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1502, Hernn Corts

(Medelln, 1485-Castilleja de la Cuesta, 1547) El conquistador de Mxico haba nacido en familia hidalga: hijo del capitn Martn Corts y de Catalina Pizarro; sus abuelos paternos eran Rodrigo de Monroy y Mara Corts, y descenda de los Rodrguez de las Varillas y los Monroy; su abuelo era primo del maestre de Alcntara, Alonso de Monroy, de vida extraordinaria, audaz y heroica; por parte de madre estaba emparentado Corts con los Pizarro. Sus padres le enviaron a la Universidad de Salamanca aunque, al parecer, dejara pronto los estudios; en Valladolid adquiri cierta prctica al trabajar con un escribano. En 1501, embarc hacia la isla La Espaola en busca de la proteccin de Ovando; all, particip en las diversas campaas contra los indios y se estableci como encomendero y escribano en Aza. En 1511, particip en la conquista de Cuba con Velzquez de Cullar y se fij en Baracoa como estanciero y, asimismo, de escribano, proporcionndole sus negocios una cierta fortuna. Se cas con Catalina Jurez, la Marcaida, y pronto tuvo disensiones con Velzquez, quin lleg a hacerle preso. Una vez reconciliados ambos conquistadores, Corts fue elevado al rango de alcalde de Santiago de Baracoa, llevando desde entonces una vida apacible de colono y hombre de negocios cuando, cansado de la falta de aventuras, conoci, a travs de las expediciones de Hernndez de Crdoba (1517) y Juan de Grijalva (1518), que revelaron la existencia del Yucatn y de Mxico, y, sobre todo, de una cultura indgena superior a la vista hasta entonces en las Antillas y con abundantes indicios de oro y plata. Desde Ula, Grijalva envi a Pedro de Alvarado para avisar a Velzquez, quien inmediatamente prepar otra expedicin, pensando en Corts para que se pusiera al frente de la misma al aconsejrselo el contador Amador de Lares y su secretario Andrs de Duedro, amigos y socios de Corts. Antes del regreso de Grijalva, ya se haban extendido las instrucciones (23-X-1518), segn las cuales deba Corts buscar a Grijalva, explorar el pas descubierto, tomar posesin de l, rescatar unos cautivos cristianos de que haba rumor, obtener oro, extender la fe, y un largo etctera, omitiendo la fundacin de ciudades, por no estar autorizado Velzquez para ello. Corts despleg una intensa actividad para preparar la expedicin, invirtiendo en la empresa toda su fortuna y la de algunos amigos, adoptando aires de gran seor que comenzaron a molestar a su mentor Velzquez. A pesar de la desconfianza de ste, no se atreva a arrebatar el mando a Corts hasta que fue demasiado tarde: el de Medelln parti de Santiago el 18 de noviembre de 1518, teniendo previstas escalas en Trinidad y La Habana. La actitud rebelde de Corts le llev a zarpar de La Habana un 18 de febrero de 1519, tras desobedecer la orden contraria de Velzquez. Parti con once embarcaciones, 508 soldados, segn Bernal Daz del Castillo, 500 segn Lpez de Gmara, o 530 segn otros testimonios; 110 marineros, 200 indios y algunos negros; 16 caballos y 14 piezas de artillera, junto a gran cantidad de objetos para el trueque con los indgenas. Entre los miembros de la expedicin que se distinguieron en Mxico figuran el piloto Antn de Alaminos, segundo de Corts; Cristbal de Olid; Montejo; Gonzalo de Sandoval; Juan de Escalante; Alonso Hernndez Puertocarrero; Alonso de vila; Juan Velzquez de Len; Diego de Ords; Bernal Dez del Castillo; Luis Marn; Andrs de Tapia; los clrigos Juan Daz, que ya haba ido con Grijalva, y Bartolom de Olmedo. Como intrprete marchaba el maya Melchor, capturado por Crdoba. A los pocos das, la expedicin lleg a la isla de Cozumel, en la costa yucateca, donde Corts impuso su autoridad impidiendo el dao a los indgenas que encontr; all se le uni Jernimo de Aguilar, cautivo en el pas y que servira de intrprete en adelante. Sin detenerse demasiado en la isla, debido a la actitud belicosa de los nativos y a la falta de oro, coste el Yucatn hasta la Boca de Trminos. En Tabasco, donde se haba recibido bien a Grijalva, tuvo que combatir contra los mayas, a quienes termin venciendo en la batalla de Ceutla (marzo de 1519), gracias a la superioridad tctica y al empleo de la exigua caballera y de las escasas armas de fuego que llev; una vez sometidos los mayas, Corts someti a la poblacin y les convirti al cristianismo. All, le regalaron varias mujeres indias, entre ellas una mujer extraordinaria, la clebre doa

Marina, la Malinche, una princesa azteca cautiva, su amante, su imprescindible intrprete y su fiel consejera, que fue para Corts un apoyo fundamental en la conquista de Mxico. Continuaron su viaje los espaoles, llegando el Jueves Santo (21 de abril) de 1519 a Ula, donde ya comenz a recibir a los mensajeros de Moctezuma, advertido de la llegada de los espaoles a Yucatn. Hubo intercambio de obsequios y regalos riqusimos por parte del jefe azteca, aunque rehusara invitar a Corts a visitar su capital, Tenochtitln. Advirit Corts que el cacique de Cempoala odiaba profundamente a Moctezuma por lo que el conquistador extremeo decidi apoyarse en una alianza de los nativos de la zona para derrotar al caudillo de un imperio, el azteca, que no estaba tan cohesionado como pareca. Pero el mismo Corts tambin estaba sujeto a problemas ya que una parte considerable de sus hombres, partidarios de Velzquez, deseaban regresar a Cuba. Para legalizar su situacin de jefe faccioso ya que haba desobedecido la ltima orden de Velzquez, Corts, decidido a conquistar aquel rico imperio azteca, hizo fundar, al menos tericamente, en los arenales de Ula, una ciudad, Villa Rica de la Vera Cruz, designndose su ayuntamiento, el cual, en uso de las atribuciones de los antiguos municipios castellanos (lo que demuestra que Corts podra haber estudiado Derecho en su juventud de Salamanca), nombr al de Medelln capitn general y justicia mayor en nombre del rey, desligndole de la autoridad de Velzquez. El emplazamiento real de la futura villa fue por entonces Quiahuiztla, ms al norte de la actualidad, en territorio de los totonacas de Cempoala, a quienes protega de Moctezuma y donde derrib los dolos prohibiendo los sacrificios humanos. Por un buque llegado de Cuba supo Corts que Velzquez haba obtenido de la Corte el gobierno de las nueve tierras, y para evitar las consecuencias negativas para l, envi a Espaa a Montejo y Puertocarrero (16-VII1519) para que le presentaran al rey Carlos I los ricos obsequios donados por Moctezuma, amn de narrarle las hazaas que haba realizado sin la ayuda de Velzquez y notificarle el rico imperio que se hallaba a punto de poner a sus rdenes reales. Adems, y para evitar deserciones de los partidarios de Velzquez, hizo hundir los restantes navos de su expedicin, barrenndolos y dndolos al travs -y no quemndolos como se trasluce de la famosa frase quemar las naves-, dejando a Escalante en Veracruz mientras l parta de Cempoala hacia el interior del pas y hacia la conquista de lo que ms tarde sera Nueva Espaa. Por Jalapa subi a la Sierra Madre Oriental y lleg a la meseta del Anahuac. Por consejo de sus aliados cempoaltecas, que le acompaaban, se dirigi al territorio del seoro de Tlaxcala, independiente y enemigo irreconciliable de los aztecas de Tenochtitln o Mxico, cuya alianza quera asegurarse Corts. Pero el gobierno de Tlaxcala decidi enfrentarse a los invasores espaoles hasta que la victoria de los espaoles origin una estrecha alianza entre ambos pueblos en su lucha comn contra los aztecas. Todo, pues, estaba preparado para la ocupacin de Tenochtitln a pesar de los mensajes con que trataba de disuadir a Corts el dbil e irresoluto Moctezuma. Corts sali de Tlaxcala con varios miles de sus nuevos aliados aadidos a su ya poderoso ejrcito, pasando por Cholula, donde realiz una verdadera matanza entre los nativos, anticipndose, tal vez, a una sorpresa preparada por sus enemigos; sin hacer caso de las peticiones de Moctezuma, llegaron los espaoles a la orilla del lago donde se asentaba Tenochtitln, y por la calzada de Iztapalapa, e invitado por Moctezuma que sali a recibirles, penetraron el 8 de noviembre de 1519 en la gran capital nahua, cabeza de la confederacin azteca, que haba impuesto su hegemona al Anahuac y a un extenso territorio, regida por el jefe de hombres o Tlacatecuhtli, Moctezuma, cuya majestad y fastuosidad oriental impresion, tanto en el solemne recibimiento como en la contemplacin de sus increbles palacios, etiqueta, lujo y tesoros, a los aventureros espaoles que se haban dejado encerrar en aquella rara ciudad, estratgicamente construida en el centro de un lago, y donde tan slo podran imponerse a la muchedumbre (unos 100.000 habitantes) por su prestigio de seres divinos, como se les supuso al comienzo, y por la osada y una conducta inconsiderada, no de visitantes y embajadores amigos, sino de ejrcito de ocupacin. Examin Corts los pormenores y elementos de la capital y obtuvo ms presentes de Moctezuma, que, en realidad, se haba convertido en un instrumento en manos del conquistador, como se demostr en la quema del

caudillo Cuauhpopoca por orden de Corts, por haber atacado y muerto a Escalante. Corts oblig a Moctezuma ir a vivir al cuartel donde se guarecan los espaoles, sin suspender oficialmente su autoridad, pero habindolo convertido, de facto, en su prisionero. A travs de la autoridad de Moctezuma, el extremeo comenz a regir los destinos del Estado azteca, con el consiguiente descontento entre la poblacin nativa; el afn de obtener tesoros de oro y plata lleg a extremos inimaginables y Moctezuma hubo de reconocerse vasallo del monarca Carlos I, pasando su imperio a formar parte oficialmente del espaol. Inmerso en su labor de gobierno, Corts envi a sus capitanes a reconocer minas, explorar el territorio y obtener la sumisin de las diversas comarcas y tribus, en especial de los adversarios de Moctezuma; derrib los dolos del gran teocalli o templo de Mxico, depuso al rey de Tezoco y nombr otro, y apres para su seguridad a varios prncipes y al rey de Tlacopan. Conseguido un enorme tesoro (calculado en 2.000.000 de pesos, aunque, curiosamente, el quinto real slo subi a 32.400 pesos), Corts, que se haba quedado con una parte leonina del botn, reparti una exigua cantidad entre los soldados, lo que provoc un gran descontento entre sus hombres. Cuando Corts gozaba de la posicin conseguida, arrib a la costa mexicana una gran flota de 19 navos con 1.400 hombres enviada por Velzquez al mando de Pnfilo de Narvez, para apresar al conquistador extremeo e imponer la autoridad del gobernador de Cuba, quien tratara de recoger los frutos de la conquista de Mxico sin haberse movido de la isla caribea. Corts no tuvo ms remedio que partir al encuentro de las tropas de Narvez dejando en Tenochtitln a su lugarteniente Alvarado. Al mismo tiempo que se aprestaba para la lucha, Corts entabl negociaciones con los hombres de Narvez, sobornando a sus emisarios y, posteriormente, a gran parte de sus soldados, a los que prometi hacerles partcipes de las innumerables riquezas obtenidas en Mxico. Estas conversaciones minaron de tal modo la autoridad de Narvez que al entablar desigual combate en Cempoala (28-V-1520), Corts sorprendi y captur a su rival, incorporando su ejrcito al suyo. Pero, al mismo tiempo que obtena la victoria, Corts reciba noticias de una sublevacin en Tenochtitln, provocada por una terrible matanza efectuada por Alvarado entre la nobleza indgena. Corts decidi volver rpidamente (25-VI1520) a la capital azteca temiendo encontrarse ante una insurreccin que podra extenderse por todo el territorio mexicano ya que ni el mismo Moctezuma, que ya haba actuado de apagafuegos en alguna otra ocasin, poda evitar este estallido de violencia al haber sido destituido por los aztecas y nombrado en su lugar su hermano Cuitlhuac. Durante las siguientes jornadas continuaron los combates, haciendo continuas salidas los espaoles y atacando a los aztecas en sus cuarteles; en uno de esos combates pudo morir Moctezuma: segn unas versiones, apedreado por su propio pueblo cuando intentaba cortar la rebelin y, segn otras noticias, ajusticiado por Corts al ver que ya no le era til su presencia. Ante el grave riesgo de que perecieran todos los espaoles, el conquistador de Medelln tom la decisin de evacuar Tenochtitln al amparo de la noche, conocida en la historiografa espaola, que no en la mexicana, como La Noche Triste, acaecida la noche del 30 de junio de 1520. No fue, sin embargo, fcil la huida ya que muchos espaoles perecieron bajo las armas enemigas mientras que otros se hundieron en las aguas de la laguna de Tenochtitln debido al peso del oro que cargaban sobre sus espaldas, como as lo narra el cronista soldado Bernal Dez del Castillo, testigo presencial de estos sucesos. En plena desbandada espaola, el 7 de julio de ese ao se dio la batalla de Otumba entre perseguidores y perseguidos, y en la que los hombres de Corts, muy diezmados, pudieron abrirse paso, milagrosamente, hacia las tierras de Tlaxcala, sus antiguos aliados. El extremeo ignoraba cmo seran recibidos all despus de su fracaso en Tenochtitln (haban perecido entre 450 y 800 espaoles, segn un cronista u otro y varios miles de guerreros tlaxcalas) pero, curiosamente, los aliados indgenas recibieron con los brazos abiertos a los espaoles. Corts, a pesar de todo lo sucedido, se haba salvado y ahora poda elaborar nuevos planes para la definitiva conquista de Tenochtitln mientras sus menguadas tropas se reponan de las heridas sufridas. Alguna corriente historiogrfica ha apuntado, probablemente con toda la razn, que la introduccin de la viruela en Mxico, llevada por un esclavo negro que haba viajado con la expedicin de Narvez, influy decisivamente en la salvacin de Corts ya que los aztecas fueron contaminados por el virus y sufrieron una enorme mortandad que ya no iba a cesar en los prximo siglos. Lo que s es cierto es que el nuevo caudillo, Cuitlhuac haba fallecido

(diciembre de 1520) vctima de esa cruel enfermedad, sucedindole en el mando azteca Cuauhtmoc o Guatimocn, sobrino de Moctezuma y tenaz defensor de la independencia de su pueblo. Mientras tanto, Corts, en agosto de ese ao, haba reanudado las operaciones en Mxico conquistando Tepeaca, donde fund una nueva villa espaola, a la que denomin Segura de la Frontera, sometiendo, al mismo tiempo, toda la regin oriental de Mxico a las armas espaolas. Pronto le llegaron nuevos refuerzos, entre ellos parte de los expedicionarios de Francisco de Garay. Corts envi a su lugarteniente Ordaz a Espaa para gestionar correctamente sus asuntos ante las autoridades; despidi algunos de los soldados de Narvez de los que desconfiaba e hizo construir en Tlaxcala unos navos pequeos con los restos de los barcos que haba desmantelado en Veracruz el ao anterior. Adems, Corts propuso al emperador Carlos el nombre que debera ostentar el territorio una vez que hubiera sido definitivamente conquistado: Nueva Espaa. El ltimo da de 1520, Corts consigui apoderarse de Tezcoco, situando all su base de operaciones en el valle de Mxico, adonde hizo transportar, por indios de carga, los trece bergantines construidos y botarlos en el lago, al tiempo que l o Sandoval realizaban una serie de expediciones de castigo que fueron arrasando las ciudades aztecas del valle o de las riberas de la laguna para impedir, as, el aprovisionamiento de las tropas acuarteladas en Tenochtitln. Poco a poco, Corts fue recuperando el crdito perdido entre los pueblos enemigos de los aztecas y consigui nuevos tratados de amistad entre ellos y los espaoles, unidos frente al enemigo comn. Tras promulgar unas ordenanzas en Tlaxcala, primera ley espaola promulgada en Mxico, en la que justificaba la guerra slo por extender la fe cristiana, Corts comenz la campaa definitiva contra la capital mexicana. Dispona de 13 barcos, 900 soldados espaoles, 18 caones y miles de aliados indgenas; hizo ahorcar al jefe tlaxcalteca Xicontncatl el Joven, que quiso abandonar el ejrcito sitiador y unirse a los sitiados, y dividi sus tropas en tres partes mandadas por Alvarado, Sandoval y Olid. El verdadero sitio comenz a fines de mayo de 1521 y dur hasta el 13 de agosto, en que, tras violentos combates, cay prisionero de los espaoles Cuauhtmoc, que haba resistido hasta el final. El asedio supuso que gran parte de la poblacin de Tenochtitln, unos 100.000 habitantes, pereciera y que la ciudad quedase totalmente arrasada, habindose conquistado casa por casa por los espaoles debido a la heroica resistencia de los aztecas mientras que iba destruyndose cada edificio conquistado para que no quedasen atrs focos de resistencia; al final de la contienda, los restos de la antigua esplendorosa capital azteca se encontraban envueltos y arrinconados en un reducido espacio en el barrio y antiguo seoro de Tlaltelolco, al noroeste de la isla. Haba terminado prcticamente la conquista, complementada por varias expediciones que sometieron, ya sin grandes dificultades, a otros territorios mexicanos, como el reino de Michoacn; Coatzacoalcos, Oaxaca, Tehuantepec, Pnuco, las orillas del Pacfico y Tuxtepec, donde Sandoval fund Medelln (1522), la tercera ciudad espaola en Mxico. Hernn Corts se estableci en Coyoacn, y finalmente, se decidi a reconstruir la capital mexicana, a pesar de los inconvenientes que l vea por la situacin de la urbe en una laguna, fundndola de nuevo como ciudad espaola y edificndola con los gustos arquitectnicos renacentistas al uso. La reconstruccin se llev a cabo con rapidez y Corts tambin restaur, con buen criterio, parte de la organizacin nativa existente hasta entonces para facilitar el gobierno de aquel nuevo territorio espaol. Aunque no todo fue de color de rosa ya que Corts, en uno ms de sus errores, no dud en dar tormento, a travs del tesorero real, Julin de Alderete, a Cuauhtmoc y al seor indio de Tacuba para conseguir los tesoros perdidos en la Noche Triste y que no volvieron a aparecer a pesar de los esfuerzos desplegados para hallarlos. A fines de 1521 lleg el nuevo gobernador nombrado por el Emperador, Cristbal de Tapia, fruto de las intrigas de Velzquez y de la enemistad del obispo Fonseca. Pero Corts no lo acept y, para ganarse la voluntad de Carlos V, le envi lo mejor del tesoro conquistado a los aztecas, lo que le hizo ser nombrado gobernador y capitn general de Nueva Espaa (15 de octubre de 1522). Para compartir la gloria, lleg a Mxico su esposa, que muri poco despus y en forma repentina y sospechosa (noviembre de 1522). Corts se dedic durante varios aos a las labores de su gobierno: introdujo las encomiendas; se ocup en la difusin de la civilizacin espaola; trat de resolver los problemas econmicos de aquel vasto pas; introdujo nuevos cultivos, como la caa de azcar; y, desde luego, no cej en propagar su idea del cristianismo. Numerosos sacerdotes llegaron por aquel tiempo a Mxico para encargarse de la evangelizacin de los nativos, destacando, entre todos ellos, fray

Toribio de Benavente o Motolinia, a quien tribut Corts pblicamente sus honores para demostrar a los indios la excelencia de su funcin en contraste con la pobreza de su aspecto. Al mismo tiempo, Corts no cejaba en enviar nuevas expediciones en territorio americano con el fin de ampliar sus dominios. As, en 1523 envi a Alvarado a la conquista de Guatemala y, a comienzos de 1524, a Olid a la de Honduras, teniendo que pechar, continuamente, con rebeliones de todo tipo debido a su poder omnmodo. Pero los continuos ataques de sus poderosos enemigos causaron impacto, finalmente, en la Corte y en vista de las copiosas acusaciones contra l, se nombr al licenciado Luis Ponce de Len, juez de residencia, quien lleg a Mxico en julio de 1526 y muri a los pocos das aquejado de fiebres, al parecer. Otra muerte sospechosa que alimentaba las habladuras contra Corts. Un nuevo fiscal, Estrada, desterr a Corts de la capital. Para deshacerse de este turbio ambiente que se haba creado contra l, Corts decidi regresar a Espaa para defenderse de las acusaciones con un squito imponente, como corresponda a su riqueza (1528). Y aunque fue bastante bien recibido por el Emperador, nunca se le devolvi el mando poltico del virreinato, no as el militar, ya que se haba nombrado la primera Audiencia (en 1527 pero instalada a fines de 1528) presidida por Nuo de Guzmn y que estaba compuesta por acrrimos detractores del conquistador extremeo. A pesar de la causa que le abrieron sus enemigos en Mxico, Corts fue nombrado capitn general, adelantado de la mar del Sur, caballero de la orden de Santiago y marqus del Valle de Oaxaca; se le concedieron 22 pueblos (entre ellos Coyoacn y Cuernavaca) que contaban 23.000 vasallos, culminando todo esto con su enlace matrimonial con Juana de Ziga, sobrina del duque de Bjar. En 1530 regres a Mxico, dedicndose a la explotacin de sus ricas haciendas, donde introdujo la morera y a preparar escuadras para las islas de la especiera y la exploracin del ocano Pacfico. La primera expedicin que prepar fue enviada a las Molucas con lvaro de Saavedra. En 1532 zarp otra de Zacatula con Diego Hurtado de Mendoza, que pereci en ella; al ao siguiente envi Corts a Diego Becerra, que fue asesinado por el piloto Ortn Jimnez, quien descubri la pennsula de California (entre 1533 y 1534); en 1535 fue el mismo Corts quien se embarc; todava en 1539, despach a Francisco de Ulloa, que descubri la costa occidental de la pennsula californiana -creda una isla en principio-; debido a sus exploraciones, el golfo de California fue conocido durante mucho tiempo como mar de Corts. Al mismo tiempo, continuaba el extremeo enfrentado con la administracin colonial del Estado, y muy especialmente con el primer virrey de Nueva Espaa, Antonio de Mendoza, quien coartaba su autoridad de capitn general del territorio mexicano. As pues, Corts se vio obligado a regresar a Espaa en 1540 para tratar de arreglar sus asuntos, pero no consigui nada de lo que se haba propuesto. En 1541 particip en la desgraciada expedicin espaola a Argel lo que, bien probablemente, termin de perder el respeto del emperador Carlos. Durante sus ltimos aos de vida permaneci en Espaa entregado a sus baldas gestiones para recuperar el favor perdido. Cuando se dispona a regresar a Mxico, falleci en la poblacin sevillana de Castilleja de la Cuesta en 1547 el ms famoso de los conquistadores espaoles del siglo XVI, el mismo que sent las bases del moderno pas mexicano.

Bibliografa bsica

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