dos meses, a causa de frecuentar principal; ;

240

mente la sociedad inglesa, no haba hecho ningn progreso en espaol. Al da siguiente de nuestra llegada Aldao cay postrado por un ataque de bilis, a consecuencia del rabioso calor del sol durante todo nuestro galope desde Buenos Aires. Lo visit por la noche y encontr a su familia, en el patio la mayor parte de las damas fumando sus horribles cigarros. A los pies de cada una (no incluyendo, sin embargo, las solteras) se sentaba una mulatilla esclava, de nueve o diez aos de edad, con un gran rollo de tabaco paraguayo y, con ste las mismas seoras hacan sus inmensos cigarros sobre las faldas. Los caballeros eran invitados con pequeos cigarros por la duea de la casa y, por aadidura, tenamos, en abundancia, mate, fruta, panales, vino y agua deliciosamente fresca se ex; ;

grande y profunda cisterna con que estaba provisto el patio principal de las mejores casas. Alrededor de las diez y cuando la luna proyectaba su suave y clara luz en el patio desde un cielo sin nubes auna majestuosa bveda tachonada con fuego de oro, don Francisco Candioti, el patriarca de Santa Fe, entr a caballo hasta el centro de nuestra reunin. Estaba vestido en mucho de la manera descripta en el primer volumen de estas cartas, con la diferencia, sin embargo, de un hermossimo gorro de noche en vez de sombrero. De su mueca derecha y oscilando de una manija de correhuela, colgaba un lujoso rebenque con cabo de plata maciza bellamente engastada. No se ape, sino que llevando su pierna derecha sobre la cabeza del recado, tomando el rebenque con la mano y golpeando ligeramente su bota con la lonja e inclinndose sobre el pescuezo del all caballo al mismo tiempo que fumaba su cigarro
traa del aljibe,


se sent

241

aise el

completamente ca son

ms

jocoso y

Locuaz de la reunin.

Se complaci en cumplimentarme por la hazaa ya no podra presentar mejor recomendacin a sus buenas gracias que el certificado de un penoso galope. Estuvo lleno de observaciones socarronas y sarcsticas sobre el mentado gaucho, su sobrino, a consecuencia de la indisposicin que sufra, la cual, aunque proveniente de la bilis, el to quera hacer creer a los circunstantes que era efecto de lastimadura o mal de montura. Vuestro, etc.,
del viaje, y ciertamente pareca que

W.

P. R.

ARGENTINA.

16

242

CAKTA XLI
Al seor J. G.

Permanenc'a en Santa Fe. Los indios y a us caciques. Plaga de langostas. Escasez. Puesta a precio la cabeza de Artigas. Comida dada por el gobernador. Las vizcachas. Partida para la Asuncin.

Londres, 1838

Estuve seis semanas detenido en Santa Fe y durante la mayor parte de ese tiempo se prohibi tanto a los barcos como a los individuos proseguir aguas arriba. Tales eran los temores producidos por Artigas y sus mirmidones. La ciudad de Santa Fe estaba gobernada por un general porteo y guarnecida por tropas de Buenos Aires porque los mismos santafecinos eran sindicados de tendencias artigueas. El hecho es que los oficiales de Buenos Aires generalmente trataban como inferiores a los provincianos, y de aqu surgi la aversin, casi el odio a los porteos. Santa Fe era el depsito de trnsito para la produccin paraguaya y otras que se dirigan a Crdoba y al alto y bajo Per, y a estos ltimos pases supla con grandes tropas de muas que principalmente se criaban en las estancias de Entre Bros de modo que la presente interrupcin del intercambio con las regio: ;

243

nes ms altas y fronterizas del pas, oprima con especial severidad al comercio de Santa Fe. Otros tres males locales los indios, una plaga de langostas y
la seca

aumentaban
;

los sufrimientos

de aquella pro-

vincia.

Los indios del Gran Chaco, durante mi permanencia en Santa Fe, hicieron grandes estragos en el pas circunvecino y estando todas las tropas ocupadas en otras partes, los salvajes encontraron tan dbil resistencia que, a veces, se aproximaban a seis u ocho leguas de la ciudad. Arrebataban el ganado, quemaban las casas, a menudo asesinaban a los hombres y siempre hacan cautivas a las mujeres de las estancias que asaltaban. Al fin se envi una expedicin contra ellos y entonces los indios propusieron la paz. Los santafecinos eran demasiado dbiles para rechazarla, aun cuando temiesen la traicin de los brbaros. Se tuvo un gran parlamento y todos los caciques principales vinieron a la ciudad a ratificar las paces. Ms o menos quince de estos caciques entraron cabalgando a la ciudad y atrajeron muchsimo mi curiosidad. Era un bello grupo de hombres altos, bien formados y de color cobrizo obscuro. Montaban lindos caballos fastuosamente enjaezados y sus personas estaban adornadas a la moda brbara, con profusin de cascabeles y avalorios, y cortos tubos de plata dispuestos en hileras y dibujos caprichosos sobre sus ponchos y mantas. En sus extraos sombreros tenan clavadas muchas plumas multicolores iban escasamente cubiertos con telas de algodn teidas y abigarradas de su propia fabricacin y algunos usaban adornos de plata en sus horadados labios y orejas. Sus armas eran
;

viejos sables, clavas, arco

La
vas de

ratificacin del tratado fu


artillera,

y flechas. proclamada con que deleitaron grandemente a

sal-

los

244

brbaros, y copiosos tragos de aguardiente, que les

suministraron al mismo tiempo, les agradaron an ms. Oscilaban sobre sus caballos, proferan horribles alaridos, o apendose, medio danzaban, medio representaban sobre el suelo. Esto se hizo en procesin por la ciudad durante la maana. Por la tarde se unieron a sus fuerzas distantes diez leguas de la ciudad y la conclusin fu que estos indios, amigos, volviendo a sus tolderas, cometieron toda clase de fechoras y llevaron consigo todo lo que pudieron robar en su marcha. No necesito hablar de lo que ha sido tan frecuentemente descripto por otros una plaga de langostas. Hubiera tenido para ennegrecer el aire y obscurecer el sol con ellas, como otros viajeros lo han hecho antes que yo, y nicamente os dira que las langostas de Santa Fe, como las de Egipto y otros pases, devoran todo lo verde y dejan los campos y huertas, los jardines y naranjales, pelados, obscuros y sin fruta. Sus huestes parecen divididas en grandes ejrcitos, uno de los cuales desciende en algn sitio particular, y en increble corto espacio de tiempo, lo descorteza de todo vestigio de vegetacin. La pobre gente cuando ve aproximarse a este ejrcito, lo espanta con tambores, cacerolas de bronce, matracas y todas las cosas imaginables con que se- puede hacer ruido. El estrpito se aumenta con alaridos y gritos y de esta manera se evita frecuentemente el ataque de los asaltantes. Pero lo que se salva hoy, es devorado el da siguiente y slo el aspecto de la horrenda desolacin que ellas mismas han producido puede realmente alejar las langostas del teatro de su obra devastadora. Tal desolacin cubra siniestramente con sus alas a Santa Fe antes de mi partida, y habiendo una seca de varias semanas destruido muchos ganados y reba;

245

os y llevado a otros en busca de pastos a tierras ms lejanas, trajo a la ciudad escasez que se aproximaba al hambre. Con dificultad conseguamos carne o aves y nada tenamos de verdura. 'Algunas viejas de nuestra vecindad, teniendo buena cantidad de gallinas y viendo que su valor aumentaba todos los das, se rehusaban a venderlas por ningn precio, esperando recoger una cosecha de oro. Esto tambin fu causa de que nuestros vecinos de puerta (dos paraguayos) recurriesen a la siguiente curiosa, aunque no honrada estratagema, para proporcionarse comida de cuando en cuando. Durante las horas de siesta, cuando no se mueve un alma, estos caballeros salan provistos de maz y empezando a arrojarlo ante una gallina medio muerta de hambre, la llevaban a su puerta y al patio. La gallina, inconsciente de su destino, segua picoteando el grano, hasta que atrada de este modo dentro del patio, se le torca el pescuezo, para la comida del da siguiente. Las sorprendidas y luego espantadas viejas, apercibidas de que su gallinero desapareca misteriosamente, se sometieron, y el sistema tramposo ces. Mi gran anhelo de ir a la Asuncin y la montona inactividad de mi vida en Santa Fe, comenzaron pasado un mes, a hacer mi residencia all molesta y fastidiosa. Sin embargo, la situacin de la Banda Oriental era cada da peor. Tal era la exaltacin del sentimiento contra Artigas en Buenos Aires, que se promulg un bando ofreciendo seis mil pesos o mil procedidoscientas libras esterlinas por su cabeza miento que tuvo la consecuencia natural de exasperar al Protector y a todos sus secuaces en el ms alto grado. La recompensa fu pregonada con toques de tambor por un escribano pblico que haca de heraldo, en las plazas pblicas de Santa Fe pero all, ge;
;


poltica e ineficaz.

246

los sentimientos ven-

neral y justamente, la medida fu condenada por im-

Descubriendo

gativos de los porteos, solamente laridad del Protector.

aument

la

popu-

El gobernador de Santa Fe, que haba mantenido cerrado el puerto durante mi estada, al fin consinti en suspender la clausura en favor de un bergantn paraguayo, bajo penas severas si el barco tocaba en cualquier puerto que estuviese en posesin de Artigas o de quienes reconociesen su autoridad. Ciertamente no haba peligro de que se infringiese la orden, pues el patrn y tripulacin teman demasiado a los

artigenos para caer voluntariamente en poder de Yo, por consiguiente, determin tomar pasaje en el bergantn para la Asuncin. Corto tiempo antes de estar listos para partir, el gobernador nos invit a Mr. Postethwaite y a m, a una gran comida, y a muchas personas de rango en
tales merodeadores.

Santa Fe se les pidi que nos acompaasen. Alrededor de treinta o cuarenta comensales se sentaron a la mesa, en el amplio y mal amueblado comedor de la Casa de Gobierno. Haba militares, abogados, uno o dos sacerdotes, mdicos y comerciantes, con muchas de sus caras mitades y otras tantas de sus hijas. Don Francisco Candioti fu personaje distinguido en el oconvite o banquete, y su sobrino Aldao se coloc entre los comerciantes. No obstante la general escasez que se padeca, las cosas buenas de toda clase se colocaron sobre la mesa. Las hambres y escaseces son malas compaas, y jams, en cuanto he visto, son admitidas a la presencia de gobernadores, o cabezas, sea de estados o provincias. Tres cosas muy especialmente llamaron mi atencin durante la comida primero, la extremada libertad (usando la palabra ms suave) adoptada en la con:

247

versacin con seoras, jvenes y maduras era tal que, con mis puros sentimientos ingleses, me haca ruborizar a cada momento, aunque tal modestia siempre que se manifestaba, causaba cordial hilaridad. La otra cosa, que me sorprendi y complaci fu la gran facilidad que todos los caballeros presentes posean para improvisar versos. Casi todos los brindis fueron as pronunciados y con una prontitud, precisin y a menudo elegancia, que completamente me asombraron. Encontr despus que esta disposicin es general en toda la Amrica del Sur, como, segn creo,

en

Italia

y Espaa.

tercera costumbre sudamericana (y sta me confundi) era la de los comensales que se arrojaban pelotitas de migajn def tamao de un poroto. Las arrojaban valindose del dedc del medio y del pulgar, generalmente con puntera infalible y en tan prodigiosa cantidad, que el piso era literalmente invisible en muchas partes del comedor. Todos en la mesa, sin excepcin alguna, participaron de la broma y con creciente apresuramiento a medida que avanzaba. Muy frecuentemente desde entonces he visto la misma cosa. pero jams en tan extraordinaria proporcin como en la mesa del gobernador de Santa Fe (1).
;

La

se bebi durante la comida postre y la batalla de pelotitas, dur desde las tres hasta las siete. Todo ese tiempo las seoras

Gran cantidad de vino


el

que, con

permanecieron en
(1)

el

comedor.

Mucho de

lo

que hoy

He

visto

combates en que

se

degenerar esta costumbre en groseros disparaban con violencia panes en-

teros. En cierto caso se utiliz como proyectil un candelero. Pero dicen los sudamericanos que este abuso de

su no muy delicada pero inocente y bien intencionada costumbre, se introdujo por algunos de los primeros jvenes y bulliciosos ingleses que llegaron al pas.

248
;

llamamos calandrear tuvo lugar brincar y otras extravagancias hasta que algunos de los ms exci-

tados por el vino se entregaron a actos indecorosos que, aun en aquel pas de manga ancha, no podan tolerarse. Por tanto, pasamos al saln, donde estaba una excelente banda de msica militar. Se bail hasta media noche, y aquella hora, aunque sea la de empezar nuestros bailes, es muy tarda para que los santafecinos cesen en la hilaridad de su da. A mediados de marzo el ro haba subido a grandsima altura y se aprovech la desusada crecida para aniquilar las colonias que haban usurpado gradualmente muchsimo terreno en la vecindad de Santa Fe.. Eran vizcacheras o cuevas de vizcachas, animales destructores y del todo intiles. Tienen algo de la conformacin del conejo, pero son ms grandes y mucho ms ordinarios. Se cavaron gran cantidad de canales desde las mrgenes del ro hasta el asiento de las vizcacheras desparramadas en todas direcciones. Dejando entrar el agua en las cuevas, las vizcachas se ahogaban adentro o eran obligadas a salir y las mataban grandes grupos de peones y muchachos congregados con duelas y otras armas a propsito. Os he dado aqu los pequeos detalles de mi larga permanencia en Santa Fe que he credo dignos de observacin. Pocos das despus de la comida del gobernador se me avis que el bergantn de Caiza estaba listo para hacerse a la vela con destino a la Asuncin. Vuestro, etc.W: P. K.

249

CARTA XLII
Al seor J. G.
Viaje aguas arriba

Londres, 1838

Habis tenido relacin completa


abajo
;

del viaje aguas

pero el de aguas arriba, es asunto muy distinto, en mi opinin, y creo que llegaris a la misma conclusin antes que yo haya terminado de describirlo.

El barco en que estaba a punto de partir se

lla-

maba Nuestra Seora

del

Carmen y su

propietario

era un paraguayo residente en Asuncin. El patrn era espaol y el baquiano, como sucede siempre, paraguayo. La tripulacin se divida en marineros y peones. Los primeros eran de mejor clase y mejor pagados. Hacan el deber propio de los marineros y algunos eran espaoles y otros criollos, en nmero de ocho. Todos los peones eran paraguayos, raza anfibia, medio de mar, medio de tierra pero con algo de ambos. Haba doce y sus obligaciones se especificarn
;

en adelante. El 23 de marzo, nuestro bergantn fu sirgado


est Santa

250

hasta cerca de la boca del brazo del Salado en que Fe y all qued oculto entre los rboles. Se convino en que los pasajeros lo alcanzaran, tan pronto como se afirmase el viento del Sur, con el que pasaramos la Bajada, durante la noche. Del mismo modo el patrn se propona salvar todos los pasos precisos de que ya he hablado. Viento sur sopl el 25 y aquel da once pasajeros, no contndome, se despidieron de Santa Fe. Entre stos se encontraban los dos ladrones de gallinas. Fuimos en canoa hasta el barco y as que hubo cado la noche izamos las velas y nos pusimos en demanda del canal del Paran. Ayudados por la obscuridad y por la brisa creciente pasamos la Bajada sin tropiezo. El viento empez a amainar por la noche y a las diez de la siguiente maana era apenas suficiente para cortar la corriente. El cielo obscuro y descendiendo anunciaba tormenta. El trueno rodando pesadamente primero en la distancia se haca ms fuerte y distinto, y el relmpago que empez por proyectar sus dbiles reflejos en el lejano horizonte, iluminaba gradualmente las masas de nubes suspendidas pesadamente arriba y en derredor nuestro. Al fin, toda la furia de la tormenta estall sobre nuestras cabezas. Un gran fulgor de relmpagos, acompaado, no seguido por el estallido del trueno fuerte como para despertar los muertos, nos hizo a todos estremecer y stos fueron seguidos instantes despus por un huracn tan espantoso, que antes de poder guarecernos o prepararnos, cada puntada de la lona que tenamos fu volada en pedazos. Nuestro barco fu echado contra una isla, el bauprs despedazando y aplastando a las ramas y los rboles que se oponan a su avance. Ahora el relmpago era casi un resplandor continuado y el trueno rodaba, y estallaba
;
;

251

y aturda en nuestro derredor hasta pasmar an a la tripulacin y pasajeros paraguayos, tan acostumbrados a tormentas tropicales de esta clase. El huracn dur poco. Lo sigui una lluvia completamente armnica con los otros caracteres de la tormenta. Se de-

rramaba

casi un continuo chorro de agua y as continu sin interrupcin una hora, acompaado con truenos y relmpagos de la misma intensidad. La tormenta, en realidad dur todo el da tan pronto con lluvia, como con violentas rfagas y siempre con flui;

do

elctrico.

La

tempestad par
;

pero nuestras velas haban

sido despedazadas

no habindose contado con el huracn, no las haba de repuesto a bordo de la Nuestra Seora del Carmen. Qu bamos a hacer? Los restos que haban sido hechos volar aqu y all sobre la isla fueron cuidadosamente recogidos y poniendo todos sus hombres el trabajo, sobre estos piny,
;

gajos y retazos, el patrn se dio maa para rehacer una vela mayor y una gavia. Con stas bamos a navegar contra ochocientas millas de corriente fuerte de tres millas por hora. Este pao, con buena brisa y sin corriente podra llevarnos con velocidad de cinco nudos deduciendo, por consiguiente, tres de la corriente, tenamos la cmoda perspectiva, con buen viento, de adelantar dos millas por hora. Con buen viento este era el tropiezo. bamos a adelantar dos millas por hora con buen viento pero dnde encontrar esos buenos vientos? Los reinantes
; ; ;

eran del Norte los del Sur que necesitbamos eran pocos y espaciados de modo que el patrn responda a nuestras lamentaciones, diciendo que si le dbamos buenos vientos, no tendramos por qu quejarnos de su falta de lona. Pronto supe por triste experiencia que la escasez
;


de velas era
el

252

viaje aguas arriba.

mal menor del

Los

eternos vientos del Norte, las varaduras, las vueltas del ro, y los temores del enemigo, se haban todos combinado, sin ninguna escasez de pao, para hacer nuestro pasaje horriblemente largo. Cuando haba calma, nuestros peones recurran a las dos canoas y espiaban el barco de esta manera una canoa iba adelante primero con un cable adujado que se dejaba correr mientras la embarcacin avanzaba y, atando esta cuerda a un rbol, el buque era halado. Entretanto la otra canoa avanzaba ms all del rbol y amarraba otro cable de modo que las dos canoas, trabajando alternativamente, mantenan el barco siempre en movimiento. De esta manera hacamos a veces seis millas por da, nunca ms y cuando el viento Norte era fuerte, aun el hadar se dejaba de lado y se amarraba a un rbol. A veces tambin tenamos que hacer una gran cruzada sobre la que nuestro cordaje no alcanzara, y otra vez permanecamos amarrados a un rbol. Estbamos as amarrados, a veces hasta ocho das entonces vena el ansiado viento del Sur v despus que lo habamos disfrutado quizs por un da a veces solamente pocas horas, nuestro sueo de avanzar se desvaneca con una varadura. Remontando el ro, nunca se descarga el barco para alijarlo, como aguas abajo si no podemos sacarlo atrs o lateralmente de los bancos, se sondan los alrededores, se suspende de su varadura. Esto se efecta fijando dos largas y tortsimas vigas, junto a ambas bandas del casco, siendo horquilladas las punse llaman horcones. Sobre tas que salen del agua esto se hace fuerza por medio de motones y cuerdas y de este modo el casco se suspende entre los dos hor: ; ;

cones.


Es operacin
suele
;

253

trabajosa y a menudo pesada, que tomar todo el da y como el viento a menudo amaina entretanto, dejamos el barco, otra vez, ama-

rrado a un rbol.

Las ms irritantes de nuestras demoras eran causadas por las vueltas del ro. Eran tan completamente circulares en algunos sitios, que el buen viento en alguna parte de ella, se converta en contrario en otras. Entonces debamos balar, que es operacin lenta, muy lenta luego antes de montar el preciso punto, el viento cambiaba y entonces nos amarrbamos a
;

un

rbol.

Una dificultad que no provena de la navegacin aguas arriba, sino de circunstancias especiales, nos acompaaba. Aquellos puntos que creamos podran ser vigilados por los artigenos, los pasbamos solamente de noche. Si llegbamos cerca de uno de los pasos precisos por la maana, estbamos obligados a escondernos hasta la noche amarrados a un rbol y si el viento cambiaba, pues hasta que viniese otro viento del Sur continubamos amarrado.? a un rbol. Estas fueron algunas de las dificultades que encontr en el viaje aguas arriba. Su retardo lo consider como el mal mayor, pero de ningn modo, fu$

el

nico.

La cmara de nuestro bergantn sucia e incmoda era de doce pies por ocho y en ella cabamos apretados doce pasajeros. Apenas tenamos sitio para estar de pie cuando en ella nos reunamos. Durante todo el viaje no estuvo libre del olor del humo de tabaco aventado, pues con doce hombres de la tierra en que crece aqueUa hierba teniendo cada da quince horas que pasar en la ociosidad, podis imaginaros

cmo fumigaban

el barco.

Poqusimas provisiones, con excepcin de

las mas,

254

se pusieron a bordo de la Carmen, sea por el patrn o por los pasajeros. Las mas pronto se consumieron. Para la tripulacin, la provisin del buque era de sal y para los pasajeros sal y galleta un bizcocho de mar ms duro que cualquiera otro con que mis dientes hubieran estado nunca en contacto la principal manutencin del viaje para la tripulacin y pasajero, deba procurarse

camino. Nuestro baquiano conoca todas las estancias a lo largo de la costa que debamos recorrer tanto como su propia casa. En tiempos ordinarios todas estas estancias se podan visitar y procurarse en ellas abundante provisin de carne pero ahora se mezclaba la poltica con la cuestin de los abastecimientos el baquiano se vea obligado precaucionalmente a elegir aquellas estancias que no era verosmil tuvieran relacin con los artigenos y solamente a sta se enviaban las canoas para carnear. La carneada consiste en esto. Las dos canoas con cuatro peones en cada una, se dirigan a la estancia, y el director de la expedicin compraba los animales que se necesitaban. En tiempos ordinarios un par de bovinos se toman de una vez pero viajbamos en tiempos extraordinarios, de modo que necesitbamos tambin provisiones extraordinarias. Nuestros hombres generalmente compraban cinco o seis cabezas. Estas se traan vivas y les eran entregadas en el corral. Nuestros gauchos fluviales, ayudados por la gente de la es-

en

el

tancia,

mataban

los animales, los desollaban, los cor-

taban en pedazos y llevaban todo a las canoas. Se convertan en nuestros carniceros y ramos muy felices cuando podamos emplearlos en esta calidad. Hubo alternativamente un da de fiesta y otro de
;

ayuno en todo
el

355

cia los artigenos corran por todo el barco

camino. Los temores abrigados hay era solamente el nambre la que obligaba a los carniceros fluviales a ir a carnear. Generalmente empleaban todo el da en esta operacin y no os puedo describir la intensa ansiedad con que se esperaba su retorno. Nos alarmbamos continuamente creyendo ver llegar las canoas llenas de artigenos armados y en lugar de costillares gordos, nos aterraba la idea de que se nos obligase a mirar sables lucientes, o escuchar silbidos de balas cerca de nuestros odos. Cuando la canoa regresaba con verdaderos costillares, grande era nuestra alegra e inmediatamente se hacan preparativos para saciar nuestra hambre de; ;

voradora. El da siguiente a aquel en que habamos hecho carnear era tambin de carne fresca a discrecin pero por el tercer da nos llegaba en forma de charque tiras y mantas secadas al sol, en cuerdas, como las lavanderas secan la ropa en este pas solamente que camisas, pauelos, calzoncillos y enaguas eran todos
;
;

de carne.

Cuando el charque estaba por agotarse, era seco, de mal gusto y desabrido a veces incomible y entonces volva a repetirse la mezcla de nuestros temores y esperanzas y ansiedades, consiguientes a los movimientos de nuestros carniceros fluviales. Estas excursiones nos mantenan en ocasiones vivos en todo el sentido de la palabra y otras veces ramos tenidos sobre el quien vive por enemigos ms tepues, al fin no vi ninguno rribles que los artigenos de stos y los otros eran mis constantes asaltantes. Hablo de los mosquitos. Este susurrante insecto es malo en todas partes pero en un ro sudamericano durante una noche obscura sin brisa y sofocante, el

256

mosquito es demonio que os atormenta con infatigable constancia. En tal caso, en tal lugar, nada he encontrado impenetrable para el mosquito. Forraos con aestriplex y l os alcanzar, picar, cantar a vuestro odo, volver a picaros, os ampollar, y, en resumen har todo lo que pueda para enloqueceros. Sobre el Paran el viento .Norte trae los mosquitos el Sur los aleja. El primero es nuestro sirocco. Sigue gradualmente aumentando en velocidad y calor hasta que finalmente semeja el soplo de una hornalla. Entonces viene tormenta de la parte opuesta y cargada del cielo seguida de un pampero, que, con su soplo fro, procedente de la zona glacial del sur, aclara la atmsfera y da nueva vida a la creacin animal. Solamos esperar la llegada del pampero con intensa ansiedad. No hay que admirarse, pues nos iba a aliviar de una larga y completa detencin de nuestro viaje, disipar las huestes de mosquitos hambrientos que nos asediaban e infundirnos esperanza de llegar por fin a la Asuncin. En tales ocasiones comenzaban los penosos deberes de nuestro baquiano. Era entonces el hombre importante a bordo. Tan pronto como empezbamos a adelantar camino con la brisa, se sentaba sobre el bauprs, y all, fijo e inmvil como roca, permaneca todo el tiempo que durase ed viento Sur. Tena un pen a cada banda tomando sondajes con largas tacuaras. Sus rdenes las daba en guaran y lo mismo las preguntas que les diriga. Su manutencin, mientras de esta suerte cumpla los deberes de piloto, consista casi enteramente en mate y cigarros. No solamente de da sino en la larga noche se mantena, esforzando la vista sobre el haz del agua y, por el color de la superficie y las cleaditas, guiaba su barco, aun en la completa obscuridad. Pareca el mago del
;

257

ro, escudriando su propio elemento, y timonendonos por algn arte nigromntico a travs de toda la confusin de la tortuosa corriente. Los bancos de este gran ro cambian de sirio constantemente y se requiere toda la habilidad del baquiano para establecer, al pasar de largo, los movimientos que se han efectuado, para timonear el barco por los canales recin abiertos. He sabido que nuestro baquiano haba estado as sentado y observando las aguas, sin ninguna interrupcin, en cuanto me inform, durante tres das y tres noches consecutivas. Es se el perodo ms largo a

que

el viento del Sur nunca se extendi. Vuestro, etc.W. P. K.

ARGENTINA.

17

258

CAETA XLIII
Al seor J. G.
Paisajes del Paran. Camalotes. Diversiones. Tigres. Desembarco en Corrientes. La familia de Perichon.

Londres, 1838

Los disgustos de nuestro viaje, como los del viaje de la vida, fueron mltiples pero as como en el segundo dolores y pesares se alternan con placeres, tambin durante nuestra permanencia transitoria sobre las aguas del Paran, no carecamos de solaces, de cuando en cuando, en los muchos das tediosos que pasamos a bordo de la Nuestra Seora del Carmen. El Paran es una sucesin continua de bellos paisajes desde su origen hasta la desembocadura. De Santa Fe a Corrientes, parte que entonces recorr, la nota ms sorprendente de ese panorama, eran las islas. Son realmente innumerables. En todo el viaje no recuerdo un solo lugar donde tuviramos el Gran Chaco por un lado y Entre Ros o Corrientes por el otro, separados por la despejada corriente. Todo el camino encontramos islas de toda forma y tamao interponindose entre ambas mrgenes del ro. Hay
;


no solamente una
;

259

lnea de islas, sino que estn en frente unas de otras algunas formando largas cintas extendindose paralelas con otras dos o tres de menores dimensiones, y otras empezando frente a la mitad de la isla siguiente y terminando frente al centro de oir. As es que siempre estbamos rodeados por una intrincada cadena sin tin de islas e sletas el canal a menudo trazando su camino desviado a travs de sus vueltas, a vocee yendo a Ueste y retornando de nuevo a la banda oriental del ro. Las islas son variauas, verdes, umbrosas y bellas. Los rboles son generalmente pequeos pero casi todos de hoja perenne los arbustos floridos y las flores silvestres brotan lozanas en todos los rincones mientras variedad niuita de enredaderas, ascendiendo a la corona de los rboles mayores y luego proyectando sus flores colgantes en el aire, contribuyen grandemente a la belleza de sus moradas insulares. Encontr tambin muchas variedades de flor del aire, la ms delicada y fragante de la tribu floral. La mayor parte de las islas son muy bajas y muchas de las ms chicas pantanosas. Con muy pocas excepciones, se inundan por las crecidas peridicas. Esto, naturalmente, las hace inhabitables para el hombre pero all viven todos los animales montaraces y las variadas tribus aladas peculiares del pas. Jaguares, pumas, yacars, gran variedad de monos, con ardillas y otros animales pequeos, se encuentran en abundancia en estas islas mientras todos los pjaros mencionados en carta anterior, comunes a este pas y al Paraguay, por todas partes se presenta;

ban a mis ojos cuando navegbamos, y ms especialmente, cuando el canal revolva su camino por las islas

agrupadas.

Cuando estn bajo de agua por

las crecidas del

260

Paran, sucede frecuentemente que se desprenden grandes porciones y flotan ro abajo. El espeso y fuerte enmaraamiento de la materia vegetal as desprendida, se conserva, de modo que los camalotes descienden con la corriente muchas leguas. A veces un tigre o len, con frecuencia dos o tres, estn sobre los camalotes cuando stos se desprenden y los animales en tales casos parecen aterrorizados en su habitacin flotante. Vimos un tigre en estas condiciones, pero a la distancia. Aun cuando le hicimos fuego no se movi, temeroso, aparentemente, de dejar el lugar en que se encontraba. Es histrico que aos atrs, otro camalote como el que describo llev tres tigres hasta las cercanas de Montevideo. Entraron a la ciudad al venir del da. Un pulpero haba abierto la pulpera a esa hora temprana y estaba ocupado en algo detrs del mostrador, lo que le oblig a agacharse algn tiempo. Al incorporarse, uno de los tigres que haba entrado salt sobre l. No recuerdo si la suya, u otra vida, se perdi pero mucha gente qued herida antes que mataran las tres fieras. Frecuentemente sola desembarcar as en las grandes islas como en las costas de Entre Ros y Corrientes. Los temores abrigados por mis no muy corajudos compaeros de viaje (casi todos paraguayos) a causa de los tigres y de los artigenos, rara vez les permitan acompaarme. Nada significaba para ellos el paisaje. Se contentaban con jugar a la malilla y fumar a bordo. A veces cuando estbamos junto a una barranca antojbaseme subirla con muchas amonestaciones del patrn y entonces disfrutaba en toda su belleza el noble paisaje del majestuoso ro corriendo a mis pies. En tales sitios era generalmente de milla y media a dos de ancho. Una de mis diversiones era adelantarme con las
;
;

261

dos canoas cuando halbamos el barco, para aprender a bogar. Es ejercicio agradable haba que ver para admirar la fuerza y destreza y simetra con que los paraguayos impulsaban el liviano esquife. En una o dos ocasiones acompa a los carneadores. Nada vea en estos casos sino la pacfica ocupacin del estanciero y era recibido donde desembarcaba con la caracterstica hospitalidad del pas. Estas excursiones en realidad me convencieron de que nuestros peligros eran grandemente exagerados. Durante todo el viaje, con todos los contratiempos, cuando frecuentemente haba comida escasa y mucho trabajo, la tripulacin, y especialmente los peones paraguayos formaban grupos, siempre contentos, felices y alegres. Nunca les o un rezongo o una queja. Cuando halbamos el barco, y esta operacin nos ocup la mitad del viaje, estos hombres trabajaban duramente desde la madrugada hasta el anochecer, tomando solamente durante el da un almuerzo de carne, un djeneur sans fourchette. Cuando se pona el sol, se llevaba el bergantn a su amarradero, generalmente, y siempre que se poda, al abrigo de una barranca alta que haca imposible aproximarse desde tierra. En la base de estas barrancas corra una ceja de rboles y enmaraada maciega. Se colocaba luego la planchada y toda la tripulacin saltaba alegremente a tierra. Se encendan al punto tres o cuatro fogones y servan no solamente para cocinar la cena, sino adems para proporcionar las ramas encendidas que se arrojaban entre los rboles y arbustos para hacer volver a su guarida al tigre vagabundo. Por medio del humo ascendente, tambin, los mosquitos se alejaban y quedbamos dueos indiscutidos del terreno. Sera difcil imaginaros nada

ms

pintoresco que

262
escena que en estas ocasiones, y especialmente en noches de luna, se ofreca a mis ojos. El gran volumen de aguas transparentes deslizndose en silencio con la luz de la luna durmiendo gentilmente .sobre su pecho tranquilo las densamente boscosas islas, claramente dibujadas a mi derredor pero unindose ms all con el agua y las riberas y formando a lo lejos un claro-obscuro, las barrancas prominentes y casi proyectadas sobre nuestro barco ponan sus altos mstiles en la sombra, las figuras de los paraguayos medio desnudos, cuando, reunidos alrededor de los fogones, el resplandor de las llamas daba un aspecto salvaje a sus rostros atezados, formaban un conjunto en que bien poda haberse empleado la pluma de Byron o el pincel de Claude Lorraine. Despus que los peones haban concluido su cena sencilla, que era invariablemente de la carne que tenamos, asada en fogones encendidos sobre la ribera, cantaban sus baladas extraas acompaadas por la guitarra. Algunos de sus aires eran llenos de sentimiento y los hombres, a menudo cantaban agradablemente en coro. Su faena, su penosa condicin en la vida, eran echadas al olvido. Sus conciertos a veces duraban hasta la media noche y luego, volviendo al barco, cada hombre se acostaba sobre cubierta envuelto en su poncho y pronto ignoraba si dorma sobre el blando lecho con colgaduras de damasco en un aposento tapizado, o sobre la tablazn dura de un bergantn en el ro Paran y bajo la ancha bveda azul
la las bellas

del cielo.

Tena conmigo flauta y octavn, con que acostumbraba entretener las horas tediosas de nuestro largo viaje. Aprend poco a poco algunos de los sencillos y plaideros aires paraguayos, y con uno u otro de aquellos instrumentos acompaaba a los cantores. Cuando


la

263

suave pero poderosa corriente en la noche callada, y oen aquellas profundas soledades silenciosamente apresuraba su curso, al pasar nuestro barco, el efecto de la msica combinada era extremadamente bueno. Muy a menudo nos divertamos con nuestros anzuelos, algunas veces con nuestros fusiles y lo que obtenamos en las aguas o en los bosques serva para variar algo nuestras comidas de carne. Una noche tuvimos caza extraordinaria. Mientras estbamos amarrados a un rbol y a punto de retirarnos para dormir, son la voz de alarma. Todos corrimos a la cubierta y encontramos que un yacar haba trepado a una de las canoas que llenaba por completo. Hachas, picas, sables herrumbrados y fusiles se procuraron en un momento y golpes, seguidos y fuertes, empezaron a caer sobre el cuero del reptil. Recibi muchas heridas. Pero, por la popa de la canoa, ech su enorme cuerpo al agua y lo perdimos. Este fu el nico yacar que vi. Raras veces se nos permita alejarnos del barco, por temor de los tigres. A lo largo de la costa encontramos muchas toscas crucecitas indicadoras de que en su vecindad haba perecido alguna vctima humana de la rapacidad de aquel feroz animal. Uno de estos sencillos pero conmovedores monumentos, recientemente erigido, conmemoraba un hecho que constitua toda una tragedia domstica. Un joven para guayo enamorado, habiendo logrado el consentimiento de su dulce amiga para casarse, determin pre~ viamente ir y volver a Buenos Aires para iniciarse mejor en el mundo. El hermano de su prometida lo acompa, ambos como peones. Al regresar, parte de la tripulacin estaba ocupada una noche, del modo que antes he descripto, en cocinar la cena sobre la ribera, cuando un tigre medio hambriento que se
;

264

haba arrastrado a escondidas hasta tres o cuatro yardas del lugar, salt al medio del crculo formado por los hombres. El joven enamorado era uno de ellos, y de l la fiera hizo presa. El grito simultneo de los otros, el angustioso chillido de la vctima sobrecogieron al momento a los de a bordo. El amigo y futuro cuado de nuestro infeliz enamorado estaba all. Tom un mosquete, hizo fuego y aunque naturalmente haba apuntado al tigre, traspas el corazn del amigo. El triste y nico consuelo del infortunado tirador fu que las heridas hechas por el tigre eran mortales. La muerte del amante, detallada con todos sus horrores, lleg a odos de la pobre nia en el Paraguay. Se entristeci, se hizo melanclica, gradualmente perdi su salud y la muerte temprana atestigu la fidelidad de su cario por el primer hombre que haba cautivado su corazn y que tan trgicamente la haba precedido en la tumba. Cuando habamos pasado treinta y dos das a bordo de la Nuestra Seora del Carmen estbamos justo a setenta y cinco leguas de Santa Fe, a razn de poco menos de dos leguas y media diarias. Esto era el 26 de abril y aquel da nuestros peones fueron enviados a la carneada y nuestro barco, como de costumbre, en tales casos, ocultado detrs de una isla. A su vuelta nos informaron que haban encontrado en el canal principal un buque paraguayo con destino a la Bajada y uno de ellos me entreg la tira de papel que haba recibido, segn dijo de un pasajero, a bordo del barco de que haban hablado. Era escrito en ingls y de este tema Mr. Guillermo Robertson, soy Andrs Gmez Rospigliosi. Vuestro servidor. Esta lacnica epstola era bastante enigmtica y todo lo que pude sacar en limpio fu que don An;

265

dr&s Gmez, dependiente de mi hermano, antes mencionado en estas cartas, estaba a bordo del barco referido. La sola informacin mayor que obtuve de los peones era que don Andrs haba afirmado no haber novedad en el ro. Determin en consecuencia y a todo evento dejar el bnrco en Corrientes aunque desembarcara solo. Empec por sondar a mis numerosos compaeros acerca de la disposicin en que se encontraban para acom-

paarme.

Ninguno se inclinaba a adoptar esta resolucin. pesar del estmulo de Gmez, todos y cada uno lamentaban mi decisin de ponerme en la boca del len, pues crean que yo hara eso si desembarcaba entre los artigenos en Corrientes. Con suma dificultad consegu la promesa del patrn de ponerme en tierra.

Consideraba que l ayudaba y apadrinaba mi asesinato y que l mismo, el barco, los pasajeros y la
tripulacin peligraban. Llegamos frente a Corrientes, el 14 de mayo, habindonos sido ms favorable el viento en la ltima parte del viaje. La distancia total es, ms o menos, ciento ochenta leguas, que hicimos as en cincuenta das. El piloto gobern nuestro barco hacia la costa del Chaco, entre dos luces, y all de nuevo se ocult. El viento no era fuerte ni bastante favorable para hacer la travesa al ro Paraguay aquella noche y el patrn, en consecuencia, decidi esperar donde estaba
la

buena voluntad de Eolo.

A las cuatro de la maana del da 15, estaba sobre cubierta con una valijita en la mano, pronto para transbordarme a nuestra mejor canoa, tripulada por seis de mis concertistas que yo mismo haba elegido. Todos los bondadosos peones haban ofrecido sus servicios para bogar en mi canoa hasta la orilla. Casi

266

todos los pasajeros se levantaron para decirme adis tomaban mate y fumaban y alguno de ellos mostraba evidente inquietud por mi precario destino. Era casi completamente obscuro y tenamos que bogar cuatro leguas para cruzar a Corrientes. Pero mis bravos bogadores hacan deslizar la frgil canoa, ligera y silenciosamente sobre las aguas. No se hablaba una palabra. El miedo de los artigenos estaba en el corazn de cada uno de mis hombres. Pero llegaron a puerto con precisin, me desembarcaron en la costa a las cinco y media, todava obscuro y luego, conforme a las rdenes estrictas del patrn, al instante volvieron a bogar en direccin al barco.
;

Estaba solo en la costa, con la valija en mi mano, irresoluto en cuanto al modo de proceder. Estaba en pas totalmente extrao para m no tena un solo
;

conocido en la ciudad sin pasaporte, tan indispensable en aquellos pases y haba llegado del territorio de un enemigo declarado. Sin embargo, saba que all estaba M. Perichon, amigo v agente de mi hermano en Corrientes, y a l determin dirigirme tan pronto como el pleno da me permitiese dar con su casa. Con la aurora, empec a caminar lentamente para el centro de la ciudad. No ; e mova un alma. Toda la poblacin pareca sumergida en un profundo sueo. Haba esperado que los centinelas me dieran el alto, a no ser abiertamente atacado por algn artigueo vagabundo pero, ni se oy al centinela, ni se vio artigueo alguno. Seguramente, me deca, si la anarqua, la rapia y la matanza predominase en la tierra, como se nos haba dicho, la gente nunca dormira profundamente en sus lechos como lo hacen aqu. Tranquilo caminaba y al doblar por una calle principal, vi al fin
; ;
;

267

una persona que estaba bostezando en la puerta de su c.isa. en camisn, calzoncillos y gorro de dormir. Imaginad mi sorpresa cuando me acerqu a este individuo y lo vi primero clavarme los ojos y luego oirlo exclamar con verdadero asombro. oEobertson, por amor de Dios, de dnde sale usted?
:

Era al mismo M. Perichon, el nico hombre levantado, creo, a aquella hora en todo Comentes. Que de este modo le hubiera encontrado fu gran fortuna para m. 3le confundi (como suceda a muchos) con mi hermano y cuando me aproxim saludndole cortsmente, me mir an ms fijamente, y pienso que empez a imaginar que soaba. La verdadera situacin del caso, sin embargo, pronto se le aclar. Me dio la bienvenida con la mayor cordialidad me introdujo a su casa y luego llamando en voz alta a su esposa que estaba en su dormitorio Pas Pastora tora Levntate Levntate aqu est don Guillermo, el hermano de don Juan, yo creo que he cado de la luna ! Habis visto la inundacin de alguna calle principal en una ciudad despus de un copioso aguacero durante una tormenta de verano, donde primero un acueducto sobrecargado derrama sus aguas y luego otro todava mayor hincha el canal principal, hasta que al fin la progresiva e impetuosa corriente se precipita a la calle y se acumula en un vasto charco en algn punto cntrico de la ciudad? Del mismo modo la familia del digno Perichon se derram gradualmente en la sala donde estbamos sentados. Primero la marea empez con doa Pastora, su esposa, a medio vestir, llena de asombro por mi aparicin, y rebosando con sus exclamaciones en guaran de Guah Bah Ba-e pic Luego entr su linda hermana soltera, de cabello enrulado con
; ;
: ! ! !

268
papelitos y su pequea figura en un batn matinal, y alz las manos en seal de admiracin al ver el retrato de don Juan. Despus aument la avenida
el ama de llaves, negra gorda con el mate para don Guillermo. Detrs de ella rod un bribonzuelo en camisa de dormir y restregndose los ojos medio abiertos; y as, uno despus de otro, cuado, hijos, esclavos y parientes vinieron al centro comn, abrumndome con la rpida sucesin de sus exclamaciones, preguntas, felicitaciones y bienvenidas. Habiendo inesperadamente obtenido tan buena acogida y entre tantos afectuosos, aunque novsimos amigos, proseguir la narracin en mi prxima carta. Vuestro, etc.W. P. K.

con

269

CARTA XLIV
Al seor J. G.
Noticias
polticas. Partida Artigenos. El cura

Eey.

de Corrientes. de eembuc.

Paso del Pesadilla.

Londres, 1838

Tom asiento para un almuerzo temprano pero suntuoso y abundante, con el hospitalario Perichon y su numerosa familia. Cuando lo inform de todos los temores y alarmas que nos acecharon desde Santa Fe hasta Corrientes, a menudo me interrumpa con
sus carcajadas.

asegur que las alarmas no tenan fundamenla navegacin del Paran estaba expedita y libre de peligro que el bergantn habra entrado a Corrientes y obtenido provisiones sin la mnima probabilidad de detencin y que todo el pas estaba en tranquila posesin de Artigas. Desde que usted sali de Santa Fe, aadi Perichon, su amigo Candioti ha intervenido de mediador con aquel jefe, en representacin de Buenos Aires y conseguido un arreglo amigable entre el Protector y el gobierno central
to
;

Me

que


de
las Provincias

270

el

Unidas. Cunto durar

tratado,

es otro cantar. Perichon declara al

mismo tiempo

que, aunque las ciudades estaban tranquilas bajo el de los gobernadores de Artigas, la campaa en mucos lugares se hallaba perturbada y enloquecida por artigenos armados cuyos atropellos desordenados era imposible suprimir completamente. Pericnon me iniorm tambin que (Andrs Gmez, mi servidor haba salido de Corrientes el 21 de abril, siendo uno de los principales objetos de su viaje

mando

ayudarme

al

llegar al

Paraguay, y que

el

28 haba
el viaje

llegado a la Bajada, completando en siete das


arriba.

aguas abajo que nos haba tomado cincuenta aguas

Yo

haba dejado

el

bergantn, resuelto,
da al
;

si

era posi-

Paraguay y en esta decisin me afirm a despecho de las reiteradas instancias de Perichon y de su bondadosa familia. Kesist an a las miradas persuasivas de su bella cuada, cuble, a segn* el

mismo

yos papelitos se haban convertido ahora en rizos negros, y quien me asegur se celebrara aquella misma noche una agradable tertulia en casa del gobernador, donde, naturalmente, se me esperaba. Despus de almorzar, en compaa de Perichon visit al gobernador, el coronel Mndez, que me recibi amablemente. Me expres su pesar de que no asistieorden que se me extendiese pasase a su tertulia porte especial y me ofreci, aunque rehus aceptar tal favor, dos hombres de su escolta hasta el Paso del Rey, lmite de su provincia. Este Mndez era uno de los jefes ms respetables de Artigas y recib de sus manos muchas finezas, cuando, en perodo posterior, Corrientes se convirti en nuestro cuartel general. M. Perichon me procur todo lo necesario para el recado y sus accesorios, poncho, sombrero de viaje
;
; ;


paja,
;

271

enormes espuelas, un par de pistolas, dos chifles maletas que fueron henchidas llenos de aguardiente

de cosas buenas por madama Periohon ios mejores caballos de posta y un gua de cunanza llamado Jernimo, para acompaarme hasta ^.eembuc. El gobernador y vanos caballeros coirentinos haban sido mwtauos por Pericnon para comer conmigo. Xos sentamos a la una y tuvimos una reunin agradabilsima, lia honrada y bondadosa cara del guberaauor ^Mndez, disip todas mis antipatas artigueas y llen una copa, con aplauso general de los comensales, por la alianza perpetua del Protector Artigas y el gobierno de Buenos Aires. Cuando mi gua don Jernimo lleg con los caballos, entr al comedor y fu uno de los nuestros, al parecer como la cosa ms natural. Encontr que la gente del interior era completamente ajena al orgullo del rango. En el caso presente, a juzgar por la conversacin en la mesa, os hubiera sido difcil decir quin era el gobernador de la provincia y quin el
;

gua del accidental viajero. Cerca de las cuatro partimos y entonces hubo tantos adioses cordiales y tantas cariosas expresiones de pesar, que habrais imaginado que yo era nacido y criado en Corrientes, en vez de, como suceda, conocido de pocas horas. El Paso del Rey es el punto por donde los viajeros cruzan el Paran que all divide el Paraguay de la provincia de Corrientes. El paraje dista siete leguas de la ciudad de este nombre, y ansiaba en extremo cruzar aquella tarde, alimentando poqusimos deseos de pernoctar en la costa guardada por los artigenos. El campo, a veces es despejado y otras con arbolitos naturales desparramados, la mayor parte del gnero de las mimosas. Cuando uno se acerca a las mrgenes
;

272

del Paran, sin embargo, los rboles menudean ms hasta concluir en espesos, y en algunos sitios, impenetrables bosques.

Despus de duro galope y al salir de uno de estos bosques, nos hallamos en las orillas del noble Paran. Su anchura es all como de dos millas y ninguna isla se interpone entre las dos mrgenes. Vi que el lado paraguayo era tan boscoso como donde estbamos.
El sol se pona rpidamente del majestuoso ro se deslizaban
y las grandes aguas en solemne silencio,

y en no turbada magnificencia. Cuando vi distintamente desde la ribera elevada la poderosa corriente, y los silenciosos, obscuros e impenetrables bosques prolongndose en ambas orillas hasta donde alcanzaba mi vista, fui tocado por un pavor respetuoso. La enormidad de la escena lo profundo y lbrego de la soledad el silencio no interrumpido que reinaba por doquier todos eran impresionantes, e igualmente calculados para levantar el alma desde la contemplacin del espectculo a la adoracin del Dios de la Natu-

raleza.

Mis ensueos fueron disipados por Jernimo que


con nuestra situacin. Mientras galopbamos, l haba hablado dii mente sobre los horrores de los artigenos y manifestado sus temores de encontrar algunos de ellos en el Paso del Rey. Luego, me dijo que debamos dirigirnos a la choza del canoero aunque tema que fuese demasiado tarde para cruzar y que en tal caso no vea nada mejor que volver inmediatamente a Corrientes. El hecho es que don Jernimo era un gran colln, no obstante las pistolas y el sable con que iba armado. Mientras continuaba vertiendo en mis odos sus temores, llegamos a la choza y encontramos solamente un muchacho, quien interrogado por don Jernise senta inquieto


ru, respondi

273

que los dos canoeros estaban ausentes. Apenas habamos recibido esta respuesta cuando o-

mos

el galope de dos caballos y ruido de sables detrs de nosotros. Dimos vuelta (Jernimo blanco como papel) y, en un momento, dos artigenos se apearon literalmente saltando de sus caballos y vinieron hacia nosotros a pie, arrastrando las vainas de acero de su sable, y haciendo sonar las enormes espuelas de hierro

al

caminar.

Buena tarde, amigo, dije en el tono ms amable dando vuelta en la montura hacia el primero que se aproxim. Buena tarde.
te

Quin es usted ? dijo el artigueo bruscamendnde est su pasaporte? Lo saqu. Bien, bien, agreg, venga con nosotros. As diciendo, l y su compaero volvieron a montar y nos guiaron a una choza que habiendo sido convertida en cuerpo de guardia, se hallaba a la vera del monte. Estos dos artigenos eran realmente salvajes y de fiera apariencia. Sus barbas eran negras y espesas sus cabellos colgaban densos y apelmazados, debajo de viejos quepes y sus ojos pequeos y negros miraban ceudos, sombreados por cejas muy peludas. Sus chaquetillas azules, con vivos punzes, usadsimas sus camisas (que al parecer nunca haban sido lavadas) con los cuellos desprendidos, dejaban ver el pescuezo spero y bronceado. Chaleco chilln, chirip, calzoncillos anchos y bota de potro de que salan los dedos desnudos, completaban su indumentaria. Cada uno llevaba carabina en la mano y un largo cuchillo,

mientras el sable colgaba al evainado, en el cinto costado zangoloteando y haciendo ruido. Mi amigo Jernimo se acoquin con el aspecto de estos mirmidones y confieso que yo mismo estaba todo menos satisfecho de sus talantes. Pero yo tena
;

ARGENTINA.

18

274

seguridad de que, haciendo valer oportunamente e pasaporte del gobernador, todo nos saldra bien. Comenc por interrogar al que llevaba la voz, si ellos mismos no podran pasarnos al otro lado, en ausencia de los canoeros. El artigueo intratable contest que no era su obligacin. Pero entonces, dije, aaqu est un pasaporte especial de mi amigo el coronel Mndez y l me asegur que encontrara toda la ayuda de ustedes en el paso. En esto llegamos a la guardia, donde- encontramos dos hombres ms. Tomaron el pasaporte y le dieron vuelta de todos lados porque ninguno saba leer. Entonces me lo entregaron expresando su deseo de que lo leyese, como lo hice. Aqu, dejndonos de lado, se retiraron a la choza y empezaron a consultarse en voz baja. Desde mi propuesta a los artigenos para que nos hicieran cruzar el ro, Jernimo estaba afiebrado y cuando los vio entrar al rancho, no pudo ocultar ms sus terrores agarraba mi brazo casi convulsivamente, y tartamudeaba que estaban deliberando sobre la manera de matarnos. Montemos, deca, montemos y volvamos a Corrientes. Si no lo hace, est seguro que en medio del ro nos fusilan y echan los cuerpos al agua. Reproch a mi conductor su cobarda y le dije que el peligro exista en su imaginacin. De cualquier modo, agregu, cuando subamos a la canoa seremos iguales en nmero. Mantenga asida la culata de su pistola y, si ve cualquier indicio de juego sucio, est pronto para actuar conmigo. Uos artigenos salieron y creo que solamente haban consultado sobre cunto sera el mximum que cobraran por el pasaje. No sabemos bogar bien, dijo el primer interlocutor, pero si gusta, como es
;


amigo
lo

275

haremos lo posible para llevarEl gobernador sabe, continu con sonrisa torva, aque apretamos mucho mejor el gatillo de la carabina que lo que podemos bogar en la cadel gobernador,

la otra orilla.

noa. B

Se desensillaron los caballos y los recados se pusieron en la canoa, en cuyo centro los artigenos tomaron sus puestos y sus palas. Jernimo y yo subimos y nos sentamos a popa tirando los caballos mientran hacan pie, y luego tenindolos de las riendas con la mano izquierda, cuando los animales nadaron a ambos costaaos de la embarcacin. Exhortaba a Jernimo con mis miradas, a no perder de vista los movimientos de los artigenos, y as nos lanzamos a la correntada del gran ro. Los artigenos, me imagino, nunca tuvieron intencin de hacernos mal alguno pero torpes en el arte de oponerse a la corriente, la dejaron, poco a poco llevar la canoa a sotavento del paso opuesto, de modo que al llegar a la orilla, estbamos casi dos millas abajo del desembarcadero. Los artigenos, sin embargo, haban hecho lo mejor que pudieron. Pidieron dos pesos y cuando les di cuatro, tomaron la paga aumentada con la misma taciturnidad y la misma impavidez de rostro que haban mantenido durante todo mi trato con ellos. Jernimo no se sinti seguro hasta que el ltimo rumor de las palas alejndose, muri en sus odos. Con todo, solamente aqu nuestro peligro verdadero comenzaba. Las bandas del ro, como he dicho, estn cubiertas con ancha y enmaraada ceja de montes. Las sombras de la noche caan rpidamente en nuestro derredor y Jernimo se apuraba para ensillar y entrar al bosque mientras viese todava su camino para atravesar las confusas e intrincadas sendas. Te;

276
na muchos recelos y pronto encontr que estbamos empeados en ua empresa difcil. Tenamos que abrirnos sendas entre zarzas y acacias espinosas y matorrales de todo gnero.

Esto lastimaba muchsimo nuestras piernas y los gajos no solamente nos rasguaban la cara a cada vuelta, sino que nos impedan muchsimo adelantar. Los caballos estaban asustadizos e inquietos Jernimo se mostr confundido y perturbado, invoc a todos los santos del almanaque, hizo votos y promesas de misas y cirios a San Jernimo en particular. Rebosaba en invocaciones a la Virgen Mara, bajo todas las advocaciones dadas por los devotos catlicos. Nuestra Seora del Socorro nos ayude Santa Mara Pursima nos favorezca! Oh, siempre bendita Madre de Dios, ten piedad de nos En medio de estas y mil otras exclamaciones, el pobre hombre continuaba echando atrs las ramas para que no me rasguaran iba adelante y, en cuanto poda, me despejaba el camino. Todo fu en vano la obscuridad aumentaba y Jernimo finalmente exclam con desesperacin Nos perdemos, nos devorarn los tigres, apresurmonos a retroceder

hasta la orilla del ro. Retrocedimos a travs de zarzas, y matorrales y rboles espinosos y llegamos a la ribera del plcido ro bastante felizmente, aunque lacerados, en particular el pobre Jernimo, que pre-entaba aspecto muy lastimoso. No obstante, dimos muchas gracias de corazn a la Virgen, cuando encontr que estbamos sobre la costa. Aqu descargu una pistola con un gran taco seco y Jernimo inmediatamente comenz a encender fuego. Mi experiencia a bordo del bergantn me haba enseado la necesidad de esta precaucin. Quebramos y juntamos gajos y astillas y los amontonamos sobre el fogn. Luego lanzamos tizones en-

277
cendidos entre los arbustos y removimos las chispas y llamas lo ms alto que pudimos en el aire. Nuestros esfuerzos, que eran incesantes, no fueron de ningn modo malogrados. Media hora, o menos, despus que nuestro fuego hnba encendido bien, omos bramar un tigre a la distancia. Mi carne se estremeci, cuando otro gruido, en otra direccin, dio prueba indudable de que estbamos rodeados por bestias feroces. A veces llegaban muy cerca de nosotros y luego su profundo bramido se introduca horriblemente preciso en mi odo, y bien podra haber espantado a un corazn ms fuerte que el mo. Redoblamos nuestros esfuerzos con los haces de lea nuestros caballos estaban listos y ensillados a la orilla del agua temblaban excesivamente cuando oan los tigres v parecan completamente conscientes de su peligrosa situacin como nosotros lo estbamos de la nuestra. Nuestras pistolas estaban en el cinto v de cuando en cuando, envibamos una bala a la espesura, como rechazo adicional sobre los animales salvajes que tanto y tan justamente temamos. r Xunca pase noche ms penosa jams la obscuridad me pareci ms prolongada y nunca me sent ms verdaderamente agradecido a Dios, que cuando, a eso de las tres, los sonidos ms dbiles del bramido del tigre daban indicio de que se retiraban a sus guaridas, o de que buscaban otros parajes donde vagar en busca de presa. No nos atrevimos a movernos hasta que clare bien el da y, entonces, con la ausencia completa de peligro, el valor de Jernimo revivi. He de hacerle justicia y decir que se mostr an ms solcito por m que por l mismo, durante la noche. Ahora bromeaba sobre el aspecto calamitoso de nuestras caras con la luz del da pero agregaba que todo se arregla:


ra

278

cuando llegramos a casa de su hermano el cura de eembuc. No era poco orgulloso de la sabidura y habilidades de mi hermano, el cura y divida su locuacidad humorstica entre l y los tigres. Los artigenos entraban como accidental reminiscencia y ciertamente, segua embelleciendo el tema de tal modo, como para hacer aparecer claramente al fin que ramos un par de hroes que habamos hecho frente a los turcos y a los tigres con innegable coraje laureles en y bravura, y conquistado inmarcesibles
;

ambas mrgenes
atrs
el

del Paran. Pronto y fcilmente con

la luz del da

dejamos

bosque.

caballos en la posta y antes de medioda nos acercamos a la cabana realmente limpia de mi hermano el cura en la villa y puerto de eembuc, bellamente situada, como se ha mencionado

Cambiamos

pastor sencillo de un rebaito ingenuo v escuch con admiracin y congoja el relato grandilocuente que Jernimo le haca, como Falstaff, de nuestra terrible aventura. Entre-

antes, sobre

el

Paraguay.
el

Mi hermano

cura era

el

prepararnos tanto, sus dos sirvientes se ocupaban en que se puso a la mesa a las doce. Inmela comida,

diatamente despus, acept de bonsima gana el valioel cura. Haso ofrecimiento de su lecho que me hizo treinta y seis horas sin dormir, pasando ba estado de modo rpido de una escena de excitacin a otra, senta no poder sostenerse mas que mi cuerpo ahora fatigada naturaleza, sin el dulce restaurador de la
balsmico sueo.
sobreexcitacin y fatiga excesivas, sin embarel suave no procuran un sueo profundo. Aun go cura de leembucu no lecho v el fresco dormitorio del Primero me consiguieron un inmediato reposo.
.

La

me

279

daba vueltas a un lado y otro y luego se me representaban las escenas que acababa de presenciar en forma de los ms fantsticos y confusos sueos. Aqu vea a Perichon con cabello enrulado con papelitos, sentado sobre el lomo de un tigre y guindolo para atacarme all su bella cuada con gorro de dormir sobre los rizos, valsaba con los parduscos artigenos. Ahora, estaba cortando la corriente del Paran a caballo, con doa Pastora en ancas, exclamando Ba pic ! Despus estaba a bordo del bergantn, amarrado a un rbol, y mirando a Jernimo ir aguas abajo
:

sobre un camalote. La exhausta naturaleza, tomando ad fin el buen camino, estas visiones confusas gradualmente se disiparon y, a poco andar, me sumerg en profundo y tranquilo reposo. Vuestro, etc.W. P. R.


280

CARTA XLV
Al seor J. G.

Camino

a la Asuncin.

Londres, 1838

Cuando despert no saba adonde me encontraba. Estaba completamente a obscuras y tuve que trazar mi camino, paso a paso, desde el bergantn, para recordar que yaca sobre el lecho de ami hermano el cura de eembuc. Haba dormido una siesta de siete horas. Cuando me levant encontr al cura y Jernimo sentados a la puerta de la cabaita, con mate y cigarros, disfrutando el fresco de la tarde. Eran cerca de las ocho, Jernimo todava hablaba de nuestras aventuras y justamente, cuando me un a ellos, protestaba que por nada del mundo volvera a dejar Corrientes con un
ingls

El bueno y corts cura despus lo conoc bien me condujo sin dilacin a visitar al comandante don Jos Joaqun Lpez, que haba esperado mucho tiempo mi arribo y que ahora me esperaba en su casa. Fui recibido con la acostumbrada cordial considera-

por

la tarde.

281

maana
;

cin y se dispuso todo pasa seguir viaje la guiente.

si-

Hay dos caminos de S'eembuc a Asuncin uno por las Misiones y el otro por las riberas del Paraguay por la costa como dicen all. La primera ruta es tortuosa, pero los caminos son comparativamente buenos. La distancia se llama ciento treinta leguas. El camino de la costa slo mide como ochenta y cinco leguas, pero pasa a travs de muchos esteros, pantanos y tierras inundadas. Estaba particularmente en mal estado a la sazn por la akura inusitada del Paraguay y las inundaciones consiguientes de los campos vecinos. El comandante me inst que tomase la ruta ms larga pero la economa de cuarenta y cinco leguas me tent a recorrer la otra y como la cosa poda hacerse, por la costa determin ir. El comandante eligi el mejor hombre que tena a su servicio para acompaarme como gua y escolta en el camino. Era verdaderamente 'lindo y hermoso joven bravo, inteligente, activo, aunque enteramente modesto y nada presuntuoso en su porte. Tuve de veras* una escena de despedida con mi bueno y sensible amigo Jernimo, por la maana. Consider que era deber positivo, al pagarle su honorario, tener en cuenta los riesgos de vida que haba corrido con artigenos y tigres, y aumentar el monto en la debida proporcin. Jernimo qued agradecidsimo y volvi a Corrientes complacido en extremo con el resultado del viaje, que alguna vez estuvo a punto de tan desastroso fin. El comandante, sencillo, honrado soldado, me entreg antes de partir una carta que no puedo menos de transcribir, escrita por un instruido personaje llama-do Arsiujo, que ocupaba el puesto de secretario privado del comandante.

282

Villa del Pilar (eembuc) 16 de mayo de 1814. Mi estimado amigo La presencia del portador,
tos

vuestro querido hermano, ha sido uno de los momenms felices que el hado podra proporcionarme, desde que me ha permitido ofrecerle mis humildes servicios como lo he hecho pero siento el pesar al mismo tiempo de que no los haya aceptado enteramente como era mi deseo pues ruego creis que yo hubiera sido su gua para proveer a su seguridad, que me interesa profundamente. Nada ms necesita decirse por quien se cuenta entre el feliz nmero de vuestros amigos, que verdaderamente os estima en el grado ms superlativo y que siempre besa vuestras
; ;

manos.
;

Jos Joaqun Lpez.

Habiendo el comandante preparado los despachos para su excelencia el Cnsul de la repblica, me desped de l, el 17, y ech a andar acompaado por mi nuevo gua Francisco. Tuve muy pronto prueba prctica de lo atinado del capitn Lpez al aconsejarme no tomar el camino elegido por m. Habamos avanzado solamente pocas leguas de eembuc cuando nos encontramos con tierras cenagosas. Vadebamos horas enteras lagunas que parecan interminables, o grandes charcos. Aqu y all se vean albardones con chozas miserables. Costebamos los bosques que se extienden a lo largo de las orillas del Paraguay, pero el ro mismo nunca lo
tuvimos a
vinimos a los ahora hinchados y anchos ros, -aunque ordinariamente la mayor parte de ellos eran arroyuelos fcilmente

la vista. tres o cuatro leguas de distancia

283

vadeables. En estos casos tenamos que cruzarlos en balsa o pelota. La primera es medio fcil y seguro de pasar: la balsa consiste en dos canoas unidas y atadas una con otra. Pero la pelota es asunto inquietante. Consiste sencillamente en un cuero cuadrado, atado por las cuatro puntas formando una especie de saco. Re pona nuestros recados en ella y luego me sentaba en cuclillas en el centro con rdenes de permanecer perfectamente inmvil. Atando una soga de

cuero a la pelota, Francisco se desnudaba, se echaba al ro v mordiendo la cuerda, nadaba tirndome en la pelota hasta el otro lado. Con grande esfuerzo y nerseverancia hicimos diez y siete leguas el primer da y al caer la noche nos alojamos en un rancho miserable, siendo nuestro lecho el piso hmedo de barro. Dos tercios del da habamos estado con el agua a la barriga del caballo y supe que viajaramos de igual modo hasta Angostura nueve leeras de Asuncin. El segundo da encontramos una laguna que no daba paso v donde no haba ni balsa, ni pelota, ni barquero. Francisco retrocedi a galope un par de leguas v de la tolda de un carro que habamos visto estacionado en nno de los albardones, cort un pedazo de cuero, lo remoj, lo dobl en cuatro, y as me trajo bote bajo de su recado. Luego lo convirti en pelota y aunque apenas me sostena, cruc la laguna felizmente en este vehculo porttil. Pas as muchas lagunas pero al fin en una corriente algo rpida, top con un remolino, se tumb la pelota, y ca al agua y. con alguna dificultad. Francisco me sac a la orilla. No quise fiarme ms en la pelota en adelante, cuando no haba balsa, me desnudaba v atravesaba ros y lagunas agarrado con una
;
;


mano
con
la otra.

284

la

a las crines del caballo, y tenindolo de

rienda

De cuando en cuando salamos de los esteros y entrbamos a los bosques naturales del pas. Aun all la tierra en muchos sitios estaba saturada de agua y el viaje en todas partes era cansador y trabajoso. Nunca pude andar ms de diez y seis millas por da. El segundo da, cuando acabamos de vadear uno de los esteros pestilentes y cubierto de mosquitos, Francisco, horrorizado, descubri que la valija que traa a los tientos de su recado haba desaparecido. En ella tena mi dinero y estbamos en la nica parte del Paraguay donde se necesita numerario para viajar. Francisco estaba au de<sespoir. No obstante, pens que alguno de los enmaraados gajos del monte que habamos pasado, deba haber hecho caer la valija. Volvi atrs, en consecuencia, a travs del pantano, estero y ro, mientras yo, sentado debajo de una palmera, esper su retorno. Cuando l parti, mis vecinos ms prximos eran tigres y leones de la selva, y no estaba sin mis temores de que alguno de ellos me hiciese una visita en donde haba establecido mi
morada
lija

transitoria.

par de horas, Francisco volvi con la vaque alzaba triunfante mientras vadeaba el estero y seguimos viaje. Cuando llegamos a la siguiente posta, Francisco, con aire serio y respetuoso, se dirigi a m de-este modo Patrn, cuando me volv a buscar su valija promet a Nuestra Seora de Mercedes que, si me conceda encontrarla, encendera cuatro velas en el altar de la capilla que est como a tres leguas de este lugar y que hara decir una misa por las pobres nimas del Purgatorio. Le suplico que se quede aqu en tanto que voy a cumplir mi promesa, y regreso con toda la premura posible.
;
:

En un


t Francisco
,

285

repliqu con la debida seriedad, oessatisfecho de observar el cuidado que pone para cumplir sus deberes religiosos y me intereso tan vivamente en su propsito actual, que deseo sea transferido para cuando lleguemos a Asuncin, y all, en la catedral, se encendern doce velas, se dirn tres
toy

muy

misas y
cedee

el

mismo

to de las

promesas suyas

obispo sabr que es en cumplimiena Nuestra Seora de Mer;

El honrado Francisco se opuso ello era muy bueno se sinti obligado a m para siempre, pero lo que yo propona no era el cumplimiento de su promesa, que slo en la capilla poda cumplirse. Francamente me opuse a esta terrible prdida de tiempo. Francisco se apesadumbr y asombr de que yo me cuidase tan poco de la salvacin de su alma el resultado fu que me vi obligado a permanecer tres horas en la posta, mientras el escrupuloso y devoto Francisco concienzudamente cumpla sus deberes en la ca-

pilla.

Creo que hicimos una buena escapada de nuestra


vida, el da siguiente. Estaba ansioso por partir muy temprano con el alba, pero Francisco se opona seriamente, pues, inmediatamente de dejar la posta, te-

namos que atravesar un monte donde hay siempre tigres hasta que el sol est arriba del horizonte. Mientras estbamos en la puerta del rancho, esperando
que abriese ms el da, cay un aguacero y poco despus seguimos nuestra jornada. Entramos al bosque y, en los mismos lindes, Francisco tranquilamente am mi atencin sobre los rastros patentes de dos tigres, impresos donde haba cado la lluvia. Estos enemigos deben haber cruzado nuestra senda un cuarto de hora antes de nosotros. La parte de la repblica por donde iba es una an-

286

gosta aunque marcada excepcin del carcter general del pas. La fertilidad, abundancia, hospitalidad, son sus grandes y prominentes rasgos en cualquier parte, menos en las tierras cenagosas que se extienden a lo largo del ro Paraguay y en las dos Botany bays de Francia Curuguaty y Tevego. Los esteros de que hablo, por supuesto hacen el suelo estril y el pas por donde pasaba es escasamente habitado por familias que derivan su desdichada y precaria subsistencia del corte de maderas en las mrgenes del Paraguay. Son el desecho de la poblacin y viven en srdida pobreza. En los cuatro das que viaj, ni una vez me desvest y dos das enteros nos alimentamos con el maz duro que se da a los caballos y con man, nuez seca e inspida, producto de un rbol que crece por todo en aquella porcin del interior. Los hombres eran rudos de maneras y semisalvajes en su aspecto. La pobreza y suciedad con una brutal especie de apata en los moradores, eran las caractersticas de todos los miserables ranchos a

que entr. Escasa como era la poblacin, en esta pequea mancha del Paraguay, muchos de los infelices habitantes haban sido forzados por la magnitud desusada de las inundaciones y el hambre consiguiente a refugiarse en las tierras altas, donde siempre eran hospitalariamente recibidos y cuidados por sus ms prsperos y ricos paisanos. Sin embargo, slo el hambre hace salir a los costeros de sus miserables albardones a las asoleadas y exuberantes tierras altas que tienen cerca y tan luego como las aguas se retiran lo bastante para permitirles hacerse de nuevo cortadores de madera, vuelven a su acostumbrado modo de vivir. En las primeras horas de la tarde del cuarto da, abandonamos al fin las tierras cenagosas y llegamos
;


al ro.

287

terreno alto de Angostura, un paso estrecho del Aqu apareci a la vista el Paraguay por la primera vez desde que sal de eembuc. Corre rpidamente por Angostura en medio de una prolusin del mas rico paisaje boscoso. Un poco arriba el noble Pilcomayo vaca sus abundantes aguas tributarias en el Paraguay y ste es tambin aumentado por numerosos afluentes menores. Corre hasta que el celebrado Bermejo, un poco abajo del eernbuc, entrega enorme caudal de agua al ro padre, que ste lleva a Corrientes. All pierde su nombre y se confunde con el Paran. Aqu tambin o un poco ms arriba, en escala de la ms esplndida magnificencia, tiene lugar la

unin del Paraguay y el Paran. El pas, desde Angostura a Asuncin, despus de lo que haba visto y sufrido en los esteros, me pareci nada menos que el paraso terrenal. Pero ya se os ha descripto antes galop hasta que vinimos a las profundas y umbrosas sendas que forman los accesos a la ciudad y el veinte de Mayo, nueve meses despus de mi salida de Portsmouth, nos dimos las manos con mi hermano en Asuncin, y as conclu mi larga y accidentada jornada. Vuestro, etc., W. P. R.
:

FIN

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